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    CULTURA Y CIVILIZACIN LATINOAMERICANA (IIAB) CURSO 1

    La geografa de Amrica

    I). INTRODUCCIN

    Amrica un continente de enormes dimensiones, que se extiende desde las glidas

    aguas del ocano Glacial rtico hasta el extremo austral de Chile. Con sus numerosos climas

    y tipos de vegetacin, formas de relieve imponentes, extensas costas, algunas parejas y otras

    desmembradas, glaciares, ros y lagos de diferentes dimensiones, se caracteriza por su gran

    variedad de paisajes y recursos naturales. Viajar por Amrica es recorrer un continente que no deja

    de sorprender por la diversidad de sus paisajes, muchos de los cuales son realmente sobrecogedores.

    En este territorio gigantesco rodeado por los ocanos rtico, Atlntico y Pacfico podemos

    encontrar selvas, desiertos, bosques, enormes ros, lagos, cataratas, glaciares, salares, islas

    tropicales, playas, altas montaas, volcanes, valles, etc.

    Este territorio tan variopinto ha sido el escenario geogrfico en el que se han desarrollado los

    pueblos americanos del pasado y del presente, los cuales han debido adaptarse a su medio natural, lo han

    utilizado en su beneficio y lo han transformado, organizndolo para habitarlo.

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    I.1). NOMBRE E IDEA DE AMRICA

    1492: Cristbal Coln da a las tierras descubiertas el nombre de Indias, del que derivara el de

    Indias Occidentales.

    1503: Amrico Vespucio, tras su viaje descubridor del Ro de la Plata y del litoral atlntico

    austral, en su clebre carta Mundus Novus plasma la idea de un Nuevo Mundo. Nace la idea de

    Amrica, como un Nuevo Mundo contrapuesto al Viejo.

    1507: Martin Waldseemller, en su obra Introduccin a la Cosmografa bautiza el continente

    descubierto con el nombre de Amrica, tomado del revelador.

    Hispanoamrica: en acepcin estricta (Amrica Espaola) designa a los pases en los que el

    espaol es lengua oficial o co-oficial; en acepcin amplia (Amrica Hispana, Amrica

    Hispnica) abarcara tambin a Brasil, pues este pas fue la colonia de la Corona portuguesa, y

    Portugal, junto con Espaa, formaban la antigua provincia romana Hispania, de donde deriva la

    denominacin.

    Iberoamrica: designa al conjunto de pases americanos de origen espaol y el Brasil.

    Latinoamrica (Amrica Latina): denominacin acuada por el chileno Francisco Bilbao

    durante una conferencia dada en Pars en 1856, que alude a los pases americanos colonizados por

    la Corona espaola, portuguesa y francesa. Este es el trmino ms amplio, pues engloba a las

    naciones en las que se habla espaol, portugus o francs. Es la forma preferida y de uso

    tradicional en esos pases americanos, para diferenciarse de los pases de habla inglesa (Amrica

    Sajona).

    II. LA SITUACIN GEOGRFICA DE AMRICA

    Amrica considerada como un solo continente o como un doble continente es la

    extensin de tierra ms alargada del planeta, pues va del Crculo Polar rtico al Crculo Polar

    Antrtico. Tiene unos 16.00o km de longitud en el sentido norte-sur y una superficie de 42.262.142

    km2, siendo as el segundo en extensin del planeta (despus de Asia). Se ubica en el hemisferio

    occidental y se extiende, aproximadamente, desde el paralelo 80 latitud norte hasta el paralelo 56

    latitud sur.

    Geogrficamente, el continente americano presenta dos rasgos caractersticos que lo hacen

    distinto de los restantes continentes:

    Es la masa terrestre ms aislada del planeta, ya que est separada del resto del mundo por

    dos grandes ocanos, el Atlntico y el Pacfico. Su nico punto de contacto con el Viejo Mundo se

    encuentra en el noroeste, donde el pequeo mar de Bering la acerca a Asia.

    Las cadenas montaosas que recorren de arriba abajo el territorio se concentran en la zona

    occidental o pacfica.

    Los ocanos que delimitan a Amrica son: el Ocano Glacial rtico por el Norte, el Ocano

    Atlntico por el Este y el Ocano Pacfico por el Oeste. La confluencia de estos dos ltimos ocanos

    baa el extremo Sur del continente.

    Amrica es un solo continente, pero por su forma se pueden diferenciar las siguientes reas

    geogrficas:

    Amrica del Norte (Norteamrica), una gran masa de tierra ubicada entre los paralelos 20

    y 80 latitud norte, aproximadamente (Canad, Estados Unidos, Mxico).

    Amrica Central (Centroamrica), una angosta faja de tierra que une Amrica del Norte y

    Amrica del Sur, ubicada entre los paralelos 8 y 20 latitud norte, aproximadamente

    (Guatemala, Belice, Honduras, Nicaragua, El Salvador, Costa Rica, Panam). Presenta adems

    una zona insular El Caribe que incluye las Antillas Mayores o Grandes Antillas (Cuba,

    Repblica Dominicana, Hait, Jamaica, Puerto Rico) y las Antillas Menores o Pequeas Antillas

    (PASES INDEPENDIENTES: Antigua y Barbuda, Barbados, Dominica, Granada, San Cristbal y

    Nieves, San Vicente y las Granadinas, Santa Luca, Trinidad y Tobago; TERRITORIOS BRITNICOS DE

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    ULTRAMAR: Anguila, Islas Vrgenes Britnicas, Montserrat; DEPARTAMENTOS DE ULTRAMAR DE

    FRANCIA: Guadalupe, Martinica; COLECTIVIDADES DE ULTRAMAR DE FRANCIA: San Martn, San

    Bartolom; PASES AUTNOMOS DEL REINO DE LOS PASES BAJOS: Aruba, Bonaire, Curazao;

    MUNICIPIOS ESPECIALES DEL REINO DE LOS PASES BAJOS: Saba, San Eustaquio, Sint Maarten; REA

    INSULAR DE ESTADOS UNIDOS: Islas Vrgenes de Estados Unidos; ENTIDADES FEDERALES DE

    VENEZUELA: Estado Nueva Esparta, Dependencias Federales Venezolanas), conjunto de islas que

    delimitan el mar Caribe, as como el archipilago de las Bahamas, que se localiza al sur de la

    pennsula de Florida.

    Amrica del Sur (Sudamrica/Suramrica), una gran masa de tierra ubicada entre los

    paralelos 15 latitud norte y 56 latitud sur, aproximadamente. Aqu podemos distinguir entre las

    naciones andinas (Bolivia, Per, Ecuador, Colombia, Venezuela) las cuatro primeras

    denominadas as por la cordillera de los Andes y los pases del Cono Sur (Argentina, Uruguay,

    Paraguay, Chile) en la regin meridional. Tambin hay que destacar la presencia de Brasil, la

    Guayana Francesa (departamento de ultramar de Francia), Surinam y Guyana. Queda unida a

    Amrica Central por el istmo de Panam un accidente geogrfico de unos 700 km atravesado

    por el Canal de Panam, que facilita el transporte martimo entre los dos ocanos que une, el

    Pacfico y el Atlntico.

    Algunas de las caractersticas fsicas de Amrica tienen estrecha relacin con la

    situacin geogrfica del continente. Entre las principales podemos destacar:

    La extensa costa del Pacfico corresponde a una zona donde se producen choques de placas de la

    tierra. Hace miles de aos, esos choques provocaron que en el sector occidental del continente se

    formara una gran cadena montaosa que se extiende de norte a sur. En la actualidad los choques

    de placas siguen teniendo gran importancia porque se relacionan con la actividad volcnica

    (en el continente americano encontramos la mayor concentracin de volcanes por km2 y,

    particularmente, desde Mxico hasta Panam existen ms de 250 volcanes, muchos de ellos

    todava activos) y con la ocurrencia de sismos (en esta zona se producen fuertes terremotos, que

    en ocasiones causan grandes catstrofes) y tsunamis.

    La gran extensin en latitud de Amrica explica, junto a otros factores como el relieve, que en el

    continente americano se presente la mayora de los climas que existen en el planeta. Esta

    variedad climtica permite que exista una gran biodiversidad, tanto vegetal como animal.

    Los lugares ubicados en las altas latitudes, tanto en Amrica del Norte como en Amrica del Sur,

    estuvieron cubiertos de hielo en las pocas de las glaciaciones. Al finalizar los perodos fros, gran

    parte de ese hielo se derriti. Debido a ello, subi el nivel del mar y muchos territorios quedaron

    cubiertos de agua, sobresaliendo solo los ms altos, que hoy constituyen las numerosas islas que

    se observan en el relieve costero desmembrado de los extremos norte y sur del continente.

    La zona del Caribe corresponde a una regin donde, en la poca ms clida del ao, los vientos

    pueden alcanzar velocidades inusitadas y desplazarse en forma circular como tormentas

    tropicales e incluso huracanes que azotan las islas y los sectores continentales de Amrica

    Central y del sur de Amrica del Norte.

    III. LAS FORMAS DE RELIEVE Y LAS AGUAS DE AMRICA

    En Amrica podemos distinguir:

    1). Relieves de mayor altitud: se localizan en el sector occidental del continente, muy cerca de la costa

    del Pacfico. Son cordilleras muy altas que presentan numerosos volcanes. En ciertos sectores

    constituyen cordones montaosos paralelos que dejan en medio mesetas, valles con lagos, salares, etc.

    Amrica del Norte: encontramos cadenas montaosas paralelas, como la Cadena de la Costa y

    las Rocallosas (donde se encuentra la cumbre ms alta de Norteamrica el monte

    McKinley con 6.187m), que encierran la Gran Cuenca del Colorado donde se encuentra el

    Gran Can del ro Colorado. Avanzando hacia el sur, en territorio mexicano, se encuentran las

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    cadenas montaosas Sierra Madre Occidental y Sierra Madre Oriental, entre las cuales se

    extiende la Meseta Central Mexicana.

    Amrica Central: por la disposicin del continente, la cordillera (Cordillera Centroamericana)

    toma una direccin noroeste-sureste. En sus mesetas se concentra la mayor parte de la poblacin.

    Algunos de sus lagos se formaron en crteres apagados.

    Amrica del Sur: en el