littérature française moderne et contemporaine : histoire, critique

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  • Littrature franaise moderne et contemporaine : histoire, critique, thorie

    M. Antoine COMPAGNON, professeur

    Leon inaugurale

    La leon inaugurale de la chaire, prononce le 30 novembre 2006, a t publieen mars 2007 chez Fayard, sous le titre La Littrature, pour quoi faire ?

    Pourquoi et comment parler de la littrature franaise moderne et contempo-raine en ce dbut du XXIe sicle au Collge de France ? Ce sont les deuxquestions quon a poses. Comme le pourquoi est plus difficile traiter, on atent de rpondre dabord au comment.

    Deux traditions des tudes littraires ont altern depuis le XIXe sicle enFrance, ainsi quau Collge de France. La tradition thorique considre la littra-ture comme mme, valeur ternelle et universelle ; la tradition historique envisageluvre comme autre, dans la distance de son temps et de son lieu. On parle desynchronie (voir les uvres du pass comme si elles nous taient contemporaines)et de diachronie (voir, ou tenter de voir, les uvres comme le public auquelelles taient destines). Une opposition voisine est celle de la rhtorique ou dela potique, et de lhistoire littraire ou de la philologie : celles-l sintressent la littrature dans sa gnralit, afin den tirer des rgles ou mme des lois ;celles-ci sattachent aux uvres dans ce quelles ont dunique et de circonstanciel,et les expliquent par leur contexte.

    Rien ne rsume mieux les pripties des tudes littraires en France que lasuccession des chaires au Collge de France. Lalternance de la philologie et dela potique fut longtemps la rgle. Au dbut du XXIe sicle, la vieille disputede lhistoire et de thorie, ou de la philologie et de la rhtorique, variante tardivede la Querelle des anciens et des modernes, na plus lieu dtre. Sans mconnatrela tension sculaire entre cration et histoire, ou entre texte et contexte, onproposera leur runion, indispensable lavenir des tudes littraires. Thorie ethistoire donc : thorie non comme doctrine ni comme dogme, mais comme mise lpreuve des notions littraires fondamentales, comme lucidation des lmentsde la littrature, ou encore comme pistmologie et dontologie de la recherche ;

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    et histoire, moins comme chronologie ou tableau de la littrature que commesouci du contexte, comme mthode et comme discipline.

    La question du pourquoi est plus ardue. Quelle valeur peut avoir la littraturedans la socit et la culture contemporaines ? Quelle utilit ? Doit-elle tre main-tenue lcole et dans le monde ? Une rflexion sur lusage et sur le pouvoirde la littrature est urgente mener : Ma confiance dans lavenir de la littra-ture, avanait Italo Calvino dans ses Leons amricaines. Aide-mmoire pour leprochain millnaire, rdiges peu avant sa mort en 1985, repose sur le savoirquil y a des choses que seule la littrature peut nous donner, par des moyensqui lui sont propres. Puis-je reprendre mon compte ce credo aujourdhui ?Ou bien la littrature est-elle remplaable ?

    On a rappel quelques grands usages historiques de la littrature instruireet plaire, runifier lexprience du monde, rparer linadquation du langage ,avant de rflchir lactualit de son rle humaniste dinitiation morale. Dautresreprsentations la concurrencent dans cette mission. Il nest toutefois pas besoinde la rclamer pour la littrature seule. Les biographies nous font elles aussivivre la vie des autres ; les films contribuent comme les romans notre formationau rcit de vie. La littrature reste cependant plus forte pour jouer sur limagina-tion, les motions, les croyances et laction, en particulier dans la solitude prolon-ge de la lecture.

    La littrature est-elle remplaable ? Oui et non. Elle a des rivaux dans tousses pouvoirs traditionnels, et elle nest pas unique, elle ne dtient plus de mono-pole sur rien, mais ses pouvoirs sont intacts. Elle peut donc tre embrasse sanstat dme. Dans le va-et-vient toujours provisoire de la lecture, elle demeure lelieu par excellence de lapprentissage de soi, dcouverte non dune identit, maisdun devenir lui-mme toujours provisoire. Cest elle qui nous dit : Deviensqui tu es !

    Cours : Proust, mmoire de la littrature

    1. Mmoire de la littrature (5 dcembre 2006)

    Quinze leons ont t donnes sous ce titre, qui pouvait prendre deux ou troissens compte tenu de la valeur subjective ou objective du gnitif. Dune part, ausens subjectif, il sagit de la mmoire dont la littrature est lagent, donc de cedont elle se souvient ; dautre part, au sens objectif, il sagit de la mmoire dontla littrature fait lobjet, donc de ce qui se souvient delle.

    Au premier sens, la littrature comme mmoire soppose lhistoire, ou lhistoriographie dans son progrs chronologique. Tout, ou peu prs, se retrouvedans une uvre comme celle de Proust, mais sans ordre, quelque part, commedans une somme intgrale de la culture, non seulement les vnements les plusimportants, quon dit historiques , comme laffaire Dreyfus ou la Grande Guerre,mais aussi les potins les plus insignifiants. Le narrateur vient den entendre

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  • LITTRATURE FRANAISE MODERNE ET CONTEMPORAINE 795

    un dans un salon : Ce potin mclaira sur les proportions inattendues dedistraction et de prsence desprit, de mmoire et doubli dont est fait lesprithumain ; et je fus aussi merveilleusement surpris que le jour o je lus pour lapremire fois, dans un livre de Maspero, quon savait exactement la liste deschasseurs quAssourbanipal invitait ses battues, dix sicles avant Jsus-Christ (I, 469 1).

    Au deuxime sens, la littrature est lobjet de la mmoire et lon se souvientdelle. On connat des pomes par cur, on peut raconter lintrigue dun romanquon a lu il y a longtemps. Le docteur du Boulbon interroge la grand-mre dunarrateur sur luvre de Bergotte : Je crus dabord quil la faisait ainsi parlerlittrature parce que, lui, la mdecine lennuyait [...]. Mais, depuis, jai comprisque, surtout particulirement remarquable comme aliniste et pour ses tudes surle cerveau, il avait voulu se rendre compte par ses questions si la mmoire dema grand-mre tait bien intacte (II, 597-598).

    Ce nest pas tout, car, repliant les deux sens lun sur lautre, la littrature elle-mme se souvient de la littrature ; elle est la fois lobjet et le sujet de lammoire. Il ne sagit pas de lenfermer sur elle-mme : la littrature ne parlepas que de la littrature, mais, travers la littrature, elle parle de la vie et dumonde. Notre intrt pour lintertextualit porte moins sur la production du textequelle stimule que sur la possession de la langue et sur la reproduction dumonde quelle permet. Comme le rappelait Borges : Emerson, je crois, a critquelque part quune bibliothque est une sorte de caverne magique remplie demorts. Ces morts peuvent renatre, peuvent revenir la vie quand vous ouvrezleurs livres 2.

    Le pli ou le repli de la mmoire de la littrature lui donne son ressort, sonlan, son enargeia. Portant la littrature du pass dans le prsent, la mmoiretransmet la mesure du monde. Une allusion naccentue pas lautonomie de lalittrature, mais louverture de la littrature une vision du monde, dabordsingulire, puis partage. Lallusion, le repli, la mmoire de la littrature, au sensredoubl du sujet et de lobjet, ne lappauvrit pas mais lenrichit dchos infinis.Une allusion de Proust par exemple Baudelaire montre comment lalittrature porte et transporte la littrature, en fait non pas un monument, mais unmouvement : la mmoire de la littrature, cest donc la littrature en mouvement.

    2. Littrature de la mmoire (5 dcembre 2006, 2e heure)

    On nest pas revenu longtemps sur Proust et la mmoire , poncif de lacritique. On ne la voqu que pour mmoire : pour rappeler ce dont il ne seraitpas ou peu question dans ce cours.

    Par Proust et la mmoire , on entend dhabitude une rflexion sur lalittrature de la mmoire , ou sur le roman de la mmoire , o la mmoire

    1. A la recherche du temps perdu, Gallimard, Pliade , 1987-1989, 4 vol.2. LArt de posie, Gallimard, 2000, p. 9.

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    sentend, de nouveau dans lambigut du gnitif, comme lobjet ou le sujet duroman. Non seulement le roman parle des souvenirs, mais surtout de manireplus dterminante cest la mmoire qui constitue, structure le roman.

    Au premier sens, il est indispensable de rappeler que la Recherche appartient toute une littrature de la mmoire, sur fond de mlancolie romantique et denostalgie du pass. Suivant la formule du pome romantique, une sensationprsente convoque un pass mort, comme dans Le Lac de Lamartine : Un soir,ten souvient-il ? nous voguions en silence. Dans le monde moderne, lammoire est la condition de la posie du monde et de lharmonie de la vie. Ainsila mmoire involontaire traverse la Recherche, de la madeleine louverture de Combray jusquaux rminiscences en cascade dans Le Temps retrouv. Leroman parcourt le grand arc de la mmoire, entre la longue impuissance criredu narrateur et la rvlation finale du moyen de sa vocation, impuissance etrvlation toutes deux lies la mmoire.

    De lautre ct, et de manire plus essentielle, la mmoire nest pas objet maissujet, et elle fournit la structure mme du roman, lequel se fonde sur la mmoire :aprs un prologue marqu sur le retour dsordonn des souvenirs des chambreso le narrateur a vcu, celui-ci narrateur parcourt, raconte sa vie de maniregnralement rtrospective, jusqu la dcision dcrire qui dnoue son impuis-sance afin quil se mette au roman que nous avons entre les mains (on simplifievolontairement, car est-ce bien ce roman-l ?). Le roman, la faveur dunimmense retour en arrire, relate une action qui appartient au pass.

    Dernier vitement : on parlera peu des rapports de la mmoire involontaire objet et sujet du roman et de la mmoire intellectuelle, sinon pour rappelerleur opposition bien connue. Ce deuxime cours a donc surtout rap