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  • THE NBA ON NETWORK TELEVISION: A HISTORICAL ANALYSIS

    By

    MARIO R. SARMENTO

    A THESIS PRESENTED TO THE GRADUATE SCHOOL OF THE UNIVERSITY OF FLORIDA IN PARTIAL FULFILLMENT OF THE REQUIREMENTS FOR

    THE DEGREE OF MASTER OF ARTS IN MASS COMMUNICATION

    UNIVERSITY OF FLORIDA

    1998

  • ii

    ACKNOWLEDGMENTS

    The author wished to express his gratitude to his advisors, Dr. Bernell E.

    Tripp, Dr. David H. Ostroff, and Dr. Jon Roosenraad; Dr. Tripp for her diligence in

    reading the thesis and commenting on corrections that needed to be made, Dr. Ostroff

    for his advice and suggestions on how to research and approach the topic, and Dr.

    Roosenraad for his assistance.

    The author would also like to thank his parents for making this study possible.

    Thanks also go to the National Basketball Association for providing the videotapes

    used in the analysis section as well as providing the league's contract information.

  • iii

    TABLE OF CONTENTS

    Page

    ACKNOWLEDGMENTS . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . ii

    ABSTRACT . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . vi

    CHAPTERS

    1. INTRODUCTION . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 1

    Review of Literature . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 4 Methodology . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 8 Implications of Study . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 9 Notes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 10

    2. 1940s-50s: FROM NBA BEGINNINGS TO TELEVISION BEGINNINGS . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . 12

    The NBA is Born . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 13 The DuMont Network . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 15 Sports on Television . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 17 The Shot Clock . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 19 Television Coverage . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . 23 Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 25 Notes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 25

    3. THE 1960s: A TURBULENT DECADE FOR THE NBA . ... 29

    Sports on Television . . . . . . . . . . . .. . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . 29 NBA . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . ... . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 31 The ABL . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 32 NBA Changes Networks . . . . . . . . . . .. . .. . . . . . . . . . . . . . 34 The ABA . . . . . . . . . . . . . . . . .. . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . 36 The Knicks Become Winners . . . . . . .. . .. . . . . . . . . . . . . . . 38 Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 39 Notes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 39

    4. THE 1970s: A DECADE OF UNFULFILLED EXPECTATIONS . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .43

    Expansion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . 43 The Sport of the ‘70s . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 44 Criticisms of Coverage . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . 46 CBS Struggles to Improve Coverage . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 48 Ratings Decline . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . 49

  • iv

    NBA Image Problems . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 52 ABA . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 55 Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 57 Notes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .57

    5. THE 1980s: A DECADE OF PROSPERITY . . . . . . . . . . . 62

    Bird and Magic . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 62 The NBA Makes Changes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . 63 The Resurgence of the NBA . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . 65 David Stern . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 67 The Superstars . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 69 Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 71 Notes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 72

    6. THE 1990s: ON THE COATTAILS OF MICHAEL JORDAN . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 76

    Jordan Reaches the Pinnacle . . . . . . . ... . . . . . . . . . . . . . . . . . 76 Jordan Retires . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 77 New Stars Fill the Void . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . 78 Jordan Returns . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 80 The NBA Again Faces Life After Jordan . . . . ... . . . . . . . . . . . 83 Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 84 Notes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 84

    7. KEY GAMES IN TELEVISION HISTORY . . . . . .. . . . . . . 88

    Game 1 1954 Eastern Division Playoffs: Boston Celtics vs. New York Knicks . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 89 Game 1 1956 NBA Finals: Philadelphia Warriors vs. Fort Wayne Pistons . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 90 Game 7 1970 NBA Finals: New York Knicks vs. Los Angeles Lakers . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 90 Game 7 1984 NBA Finals: Boston Celtics vs. Los Angeles Lakers . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 91 Game 1 1991 NBA Finals: Chicago Bulls vs. Los Angeles Lakers . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 93 Notes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 95

    8. HOW TELEVISION CHANGED SPORTS . . . .. . . . . . . . . . .97 Notes . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .101

  • v

    9. ANALYSIS: A COMPARISON BETWEEN 1980s NBA GAMES AND 1990s NBA GAMES . . . . . . . . . . . . . . . . . . .102

    1970s Telecasts . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .104 Pregame Coverage in the 1980s . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 106 Teases . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 107 Introduction of Announcers . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 107 Team Lineups/Injury Report . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 108 1990s Pregame . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . 109 Teases . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 109 Injury Report . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 110 Analysis . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 111 1980s Game Coverage . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 112 Commentary . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . 113 Themes of the Games . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . ... . . . 118 Replays . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 121 Graphics . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . 123 Halftime Coverage . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 124 Content . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . 124 Postgame Coverage . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 127 Content . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 128 Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 129 Notes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . 130

    10. DISCUSSION AND IMPLICATIONS. . . . . . . . . . . . . . . . . 134

    Implications . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .137

    APPENDIX A: NBA FRANCHISES BY DECADE SINCE 1946 . . . . . . . . 140

    APPENDIX B: NBA TELEVISION CONTRACTS . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 145

    BIBLIOGRAPHY . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 146

    BIOGRAPHICAL SKETCH . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 154

  • vi

    Abstract of Thesis Presented to the Graduate School of the University of Florida in Partial Fulfillment of the Requirements for the Degree of Master of Arts in Mass

    Communication

    THE NBA ON NETWORK TELEVISION: A HISTORICAL ANALYSIS

    By

    Mario R. Sarmento

    December 1998

    Chairman: Dr. Bernell E. Tripp Major Department: Journalism and Communications

    This thesis is a documentation of the history of the National Basketball

    Association (NBA) on national