Danielle Steel - Dar

Download Danielle Steel - Dar

Post on 15-Apr-2016

29 views

Category:

Documents

4 download

DESCRIPTION

ljubavni roman

TRANSCRIPT

DANIELLE STEEL DARNaslov izvornika Danielle SteelTHE GIFT Delacorte PressCopyright 1994 by Danielle SteelDarovima svoga ivota, svome muu Johnu i svoj svojoj djeci i anelima koji su proli kroz moj ivot, brzo ili polako, i blagoslovima koje su mi donijeli. S ljubavlju,d.s.1.Annie Whittaker je voljela sve to je u vezi s Boiem. Voljela je to vrijeme i te obasjane borove na svaijoj prednjoj tratini i Boinjake svjetlima ocrtane po krovovima kua. Voljela je boine pjesme, voljela je ekati djeda Boinjaka, odlaziti na klizanje, a zatim piti toplu okoladu i grickati kokice s majkom, a poslije sjediti irom otvorenih oiju i gledati kako je lijepo njihovo boino drvce, sve osvijetljeno. Majka bi je pustila da sjedi ondje u njegovu sjaju, a njeno petogodinje lice ispunilo bi se divljenjem.Elizabeth Whittaker je imala etrdeset jednu kad se Annie rodila, dola je kao iznenaenje. Elizabeth je ve odavno bila napustila san da e imati drugo dijete. Pokuavali su to godinama prije, Tommvju je ve bilo deset, i konano su se pomirili s tim da imaju samo jedno dijete. Tommy je bio divan djeak, pa su se Liz i John osjeali sretnima. Igrao je ragbi i bejzbol u lokalnoj ligi, a svake je zime bio zvijezda momadi hokeja na ledu. Bio je dobar djeak i radio je sve to se od njega oekivalo; dobro je prolazio u koli, voljeli su ga, pa ipak bio je i dovoljno nestaan, to ih je uvjerilo da je normalan. Nije bio savreno dijete, ali bio je dobar djeak. Kosa muje bila svijetla kao u Liz, a oi bistro plave kao u oca. Imao je smisla za alu i bistar um, a nakon prvog oka reklo bi se kako se pomirio s milju da ima sestricu.I tijekom posljednjih pet i pol godina otkad se ona rodila bio je uvjeren kako sunce izlazi samo zato da bi obasjalo Annie. Ona je bila krhko malo bie iroka osmijeha, a njen hihot razlijegao se kuom svaki put kad su ona i Tommy bili zajedno. Svaki dan ga je eljno ekala da se vrati iz kole, i tada bi sjeli pa jeli kolaie i pili mlijeko u kuhinji. Kad se Annie rodila, Liz je prestala raditi puno radno vrijeme i povremeno je zamjenjivala kolege i kolegice na predavanjima. Rekla je da eli uivati u svakom trenutku sa svojom novom bebom. I uivala je. Neprestano su bile zajedno.Liz je ak nala vremena da dvije godine dobrovoljno radi u jaslicama, a sad je pomagala u likovnom odgoju u vrtiu koji je Annie pohaala. Tijekom poslijepodneva one su pekle kolaie, kruh i kekse, a zatim joj je Liz satima itala sjedei u velikoj udobnoj kuhinji. Njihovi ivoti bili su kao sretni kutak gdje su se svi etvero osjeali sigurnima od svega onog to se dogaalo drugim ljudima. A John se dobro brinuo o njima. On je vodio najveu prehrambenu veletrgovinu u dravi i zaraivao je za pristojan ivot za sve njih. Tim su se poslom bavili i njegov djed i otac prije njega, a on ga je jo i unaprijedio. Imali su lijepu kuu u boljem dijelu grada. Nisu ba bili bogatai, ali su bili osigurani od nedaa i nepovoljnih promjena koje su pogaale farmere i ljude u poslu koji je esto podlijegao nepovoljnim kretanjima. Svima je trebala dobra hrana i John Whittaker im je to uvijek osiguravao. On je bio topao, brian ovjek i nadao se da e i Tommy jednoga dana preuzeti taj posao. Ali eljamu je bila da Tommy najprije ode studirati. I Annie takoer; elio je da ona bude tako pametna i dobro obrazovana kao njezina majka. Annie je eljela biti uiteljica, upravo kao mama, ali John ju je zamiljao kao buduu lijenicu ili pravnicu. Za 1952. godinu to su bili veliki snovi, no John je ve zatedio lijepu svotu za Annieno obrazovanje. Novac za Tommvjev studij poeo je stavljati na stranu jo prije nekoliko godina i tako su, financijski, oboje bili na dobrom putu da zavre studij. John je bio ovjek koji je vjerovao u snove. Uvijek je govorio da nema niega to ovjek ne bi mogao postii ako to zduno eli i spreman je naporno raditi da to postigne. A on je uvijek bio voljan raditi. Liz mu je uvijek bila od velike pomoi, ali sada mu je bilo drago to je ostala kod kue. Uivao je dolaziti kui u kasna popodneva i nalaziti je kako se grli s Annie ili gledati njih dvije kako se igraju s lutkama u Annienoj sobi. Sam pogled na njih razgalio bi mu srce. Bilo mu je etrdeset devet godina i bio je sretan ovjek. Imao je sjajnu enu i dvoje divne djece. Gdje ste? povikao je tog popodneva pri ulasku, otresajui snijeg i led sa svoga eira i kaputa i tjerajui psa koji je veselo mahao repom i klizao po lokvicama to su nastajale na podu oko njega. Bila je to enka, irski seter, koju su nazvali Bess po predsjednikovoj eni. Liz je isprva tome prigovarala zbog potovanja prema gospoi Truman, ali ime je nekako priliilo psu i ostalo je, pa se nitko nije ni sjeao kako je kujica dobila ime. Tu smo odgovorila je Liz. John je uao u dnevnu sobu i naao ih kako vjeaju licitarske ovjeuljke na boino drvce. Kitile su ga cijelo popodne; Annie je pravila papirnate lanie dok su se kolai pekli u penici. Zdravo, tata. Zar nije lijep? Jest nasmijeio joj se i s lakoom je podigao u naruje. Bio je on snaan mukarac s irskim bojama svojih predaka. Imao je crnu kosu, ak i sada na pragu pedesete, i blistave plave oi kojima je obdario oboje svoje djece. Unato plavoj kosi, Lizine su oi bile svijetlosmee, ponekad ak i boje ljenjaka. A Anneina kosa bila je gotovo bijela, toliko je bila svijetla. I kad se nasmijala ravno u oi svom ocu i protrljala svoj siuni nosi o njegov nos, izgledala je kao aneo. On ju je njeno posjeo do sebe i nagnuo se prema eni da je poljubi, pa izmijenie pogled pun ljubavi. Kako si proveo dan? pitala je srdano. Bili su u braku dvadeset dvije godine i veinu toga vremena, kad ih ne bi ometale sitne neugodnosti koje donosi ivot, proveli su u najveoj ljubavi. Vjenali su se dvije godine nakon to je Liz diplomirala. Tad je ve radila kao uiteljica, a tek nakon sedam godina dobili su Tommvja. Ve su bili izgubili nadu, a stari doktor Thompson nikad nije jasno rekao zato ona ne moe zatrudnjeti i donijeti dijete. Imala je tri pobaaja prije no to se Tommy rodio, i inilo im se pravo udo kad su ga konano dobili. A bilo je jo i vee udo kada se deset godina kasnije rodila Annie. Prihvatili su to kao blagoslov, i djeca su im dala svu radost kojoj su se nadali i koju su oekivali. Danas su mi stigle narane iz Floride rekao je John kad je sjeo i uzeo svoju lulu. Vatra je gorjela u kaminu, a kua je mirisala na medenjake i na kokice. Sutra u nekoliko narani donijeti kui. Ja volim narane! Annie je pljesnula rukama i popela mu se u krilo, dok im se Bess s obim apama na Johnovim koljenima pokuavala pridruiti. John je njeno odgurnuo psa, a Liz je sila sljestava da bi ga ponovo poljubila i ponudila aom vrue jabukovae. Zvui predobro da bih odbio. On se nasmijao i vodei Annie za ruku trenutak kasnije poao za njom u kuhinju, nijemo se divei njenom skladnom stasu. asak zatim zalupie se ulazna vrata i ude Tommy, rumena nosa i arkocrvenih obraza, nosei svoje klizaljke. Mmm... dobro mirie... Zdravo mama, zdravo tata. Hej, miiu, to si danas radila? Pojela si sve mamine kolae? Raskutra joj kosu, vrsto je ogrli i ovlai joj lice svojim licem. Vani je bilo ledeno i snijeilo je sve jae. Ja sam spekla kolae s mamom, a pojela sam samo etiri pedantno ga ispravi i svi se nasmijae. Bila je tako slatka, teko bi joj itko odolio, pogotovo njen veliki brat ili roditelji koji su ludovali za njom. Ali nije bila razmaena. Bila je samo veoma voljena, a to je bilo vidljivo u nainu kako je s lakoom susretala svijet i prihvaala igru. Voljela je svakoga, voljela se smijati, voljela je igre, voljela je trati po vjetru dok bi joj kosa leprala. Voljela se igrati s Bess, ali najvie se voljela igrati sa svojim starijim bratom. Sada ga je pogledala s divljenjem, pa uoivi njegove iznoene klizaljke zapita: Moemo li sutra ii na klizanje, Tommy? U blizini je bilo jezerce i on ju je tamo esto vodio subotom ujutro. Ako dotle prestane padati snijeg. Ako bude i dalje snijeilo, jezero neemo moi ni nai rekao je grickajui jedan od maminih slasnih kolaia. Topili su se u ustima i o njima je Tommy sad jedino mislio, dok je njegova majka paljivo skinula svoju pregau. Nosila je elegantnu bluzu i dugaku sivu suknju; John bi se uvijek oduevio kad bi zapazio da ona jo uvijek ima jednak stas kao i onda kad ju je upoznao u gimnaziji. Ona je bila u prvom,a on u zavrnom razredu, i dugo mu je trebalo da prizna kako je zaljubljen u tako mladu djevojku, ali na koncu su svi to shvatili. Isprva su ih zadirkivali, ali nakon nekog vremena svi su to prihvatili kao gotovu injenicu. Idue godine zaposlio se kod svog oca, a ona je u iduih sedam godina zavrila gimnaziju i viu kolu, te dvije godine radila kao uiteljica. On ju je dugo ekao, ali nikada se nije pokolebao u svojoj ljubavi. Sve do ega im je zaista bilo stalo, za im su eznuli, dolo im je polako kao i njihova djeca. Ali sve te dobre stvari u njihovu ivotu bile su vrijedne ekanja. Sada su bili sretni. Imali su sve to su ikad poeljeli. Sutra popodne imam utakmicu spomene Tommy usput i poslui se s jo dva kolaa. Zar uoi Badnjaka? zaueno je pitala njegova majka. Mogli ste misliti da ljudi imaju i drugih poslova. Uvijek su odlazili na njegove utakmice, osim ako ih neto vano ne bi sprijeilo. John je takoer igrao hokej na ledu i ragbi, pa mu je to bilo drago. Liz ba nije bila oduevljena, nije eljela da se Tommy povrijedi. Tih je godina nekoliko djeaka izgubilo zube na utakmicama hokeja na ledu, ali Tommy je bio paljiv, a i srea ga je pratila. Nije bilo slomljenih kostiju ni velikih povreda, samo nekoliko iaenja i masnica, a njegov otac je smatrao da je i to dio igre. On je djeak, zaboga, ne moe ga stalno drati pod staklenim zvonom. No ona je, potajno, samoj sebi priznala da bi upravo to eljela. Njoj su djeca bila predragocjena, eljela je da im se nikada nita loe ne dogodi, kao ni Johnu. Bila je ena koja cijeni svoju sreu. Je li ti danas bio zadnji dan kole prije Boia? znatieljno ga zapita Annie, a on sa smijekom kimne glavom. Imao je svu silu planova za praznike,a mnogi su ukljuivali i djevojku po imenu Emily na koju je bacio oko jo na Dan zahvalnosti. Ona je upravo te godine doselila u Grinnetl. Majka joj je bila medicinska sestra, a otac lijenik; doselili su iz Chichaga. Djevojka je bila prilino zgodna, Tommyju dovoljno zgodna da je pozove na nekoliko svojih hokejakih utakmica. Ali dalje od toga jo nije otiao. Idueg tjedna namjeravao ju je pozvati u kino, a moda ak i na doek Nove godine, ali jo nije imao hrabrosti da je zamoli.I Annie je znala da mu se Emily svia. Vidjela ga je kako je s divljenjem promatra jednom kad su ili na jezero i naletjeli na nju. Ona je bila ondje. Klizala se s nekim svojim prijateljicama i sa svojom sestrom. Annie je smatrala da je Emily u redu, ali ipak nije znala zato je Tommy lud za njom. Imala je dugu sjajnu tamnu kosu i bila prilino dobra klizaica. Nije mu ba mnogo govorila, samo ih je stalno gledala, a kad su odlazili, pokazala se silno paljiva prema Annie. Ona je to napravila jer joj se ti svia vano je objasnila Annie dok su se vraali kui i dok je Tommy nosio njene klizaljke. Zato to kae? pitao je nastojei da to zazvui ravnoduno, no uspjelo mu je samo to da izgleda udno i nervozno. Stalno te gutala oima dok si klizao. Annie je samouvjereno zabacila svoju dugu plavu kosu preko ramena. to misli pod tim "gutala oima"? Zna ti to ja mislim. Zna da je ona luda za tobom. Zato je bila tako ljubezna sa mnom. I ona ima malu sestru, ali nije tako ljubezna prema njoj. Kaem ti, svia joj se. Previe ti toga zna, Annie Whittaker. Ne bi li trebalo da se bavi lutkama i slinim stvarima? On se pravio kao da ga ne dira to to je ona rekla, a onda se sjetio da je glupo brinuti se o tome kako e izgledati svojoj sestri kojoj je pet i pol godina. Ona se tebi zaista svia, jel'da? bockala ga je, ispitivala i pritom hihotala. Zato ne gleda svoja posla? Glas mu je bio strog, to je bilo rijetko, ali Annie nije obraala panju na to. Mislim da je njena starija sestra mnogo zgodnija. Imat u to na umu ako poelim izlaziti sa starijima. A to manjka starijima? Annie nije bila jasna ta razlika. Nita. Osim to ona ima sedamnaest godina objasnio je i Annie je mudro kimnula glavom. Prestara je. Mislim da je onda Emily u redu. Hvala. Molim ona je rekla ozbiljno upravo kad su stigli kui i uli da popiju toplu okoladu i da se ugriju. Bez obzira na njene komentare o djevojkama u njegovu ivotu, on je zaista volio biti s njom. Uz Annie se uvijek osjeao silno voljen i beskrajno vaan. Ona ga je oboavala i nije se ustruavala da to pokae. Ludo ga je voljela, a i on je nju jednako tako volio.Te veeri sjela mu je u krilo prije nego to je pola na spavanje i on joj je itao omiljene prie. Najkrau je proitao dva puta, i tada ju je majka odvela ti krevet, a on je potom sjedio i razgovarao s ocem. Govorili su o izboru Eisenhowera prije mjesec dana i o promjenama koje bi to moglo donijeti. A tada su, kao i uvijek, zapoeli razgovor o poslu. Njegov je otac elio da on zavri poljodjelstvo s ekonomijom. Vjerovali su u ono to je osnovno, ali vano u ivotu, kao to je obitelj i djeca i svetostbraka, potenje i pomaganje prijateljima. Bili su cijenjeni i potovani u drutvu. Ljudi su o Johnu Whittakeru uvijek govorili kao o dobrom suprugu, plemenitom ovjeku i potenom poslodavcu.Te je veeri Tommy iziao s nekim svojim prijateljima. Vrijeme je bilo tako loe da se nije usudio posuditi auto. Otpjeaio je do najblieg prijatelja i vratio se oko jedanaest i pol. Nikada se nisu morali brinuti za njega. Napravio je pokoju ludost do svoje petnaeste godine, a to se svodilo na dva primjera kad je popio previe piva i povraao u autu kad ga je otac vozio kui. Whittakerovi time nisu bili oduevljeni, ali nisu se ni previe uzrujavali. Bio je on dobar djeak, a oni su znali da svi mladi rade te stvari. I John ih je radio, a i gore stvari, pogotovo kad je Liz bila na fakultetu. Ona ga je ponekad zadirkivala zbog toga, no on je inzistirao da je bio pravi primjer kreposnog ponaanja, nato bi ona samo izvila jednu obrvu, a tada ga obino poljubila.Te su veeri takoer rano otili na spavanje, a kad su se sljedeeg jutra probudili, vidjeli su kroz prozore da sve izgleda kao boina estitka. Sve je bilo bijelo i prekrasno i oko osam i pol toga jutra Annie je odvukla Tommvja sa sobom van da joj pomogne napraviti snjegovia. Stavila je Tommvjevu hokejsku kapu, a on joj je objasnio kako je mora "posuditi" poslije podne za svoju utakmicu, pa je Annie odgovorila da e mu dati na znanje moe li je uzeti. Bacio ju je zatim u snijeg, a onda su leali na leima maui rukama i nogama i pravili likove anela u snijegu.Svi su otili na Tommvjevu utakmicu tog popodneva, pa iako je njegova momad izgubila, on je ipak bio dobro raspoloen. I Emily je dola da ga gleda, premda je bila okruena hrpom prijateljica i tvrdila kako su zapravo one htjele doi, a ona imse sluajno pridruila. Nosila je kariranu vunenu suknju i mokasinke, a duga crna kosa svezana u konjski rep padala joj niz leda. Annie je ustvrdila da je naminkana. Kako ti to zna? izgledao je zauen i veseo dok su zajedno s cijelom obitelji naputali kolsko klizalite i krenuli kui. Emily je ve bila otila s hihotavim jatom svojih prijateljica. Ja nekad uzmem maminu minku rekla je Annie vano, a oba mukarca pogledaju malog vraika koji hoda pored njih. Mama se ne minka izjavi Tommy sigurno. O, da. Ona upotrebljava puder i rumenilo, a ponekad i ru za usne. Ma nemoj! inilo se da je Tommy iznenaen.Njegova majka je lijepo izgledala, on je to znao, ali nikad nije posumnjao da bi to bilo togod umjetno ili da se zaista koristi minkom. Ponekad upotrebljava i crnilo za trepavice, ali ovjek od toga mora plakati Annie je objasnila, a Liz se nasmijala. Pa i ja od toga plaem, zato to nikad ni ne upotrebljavam.Zatim su razgovarali o utakmici i o drugim stvarima. Tommy je opet izaao s prijateljima, a jedan njegov kolski kolega doao je te veeri priuvati Annie da bi im roditelji mogli otii na boinu zabavu u susjednu kuu.Vratili su se oko deset sati, legli oko pola noi i Annie je ve vrsto spavala u svom krevetu kad su oni doli. No, sljedeeg je jutra ustala ve u ranu zoru sva ustreptala zbog Boia. Bio je Badnjak i stalno je razmiljala o onome to je oekivala od djeda Boinjaka. Nadasve je eljela lutku Madame Alexander, a nije bila sigurna hoe li je dobiti. Aeljela je i nove saonice i bicikl, no znala je da bi bicikl bilo bolje dobiti u proljee, za roendan.Toga je dana trebalo obaviti tisuu poslova i bezbroj priprema za Boi. Poslijepodne su oekivali posjet prijatelja i njezina majka je jo u zadnji as neto pekla. A ii e i na ponoku. Bio je to ritual koji je Annie voljela, premda ga nije posve razumjela. Ali, voljela je ii u crkvu s njima kasno u no, stisnuto sjediti izmeu svojih roditelja u toploj crkvi i dremuckati sluajui himne i miriui tamjan. Bile su tu lijepe jaslice okruene ivotinjama, Josipom i Marijom. Oko pola noi stavili su i djetece u jaslice. Voljela je to gledati prije nego to bi napustili crkvu i vidjeti djetece Isusa tamo s njegovom majkom. Upravo kao mi, je 1' da mama? rekla je stiui se uz Liz, a majka se sagnula da je poljubi. Upravo kao mi rekla je Liz njeno pomislivi opet na svoje blagoslove. Volim te, Annie. I je tebe volim proaputala je Annie. Otila je s njima na misu te veeri, kao i uvijek,i zaspala dok je udobno sjedila izmeu svojih roditelja. Bilo je lijepo i udobno. Crkva je bila topla, a glazba ju je uljuljkala u san. Nije se probudila ak ni za vrijeme procesije. Ali provjerila je da li je djetece Isus u jaslicama, kao to je to uvijek inila na izlasku iz crkve i djetece je bilo tamo. Nasmijala se kad je vidjela kipi, pa je digla pogled prema majci i stisnula joj ruku. Gledajui je, Liz osjeti suze u oima. Annie je bila neto poput posebnog dara, poslanog njima da im donese veselje, toplinu i smijeh.Proao je ve jedan sat iza ponoi kad su stigli kui i Annie je vie spavala nego bila budna kad su je stavljali u krevet. A kad je Tommy doao da je poljubi ve je vrsto spavala i tiho hrkala. Njemu se uinilo da je malo pretopla kad joj je poljubio glavicu, ali nije ga to zabrinulo, ak se nije ni potrudio da to kae mami. Izgledala je tako mirno i nije ni pomislio da neto ne bi bilo u redu.Ali na sam Boi prvi je put spavala dugo i kad se probudila izgledala je nekako omamljeno. Liz je no prije bila stavila tanjur s mrkvom i soli za sobove i kolaie za Boinjaka ali je Annie bila previe pospana da to uini. Ipak, kad se probudila sjetila se da provjeri jesu li oni to pojeli. Bila je pospanija nego inae i izjavila da je boli glava; no nije bila prehlaena, pa je Liz pomislila da moda ima samo blai oblik gripe. U posljednje je vrijeme bilo tako strano hladno, moda je prozebla igrajui se s Tommvjem u snijegu prije dva dana. No, do ruka je ve izgledala dobro. Bila je ushiena lutkom Madame Alexander koju joj je Boinjak donio, a i s drugim igrakama i novim saonicama. Ona i Tommy su izali i igrali se oko sat vremena, a kad su se toga popodneva vratili unutra na toplu okoladu, njezini su obraii bili arkocrveni i izgledala je potpuno zdravo. Pa, princezo obratio joj se otac, sretno se osmjehujui i puckajui lulu. Liz mu je darovala lijepu novu lulu iz Nizozemske i izrezbareni stalak za njegove stare lule. Je li ti djed Boinjak bio dobar? Odlian iroko se nasmijala. Moja nova lutka je tako lijepa, tata. Tako se nasmijala kao da je gotovo znala od koga ju je dobila, ali, dakako, nije znala.Svi su se oni uvijek svim silama trudili da odre taj mit, premda je nekoliko njezinih prijateljica ve znalo istinu. Liz je tvrdila da djed Boinjak dolazi svoj dobroj djeci, pa ak i onoj koja nisu tako dobra, s nadom da e se popraviti. Ali nije bilo upitno u koju vrstu spada Aniiie. Ona je njima bila najbolja, a i svima koji su je poznavali.Tog popodneva imali su prijatelje u posjetu tri obitelji koje su ivjele blizu i dvije obitelji Johnovih poslovoa sa suprugama i djecom. Kua se ubrzo ispuni smijehom i igrom. Bilo je i nekoliko mladih osoba, Tommvjevih vrnjaka, pa im je on pokazao svoj novi pecaki tap. Jedva je ekao proljee da ga upotrijebi.Bilo je spokojno, radosno poslijepodne, a kad su svi otili, mirno su veerali. Liz je priredila juhu od purice, pojeli su ostatke od ruka i malo kolaa koje su im posjetitelji donijeli. Mislim da mjesec dana vie neu ponovo jesti rekao je John rastegnuvi se u stolici, dok mu se ena smjekala i tada uoila da Annie izgleda nekako blijeda, s vodnjikavim oima i dvije jarke mrlje na obrazima koje su izgledale kao ru s kojim se voljela igrati. Je si li mi opet dirala minku? pitala je Liz napola zabrinuto, napola aljivo. Ne... Otila je u snijeg... i tada sam ja... inilo se da je zbunjena. Pogledala je prema Liz, zauena, kao da nije sigurna u ono to je rekla, pa ju je to uplailo. Je si li dobro, srce? Liz se sagnula i njeno joj dotakla elo. Gorjelo je. Tog je popodneva izgledala sretno, igrala se sa svojom novom lutkom i s prijateljicama. Kad god bi je Liz vidjela, inilo se da svaki as tri iz dnevne sobe u kuhinju. Je li ti slabo? Malo Annie je slegla ramenima i iznenada se inila toliko malom da ju je Liz uzela u krilo. Ali, upravo zato to ju je drala, mogla je osjetiti da Annie ima temperaturu. Ponovo joj je opipala elo i pomislila da mora pozvati lijenika. Ne volim ga smetati na sam Boi rekla je Liz zabrinuto. A i bilo je tako uasno hladno. Meava je dolazila sa sjevera i rekli su da e prije jutra opet snijeiti. Neka se dobro naspava i s njom e ponovo biti sve u redu rekao je John mirno. On je po prirodi bio bezbriniji od Liz. Bilo je to ipak previe uzbuenja za tako malo stvorenje. Danima su bili prilino napeti tim susretima s prijateljima, Tommyjevom utakmicom, Badnjakom i svim tim pripremama za Boi. Liz je zakljuila da vjerojatno on ima pravo. Bilo je to previe za malu djevojicu. Kako bi bilo da odjai u krevet na tatinim ramenima?Njoj se svidio prijedlog, ali kad ju je pokuao podii, bolno je kriknula i rekla da je boli vrat. to misli, to bi to moglo biti? pitala ga je Liz kad je iziao iz Anniene sobe. Obina prehlada. Svi je na poslu imaju ve tjednima. Siguran sam da je imaju i sva djeca u koli. Bit e joj dobro. Uvjeravao je tako svoju enu i potapao je po ramenu. Znala je da on ima pravo, ali uvijek se brinula zbog neeg kao to je poliomijelitis i tuberkuloza. Dobro je njoj John joj je ponovio, znajui kako ona naginje tome da sve preuveliava. Kaem ti.I sama je otila da poljubi Annie, pa se bolje osjeala kad ju je vidjela. Oi su joj bile sjajne i premda joj je glava bila vrela i jo je bila blijeda, bila je posve pri sebi. Vjerojatno je bila samo premorena i previe uzbuena. On ima pravo. Prehlaena je ili malo gripozna. Samo ti spavaj, a ako ti ne bude dobro, zovi nas rekla joj je Liz, dobro je ututkala i poljubila. Jako, jako te volim, duo, i hvala ti za krasnu sliku koju si naslikala meni i tati za Boi. Johnu je nainila i pepeljaru za lulu i obojila je jarkozeleno. Rekla je da je to njegova omiljena boja.inilo se da je Annie zaspala im je Liz napustila sobu. Kad je oprala posude, vratila se u sobu da provjeri. Annie je bila jo toplija i nemirno se bacala po krevetu i mrmljala u snu, ali se nije probudila kad ju je Liz dodirnula. Bilo je deset sati i Liz je zakljuila da e ipak biti bolje da pozove lijenika.Lijenik je bio kod kue i ona mu objasni da je Annie u groznici. Nije htjela riskirati da je budi mjerei joj temperaturu, ali imala je 38 kad je pola u krevet, to nije opasno. Spomenula je ukoeni vrat, a on je odgovorio da je to neobino za gripu. Suglasio se s Johnom da je vjerojatno premorena i da se prehladila preko vikenda. Dovedite je sutra ujutro, Liz, ako proe groznica, ili u ja doi da je vidim. Samo me pozovite kad se probudi. Ali, bit e joj dobro. Imam dvadesetak sluajeva tih gadnih prehlada s groznicom. Nije ba opasno, ali je prilino gadno dok traje. Dobro je utopli, moda temeperatur.a padne jo prije jutra. Velika hvala, Walte.Walter Stone bio je obiteljski lijenik jo od Tommvjeva roenja, a bio je i dobar prijatelj. Kao i uvijek, ona se osjetila smirenom im ga je pozvala. Imao je pravo. To sigurno nije nita.Ona i John su dugo sjedili u dnevnoj sobi te veeri i razgovarali o prijateljima, ivotu, djeci, o svojoj srei, o tome koliko je godina ve prolo od njihova prvog susreta i kako su sve te godine bile dobro ispunjene. Sa zahvalnou su rezirmirali svoj ivot.Jo jednom je obila Annie prije nego to su poli na spavanje; nije se inilo da je toplija, tovie inilo se da je malo mirnija. Leala je spokojno i tiho disala. Bess, pas, leao je u podnoju krevetato je uvijek inio. Ni dijete ni pas nisu se pomaknuli kad je Liz napustila sobu i vratila se u svoju. Kako je? pitao je John uvlaei se u krevet. Dobro je. Liz se nasmijala. Znam da se previe brinem, ali to mogu? Pa i zato te volim. Ti se tako dobro brine za sve nas. Ne znam ime sam zasluio toliku sreu. Mislim da si bio pametan da me zgrabi jo dok mi je bilo etrnaest.Nikad nije ni znala ni voljela drugog mukarca; ni prije ni poslije. U trideset dvije godine, koliko ga je poznavala, njezina ljubav je prerasla u strast. Zna li da ni sada ne izgleda mnogo starije od etrnaest rekao je gotovo stidljivo i povukao je njeno na krevet k sebi. Spontano mu se primakla i on joj je polako otkopao bluzu, dok se ona izvlaila iz barunaste suknje koju je nosila na Boi. Volim te, Liz proaptao je s usnama na njezinu vratu.elja je u njoj porasla, a njegove su ruke mekano posegnule za njenim golim ramenima i prema njenim uzbuenim dojkama. Usne su im se vrsto spojile.Dugo su tako leali zajedno i na koncu zaspali, siti i zadovoljni. Stvorili su ivot ispunjen ljepotama koje su godinama traili. Svoju su ljubav potovali i njegovali. Liz je razmiljala o njemu dok je u njegovom naruju padala u san. Drao ju je uza se, a kako je leao iza nje, njegove su je ruke vrsto stezale oko pasa s koljenima podvuenim iza njezinih. Stranjica joj je bila zakriljena njegovim tijelom, njegovo lice bilo je uronjeno u njezinu divnu plavu kosu i tako su mirno i zajedno spavali do jutra.im se sljedeeg jutra probudila, Liz je ponovo provjerila Annie. Jo zamotana u kuni ogrta, samo ga je svezala, ula je u Annienu sobu i vidjela daona jo spava. Nije se inila bolesnom, ali im joj se Liz pribliila, vidjela je da je mrtvaki blijeda i da jedva die. Lizino je srce naglo zabubnjalo kad ju je blago stresla i ekala da se pokrene, ali ulo se samo tiho jecanje, nije se probudila na majin dodir, pa ak ni kad ju je Liz jako zatresla i poela glasno zazivati njeno ime. Tommy ju je uo prije Johna i dotrao da vidi to se dogodilo. to je, mama? kao da je neto osjetio im ju je uo. Jo je imao pidamu na sebi, izgledao je pospano i kosa mu je bila raupana. Ne znam. Reci tati da pozove doktora Stonea. Ne mogu probuditi Annie.Kad je to izrekla, poela je plakati. Spustila je svoje lice do djetetova da joj osjeti disanje, no Annie je bila bez svijesti i moglo se odmah zakljuiti da joj se temperatura od sino popela do nebesa. Liz se nije usudila napustiti je ni toliko da iz kupaonice uzme toplomjer. Pouri viknula je za njim i pokuala posjesti Annie. Ovaj put se ona malo pomaknula i uo se priguen mrmor, ali nije ni govorila niti je otvarala oi. Uope se nije probudila. Liz je samo sjela i kao da uope ne zna to se dogaa oko nje, uhvatila Annie za ruku i poela tiho plakati. Molim te... probudi se... doi... volim te... Annie... molim te, bebice...Plakala je tako kada je John dojurio u sobu asak kasnije, a Tommy iza njega. Walt je rekao da e odmah doi. to se dogodilo?I on se uplaio, premda nije htio priznati Liz da se boji. A Tommy je nijemo plakao iza oevih lea. Ja ne znam. Mislim da ima strano visoku temperaturu... ne mogu je probuditi... o, Boe... oJohn, molim te... jecala je, hvatala svoju malu djevojicu, pridizala je onako sjedei, vikala je, ali ovaj put Annie je nije ula ni zastenjala. Leala je beivotno u majinom naruju, a cijela ju je obitelj gledala. Bit e joj dobro. Djeci zna tako doi, a dva sata poslije kao da nita nije ni bilo. Pa, zna to John je nastojao sakriti injenicu da se uspaniio. Ne govori mi da to znam. Ja znam da je jako bolesna, to je ono to znam Liz se nervozno obrecnula na svog mua. Walt je rekao da e je odvesti u bolnicu ako ustreba. Ali svima je ve bilo jasno da e trebati. Zato se ne obue? John je njeno sugerirao. Ja u paziti na nju. Neu je napustiti! Liz je to rekla odrjeito. Poloila je Annie ponovno u krevet, poravnala joj kosu, a Tommy je uasnut gledao svoju sestru. Bila je tako blijeda da se inilo kao da je mrtva, a bez paljivijeg gledanja nije se moglo rei da li die. Bilo je teko povjerovati da bi se brzo mogla probuditi, hihotati se i smijati, no on je ipak htio vjerovati da se to moe dogoditi. Kako se tako brzo razboljela? Pa sino je bila dobro rekao je Tommy, zaprepaten i oamuen. Bila je bolesna, ali ja sam mislila da to nije nita. Liz je bijesno pogledala Johna kao da je njegov propust to nije sino pozvao lijenika da doe. Gadilo joj se sada mislei na to kako su vodili ljubav dok je Annie tonula u nesvijest u svojoj sobi. Trebala sam prisiliti Walta da sino doe. Pa nisi mogla znati da e joj biti ovako. John ju je pokuao umiriti, no ona nije nita rekla.Tada.su uli lijenika kako kuca na vrata. John je potrao da ih otvori i da ga pusti u kuu. Vanije bila otra hladnoa i obeana vijavica je stigla. Snijeilo je i vanjski svijet je izgledao tmuran kao i onaj u Annienoj sobi. to se dogodilo? doktor je pitao Johna dok je brzim koracima grabio prema njenoj spavaoj sobi. Ne znam. Liz kae da joj se temperatura vrtoglavo popela i mi je ne moemo probuditi.Od vrata gdje su sad bili, on je, jednostavno zanemarivi Liz i njihova sina, nainio dva koraka do Anneina kreveta, opipao je, pokuao joj pokrenuti glavu i provjerio joj zjenice. Oslunuo je disanje, provjerio joj reflekse u posvemanjoj tiini, a tada se okrenuo i pogledao ih s bolnim izrazom. Volio bih je odvesti u bolnicu na punktiranje. Mislim da je meningitis. O, moj Boe. Liz nije bila sigurna to sve to znai, ali bila je sigurna da to nije dobra vijest, pogotovo s obzirom na Anneinin izgled. Hoe li joj biti dobro? Liz je jedva proaptala rijei objesivi se Johnu za ruku, a Tommy je plakao kodu vrata i gledao oboavanu sestru posve zaboravljen. Liz je mogla uti kako joj srce tue dok je ekala lijenikov odgovor. Bio im je prijatelj tako dugo, iao je ak i u kolu s njima, ali sada je izgledao kao neprijatelj dok je procjenjivao i izricao Annienu sudbinu. Ne znam rekao je poteno. Ona je jako bolesna djevojica. Volio bih je odmah povesti u bolnicu. Moe li netko od vas poi sa mnom? Oboje idemo odluno je rekao John. Daj nam samo asak da se obuemo. Tommy, ti ostani s doktorom i s Annie. Ja... tata... on se guio u rijeima i suzama koje su navirale prije nego to ih je mogao zaustaviti. I ja elim ii. Ja... moram biti tamo.John se htio usprotiviti, no samo je kimnuo. Razumio je. Znao je to mu je ona znaila, svima njima. Nisu je smjeli izgubiti. Idi se obui. A tada se okrenuo lijeniku: Bit emo spremni za asak.Liz je ve u njihovoj spavaoj sobi navlaila odjeu. Obukla je donje rublje, stavila pojas za arape i arape. Uvukla se u jednu staru suknju, izme, navukla pulover, provukla ealj kroz kosu, zgrabila torbicu i kaput i nanovo otrala u Annienu sobu. Kako je? uletjevi u sobu upitala je bez daha. Nema promjene lijenik je tiho rekao. On je neprestano provjeravao njezine vitalne funkcije. Krvni tlak je jako pao, bilo je bilo slabo i sve je dublje padala u komu. elio je da su ve u bolnici, ali predobro je znao da se ak i u bolnici malo to moe uiniti u sluaju meningitisa.asak kasnije John se pojavio obuen nasumce, a Tommy je imao svoj hokejski dres. To je bilo prvo to mu se nalo pri ruci u ormaru. Hajdemo! rekao je John zgrabii Annie s kreveta a Liz ju je umotala u dva debela pokrivaa. Glavica je bila tako vrua, pekla je kao arulja. Bila je suha i sprena s blago modrim usnama. Pojurili su prema lijenikovu autu. John se smjestio na stranje sjedite drei Annie. Liz se uvukla do njega, a Tommy je sjeo do lijenika. Tada se Annie ponovno malo pomaknula, ali se nakon toga vie niim nije oglasila i vonja do bolnice je protekla u mrtvoj tiini. Liz nije skidala oi s nje. Odmicala joj je plavu kosu s lica. Poljubila ju je u elo jednom ili dvaput, a kad bi je usnama dotakla, uasnula bi je vrelina djetetove glavice.John ju je unio u traltt prve pomoi i osoblje je ekalo. Walt je nazvao prije nego to su napustilikuu. Liz je stajala do Annie kad su je punktirali i drala joj ruku. Tjerali su je van, ali je ona odbila napustiti svoju ker. Ostajem ovdje kraj nje rekla je otro. Medicinske sestre su se pogledale, no lijenik je samo kimnuo.Krajem popodneva utvrdilo se da je prognoza bila tona. Annie je imala meningitis. Temperatura je jo porasla. Bila je 41,6 stupnjeva i uzaludan je bio svaki njihov trud da je smanje. Leala je u bolnikom krevetu na djejem odjelu sa zavjesama navuenim oko nje, a roditelji i brat su je gledali. Tiho bi zastenjala s vremena na vrijeme, ali se nije ni budila niti micala. A kad ju je lijenik ponovo pregledao, vrat joj je bio potpuno ukoen. Znao je da ona vie ne moe dugo izdrati, ukoliko temperatura ne padne ili ne doe k svijesti, ali nisu imali nikakve mogunosti da joj u toj borbi pomognu. Sve je bilo u rukama sudbine. Stigla im je kao dar prije pet i pol godina i donijela im iskljuivo ljubav i veselje, a sada niim nisu mogli sprijeiti gubitak toga dara; mogu se samo moliti, nadati i preklinjati je da ih ne napusti. No, Annie nije nita ula dok je majka stajala kraj nje, ljubila joj lice i gladila uarenu ruicu. John i Tommy su joj naizmjenino drali drugu ruku, pa potom izlazili u hodnik i plakali. Dosad se nitko od njih nije osjeao tako bespomono. No, Liz je bila ta koja je odbijala bilo kakav odlazak ili odustajanje od borbe. Njoj se inilo da bi, ako je i na trenutak ostavi, mogla izgubiti bitku. Nee joj dopustiti da tiho nestane u mraku! Ona e je privijati uza se, drati je, boriti se da je zadri. Mi te volimo, bebice... mi te svi jako volimo... tata i Tommy... mora otvoriti oi, doi, bebice, doi, znam da moe. Tebi e biti dobro. Ovo jesamo neka luda buba koja hoe da bude bolesna, ali mi joj to neemo dopustiti, je 1' da? Doi, Annie... doi, bebice, molim te. Govorila joj je neumorno satima, pa ni predveer je nije htjela napustiti. Konano je prihvatila stolicu i sjela, jo uvijek drei Annienu ruku. Na asak bi zanijemila i samo sjedila, a onda bi opet progovorila. John je povremeno morao izai, jer to nije mogao podnijeti. Za vrijeme veere sestre su izvele Tommvja, jer je bio toliko izbezumljen da vie nije mogao podnositi kako mu majka moli sestru da ivi, a sestrica koju je oboavao jo uvijek je beivotna. Vidio je kako to djeluje na njegova tatu i njegovu mamu, i to je bilo previe za njega. Samo je stajao i ridao, a Liz nije imala snage da ga utjei. Zadrala ga je za asak, no onda su ga sestre ipak izvele. Annie ju je cijelu trebala. Nije ju mogla napustiti da bi ila za Tommvjem. Morat e s njim razgovarati kasnije.Sat nakon Tommvjeva izlaska, Annie je ispustila tihi jecaj i kao da su joj trepavice zatreptale. Na tren se inilo kao da bi mogla otvoriti oi, ali ipak nije. Umjesto toga, ponovo je zajecala i ovaj put lagano stisnula majinu ruku, a onda kao da je jednostavno spavala cijeli dan, otvorila je oi i pogledala svoju mamu. Annie proapta Liz posve osupnuta onim to vidi. Mahnula je Johnu da im prie. On se bio vratio u sobu i stajao je blizu vrata. Zdravo, bebice. Tata i ja smo tu i mi te strano volimo.On je u hipu bio do kreveta i tako su stajali s obje strane njenog uzglavlja. Ona se nije mogla okrenuti ni prema jednom ni prema drugom, ali bilo je jasno da ih dobro vidi. Izgledala je pospano i na as je ponovo zatvorila oi, pa ih onda opet otvorila i nasmijeila se. I ja vas volim rekla je tako tiho da su je jedva uli. A Tommy? I on je tu. Rijeka suza tekla je niz Lizino lice dok je odgovorala, njeno je poljubivi u elo. I John je plakao, ne stidei se vie da ga vidi takvog. Jako su je voljeli. On bi sve uinio da joj pomogne izvui se iz ovoga. Volim Tommvja tiho je rekla. Volim vas, i tada se jasno nasmijala ljepa nego ikad. Izgledala je kao idealno dijete, leei tu, tako svijetla, s velikim plavim oima i malim okruglim obrazima koje su svi voljeli ljubiti. Smjeila im se kao da zna neku tajnu koju oni ne znaju. Tog asa je Tommy uao, pa je i njega vidjela. Pogledala je prema njemu i iroko mu se nasmijeila. On je to shvatio kao znak da joj je opet dobro i poeo je plakati s olakanjem to je nee izgubiti. A onda je, obuhvativi ih sve svojim rijeima jednostavno rekla: Hvala vam i to najtiim aptom. Zatvorila je oi i odmah zaspala iscrpljena tolikim naporom. Tommy se radovao onome to je vidio i ponovo je napustio sobu. Liz nije tako mislila. Ona je osjeala da je tu neto pogreno, da to nije ono to se naoko ini. Promatrala ju je i vidjela kako se pomalo gubi. Odlazi dar koji im je ona bila. Oduzima im se. A imali su je tako kratko, inilo se tek nekoliko trenutaka. Liz je i dalje sjedila drei joj ruku i promatrajui je, a John je ulazio i izlazio. Tommy je ve bio zaspao na stolici u hodniku. Bilo je ve skoro pola noi kad ih je konano sasvim napustila. Nije vie otvorila oi. Nije se vie probudila. Bila im je rekla sve to je trebala rei. Svima im je rekla da ih voli, ak im je i zahvalila... hvala... za pet divnih godina... pet siunih... godina... hvala za taj mali zlatni ivot darovan... nakratko... Liz i John bili su s njom kad je umrla. Drali su je za ruke.Ne toliko da je povuku natrag, vie da joj zahvale za sve to im je darovala. Tad su ve znali da nema naina da je zadre, jednostavno su eljeli biti tu sad kad ih naputa. Volim te Liz je proaptala zadnji put kad su prestali posljednji siuni uzdisaji. Volim te. Bila je to samo jeka. Napustila ih je na krilima anela. Dar im je oduzet. Annie Whittaker je bila duh. A brat joj je spavao u hodniku sanjajui je, mislei na nju, volei je kao i svi oni, sjeajui se prijanjih dana kad su se igrali anela u snijegu, a sada ona to zbilja i jest.2.Sprovod je bio smrtna muka puna boli i njenosti, onoga od ega su sazdane majinske more. Bilo je to dva dana prije stare godine. Doli su svi njihovi prijatelji, djeca, roditelji, njezine odgajateljice iz vrtia i jaslica, Johnovi suradnici i namjetenici, nastavnici s kojima je Liz radila. I Walter Stone je doao. On im je povjerio da si predbacuje to nije doao one noi kada je Liz zvala. Smatrao je da je to samo gripa ih prehlada, no nije se smio osloniti samo na tu pretpostavku. No, takoer je dodao, da je i bio doao, ne bi nita mogao promijeniti. Statistike o meningitisu su gotovo uvijek u svakom pogledu porazne za tako malu djecu. Liz i John su ga smirivali da ne krivi sam sebe, pa ipak Liz jest krivila sebe to ga nije zamolila da te noi ipak doe. I John si je predbacivao to je rekao Liz da to nije nita. Mrzili su jedno drugo zato to su vodili ljubav dok je ona padala u komu u svom krevetu. Tommy si to nije mogao rastumaiti, ali je i on krivio sebe za njezinu smrt. Trebao je biti sposoban za jasnije rasuivanje. No, nitko od njih to nije bio.Annie je bila, kao to je upnik rekao toga dana, dar od Boga posuen na kratko vrijeme, mali prijatelj koji ih je doao pouiti o ljubavi i jo ih vie zbliiti. I u tome je uspjela. Sve osobe koje su tu sjedile sjeale su se njenog aneoskog smijeka, krupnih plavih oiju, sjajnog malog lica pred kojim se svatko morao smijati ili smijeiti i voljeti je. U svaijim mislima ona je, bez sumnje, dola kao dar ljubavi. Sad je bilo pitanje kako e oni nastaviti ivjeti bez nje. Svi su smatrali da je smrt djeteta pokora za sve njihove grijehe i upozorenje da ovjek moe svakog asa izgubiti sve u ivotu. To je gubitak svega, gubitak nade, ivota, budunosti. To je gubitak topline, gubitak svega dragoga. I nikad nije bilo troje jadnika veih od Liz, Johna i Tommvja Whittakera toga nemilog, hladnog prosinakog dana. Stajali su smrzavajui se pored njenog groba, meu svojim prijateljima, nemoni da se otrgnu od nje, nesposobni prihvatiti da je moraju ostaviti tu u siunom bijelom, cvijeem pokrivenom lijesu. Ja ne mogu... rekla je Liz Johnu somljenim glasom kad se obred zavrio i on je odmah shvatio to je ona mislila, pa je uhvati za ruku u strahu da ne dobije histerini napad. Oboje su bili na rubu toga danima, a Liz je sad izgledala jo gore. Ne mogu je ostaviti ovdje... Ne mogu. Guila se u jecajima i unato njenu otporu on je privue blie k sebi. Ona nije ovdje, Liz, ona je otila... njoj je sada dobro. Nije joj dobro. Ona je moja... elim je natrag. Ja je elim natrag rekla je grcajui, dok su je prijatelji zbunjeno odvlaili, ne znajui kako da joj pomognu. Nije postojalo nita to bi ovjek mogao uiniti ili rei da joj olaka i ublai bol. A Tommy je stajao i gledao ih s bolom u srcu i enjom za Annie. Jesi li dobro, sine? upitao je njegov hokejaki trener prolazei i briui suze s obraza i ne trudei se da ih sakrije. Tommy je htio kimnuti da jest, a onda je zavrtio glavom i klonuo plaui u ovjekovo naruje. Znam... znam... Ja sam izgubio sestru kad mi je bila dvadeset jedna, a njoj petnaest... to su muke... to su prave muke. Samo se dri uspomena, ona je bila slatko malo stvorenje rekao je plaui zajedno s Tommvjem. Dri se tih uspomena, sine. Ona e ti se vraati u sitnim blagoslovima cijeli tvoj ivot. Aneli nam daju takve darove... katkad to i ne zapaa. Ali oni su tu. Ona je ovdje. Priaj joj ponekad kada si usamljen... ona e te uti... nee je nikad izgubiti. Tommy ga je asak u udu gledao, pitajui se je li lud, a onda je kimnuo. Dotle je njegov otac konano jedva nekako uspio odmaknuti majku od groba. Ona je jedva mogla hodati do auta, a otac je vozei kui bio posve siv. Putem nisu prozborili ni rijei.Ljudi su navraali cijelo popodne i donosili im hranu. Neki su samo ostavljali hranu ili cvijee na prednjem stubitu, acajui se da im smetaju i da se s "njima suoe. Rijeka ljudi stalno je tekla, no bilo je i onih koji su se drali po strani, kao da su smatrali da e ak i sam dodir s Whittakerovima i njima donijeti tragediju. Kao da tragedija moe biti zarazna.Liz i John su sjedili u dnevnoj sobi posve iscrpljeni. Ukoeno su pokuavali pozdravljati prijatelje. Odahnuli su kada su ve kasno u no zakljuali ulazna vrata i prestali odgovarati na telefonske pozive. Tommy je sve to vrijeme sjedio u svojoj sobi, daleko od svih. Jednom ili dvaput proao je pored njezine sobe i bilo mu je nepodnoljivo. Na koncu je ostavio vrata zatvorena da ne mora gledati. Sve ega se mogao sjetiti bilo je kako*je ona izgledalazadnji put, tako bolesna, tako beivotna, tako blijeda, samo nekoliko sati prije nego to ih je napustila. Jedva se sada sjeao kako je izgledala kad joj je bilo dobro, kad ga je zadirkivala i dok se smijala. Najednom je sve to je mogao vidjeti bilo njezino lice u bolesnikom krevetu one posljednje minute kad je rekla "hvala vam..." i onda umrla. Progonile su ga njezine rijei, njezino lice, uzroci njene smrti. Zato je umrla? Zato se to dogodilo? Zato nije on mogao biti na njezinu mjestu? No nikom nije govorio kako se osjea, nikome nije rekao ni rijei. Zapravo, ostatak tjedna Whittakerovi nisu meusobno uope razgovarali. Samo bi progovorili s prijateljima kad bi morali, a Tommy nije ni to.Stara godina je dola i prola kao i svaki drugi dan u godini. Nova godina prola je nezapaeno. Nakon dva dana Tommy se vratio u kolu i nitko mu nita nije rekao. Svi su znali to se dogodilo. Njegov hokejaki trener bio je srdaan, ali nije vie spominjao ni vlastitu sestru ni Annie. Nitko nije Tommyju o svemu tome nita rekao, a on nije znao kamo e sa svojom boli. ak je i Emily, djevojka kojoj je mjesecima nezgrapno udvarao, izgledala sada kao neto uvredljivo, jer je o njoj razgovarao s Annie. Sve ga je podsjealo na ono to je izgubio i to mu je teko padalo. Mrzio je neprestanu bol poput odrezana uda i injenicu da ga svi gledaju sa saaljenjem. Ilf su moda mislili da je on udan. Nita nisu rekli. Nisu mu se pribliili, a on se drao odvojeno. A tako je bilo i s njegovim roditeljima. Nakon prve navale posjetitelja, prestali su se viati sa znancima. Gotovo su se prestali viati i meusobno. Tommy vie nije jeo s njima. Nije podnosio sjediti za kuhinjskim stolom bez Annie, nije mogao dolaziti kui popodne i ne dijeliti mlijeko i kolaie s njom. Jednostavno nijepodnosio biti u kui bez nje. I tako bi ostajao na treningu to due moe, a poslije bi pojeo veeru koju mu je majka ostavila u kuhinji. Jeo je uglavnom stojei pored pei, a pola toga bi bacio u smee. Cesto bi uzeo kekse i au mlijeka u svoju sobu i izostavio veeru. Izgledalo je da njegova majka uope ne jede, a da otac dolazio kui sve kasnije i kasnije i da nikad nije gladan. Prave veere su bile stvar prolih vremena za sve njih, a meusobno druenje neto ega su se bojali i to su izbjegavali. Kao da su znali da e, ako njih troje budu zajedno, nestanak etvrtog lana biti neprihvatljivo bolan. Tako su se potajno skrivali jedno od drugog i od sebe samih.Sve ih je podsjealo na nju, sve je budilo bol kao pulsirajui ivac koji prestaje boljeti samo na tren, a sve ostalo vrijeme izaziva bol koja je gotovo nepodnoljiva.Njegov je trener vidio to se s njim zbiva, a jedna od njegovih nastavnica spomenula je to prije proljetnih praznika. Prvi put u cijeloj njegovoj kolskoj karijeri ocjene su mu bile slabe, no za sve to on uope nije mario sad kad nema Annie." Whittakerov djeak slabo stoji rekla je njegova razrednica nastavnici matematike jednog dana za nastavnikim stolom u kolskoj blagovaonici. Proli sam tjedan pozvala njegovu majku i vidjela se s njom u gradu. Izgleda jo gore od njega. Mislim da ih je jako pogodila smrt njihove djevojice. A koga ne bi? suutno je rekla nastavnica matematike. I ona je imala djecu i nije mogla zamisliti kako bi tako neto preivjela. Koliko slabo stoji? Pada li iz ega? Jo ne, ali je blizu rekla je otvoreno. Bio je jedan od mojih najboljih uenika. Znam koliko njegovi dre do kolovanja. Negov je otac ak govorio da e ga poslati na neko vrhunsko sveuilite,ako bude elio i ako bude imao dobre ocjene. Sada sigurno nee. Mogao bi se ponovo izvui. Tek je prolo tri mjeseca. Dajte deku priliku. Mislim da ga moramo pustiti na miru, i njega i njegove roditelje, pa vidjeti kako e biti krajem kolske godine. Uvijek ih moemo zvati ako zaista zaostane i padne iz nekog predmeta. Meni je teko gledati kako se gubi na takav nain. Moda ne moe drukije. Moda upravo sada vodi bitku da savlada ono to se dogodilo. Moda je to vanije. Ponekad mi je teko priznati, no ima vanijih stvari u ivotu od sociologije i trigonometrije. Dajmo djeaku priliku da predahne i da se vrati u ravnoteu. Ve je prolo tri mjeseca podsjetila ju je druga nastavnica. Bilo je to krajem oujka. Eisenhovver je bio u Bijeloj kui ve dva mjeseca, Salkovo cjepivo je uspjeno provjereno, a Luile Bali je konano dobila svoju veoma reklamiranu bebu. Svijet je brzim tempom iao naprijed, ali ne za Tommyja Whittakera. Njemu je ivot prestao s Annienom smru. Sluaj, da je to bilo moje dijete, i meni bi trebao cijeli ivot da to prebrodim rekla je osjeajno osjetljivija od dvije nastavnice. Znam.Dvije nastavnice su sjedile mirno, mislei na svoje obitelji, a krajem ruka sloile su se da jo neko vrijeme puste Tommvja na miru. No, svi su to zapazili. Djelovao je kao da ga nita ne zanima. ak je odluio da tog proljea ne igra ni koarku ni bejzbol, unato trenerovim.nagovorima. A kod kue, njegova je soba bila u neredu, njegovi kuni posloviostajali su neobavljeni i pryi put u ivotu bio je u stalnom raskoraku sa svojim roditeljima.No, oni su i meusobno bili u raskoraku. Majka i otac kao da su se vjeno prepirali, a jedno od njih je neprestano glasno okrivljavalo drugoga za bilo to. to u kolima nema benzina, to nije izneseno smee, to nije puten pas, plaeni rauni, otpremljeni ekovi, kupljena kava, odgovoreno na pisma. Sve su to bile nevane stvari, ali sve to su oni uope inili bila je to da se svaaju. Oca mu nikad nije bilo kod kue. Majka se nikad nije smijala. Nitko nije imao blagu rije ni za koga. ak vie nisu ni izgledali tuno, nego ljutito. Bili su bijesni jedno na drugo, na svijet, na ivot i sudbinu koja im je tako okrutno oduzela Annie. No, nitko to nije nikada rekao. Oni su samo urlali i tuili se na sve drugo, na primjer na visoke cijene elektrine struje.Tommvju je bilo lake kad bi se drao podalje od njih. Veinom se motao okolo po vrtu, sjedio pod stranjim stubama, razmiljao i poeo pustiti. Koji put bi ak popio audvije piva. Ponekad je samo sjedio vani pod stranjim stubama, zatien od beskonane kie koja je pljutala cijeli mjesec, pio pivo i puio Camels. Zbog toga se osjeao strano zrelim, jednom se ak i nasmijeio, mislei kako bi se Annie skandalizirala da ga moe vidjeti. Ali nije mogla, a njegovi roditelji nisu vie mnogo marili, pa je tako bilo svejedno to ini. Osim toga, sad mu je ve bilo esnaest godina. Odrastao je. Fuka se meni to je tebi esnaest godina, Maribeth Robertson ree njezin otac jedne oujske veeri u Onawi, Iowa, nekih etiri stotine kilometara od mjesta gdje je sjedio Tommy, polako se opijajuipivom ispod stranjih stuba roditeljske kue, gledajui kako oluja mlati cvijee njegove majke. Nee ti izlaziti u toj tankoj haljini s cijelim duanom minke na sebi. Isperi to s lica i svui tu haljinu. Tata, to je proljetni ples, svi se minkaju i nose plesne haljine. Djevojka koju je njezin stariji brat izveo prije dvije godine, dakle u dobi u kojoj je ona danas, izgledala je mnogo izazovnije, a otac nije prigovario. Ali to je bila Rvanova djevojka, a to je, dakako, bilo neto drugo. Ryan je mogao initi sve. On je bio muko, a Maribeth nije. Ako eli izii, obui e pristojnu haljinu, ili moe ostati kod kue i s majkom sluati radio.Iskuenje da ostane kod kue bilo je jako. Ali opet, taj razredni ples nee se ponoviti. Razmiljala je da uope ne ide, pogotovo ako mora obui neku haljinu u kojoj e izgledati kao asna sestra, ali opet, nije bas eljela ostati kod kue. Posudila je haljinu od prijateljiine starije sestre. Bila je malo prevelika, ali smatrala je da je doista lijepa. Bio je to modri taft s cipelama iste boje koje su joj muile noge jer su bile cijeli broj premale, ali bilo je vrijedno te muke. Haljina je bila bez naramenica, s dubokim dekolteom. Otkrivala je udubljenje meu dojkama, a njima nije oskudijevala. Znala je da je to ono emu otac prigovara. Tata, nosit u jaknu, obeavam. S jaknom ili bez nje, tu haljinu moe nositi kod kue s majkom. Ako eli poi na ples, nai neto drugo u emu e ii ili moe zaboraviti ples. A da ti pravo kaem, ne bi mi bilo krivo da ne ide. Sve one cure nalik su na djevojure u tim duboko izrezanim haljinama. Ne mora pokazivati tijelo da privue pozornost mladia, Maribeth. Bolje da to shvati prije nego to pone dovlaiti kui najgoru vrstu momaka, pazi to ti kaem.Rekao je to strogo, a njezina mlaa sestra Noelle zakoluta oima. Njoj je bilo tek trinaest, no bila je mnogo buntovnija nego to je Maribeth i sanjala da bude. Maribeth je bila dobra djevojka, a jednako tako i Noelle, ali ona je od ivota prieljkivala vea uzbuenja nego Maribeth. Ve su joj i u trinaestoj oi zaigrale svaki put kad bi neki mladi zavidao. Iako joj je ve bilo esnaest, Maribeth je bila srameljiva i mnogo suzdranija u sukobu s ocem.Na kraju, Maribeth je otila u sobu i legla na krevet plaui, a majka je dola za njom da joj pomogne nai to e obui. Nije imala mnogo, no imala je jednu zgodnu tamnoplavu haljinu s bijelim ovratnikom i dugim rukavima za koju je Margaret Robertson znala da bi je njen mu smatrao prikladnom. Ali i sam pogled na haljinu izazvao je suze u Maribethinim oima. Bila je to runa haljina. Mama, izgledat u kao asna sestra. Svi e mi se tako smijati da u morati pobjei iz dvorane.Bila je utuena gledajui haljinu koju je majka izabrala za nju. Bila je to haljina koju je oduvijek mrzila. Pa nee svi nositi haljinu kao to je ta, Maribeth rekla je majka pokazujui posuenu plavu plesnu haljinu. Bila je to lijepa haljina, morala je priznati, ali i nju je malo straila. U njoj je Maribeth izgledala kao odrasla ena. Ve sa esnaest godina bila je obdarena ili ukleta s velikim prsima, uskim bokovima, tankim strukom i dugim lijepo oblikovanim nogama. ak i u obinoj odjei bilo je teko ne vidjeti njenu ljepotu. Bila je via od veine prijateljica, vrlo rano se razvila.Trebao joj cijeli sat kako bi je nagovorila da odjene tu haljinu, a dotle je njen otac sjedio u prednjoj sobi i reetao njezina pratioca bez obzira i milosti. Bio je to mladi kojega je Maribeth jedvapoznavala i bio je krajnje nervozan dok ga je gospodin Robertson ispitivao ime se misli baviti kad zavri kolu, pa je odgovorio da jo nije odluio. Bert Robertson mu je dotle objanjavao da je mladiu korisno malo napornog rada, a ne bi mu kodilo ni da poe u vojsku. David O' Connor se izbezumljeno slagao s njim u sve gorem oaju dok se Maribeth konano, preko volje, nije pojavila u sobi u mrskoj haljini s majinim perlama kao malom utjehom. Nosila je tamnoplave cipele s niskom petom, umjesto plavih satenskih cipela s visokom petom koje je namjeravala nositi, no svejedno se obratila Davidu, pokuavajui se uvjeriti da to nije vano. Znala je da grozno izgleda i da je tamna haljina u mranom kontrastu s jarkim sjajem njene rie kose, i to ju je inilo jo smetenijom. Pozdravljajui Davida osjeala se runom kao nikad dotad. Izgleda zaista lijepo rekao je neuvjerljivo David u tamnom odijelu svog starijeg brata, nekoliko brojeva proirokim za njega, dok joj je pruao kiticu, no ruke su mu toliko drhtale da je nije mogao privrstiti, pa mu je njezina majka pomogla. Lijepo se provedite rekla je majka ljubezno dok su odlazili, pomalo alei svoju ker. Ipak je osjeala da su joj trebali dopustiti da odjene tu arkoplavu haljinu. U njoj je izgledala tako lijepo i zrelo. Ali, nije se moglo suprotstaviti Bertu kad jednom odlui.A znala je koliko se brine za svoje keri. Prije mnogo godina, njegove dvije sestre bile su prisiljene da se udaju i on je uvijek govorio Margareti da se to, togod ga kotalo, nee dogoditi njegovim kerima. One moraju biti dobre djevojke i udati se za pristojne mladie. U njegovoj kui nee biti drolja, nedoputenog seksa, divljeg ponaanja; davao je to jasno do znanja. Samo je Ryanu bilo doputeno daradi to hoe. Ipak je on bio mladi. Sada mu je bilo osamnaest i radio je zajedno s Bertom. Bert Robertson je imao najbolju radionicu za popravke automobila u Onawi. Za tri dolara na sat, vodio je vraki dobar posao i time se ponosio.Ryan je volio raditi za oca i hvastao se da je jednako dobar mehaniar kao i on. Dobro su se slagali. Ponekad bi vikendom odlazili zajedno u lov i ribolov. Margaret bi ostajala kod kue s djevojkama, ila bi s njima u kino ili bi se posvetila ivanju. Ona nikada nije bila zaposlena i Bert je i na to bio ponosan. Nije ba bio bogata, ali mogao je ii gradom uzdignute glave i nikakva ki nee mu to upropastiti posuivanjem haljine i odlaskom na proljetni ples obuena kao uspaljena paunica. Lijepa je djevojka, ali to je samo razlog vie da je dri na uzdi, da joj ne dopusti da se raspojasa poput njegovih sestara.Oenio se obinom djevojkom. Margaret O'Brien kanila je otii u samostan prije nego to su se sreli. Bila mu je odlina supruga ve gotovo dvadeset godina. Pa on je i ne bi uzeo da je izgledala kao kaiperka, ono to Maribeth upravo pokuava, ili da mu se neprestano suprostavljala kao to to ini Noelle. Ve odavno je vidio kako je s mukim djetetom mnogo lake nego sa enskim, premda mu Maribeth, zapravo, nije pravila neprilike. Ali imala je udne ideje o enama i to one bi i to ne bi trebale raditi, o tome da treba ii u kolu, pa ak i na fakultet. Nastavnici su joj napunili glavu time da je pametna. Nije bilo nita loe u tome da djevojka dobije obrazovanje, no, to se Berta tie, morala je znati kad se treba zaustaviti i kad se to moe koristiti. Bert je esto govorio da ne treba studirati da bi se nauilo to je pelena. No, malo kolovanja dobro bi dolo. Ne bi imao nita protivda izui knjigovodstvo i da mu pomogne u voenju knjiga. No, neke njene zamisli bile su izvan svake pameti. ene lijenici, enski inenjeri, ene pravnici, ak mu je i zvanje medicinske sestre bilo previe. to ona to, do vraga, govori? Ponekad se zaista udio. Djevojke se moraju tako ponaati da ne upropaste svoj ili tui ivot. Zatim se oekuje da se udaju, da imaju djecu, onoliko koliko ih mu moe uzdravati ili koliko hoe. A potom se treba brinuti za mua, za djecu i kuu, a ne izazivati glavobolje. Sve je on to rekao Ryanu, upozorio ga da ne oeni neku divljakuu, da nijednu ne uini trudnom, pa je poslije mora oeniti. No, s curama je posve druga pria. One se moraju pristojno ponaati, a ne izlaziti polugole na ples i izluivati svoje obitelji suludim priama o pravu ena. Ponekad se pitao nisu li im filmovi koje su gledale s Margaret utuvili te lude ideje. Od Margaret to, zacijelo, nisu preuzele. Ona je bila mirna ena koja nikada nikome nije pravila neprilike. Ali Maribeth, ona je bila posve druga pria. Bila je dobra djevojka, no Bert je stalno bio uvjeren da e zbog svojih modernih ideja upasti u mnoge neprilike.Maribeth i David su stigli na ples s vie od pola sata zakanjenja, no inilo se da se svi lijepo zabavljaju i bez njih. Premda se smatralo da se na plesu ne smije piti, neki mladii iz njenog razreda, pa ak i nekoliko djevojaka, ve su izgledali pijano. Kad su stigli, zapazila je nekoliko parova s plesa u parkiranim automobilima, no pravila se da ih ne vidi. Bilo joj je neugodno gledati to s Davidom. Jedva ga je poznavala i zapravo i nisu bili prijatelji, no nitko je drugi nije pozvao za partnericu, a eljela je ii, bar da vidi kako je, bar da samo bude tamo. Dosadilo joj je da iz svega bude iskljuena. Nikad se nigdje nije uklapala. Bila je uvijek razliita. Godinama je bila meu najboljim uenicima. Zbog toga su je neki mrzili, a ostali ignorirali.Kad god bi doli u kolu, njeni su je roditelji uvijek obrukali. Majka je bila poput mia, a otac buan. Svima je popovao to da rade, osobito majci. Ona je pred njim bila manja od makova zrna; potpuno podreena i sloila bi se sa svime to bi on rekao, pa i onda kad se vidjelo da nema pravo. Bez dlake na jeziku iznosio je nekoliko milijuna svojih miljenja, poglavito o enama, o njihovoj ulozi u ivotu, o vanosti mukaraca i o nevanosti obrazovanja. Uvijek je isticao sebe kao primjer. On je bio siroe iz Buffala i dobro je proao unato tome to je imao samo osnovnokolsko obrazovanje. Prema njemu, ovjeku vie i ne treba. To to je njezin brat Ryan uspio zavriti srednju kolu, bilo je pravo udo. Bio je grozan uenik, stalno istjerivan zbog ponaanja, no budui je to bio Ryan, a ne djevojke, njezin otac je smatrao da je to zabavno. Sad bi Ryan vjerojatno ve bio marinac i otiao u Koreju da nije proglaen nesposobnim zbog ravnih stopala i koljena koje je unitio igrajui ragbi. Ona i Ryan imali su malo to zajedniko i uvijek joj je bilo neshatljivo da su iz iste obitelji i roeni na istom planetu.Bio je zgodan i drzak, ne ba naroito bistar, pa se i ne bi reklo da su rod. Do ega ti je doista stalo? zapitala ga je jednom htijui dokuiti kakav je, a moda i kakva je ona u usporedbi s njim.On ju je zapanjeno pogledao, udei se to ga to uope i pita. Kola, djevojke... pivo... zabava. Tata stalno govori o poslu. To je u redu, mislim... barem dok radim s autima, a nemam posao u banci, osiguravajuem drutvu ili slino. Mislim da sam sretan to radim s tatom. Da rekla je tiho, kimnuvi glavom, promatrajui ga svojim velikim zelenim, ispitivakim oima, trudei se da ga potuje. Poeli li katkad neto vie od toga? A to to? inilo se da je zbunjen tim pitanjem. Pa bilo to. Vie nego samo raditi za tatu. Recimo, otii u Chicago, ili u New York, imati bolji posao, studirati...To su bili njeni snovi. eljela je tako mnogo, ali nije imala s kime dijeliti svoje snove. I njezine kolegice u razredu su bile drukije. Nikome nije bilo jasno zato joj je toliko stalo do ocjena i uenja. Pa zar je to vano? Koga briga? Ali nju jest bila briga. Posljedice toga su bile da nije imala prijatelja, a na ples je morala s mladiem poput Davida.No, ona je i dalje ivjela u snovima. Nitko joj ih nije mogao oduzeti, pa ak ni njen otac. Maribeth je eljela karijeru, zanimljiviju sredinu u kojoj e ivjeti, uzbudljiv posao, obrazovanje, ako si ga ikad bude mogla priutiti, i konano mua koga bi voljela i potovala. Nije mogla zamisliti ivot bez osobe kojoj bi se divila. Nije mogla zamisliti ivot poput ivota njene majke, u braku s mukarcem koji na nju uope ne obraa pozornost, nikad ne prihvaa njene ideje i ne mari to ona misli. eljela je mnogo vie. Imala je toliko snova, toliko ideja koje su drugi smatrali suludima, osim njenih nastavnika koji su znali da je ona izvanredna i eljeli su joj pomoi da se rijei lanaca kojima je bila okovana. Znali su koliko je njoj vano da jednom dobije obrazovanje. No, jedini asovi kad je mogla malo otvoriti duu i srce, bili su trenuci kad je pisala sastavak iz nekogpredmeta i tada bila nagraivana za svoje zamisli, ali samo tada, za kratak i prolazan trenutak. Inae nikad nije imala prilike da o tome s nekim razgovara. Hoe li malo puna? upitao ju je David. Ha? U mislima je bila vrlo daleko. Oprosti, razmiljala sam o neem drugom... ao mi je to te moj otac gnjavio veeras. Posvadili smo se oko moje haljine i morala sam se presvui. Osjetila se jo ponienijom kad je to izrekla. Jako je lijepa nervozno je rekao, oito laui. Bila je sve drugo nego lijepa, i ona je to znala. Tamnoplava haljina je bila prosta i jadna, trebalo je hrabrosti da se nosi. No, ona je nauila biti izuzetak i predmet ruganja. Ili je trebala biti. Ona je crna ovca, uvijek je bila. Zato se David O'Connor i usudio da je zamoli za odlazak na ples. Znao je da nitko drugi ne bi pristao. Ona je bila zgodna, ali udna, svi su to govorili. Bila je previsoka, imala je arkocrvenu kosu, predivan stas, ali marila je jedino za kolu i nikad nije izlazila s dekima. Nitko joj nije ni udvarao. Prosudio je da e pristati i imao je pravo. Nije se bavio sportom, bio je nizak i imao velikih problema s aknama. Koga drugog bi mogao pozvati osim Maribeth Robertson? Ona je bila jedini izbor, osim nekih zaista runih djevojaka s kojima ne bi iziao ni mrtav. Uz to, Maribeth mu se, zapravo, sviala. Ali njezin otac mu nije bio simpatian. Stari ga je zbilja izmasirao dok ju je ekao. Ve su bio upitao hoe li ondje ostati prikovan cijelu no, kad se ona konano pojavila u tamnoplavoj haljini s bijelim ovratnikom. Izgledala je dobro. ak i pod runom haljinom mogla se nazirati njezina sjajna figura. Pa to bi to onda smetalo? On je bio uzbuen to e plesati s njom i osjetitinjezino tijelo do svojega. I sama pomisao na to uzbudila je njegovu mukost. Hoe li malo puna? ponovo ju je zapitao i ona je potvrdila. Nije joj se pilo, ali nije znala to bi mu drugo rekla. Sad joj je bilo ao to je dola. On je bio pravi bezveznjak, a nitko drugi je nee zamoliti za ples. Osim toga, izgleda tako glupo u toj tamnoplavoj haljini. Trebala je ostati kod kue i s majkom sluati radio, upravo kao to joj je otac zaprijetio. Evo me odmah ohrabrio ju je David i nestao. Promatrala je druge parove kako pleu. Veina joj je djevojaka izgledala lijepo, u haljinama ivih boja, u irokim suknjama i malim jaknama, upravo kao ona koju je htjela nositi, ali nije joj bilo doputeno.Prola je cijela vjenost prije nego to se David vratio. Pojavio se nasmijan. inilo se kao da zna neku uzbudljivu tajnu. im je okusila pun, znala je zato je tako veseo. Pun je imao udan okus i ona je zakljuila da ga je netko "zapaprio". ega ima u tome? zapita, duboko udahne i opet malo srkne da potkrijepi svoje sumnje. Alkohol je kuala samo nekoliko puta, no bila je sigurna da je pun njime pojaan. Samo pokoja vesela kapljica nacerio se, izgledajui iznenada jo nii i mnogo gori nego onda kad ju je pozvao. Bio je pravi dripac, a nain na koji ju je gledao bio je ogavan. Ne elim se napiti rekla je odluno, alei to je uope dola, pogotovo s njim. Kao i obino, osjeala se kao riba na suhom. Ma, hajde, Maribeth, ne budi dijete. Nee se napiti. Srkni malo, od toga e ti biti ljepe.Zagledala se sada u njega malo bolje i shvatila da je pio jo dok je iao po pun. Koliko si ih popio? Jedna klapa ima nekoliko boca ruma, tamo iza vjebaonice, a Cunningham ima pola litre votke. Krasno, kakva divota! N'da, zar ne? radosno se smijao, zadovoljan to ona ne prigovara, uope ne shvaajui njen ton. Pogledala ga je s gaenjem, ali on to uope nije zapazio. Odmah se vraam rekla je hladno. Izgledala je godinama starija od njega. Njezina visina i ponaanje inili su je uvijek starijom, a pored njega izgledala je kao div, premda je bila visoka samo metar i sedamdeset dva centimetra, a David je bio dobrih osam centimetara nii. Kamo e? inilo se da je zabrinut. Jo nisu bili plesali. U toalet rekla je hladno. Kau da i tamo imaju bocu. Donijet u ti malo rekla je i izgubila se u gomili. Sastav je svirao "U svjeini veeri", a mlade je plesala obraz uz obraz, no ona se osjeala tuno dok je ila kroz dvoranu i obila skupinu mladia koji su, oito, pokuavali sakriti bocu. No, nisu mogli sakriti njen uinak, a to je jo gore, malo dalje dvojica su povraala uza zid. Ali ona je imala iskustva s bratom. Hodala je to je dalje mogla i otila sjesti na klupu na drugoj strani, izvan vjebaonice, da se pribere i da malo posjedi prije nego to se vrati Davidu. Bilo je oito da e se i on napiti i njoj nee biti nimalo zabavno. Moda bi trebala jednostavno otii kui i sve to zaboraviti. Sumnjala je da bi David poslije nekoliko pia uope i zapazio da je nema.Dugo je sjedila na klupi, ne marei to se jei na hladnome nonom zraku. Osjeala se dobro, samo tako sjedei tu, daleko od svih njih, od Davida, klinaca iz razreda, i onih koje nije poznavala, onihkoji su povraali. Godilo joj je biti daleko i od roditelja. Na trenutak je poeljela da ostane tu sjediti zauvijek. Nagnula je glavu na klupu i zatvorila oi, ispruila noge preda se, zanesena u misli. Popila si previe? jedan glas kraj nje tiho zapita i ona poskoi. Uzgleda i vidje poznato lice. Bio je to maturant, nogometna zvijezda kole, a pojma nije imao tko je ona. Nije mogla zamisliti to on ovdje radi i zato se udostojio da je oslovi. Valjda ju je zamijenio za neku drugu. Ona se uspravi i odmahne glavom, oekujui da e je ostaviti i otii. Ne. Samo mi je previe ljudi. Previe svega, mislim. N'da, i meni je rekao je sjedajui do nje nepozvan. ak i na mjeseini bilo je nemogue ne zamijetiti kako je zgodan. Mrzim gomilu. To je malo teko povjerovati rekla je tako kao da je to zabavlja, osjeajui se neobino ugodno s njim, premda je bio zvijezda kole. No, bilo je tako nestvarno sjediti tu pred vjebaonicom na klupi u mraku. Ti si uvijek okruen gomilom. Je li? Kako zna tko sam ja? Bio je zainteresiran i izgledao je predivno. A tko si ti? Pepeljuga. Moj se buick upravo pretvorio u bundevu, a moj kavalir u pijanicu, pa sam izala traiti staklenu cipelicu. Jesi li je vidio? Moda. Opisi je. Kako da znam da si ti zaista Pepeljuga? Bilo mu je zabavno s njom i pitao se kako je nije prije uoio. Nosila je runu haljinu, ali imala je prekrasno lice, bila je perfektno graena i imala je smisla za humor. Jesi li ti maturantica? naglo se zainteresirao, premda su svi u koli znali da hoda s Debbie Flowecs jo od prve godine. ukalo se da e se uzeti nakon mature. Jo nisam. Tek sam u drugom razredu. Izustila je to nahero se osmjehnuvi, zaudno otvoreno, ak i suoena s princom na bijelom konju. Moda te zato nikad nisam zapazio iskreno je rekao. Ali izgleda starije. Pa valjda, hvala. Nasmijala se, sjetivi se kako bi se morala vratiti Davidu ili krenuti kui. Ne bi smjela sjediti ovdje sama s maturantom. Ali tu se osjeala lijepo. Ja sam Paul Brovvne. Kako se ti zove, Pepeljugo? Maribeth Robertson. Nasmijala se i ustala. Kamo e? Bio je visok, imao je tamnu kosu i blistav osmjeh. Razoarano ju je pogledao. Idem kui. Sama? Kimnula je glavom. Da te odvezem? Ne, hvala. Nije mogla vjerovati da bi se vozila s Paulom Browneom, zvijezdom kole. Tko bi u to povjerovao? Nainila je grimasu, shvaajui kakav je to uspjeh. Ma hajde, idem s tobom barem do dvorane. Hoe li rei svom pratiocu da odlazi kui? Mislim da bih trebala. Leerno su se vratili kroz glavni ulaz dvorane, kao stari prijatelji. im su stigli, ona je ugledala Davida ve beznadno pijana, kako dijeli bocu s petest kolega. U dvorani je bilo nadzornika, no unato tome mladi su, izgleda, radili to su htjeli. Mislim da mu ne moram nita rei tiho ree Maribeth, zaustavi se prije nego to su stigli do njega i pogleda Paula sa smijekom. On je bio mnogo vii od nje. Hvala na drutvu. Sad moram kui. Za nju je to bila potpuno propala veer. Upropastila je sve vrijeme, kad se izuzme susret s Paulom Browneom. Ne mogu te pustiti da sama ide kui. Hajde, pusti da te povezem! Ili se moda boji da e se moj chevroiet takoer pretvoriti u bundevu? Ne bojim se. Ta zar ti nisi lijepi princ? upita, zadirkujui ga, ali se onda zbuni. On je zaista lijepi princ i znala je da to nije smjela rei. Jesam li? uzvrati on, nevjerojatno lijep i uglaen dok joj je pomagao ui u kola. To je bio besprijekorno odravan automobil, Bel Air iz 1951. s kromiranim ukrasima, a iznutra sav presvuen crvenom koom. Svia mi se ova tvoja bundeva, Paul naali se ona, a on se nasmije. Kad mu je rekla adresu kue, on predloi da odu na hamburger i mlijeni napitak. Nisi se ba silno zabavila. Tvoj pratilac izgleda kao kreten... oprosti, moda to nisam smio rei, ali sigurno te veeras nije ba zabavio. Kladim se da nisi ni plesala. Moe se bar malo zabaviti na putu kui. Sto misli? Jo je rano.I bilo je, a ona je mogla ostati do ponoi. U redu oprezno je rekla, elei biti s njim, zadivljena njime vie nego to je htjela priznati. A kako i ne bi? Jesi li doao sam? pitala je, udei se to se zbilo s Debbie. Jesam. Ponovo sam slobodan. Po nainu kako ga je pitala, naslutio je da zna za Debbie. Svi su u koli znali. Ali, oni su prekinuli upravo prije dva dana. Debbie je saznala da je on preko uskrnjih praznika izlazio s nekom djevojkom, a on joj to nije objasnio kako treba. U tome sam imao sree, zar ne Maribeth? Neodoljivo se nasmijao, pa ju je stao ispitivati o njoj, vozei do Willieja, lokala gdje su se poznatiji mladi ljudi sastajali u svako doba dana i noi. Kad su tamo stigli, glazbeni automat je grmio, a prostorija je bila krcata ljudima. inilo seda je tu vie mladih nego na plesu i ona najednom postane jo svjesnija svoje rune haljine koju je, zbog roditelja, morala nositi, a i sebe same. Odjednom osjeti nedostatak svojih tek navrenih esnaest godina. A Paulu je bilo gotovo osamnaest. On je imao razumijevanja za njenu srameljivost dok ju je predstavljao svojim prijateljima. Neki su upitno dizali obrve kao da ele znati tko je ona, no nikome nije smetalo to im se pridruuje. Bili su iznenaujue ljubazni s njom kao s Paulovom goom, pa se lijepo zabavila u prianju i smijehu. Podijelila je s njim cheesburger i mlijeni napitak, zatim su otplesali nekoliko brojeva s automata, ukljuujui i nekoliko sporih plesova kad ju je vrsto privinuo k sebi i osjetio njene dojke. Odmah je uoila kako je to djelovalo na njega, pa se zbunila, no on je nije putao od sebe dok su plesali, a onda pogleda dolje i njeno se nasmija. Gdje si bila u ove posljednje etiri godine, djevojice? rekao je promuklo, a u odgovor, ona mu se nasmijala. Mislim da si bio previe zauzet da bi zapazio gdje sam ja rekla je bez okolianja, a to mu se svidjelo. Mislim da ima pravo, bio sam glup. Mora da je ovo moja sretna no.Privukao ju je blie i dodirnuo joj usnama kosu. Bilo je neto u njoj to ga je uzbuivalo. Nije to bilo samo njeno tijelo i spektakularna prsa s kojima se sljubio dok su plesali. Bilo je neega u nainu na koji ga je gledala, u nainu na koji mu je odgovarala. Bilo je neega vrlo britkog, drskog i hrabrog u njoj, kao da se niega ne boji. Znao je da je ona jo dijete, a uenice srednjih razreda morale bi biti malo ustraene pred maturantima. No, ona nije bila. Nije ga se bojala, nije se ustruavala rei to mislii to mu se svialo. Prekid s Debbie ranio je njegov ego i Maribeth je dola kao melem na ranu.Vratili su se u auto. Okrenuo se i pogledao je. Volio je biti s njom. Sve mu se na njoj svialo. A za nju je bio vrhunski doivljaj ve i to to je on s njom. Bi li se malo provozala? Tek je jedanaest. Rano su bili napustili ples, pa su imali mnogo vremena za razgovor i plesanje kod Willieja. Vjerojatno bih ve morala kui rekla je oprezno dok je on palio kola, no on pojuri u pravcu parka, umjesto prema njenoj kui. To je nije brinulo, no ipak, nije htjela ostati predugo. S njime se osjeala sigurno. Cijele je noi bio pravi kavalir, pogotovo u usporedbi s Davidom. Samo malo furanja, pa u te odvesti kui, obeajem. Jo ne elim zakljuiti no. Meni je ovo neto posebno. Napomenuo je to znaajnim tonom, a njoj se u glavi zavrtjelo od uzbuenja. Paul Brovvne? Zar je to stvarnost? Sto ako on zastalno ostane s njom, a ne s Debbie Flowers? To nije mogla vjerovati. Bilo mi je divno, Maribeth. I meni. Mnogo bolje nego na plesu nasmijala se. Poslije toga su neko vrijeme priali, a onda on odveze auto na zabitni teren blizu jezera, zaustavi ga i okrene se prema njoj. Ti si posebna djevojka izjavi on i Maribeth nije posumnjala u njegovu iskrenost. Otvorio je pretinac za rukavice, izvukao bucu dina i ponudio je. Bi li eljela malo popiti? Ne, hvala. Ne pijem. Kako? inilo se da je iznenaen. Ne svia mi se.On pomisli da je to udno, pa je stane nutkati. U poetku je odbijala, ali kako on nije poputao, malo je gucnula da ga ne uvrijedi. ista tekuinaopri joj grlo i oi, pa dok je gutala imala je osjeaj vreline u ustima. Zacrvenjela se, a on se nagnuo prema njoj, uzeo je u naruje i poljubio. Je li ovo bolje od dina? osjeajno je pitao nakon ponovnog poljupca, a ona se nasmijala i kimnula, osjeajui se zrelom i uzbuenom, pa pomalo i grenom. Bio je tako neodoljivo uzbudljiv, tako nevjerojatno zgodan. I meni je bolje rekao je i opet je poljubio, ali ovaj put joj je otkopao haljinu. Ona ju je pokuavala zakopati, no njegovi su prsti bili ustriji od njenih i mnogo praktiniji, pa su se zaas nali na njenim dojkama. Stiskao ih je, dok ju je zadihano ljubio. Nije znala kako da ga zaustavi. Paul, nemoj... molim te... tiho je govorila, elei da zvui ozbiljno, ali nije zvualo tako. Zapravo, znala je to mora uraditi, ali bilo je preteko ne poeljeti ga. On se nagne i poljubi joj prsa. Zaas je grudnjak bio skinut, a gornji dio haljine potpuno otvoren. Njegove su usne bile as na njenim prsima, as na usnama, a prstima joj milovao bradavice. Zastenjala je i protiv svoje volje dok joj je zavlaio ruku pod suknju i naao je struno i brzo, usprkos njenom pokuaju da stisne noge. Morala se stalno podsjeati da ona ne eli to to joj on radi. Htjela je da je to plai, a opet niega to joj je radio nije se bojala. Sve to je on radio bilo je uzbudljivo i predivno, no znala je da to mora zaustaviti i konano se istrgnula, bez daha i bez vlasti nad sobom. Pogledala ga je alosno i zakimala glavom i on je razumio. Ne mogu. ao mi je, Paul. Bila je zadivljena osjeajima koje je u njoj pobudio. U glavi joj se vrtjelo. U redu je njeno je rekao. Znam, nisam smio... zaista mi je ao... I dok je to govorio^, ponovno ju je ljubio i opet su poeli, no ovaj putje bilo jo tee stati. Oboje je bilo potpuno razbarueno. Kad se izvukla ispod njega, zaprepastila se kad je vidjela da mu je lic na hlaama otvoren. On joj povue ruku na svoj ud. Pokuala se prisiliti da to ne ini, ali bila je opinjena onim to on radi. To je bilo ono na to su je upozoravali da nikada ne radi. No, bilo je tako neodoljivo da nije mogla zaustaviti ni sebe ni njega i njegov ud se digne u njenim rukama, pa ga ona stane milovati i gladiti. On ju je ljubio, a onda poloio na sjedite i legao na nju. O Boe... Maribeth, elim te tako jako... o draga... ljubim te... Podigao joj je suknju i spustio svoje hlae, kao u jednom pokretu, i ona je osjetila kako je pritie, kako je trai, kako je oajniki treba kao to je i ona sad njega trebala i u jednom jedinom valu zadovoljstva i boli, on ude u nju i nakon nekoliko pokreta nesuzdrivo silno i nekontrolirano se zatrese, a asak nakon toga svri. O Boe... o Boe, o Maribeth... A onda, kada se polako vratio u zbilju i pogledao je, ona je buljila u oku, nesposobna da vjeruje to su uinili. On blago takne prstima njeno lice. O Boe, Maribeth, ao mi je... ti si bila nevina... morao sam se suzdrati... tako si lijepa, elio sam te arko... ao mi je, malena. U redu je stane ga ona uvjeravati dok je on jo uvijek bio u njoj. Polako se povlaio, ve u ponovnom uzbuenju, ali nije se usudio ponovo poeti. Kao kakvim udom izvukao je runik ispod sjedita i pokuao joj pomoi da se sredi, dok se ona oajniki trudila da ne bude smetena. On tada potegne dobar gutljaj dina, pa ponudi i nju. Ovaj put je prihvatila, pitajui se je li ve prvim gutljajem podlegla njegovu utjecaju, ili su se zaljubili jedno u drugo, i to sve to znai, i je li mu ona sada stalna djevojka. Ti si nevjerojatna rekao je ljubei je ponovo i privlaei je k sebi na sjedite. ao mi je to se to dogodilo ovdje, ovako, ove noi. Idui put e biti bolje, obeavam. Moji roditelji za dva tjedna odlaze iz grada, pa moe doi k meni. Ni na trenutak nije pomislio da ona moda ne eli nastaviti. Smatrao je da ona eli jo, i nije se posve varao, no Maribeth, zapravo, nije bila sigurna to osjea. Cijeli joj se svijet izvrnuo naglavce u nekoliko minuta. Jeste li ti... i... Debbie... I prije nego to je to izrekla, shvatila je da je pitanje glupo; on se osmjehnuo i pogledao je kao mnogo pametniji i stariji brat. Ti si mlada, zar ne? Ba mislim koliko ti je godina? Navrila sam esnaest prije dva tjedna. Pa onda si velika cura. Skinuo je sako i ogrnuo je oko ramena jer je vidio da dre. Bila je u oku od onoga to su uinili i znala je da mu mora postaviti odreeno pitanje. Mogu li od toga zatrudnjeti? Ta ju je misao uasavala, no on je djelovao bezbrino. Ona stvarno nije znala koliko veliki rizik je, moda, preuzela. Mislim da ne. Ne od jedanput, kao to je ovo bilo. Mislim da bi mogla... ali, nee, Maribeth. A idui put u biti paljiv.Ona nije ba shvaala to znai to biti paljiv, ali ako to jo jednom uini, a vjerojatno hoe ako prohodaju za stalno, ako je to Debbie mogla i ako je to ono to on oekuje od nje, znala je da e tada i te kako eljeti da bude paljiv. Jedino to sada u ivotu nije eljela bilo je dijete. Zadrhtala je i na samu mogunost da se to dogodi. A nije eljela ni da bude prisiljena na brak poput njezinih dviju tetaka. Najednom se sjetila svih oevih pria. Kako u znati jesam li? otvoreno je pitala dok je on palio motor. Okrenuo se da je pogleda, zauen tolikom njenom nedunou. U poetku veeri uinila mu se tako odraslom. Zar ne zna? zaprepateno je pitao. Zanijekala je glavom, otvoreno kao i uvijek. Izostat e ti menstruacija. Bila je smetena kad je to ula od njega i razmiljajui zakimala glavom. No, nije ga vie htjela ispitivati, jer je mogao pomisliti da je beskrajno glupa.Malo je govorio vozei je kui, a kad su stigli, inilo se kao da se ogledava. Onda se okrenuo prema njoj i poljubio je. Hvala, Maribeth. Veer je bila predivna.Njoj se nekako uinilo da je gubitak njene nevinosti trebao znaiti vie do predivne veeri, a opet, nije imala pravo oekivati vie od njega, znala je to. Pogrijeila je to je to s njim uinila ve pri prvom susretu i znala je da e biti sretna ako se to razvije u neto vie. Ipak, rekao joj je da je voli. I meni je bilo predivno rekla je oprezno i uljudno. Vidimo se u koli dodala je s prizvukom nade. Vratila mu je sako i pourila od auta prema glavnom stubitu. Vrata su bila otvorena i ona ue. Bilo je dvije minute do dvanaest i svi su ve spavali. Nikome nita nije trebalo objanjavati, niti odgovarati na pitanja. Oprala se to je bolje mogla, sretna to nema nikoga da ita zapazi. Namoila je donji dio haljine u vodi i objesila je, obuzdavajui pla. Uvijek moe rei da su je polili punem ili da je povraala.Drui od glave do pete, navukla je spavaicu i osjeajui muninu pohitala u krevet. A onda je leala u mraku, u istoj sobi s Noelle, razmiljajui o svemu to se dogodilo. >Moda je to poetak jedne vane veze u njenom ivotu, pokuala se ohrabriti. Nije ba bila sigurna to sve to znai i koliko Paul Browne misli ozbiljno s njom. Bila je ipak dosta razborita da se upita misli li on ono to je rekao. Nadala se da misli, ali ula je i drukije prie od djevojaka koje su ile do kraja, a tada su ih momci koji su ih na to potakli, ostavljali. Ali, Paul je nije "potaknuo" da bilo to radi. To je bilo ono ega se plaila. Ona je eljela uiniti to s njim, to je bilo okantno. eljela je voditi ljubav s njim. im ju je poeo milovati, ona ga je poeljela. Pa, zapravo, nije joj ni sada bilo krivo. Samo se plaila onoga to bi se moglo dogoditi. Leala je u krevetu satima, uasnuta, molei i nadajui se da nije u drugom stanju.Idueg jutra, za dorukom, majka ju je pitala je li se dobro zabavila i ona je potvrdila. Smijeno je bilo, ali nitko nita nije posumnjao, a po onome kako se osjeala, Maribeth je oekivala da e svi vidjeti kako je ona iznenada postala druga osoba. Odrasla je, bila je ena, sad kad je to uinila i bila je u ljubavi s najdivnijim maturantom u cijeloj koli. Bilo joj je neshvatljivo da to nitko ne uoava.Ryan je bio neraspoloen, Noelle se svaala s majkom zbog neega to je sino uinila. Otac je otiao u radionicu, premda je bila subota, a majka se tuila da je boli glava. Svi su oni imali svoje ivote i nitko nije zamjeivao da se Maribeth iz gusjenice pretvorila u leptira i da je Pepeljuga nala Princa na bijelom konju.Cijeli vikend je tako lebdjela u oblacima, no u ponedjeljak je bubnula o zemlju videi Paula kako ide u kolu ogrlivi Debbie Flowers. Do podneva svi su znali to se zbilo. On i Debbie su se bili posvaali i prekinuli, jer je netko rekao da je on izaao s nekom drugom djevojkom preko vikenda, a Debbie to nije mogla podnijeti. Nisu znali tko je ta djevojka, no znali su da se Debbie razbjesnjela. No, u nedjeljusu se pomirili pa opet hodaju za stalno. Maribeth je osjetila da joj srce puca, no nije se s njim srela oi u oi sve do srijede. On se zaustavio da razgovaraju i bio je vrlo ljubazan prema njoj. Ona je okrenula lice od njega stavljajui neto u svoj kolski ormari. Nadala se da e otii, ali on ju je danima traio i bilo mu je drago to ju je naao. Moemo li nekamo otii na razgovor? tiho je zapitao i ponovo izgledao nabijen ljubavnim porivom i sirovom strau. Ne mogu... ao mi je... kasnim sa zadaama. Moda kasnije. Ne serviraj mi to. Njeno ju je uhvatio za ruku. Pazi, meni je ao zbog onoga to se dogodilo. Mislim, zaista nisam... ao mi je... ona je luda, ali mi smo zajedno ve dugo vremena... Ne elim da te to povrijedi.Maribeth se gotovo rasplakala zbog njegove iskrenosti. Zato mora biti tako fin deko. Ali, bilo bi jo gore da nije tako. Ne brini zbog toga. Ja sam dobro. Ne, nisi tuno je rekao osjeajui se vie no ikad krivim zbog nje. Ma jesam izustila je, a onda su joj suze iznenada navrle na oi i poeljela je da je sve drugaije. Daj, zaboravi. Upamti, ako me treba, ja sam tu.Pitala se zato je on to rekao i tijekom tog mjeseca pokuala ga je zaboraviti. Nabasala bi na njega posvuda, u holu, pred vjebaonicom. inilo se kao da ga ne moe izbjei. A poetkom svibnja, est tjedana nakon to su Maribeth i Paul vodili ljubav, on i Debbie su objavili zaruke i namjeru da se vjenaju u srpnju, nakon mature. Istog dana Maribeth je ustanovila da je trudna.Mjesenica joj je kasnila samo dva tjedna, ali ona je neprestano povraala i cijelo tijelo joj je osjealo neku promjenu. Dojke su joj izgledale goleme i bile su bolno osjetljive, struk joj se preko noi proirio, a po cijeli dan bi joj bilo muno. Teko je bilo vjerovati da joj se tijelo moe tako brzo promijeniti. No, svako jutro, dok je leala na podu kupaonice nakon povraanja, molei se da je nitko ne uje, znala je da to ne moe vjeno skrivati.Nije znala to da radi ili kome da to kae, kamo da krene, a nije htjela rei Paulu. Naposljetku, krajem svibnja otila je majinom lijeniku i zamolila ga da ne kae njenim roditeljima. Toliko je plakala da je on pristao, nevoljko, i potvrdio da je zaista trudna. Bila je, predvidivo, trudna tono dva mjeseca. Paul je krivo rekao, ona je i te kako mogla zatrudnjeti od "samo jedanput". Pitala se je li namjerno lagao, ili je bio glup kad je rekao da misli kako se to ne moe dogoditi. Moda oboje. Bila bi to sigurno poetnika srea da nije bila, no sad je sjedila na bolesnikom leaju, steui zavjese. Suze su joj se kotrljale niz obraze dok ju je lijenik ispitivao to kani uiniti. Zna li tko je otac djeteta? pitao je, a Maribeth je bila okirana i jo vie postiena pitanjem. Dakako rekla je sva poniena i ojaena. Iz toga se kripca nee lako izvui. Hoe li te oeniti?Zavrtjela je glavom, crvena kosa joj se prelijevala kao oganj, a oi kao zelene morske dubine. Sva teina toga jo je nije do kraja pritisnula, jer prisiliti Paula da je oeni, kad bi to mogla, bilo je ipak privlano. Zaruen je s drugom djevojkom muklo je izgovorila, a lijenik kimne. Moda on, s obzirom na okolnosti, promijeni planove. Neki to ine. Lijenik se sjetno osmjehne. Zalio ju je. Draga djevojka, a ovo e joj, zasigurno, promijeniti ivot zauvijek. Nee se on predomisliti tiho je rekla Maribeth. Bila je to tipina, jednonona ljubav s djevojkom koju on nije ni poznavao, ali ipak je obeao da e biti tu ako zatreba. Sada ga treba. No, to jo ne znai da e je oeniti samo zato to ju je uinio trudnom. Maribeth, to e rei svojim roditeljima? smireno je pitao lijenik, a ona je zaklopila oi, pritisnuta uasnim teretom i od same pomisli da to kae ocu. Jo ne znam. eli li da ja s njima porazgovaram skupa s tobom?Bila je to ljubezna ponuda, ali nije mogla zamisliti da mu dopusti neka im to kae umjesto nje. Znala je da prije ili kasnije ona sama mora to uiniti. A kako bi bilo da... da se pokuam toga rijeiti? odvano je zapitala. Nije bila posve sigurna kako se to izvodi, ali je znala da se neke ene "rjeavaju" djeteta. ula je kako su njezina majka i tetka jednom o tome razgovarale, a rije koju su proaptale bila je pobaaj. Majka je rekla da je ta ena gotovo umrla, ali i to bi bilo bolje nego suoiti se s ocem.No lijenik se odmah smrkne. To je skupo, opasno i nezakonito. I o tome neu da ujem vie ni rijei, mlada damo. U tvojim godinama najjednostavnije rjeenje je dati dijete na usvajanje. Treba se roditi u prosincu. Moe ii sestrama milosrdnicama kad trudnoa postane vidljiva i ostati do poroaja. Mislite, odrei ga se?Njemu je to zvualo posve jednostavno, no ona je nekako slutila da je to sloenije, da u svemu tom ima i neega to on ne spominje. Tako je rekao je alei je. Bila je tako mlada i naivna. Ali imala je tijelo rascvjetale ene i to ju je uvuklo u nevolje. Jo se neko vrijeme ne mora kriti. Sigurno to nee biti vidljivo do srpnja ili kolovoza, a moda i kasnije. Ali mora rei svojim roditeljima.Maribeth je omamljeno kimnula glavom. Sto im moe rei? Da je vodila ljubav na prednjem sjeditu auta s mladiem koga nije poznavala u noi proljetnog plesa i da je on nee oeniti? Moda bi njena majka ak i htjela zadrati to dijete. No, nije mogla ni zamisliti nita od toga, niti im to rei. Odjenula se i napustila lijenikovu ordinaciju. On joj je obeao da im nee nita rei dok ona to sama ne uini i ona mu je vjerovala.To prijepodne spazila je Paula u koli. Matura je bila za dva tjedna i shvaala je da nije u redu initf bilo kakav pritisak na njega. A bila je to jednako toliko njezina koliko i njegova pogreka, barem je tako mislila. Ali, nije mogla zaboraviti ono to joj je rekao. Dopustila mu je da s njom proeta oko kolskog igralita, a onda su se smjestili na klupu iza vjebaonice gdje su se prvi put sreli one plesne noi i tada mu je rekla. Uh, sranje, nisi valjda. Duboko je udahnuo i polako izdahnuo. inilo se da je oajno nesretan. Jesam. Zao mi je, Paul. ak ni ne znam zato sam ti to rekla. Valjda sam mislila da mora znati.Kimnuo je glavom, nesposoban da tog asa ita pametno kae.61 enim se za est tjedana. Debbie bi me ubila da sazna. Rekao sam joj da je sve to je o tebi ula la i ogovaranje. to je ula? Maribeth pogleda radoznalo, zauena da je Debbie uope ula za nju. Da sam izaao s tobom one noi. Rekli su joj svi koji su nas vidjeli kod Willieja. Mi smo bili prekinuli. Bilo je to s razlogom. Ja sam joj rekao da to nije bilo bogzna to i da mi nije nita znailo.Zaboljelo ju je to to uje od njega. Samo mu je Debbie bila vana. Ona nije. A je li ti ita znailo? upitala je Maribeth otro. Htjela je znati. Imala je pravo znati. Imat e njegovo dijete.On ju je asak zamiljeno gledao i onda kimnuo glavom. Tada mi je znailo. Moda ne toliko koliko bi trebalo, ali jest. Smatrao sam da si jedinstvena. Ali, Debbie me onda lovila cijelog vikenda i plakala. Rekla je da sam s njom postupio kao da je smee i da sam je varao, a dugovao sam joj mnogo ljepi postupak nakon tri godine hodanja, pa sam rekao da je elim oeniti poslije mature. A je li to ono to eli? Maribeth je pitala, zurei u njega, pitajui se kakav je on i to zaista eli. Ona nije smatrala da je Debbie ba stvorena za njega i pitala se zna li on to. Pa, ne znam to elim. Ali znam da ne elim dijete. Ne elim ga ni ja. U to je bila sigurna. Nije znala da li uope eli dijete, ali sada sigurno ne i ne s njim. Bez obzira na to koliko on bio zgodan, bilo joj je jasno da je ne voli. Nije se eljela na silu udati za njega, ak i da on i pristane na to, a bila je sigurna da nee. Nije eljela ovjeka koji ju je laima zanijekao i koji se pretvarao da nije izlazios njom i da ne mari za nju. Konano, ona je eljela nekoga koji e biti ponosan to je voli i to ima njeno dijete. Nipoto nekoga koga se mora pukom natjerati pred oltar. Zato se toga ne rijei? tiho je zapita, a Maribeth ga tuno pogleda. Misli da ga dam? To je ono o emu je razmiljala i to joj je lijenik predloio. Ne. Mislim na pobaaj. Znam jednu maturanticu koja je to uinila. Mogu se raspitati. Moda bih se mogao domoi neto novaca. To je jako skupo. Ne, ne elim to, Paul. Lijenik ju je odvratio od toga da i dalje pomilja na taj izlaz. A i bojala se, bez obzira na to koliko je malo znala, da bi takvo rjeenje moglo biti umorstvo. Pa zar e ga zadrati? pitao je s panikom u glasu. to e Debbie rei? Ubit e ga. Ne, dat u ga na usvajanje rekla je. Mnogo je o tome razmiljala. inilo se da je to jedino rjeenje. Lijenik kae da mogu biti kod asnih sestara, a one e ga dati na usvajanje. A tada se okrenula i postavila neobino pitanje: Bi li ga elio vidjeti?On je zanijekao glavom i okrenuo se. Mrzio je to ga je natjerala da se pred njom osjea nesposoban, prestraen i bijesan. Bio je svjestan da nije ono to bi prema njoj morao biti. Ali nije imao hrabrosti da taj problem izgura zajedno s njom. A i nije elio izgubiti Debbie. Oprosti, Maribeth. Osjeam se kao pravi kukin sin.Htjela mu je rei da to i jest, ali nije mogla. Nita nije razumjela. to im se to dogodilo, to su to uinili, zato je ostala trudna i zato e se on oeniti za Debbie, a ne za nju, dok e se ona skrivati kod koludrica i dobiti njegovo dijete. Sve to tee tako stihijski.Sjedili su jo neko vrijeme u utnji, a onda je on otiao i ona je znala da vie nikad nee s njim razgovarati. Vidjela ga je jo jednom, dan prije mature; on joj nita nije rekao. Samo ju je pogledao i okrenuo se, a ona se sama vratila na kolski teren sa suzama koje su joj tekle niz lice, ne elei imati njegovo dijete. Sve je bilo tako nepravedno, a munine su svakim danom bivale sve tee.Tjedan dana nakon zavretka kole kleala je pored koljke u kupaonici, povraajui, a zaboravila je zakljuati vrata, pa je njen brat uao i vidio je. Oprosti ses... o Boe... je li ti zlo? Ryan ju je trenutak poalio, a onda mu je naglo sinulo i on se zabulji u nju dok je bljuvala i sve shvati. Sranje, pa ti si trudna. Nije pitao nego je ustvrdio. Ona je dugo leala s glavom naslonjenom na koljku, a onda je ustala, no on je i dalje buljio u nju bez traga suuti na licu, pun optube. Tata e te ubiti. Kako si tako siguran da sam trudna? Pokuala je biti otra, ali nije ga mogla prevariti. Tko je on? Ne tie te se rekla je i ponovo osjetila val munine izazvan ivcima i strahom. Reci mu neka izvue svoje sveano odijelo ili neka pone bjeati. Hvala na savjetu. Rekavi to polako je izala iz kupaonice. Slutila je da su joj dani sad odbrojani. I imala je pravo.Ryan je tog popodneva rekao ocu i on je doao kui. U estokom bijesu gotovo da je razbio vrata njene sobe. Ona je leala na krevetu, a Noelle je sluala ploe i ureivala nokte. Izgurao je Maribeth u dnevnu sobu i vikom zazvao enu. Maribeth jebila razmiljala kako da mu to kae, no sada nije morala. Ryan je to uinio umjesto nje.Majka je ve uplakana izala iz svoje sobe, a Ryan je bio namrgoen kao da je njega povrijedila. Noelle je morala ostati u njihovoj sobi. Otac je poput razbjenjela bika divljao po dnevnoj sobi, viui na Maribeth da je ista kao njene tetke, da se ponijela kao drolja, da ih je sve osramotila. A onda je htio znati tko joj je to uinio. Na to pitanje ona nije bila pripremljena. Nije marila to e joj uiniti, ali to im nee rei.Bavila se milju kako je Paul sjajan i uzbudljiv i voljela bi se zaljubiti u njega, voljela bi da je on poeli. Ali on je nije elio i eni se drugom. Nije htjela tako zapoeti svoj ivot u esnaestoj godini i potpuno ga unititi. Radije e imati dijete i dati ga na usvajanje. Ne mogu je prisiliti da im prizna. Tko je on? urlao je otac na nju neprestano. Nee izai iz ove sobe dok ne kae. Onda emo dugo biti ovdje mirno je saopila. Otkad je utvrdila to je i kako je s njom, ni otac je vie nije plaio, a najgore se ve dogodilo. Bila je trudna. Oni su znali. Sto joj sad mogu uiniti? Zato nam ne kae tko je on? Da nije neki nastavnik? Djeak? Oenjen ovjek? Sveenik? Jedan od bratovih prijatelja? Tko je on? To nije vano. On me nee oeniti rekla je hladno, zauena vlastitom snagom pred ocem orkanom. Zato ne? zareao je. To je jednostavno. On ne voli mene, ja ne volim njega. Meni se to ne ini jednostavnim otac je bio jo ljui, a majka je plakala i krila ruke. Maribeth se jadno osjeala videi je takvu. Bilo je uasno zadati majci toliko boli. Spavala si s nekim tipom,a nisi ga ni voljela. To je vrhunac pokvarenosti, ak su i tvoje tetke voljele mukarce s kojima su spavale. Udale su se za njih. Imale su pristojan ivot i zakonitu djecu. A to e ti uiniti s tim djetetom.? Ne znam, tata. Mislim da ga dam na usvajanje, osim... Osim to? Zar misli da e ovdje zadrati dijete i osramotiti i sebe i nas? Samo preko mene mrtvog i preko mrtve majke.Majka ju je gledala u oaju, molei je da sprijei tu propast, ali nije bilo vie naina da se to uini. Ne elim zadrati dijete, tata rekla je alosno i konano je oblie suze. Imam samo esnaest godina. Nita mu ne mogu pruiti, a i ja elim svoj ivot. Ne elim rtvovati svoj ivot, a nita mu ne pruiti. Oboje imamo pravo na vie od toga. Kako si ti plemenita neizrecivo bijesno ree otac. Bilo bi divno da si bila malo plemenitija kad si skidala gaice. Pogledaj svog brata. On se zabavlja s mnogim djevojkama. Nijednu nije uinio trudnom. Pogledaj sebe, esnaest ti je godina, a vraji ivot ve ti je u govnima. Ne mora tako biti, tata. Mogu pohaati kolu kod asnih sestara dok boravim tamo, a u prosincu se, nakon poroaja, vratiti natrag u kolu. Mogu doi nakon boinih praznika. Rei emo da sam bila bolesna. Ma nemoj. I to misli tko e ti vjerovati? Misli da ljudi nee ogovarati. Svi e znati. Osramotit e i sebe i nas. Bit e sramota za cijelu obitelj. Pa to onda hoe da uinim, tata? pitala ga je sva nesretna, dok su joj suze tekle niz obraze. Ovo je tee nego to je pretpostavljala da e biti. Nije bilo lakog rjeenja. to hoe da uinim? Da umrem? Ne mogu ponititi ono to sam uinila. Ne znam to da radim. Nema naina da se to popravi. Jecala je. No, nije ga mogla ganuti. Bio je kao led. Rodi dijete i daj da ga netko posvoji. eli li da odem kod asnih sestara? upitala je nadajui se da e rei kako moe ostati kod kue. Uasavalo ju je ivjeti u samostanu daleko od obitelji. Ali, ako joj kae da ode, nema kamo drugamo poi. Ovdje ne moe ostati otac je rekao odluno niti moe zadrati dijete. Idi kod sestara milosrdnica, ostavi dijete i vrati se kui. A tada je njenoj dui zadao posljednji udarac. Dotad te ne elim vidjeti i ne elim da via majku i sestru. Na tren joj se inilo da e je njegove rijei ubiti. Ono to si uinila uvreda je za nas. Uprljala si svoju i nau ast. Izgubila si nae povjerenje. Unesreila si nas i sebe, Maribeth. Da to nisi nikad zaboravila! Zato je to to sam uinila tako strano? Nikad vam nisam lagala. Nikad vas nisam povrijedila. Nikad vas nisam izdala. Bila sam glupa. Samo jednom. I vidite to mi se zbog toga dogodilo. Iz toga ne mogu izai. Zar to nije dosta? S time u odsad morati ivjeti. Morat u se odrei svog djeteta. Zar vam to nije dosta? Koliko jo moram biti kanjena? Jecala je slomljena srca, ali on je bio neumoljiv. To su rauni izmeu tebe i Boga. Ne kanjavam te ja. On to ini. Ti si moj otac. Ti me tjera odavde. Ti mi kae da me vie ne eli vidjeti dok ne ostavim dijete. Ti mi zabranjuje da viam sestru i majku. Znala je da mu se majka nee suprotstaviti. Znala je koliko je majka slaba, nesposobna da sama donosi odluke. Znala je koliku vlast on ima nad njom. Svi su je se sada odricali, a Paul je to ve bio uinio. Bila je posve sama. Tvoja majka moe slobodno uraditi togod joj godi neuvjerljivo je rekao. Jedini kome ona ugaa si ti prkosno je rekla Maribeth, ljutei se jo vie i ti to zna. Ja samo znam da si nas ti sve unesreila. Nemoj oekivati da moe vikati na mene i raditi to eli, obesastiti nas i dovesti svoje kopile ovamo. Nita ne oekuj od mene, Maribeth, dok ne plati svoje grijehe i ne poisti vlasitito smee. Ako se nee udati za tog tipa i on tebe nee oeniti, onda tu nema pomoi.Okrenuo se i izaao iz sobe, ali nakon pet minuta se vratio. Ona dotle nije imala snage ni da se vrati u svoju sobu. Dvaput je telefonirao. Najprije lijeniku, a onda samostanu. Smjetaj na est mjeseci s poroajem u samostanu kotat e ga osam stotina dolara. Uvjeravali su ga da e mu ker biti u dobrim rukama, poroaj e biti propisno izveden u ambulanti s lijenikom i primaljom. A dijete e biti smjeteno u obitelj koja e ga s ljubavlju prigrliti. Njegova vlastita ki moe se vratiti tjedan dana nakon poroaja, ako sve bude bez komplikacija.On se sloio da im je poalje, a novac, u ukavim novanicama, ve je bio u bijeloj omotnici koju joj je pruio kamena lica. Majka se u suzama povukla u svoju sobu. Strahovito si uzrujala majku rekao je optuujiiim glasom, poriui ikakav svoj udio u tome. Ne elim da ita kae Noelle. Ti odlazi. To je sve to ona treba znati. Vratit e se za est mjeseci. Sutra ujutro ja u te sam odvesti u samostan. Spremi torbu, Maribeth.Prema tonu kojim je to rekao, vidjela je da on sve to ozbiljno misli i krv joj se sledi. Unato svim problemima, ovo je bio njen dom, ovo je bila njena obitelj, to su bili njeni roditelji. A sada je progoneiz svega toga. Nije bilo nikoga koji e joj pomoi da sve to podnese. Na trenutak pomisli nije li trebala biti otrija s Paulom, moda bi joj tada bio pomogao... ili se ak moda oenio njome umjesto s Debbie. Ali sad je bilo prekasno. Otac je elio da ujutro ode. to u rei Noelle? Maribeth je jedva istisnula rijei. Guila se u boli to ostavlja svoju sestricu. Reci joj da odlazi u drugu kolu. Reci joj bilo to, osim istine. Premlada je da to shvati.Maribeth kimne, potpuno omamljena, previe svladana bolom da bi odgovorila.Nakon toga se Maribeth vratila u sobu. Izbjegavajui Noellein pogled, uzme svoju jedinu putnu torbu. Spremila je malo toga, nekoliko bluza i gaica, nekoliko haljina koje e joj jo neko vrijeme pristajati. Nadala se da e joj asne sestre dati neto za oblaenje. Ubrzo e joj sve biti tijesno. to radi? pitala je Noelle, sva ustraena. Pokuavala je prislukivati njihovu svau, ali nije mogla razabrati to govore. A Maribeth je izgledala kao da joj je netko umro i sva je drhtala kad se okrenula licem prema sestri. Odlazim na neko vrijeme odgovori joj tuno, elei neto uvjerljivo slagati, ali sve je bilo preteko, prebrzo. Nije podnosila misao da se oprata i jedva je odolijevala paljbi Noellinih pitanja. Na kraju je rekla da odlazi u jednu specijalnu kolu, jer joj ocjene nisu ba dobre kao prije, no Noelle se stalno hvatala nje i plakala u strahu da e izgubiti jedinu sestru. Molim te, nemoj ii... ne daj mu da te poalje bilo kamo, Maribeth, ja ti opratam, volim te... ne idi.Maribeth je bila jedina s kojom je Noelle mogla razgovarati. Majka je bila premekana, otac pretvrdoglav da bi je ikad posluao, a brat sebian i priglup. Jedino je Maribeth spremno sasluala njene probleme. A sad nee imati nikoga. Sirota mala Noelle izgledala je jadno. Plakala je skupa sa sestrom cijelu no, a leale su u jednom uskom krevetu, zagrljene. Jutro je prebrzo svanulo. U devet sati otac je ubacio njenu torbu u kombi, a ona je stajala gledajui majku, prieljkujui da skupi snagu i da kae muu kako to ne moe uiniti. Ali majka mu se nikad ne bi suprotstavila i Maribeth je to znala. Dugo ju je grlila eljna do ostane, kajui se to je bila tako nepromiljena, tako nesretna. Volim te, mama rekla je slomljenim glasom kad ju je majka vrsto stisnula. Doi u te posjetiti, Maribeth, obeavam.Maribeth je mogla samo kimnuti glavom, nesposobna da govori zbog suza, opratajui se od Noelle koja je glasno plakala preklinui je da ih ne ostavi. Psst... prestani... Maribeth je pokuavala biti hrabra, ali i ona je plakala. Neu dugo ostati. Na Boi, bit u kod kue. Volim te, Maribeth doviknula je Noelle kad su krenuli. I Ryan je dotle izaao. Ali on nije nita rekao. Samo je mahnuo dok ju je otac odvozio preko grada do njihova odredita.Samostan je izgledao zloslutno, inilo se Maribeth kad su se dovezli i ona stajala s ocem na ulaznim stubama i drala svoju malu putnu torbu. Pazi na sebe, Maribeth.Nije mu htjela zahvaliti. Mogao je biti blai, mogao je pokuati razumjeti. Mogao se sjetiti kako je to biti mlad ili kako je .to nainiti pogreku tako golemih razmjera. Ali on nije bio sposoban ni zajedno od toga. Nije mogao izai iz svoje koe, njegovi su vidici bili ogranieni. Pisat u ti, tata rekla mu je, ali on ne odgovori, i tako su stajali, a onda je konano samo kimnuo. Javi majci kako si. Brinut e se.eljela ga je pitati hoe li se i on brinuti, no nije mu vie htjela postavljati nikakva pitanja. Volim te tiho je promrmljala, a on je pourio niza stube i vie se nije okrenuo da je pogleda. Samo je podigao ruku kad se odvezao, ne okreui se.Maribeth je pritisnula zvonce.ekanje se tako oduilo, da bi najradije potrala niza stube i vratila se kui, ali sad vie nije bilo kue kamo bi se vratila. Znala je da je ne bi primili dok sve ne proe. A onda, konano, jedna mlada asna sestra doe i pusti je unutra. Maribeth se predstavi i sestra joj, kimnuvi glavom, uzme putnu torbu, uvede je unutra, a teka eljezna vrata zveketom se zatvorie za njom.Samostan sestara milosrdnica bilo je mrano, sumorno mjesto, poput peine. Maribeth je brzo otkrila da su tu jo dvije djevojke zbog sasvim istog razloga. Obje su bile iz susjednih gradova i odahnula je kad je shvatila da ih ne poznaje. Bile su gotovo pred poroajem, a jedna je, nervozna sedamnaestogodinjakinja, rodila sutradan nakon Maribethina dolaska. Dobila je djevojicu, a dijete je smjesta i neprimjetno otpremljeno adoptivnim roditeljima. Djevojka ga nije ni vidjela. Maribeth se cijeli taj postupak inio barbarskim, kao da je to neka prljava tajna koju treba sakriti. Drugoj je djevojci bilo petnaest i trebala je svaki as roditi. Te su dvije djevojke jele s asnim sestrama, odlazile s njima u kapelicu i na veernjice, a smjele su govoririti samo u odreeno vrijeme i u odreene sate. Maribeth se zaprepastila kada je tree noi otkrila da je otac djeteta druge djevojke njezin ujak. Bila je to beznadno nesretna djevojka, uplaena od onoga to je eka pri poroaju.Pete noi u samostanu, Maribeth je ula vriskanje te druge djevojke. Trajalo je dva dana. Sestre su trkarale tamoamo. Na koncu su je odvezli u bolnicu gdje je rodila carskim rezom. Maribeth seraspitivala i rekli su joj da se djevojka nee vratiti, no dijete je roeno sasvim u redu i sluajno je saznala da je djeai. Bila je jo osamljenija sada, kada su te dvije djevojke otile i ona ostala sama sa sestrama. Nadala se da e uskoro stii nove grenice, inae nee imati s kim razgovarati.itala je lokalne novine kad god je mogla i dva tjedna nakon dolaska vidjela je vjenani oglas Paula i Debbie. Osjetila se oajno osamljenom znajui da oni provode medeni mjesec, a ona ovdje kao u zatvoru oplakuje tu jednu no na prednjem sjeditu chevroleta. inilo se oajno nepotenim da sama mora podnositi taj teret. Sto je vie o tome razmiljala, sve je vie shvaala da nee moi ostati u samostanu.Nije imala kamo poi, nije imala s kime biti. Ali nije mogla podnositi nesnosnu svetost samostana. asne sestre su bile ljubezne prema njoj. Ve im je bila platila sto dolara. Ostalo joj je jo sedam stotina dolara i to joj je moralo potrajati gotovo est mjeseci gdje god bila. Pojma nije imala kamo bi otila, ali je znala da ne moe ostati zatvorena s redovnicama i eRati da druge zatvorenice, poput nje, stignu, da mjeseci prou, da se dijete rodi, da joj ga oduzmu, pa da se moe vratiti roditeljima. Boravak ovdje preskupa je cijena. eljela je nekamo otii, ivjeti kao normalan ovjek, zaposliti se, stei prijatelje. Bio joj je potreban svjei zrak, glasovi, buka, ljudi. Sve to je ovdje osjeala bila je neprestana stega i neodoljiva svijest da je ona nepopravljiva grenica. Pa ako i jest, treba joj malo sunca i ivotnog veselja u oekivanju djeteta. Nije znala zato joj se to dogodilo, no moda je u tome bilo i neke sree u nesrei, neke pouke kako da se s tim suoi i to iskoristi. Nije moralo biti tako strano kao to asne predouju, pa je idueg popodneva rekla poglavarici da e otii. Ideposjetiti jednu tetku, rekla je, nadajui se da joj je povjerovala. Pa ako i nije, Maribeth je znala da je vie nita ne moe zaustaviti. Ona odlazi.U zoru idueg dana izala je iz samostana sa svojim novcem, svojom malom putnom torbom i s velikim osjeajem slobode. Nije mogla kui, ali svijet je bio njen, da ga otkrije, da ga proui. Nikad se nije osjeala tako slobodnom i jakom. Doivjela je golemu bol onda kad je napustila kuu, no sada se to svelo samo na pronalazak boravka gdje e se dijete roditi. Znala je da e to biti lake ako napusti grad, pa je otila na autobusnu stanicu i kupila kartu za Chicago. Morala je proi kroz Omahu, a Chicago je bio krajnja toka koju je mogla zamisliti. No, ako bi sila negdje uz put, vratili bi joj novac. To je bila otvorena karta. Htjela je biti sama i nai mjesto pod suncem za sebe u narednih est mjeseci, dok ne rodi. ekala je na autobusnoj stanici dok se prvi autobus za Chicago nije poeo puniti putnicima. Dok se udaljavala, za njom se gubio njen rodni grad, no nije alila. Sve to je osjetila bilo je iznenadno uzbuenje u vezi s budunou. Prolost joj je malo znaila, kao i njen rodni grad. Nije imala prijatelja. Nitko joj nee nedostajati osim majke i sestre. Bila im je napisala razglednicu s autobusne stanice prije nego to je krenula. Obeala je da e im poslati adresu im je bude imala. Za Chicago, gospoice? pitao je voza dok je sjedala, i ona se iznenada osjetila odraslom i veoma samostalnom. Moda rekla je s osmijehom. Mogla je ii bilo kamo i raditi bilo to. Bila je slobodna. Sada nikome nije bila odgovorna, osim sebi samoj. Bila je sputana jedino djetetom koje je raslo u njoj. Bila je trudna tri i pol mjeseca; i jo se nita nije vidjelo, ali osjeala je kako joj se tijelo iri. Poela je razmiljati to e rei ljudima tamo gdje doe. Jednom, kad otkriju da je trudna, morat e objasniti kao je i zato dola i zato je sama. Morala bi nai posao. Ne zna raditi ba bogzna to. No, moe spremati kuu, raditi u knjinici, uvati djecu, a moda i raditi kao konobarica. Bila je spremna raditi bilo to pod uvjetom da je sigurna. A dok ne nae posao... pa jo joj je ostalo novaca od onog to je otac dao za samostan.Zaustavili su se u Omahi tog popodneva. Bilo je vrue, ali se osjeao tihi povjetarac. Bilo joj je pomalo muno od duge vonje autobusom, ali se osjetila bolje kad je pojela sendvi. Ljudi su ulazili i silazili. ini se da je veina putovala do idueg grada. Ve se dugo vozila, a onda su se naveer zaustavili u malom, slikovitom gradu koji je djelovao isto i uredno. Bio je to sveuilini gradi i bilo je mnogo mladih u restoranu gdje su stali radi veere. To je Maribeth donekle podsjetilo na onaj lokal gdje je bila s Paulom, no ovaj je bio ljepi, a ena koja ju je posluila imala je dobro odravanu pafrizuru i iroko se osmjehnula kad je Maribeth donijela cheesburger i mlijeni napitak. Cheesburger je bio super, a raun mali. Bilo je tu smijeha i dobrog raspoloenja oko nekoliko stolova. Mjesto je djelovalo veselo i Maribeth se skanjivala vratiti se u autobus koji je odlazio ravno u Chicago. A onda je, naputajui restoran, neto vidjela. Mali oglas u prozoru nudio je posao konobaricama i servirkama. asak je gledala, a onda se polako vratila, pitajui se hoe li je smatrati ludom ili e povjerovati u priu koju e izmisliti.Ona konobarica koja ju je posluivala pogleda je sa smijekom, mislei da je valjda neto zaboravila. Maribeth je, oklijevajui, stajala i ekala. Pitam se je li... ja... vidjela sam oglas. Raspitujem se za posao. Mislim... A, vi biste posao? nasmijala se ena. Ne morate se zato sramiti. Plaa je dva dolara na sat. est dana u tjednu, deset sati dnevno. Meusobno se zamjenjujemo da bismo dobili malo vremena za vlastitu kuu i djecu. Jeste li udani? Ne... ja... da... dakle, bila sam. Ja sam udovica. Mu mi je poginuo u Koreji. Zao mi je. Gledala je Maribeth u oi i inilo se da ozbiljno misli. Vidjela je da djevojka zaista eli posao i svidjela joj se. Izgledala je jako mlada, no to nije smetalo, bili su to i mnogi njihovi gosti. Hvala... s kime da razgovaram o poslu? Sa mnom. Imate li nekog iskustva? Maribeth je oklijevala, pomislivi da li da slae,a onda zanijee glavom, pitajui se bi li morala priznati za dijete. Zaista mi treba posao. Ruke su joj se tresle dok je drala torbicu, toliko je htjela taj posao. Iznenada je poeljela ovdje ostati. inilo joj se to sretnim mjestom, ivahanim gradiem. Svidjelo joj se. Gdje stanujete? Jo nigdje. Nasmijeila se. Izgledala je vrlo mlado i to razgali enino srce. Upravo sam doputovala autobusom. Ako me hoete, idem po putnu torbu, a onda u nai sobu. Mogu poeti sutra.ena se nasmijala. Zvala se Julie i Maribeth joj se svidjela. Bilo je snage i nekog spokoja u te djevojke. inila se vrstom i puna hrabrosti. Bilo je smijeno nagaati, no stekla je dobro miljenje o njoj. Donesi svoje stvari iz autobusa srdano je rekla Julie smijeei se. Veeras moe ostati kod mene. Sin mi je u posjetu mojoj majci u Duluthu. Moe u njegovu sobu, ako ti ne smeta nered. etrnaest mu je godina i pravi je dripac. Mojoj kerije dvanaest. Ja sam rastavljena. Koliko je tebi godina? Izgovorila je sve to u jednom dahu.Maribeth je odgovorila preko ramena da joj je osamnaest i otrala da uzme putnu torbu iz autobusa. Vratila se za nekoliko minuta zadihana i nasmijeena. Jeste li sigurni da vam neu previe smetati ako prenoim kod vas? Bila je uzbuena i sretna. Ne, nipoto. Julie se nasmijala i dobacila joj pregau.~ Evo, radi! Moe istiti stolove za mnom dok ne zavrim u pola noi.Bilo je to samo sat i pol, no to je bio naporan posao, nositi velike pladnjeve i teke vreve. Maribeth nije mogla vjerovati da je tako umorna kad su zatvorili. Tu su radile jo etiri ene i neki djeaci, uglavnom gimnazijalci. istili su stolove. Deki su bili Maribethine dobi, a ene u tridesetim ili etrdesetim godinama. Rekli su joj da je vlasnik imao srani udar, pa dolazi samo ujutro i ponekad poslije podne. Vodio je solidan posao, a sin mu je bio glavni kuhar. Julie je priznala da je nekoliko puta izila s njim. Bio je on pristojan momak, ali nita ozbiljno nije nastalo iz toga. U ivotu je imala prevelike odgovornosti, pa nije imala mnogo vremena ni zanimanja za romantiku. Imala je dvoje djece, a bivi mu je ve pet godina kasnio s alimentacijom. Svaki novi bio joj je potreban da joj djeca ne idu gola i bosa, a treba plaati i lijenike raune, pa sauvati da im zubi budu zdravi, a da se i ne govori o svemu onome to oni ele ili trebaju. Sama odgajati djecu nije ala rekla je ozbiljno kad je dovela Maribeth kui sa sobom. Ljudima bi to trebalo ozbiljno objasniti prije nego to se razvedu. Djeca nisu stvorena za to da se za njih brine samo jedan roditelj, kaem ti. Pati od glavobolje, zlo ti je, umorna si, no sve to nije vano, jer ti si sve to oni imaju. Sve se svali na tvoja lea. Ja ovdje nemam obitelji... djevojke u restoranu su zaista drage i pomau mi. Priuvaju ih, tako da ih mogu ostaviti ako imam kakav vaan sastanak. Jedan ovjek, Martin mu, vodi mog sina na pecanje kad god moe. To mnogo znai. Ne stigne sve sama. Ja pokuavam, Bog mi je svjedok. Ponekad pomislim da e me to satrti.Maribeth je pozorno sluala i upijala mudrost Julienih rijei. Ponovo je uhvatila samu sebe u nakani da kae Julie za dijete, ali se ipak suzdrala. teta to ti i mu niste imali djece srdano joj je rekla Julie kao da joj ita misli. Ali, ti si mlada. Ponovno e se udati. Koliko godina si imala kad si se udala? Sedamnaest. Odmah nakon srednje kole. Samo smo godinu dana bili u braku. Zla srea, draga. Potapala je djevojine ruke i parkirala kola na prilaznom putu. ivjela je u malom dvorinom stanu. Kad su ule, njena je djevojica ve vrsto spavala. Ne volim je ostavljati samu. Obino joj je brat ovdje. Susjedi pripaze, no ona je ve samostalna. Katkad doe k meni u restoran, ako ne moe drukije, no tamo to ne vole. Bila je to dobra pouka o tome kako je to kad se sama brine za djecu, i nije zvualo lako. Julie je bila sama ve deset godina, od vremena kad su djeci bile dvije i etiri godine, tu i tamo se malo selila, no ovdje joj se dopalo, sigurno e i Maribeth. To je draestan gradi, pun pristojne mladei, a dobri su i ljudi koji rade na sveuilitu. Mnoge od njih viamo kod Jimmvja. Jednako tako i mnogo mladih. Ti e se njima svidjeti.Pokazala je Maribeth'gdje je kupaonica i soba njenog sina. Ime mu je bilo Jeffrev. Otiao je nadva tjedna. Julie je rekla Maribeth da moe s njima ostati dok si ne nae sobu. U nudi ona moe spavati sa svojom kerkom kad se Jeff vrati, a njoj dati Jessikinu sobu. Meutim, bilo je toliko slobodnih stanova za studente, da je bila sigurna kako e ubrzo neto nai.Imala je pravo. Idueg dana prije podne Maribeth je u nekih ljudi nala divnu sobicu. Sve su navlake i zavjese bile od satinirane tkanine sa ivim cvjetnim uzorcima. Soba jest bila mala, ali je bila udobna i prepuna svjetla, a cijena je bila razumna. A samo est blokova dalje od Jimmvja gdje e raditi. Kao da sve dolazi na svoje mjesto. Bila je u gradu tek nekoliko sati, a ve se osjeala sretnom, kao da joj je bilo sueno da bude tu.Putem na posao poslala je roditeljima razglednicu sa svojom adresom i pri tome se ponovo sjetila Paula, svjesna da nema smisla o njemu razmiljati. Upitala se kako e ga se dugo u ivotu jo sjeati, razbijajui glavu to on radi i gdje je njihovo dijete.Toga dana kod Jimmvja jedna joj je konobarica dala ruiastu radnu odjeu s malim bijelim manetama i istu bijelu pregau. Tog popodneva je poela sluiti goste. Mnogi su je mladii gledali, znala je da je gleda i kuhar, ali to im nitko nije branio. Svi su bili ljubazni i pristojni, a znala je da su ene pronijele okolo glas da je udovica. I vjerovali su joj. Ni na um im nije palo da posumnjaju. Kako ide, mala? pitala je Julie kasnije tog popodneva, zadivljena njome.Radila je marljivo, bila ljubazna sa svima i odmah se vidjelo da se svia gostima. Neki su je pitali za ime, a neki mlai gosti su joj se vidljivo veselili. I Jimmvju se dopala. On je toga dana doao i svidjelo mu se ono to je vidio. Bila je pametna, uredna i, kako je rekao, na njoj se odmah vidjelo da jepotena. I lijepa je, pa rau je bilo drago to je ima u restoranu. Nitko ne voli gledati namrgoenu babu koja s treskom sputa kavu pred gosta i to preko volje. Jimmy je elio da sve njegove konobarice, i stare i mlade, budu vesele i nasmijane. elio je das one usreuju ljude, kao to to ini Julie i druge. A sada i Maribeth. Ona se posebno trudila jer joj se posao dopao. Bila je oduevljena to je tu.Kada je te veeri krenula kui, Maribeth je bila iscrpljena, no bila je sretna to je nala posao i sobu. Sad moe krenuti svojim ivotom. Moe posuivati knjige iz knjinice i nastaviti uenje. Nee dopustiti da joj ovo uniti ivot. To je ve odluila. Ovi mjeseci su za nju samo zaobilaznica, a ona je odluila da ne skrene ni s puta ni s cilja.Dok je idue veeri posluivala goste, uao je neki ozbiljni mladi i naruio odrezak od mljevena mesa. Julie je rekla da on esto dolazi na veeru. Ne znam zato rekla je znalaki ali imam osjeaj da mu kod kue nije lijepo. Ne govori, ne smije se. Ali uvijek je pristojan. Zgodan deko. Uvijek ga elim pitati to radi ovdje, zato ne ide kui na veeru. Moda nema mame. Neto mu se moralo dogoditi. Ima najtunije oi koje sam ikad vidjela. Zato ga ne ode posluiti i malo razvedriti?Blago je gurnula Maribeth u njegovu pravcu niz pult. On je nekoliko puta pregledao jelovnik prije odluke. Okusio je sve to su inae drali i imao je svoja omiljena jela koja je uvijek volio naruivati. Izvolite, to biste eljeli? pitala je Maribeth srameljivo, a on ju je pogledao sa skrivenim divljenjem. Broj dva, molim. Odrezak od mljevena mesa i krumpirpire. Pocrvenio je. Sviala mu se njena ria kosa i pokuavao je da ne zuri u njen stas. Salatu, mladi kukuruz ili pinat? pitala je suzdrljivo. Mladi kukuruz, molim rekao je motrei je. Znao je da je ovdje jo nije vidio, a esto je dolazio. Veerao je ovdje trietiri puta tjedno, ponekad i preko vikenda. Hrana im je bila obilata, dobra i jeftina. Budui da je njegova majka prestala kuhati, to je bio jedini nain da dobije pristojnu veeru. Kavu? Ne, mlijeko. I pitu od jabuka a la mode za desert. Rekao je to kao u strahu da bi mogla nestati.Ona se nasmijala. Kako znate da ete je moi pojesti? Mi sluimo prilino velike porcije. Znam uzvratio je s osmijehom. Cesto jedem ovdje. Vi ste novi, zar ne?Ona je potvrdila kimanjem glave, stidei se prvi put otkad je ovdje. Bio je zgodan deko. Mora da je njene dobi i nekako je stekla dojam da on to zna. a Da, ja sam nova. Upravo sam dola ovamo. Kako se zove? Bio je vrlo izravan i veoma otvoren. No, Julie je imala pravo. Bilo je neke pustoi u njegovim oima. Gotovo da se boji gledati ih, ako ba ne mora. Maribeth je neto privlailo k njemu. inilo se kao da je odreeno da ga mora sresti i upoznati. Zovem se Maribeth. Drago mi je. Ja sam Tom. I meni je drago. Hvala.Otila mu je naruiti veeru i vratila se s aom mlijeka. Julie ju je ve zadirkivala i izjavila da onnikada ni s kim nije toliko razgovarao kao sada s njom. Odakle si? upitao je kad se vratila i ona mu je rekla. Smijem li pitati zbog ega si dola ovamo? Zbog mnogo toga. Ovdje mi se svia. Ljudi su doista ugodni. Restoran je super. Nala sam krasnu sobicu u blizini. Nekako mi je sve polo za rukom. Nasmijala se iznenaena kako je s njim lako razgovarati. A kad se vratila s veerom, vie ga je zanimao razgovor s njom nego jelo.Dugo je razvlaio pitu od jabuka, naruio drugi komad i drugu au mlijeka, to nikad prije nije inio i raspriao se o pecanju u okolici. Pitao ju je da li se ona ikad bavila time.Jest, prije mnogo godina s ocem i bratom, ali se nikad nije izvjetila. Radije bi sjedila dok su oni pecali, pa itala i razmiljala. Mogla bi koji put poi sa mnom rekao je i pocrvenio, udei se i sam kako dugo s njom razgovara. Otkad je uao u restoran i vidio je, nije mogao skinuti oi s nje.Ostavio joj je bogatu napojnicu i jo se malo smeteno zadrao kod anka. Pa, hvala na svemu, vidimo se idui put. I iziao je.Zapazila je kako je visok, vitak i mrav. Bio je naoit mladi, ali nije bio toga svjestan. inio se vrlo mladim. Djelovao joj je vie kao brat negoli kao mladi za koga je zainteresirana, no togod on bio ili e biti, pa ako ga vie i ne vidi, bilo je ugodno razgovarati s njim.Idueg dana je ponovo doao, pa opet dan nakon toga i duboko se razoarao kad je saznao da ona ima slobodan dan. Veoma mu je nedostajala. A onda je opet doao preko vikenda. Nedostajala si mi proli put rekao je i naruio peenu piletinu. Imao je dobar tek i uvijek bi naruivao kompletnu veeru. inilo se da sav svoj novac od raznoenja novina troi na hranu. Mnogo je jeo. Maribeth je zanimalo ivi li s roditeljima, pa ga je to i pitala. ivi li sam? oprezno je zapoela dok mu je postavljala obrok i punila au s mlijekom. To mu nije uraunala. Kavu su dodavali besplatno, pa nee Jimmy propasti ako stalnom gostu, kao to je Tom, da au mlijeka. Zapravo ne. ivim s roditeljima. Ali... oni... hm... svatko je za sebe. Mama vie ne voli kuhati. Ove jeseni e opet poeti raditi. Nastavnica je. Dugo je bila samo na zamjenama, ali sad se vraa na puno radno vrijeme u srednju kolu. Sto predaje? Engleski, sociologiju, knjievnost. Prilino je dobra. Uvijek mi daje dodatne zadatke zakolutao je oima, no ipak se inilo da mu to ne smeta. Ti si sretan. Ja sam morala na neko vrijeme prekinuti kolu i znam da e mi to nedostajati. Studij ili srednju kolu? pitao je zainteresirano. Htio je znati njenu dob. Ona je izgledala starije za svoje godine, a opet, na neki nain, znao je da je ona blizu njegove dobi. Ona je oklijevala trenutak prije nego e odgovoriti. Srednja kola. On je pomislio da je sigurno maturantica. Uit u sama dok se ne vratim u kolu, poslije Boia. To je rekla kao da se opravdava. On se udio zato je napustila kolu, ali je zakljuio da je bolje ne pitati. Ako hoe, mogu ti posuditi neke knjige. A mogu nabaviti poneto i od mame. Njoj bi to bilo drago. Ona misli da bi se cijeli svijet trebao baviti samostalnim uenjem. Voli li, inae, kolu? Kimnula je, a on joj je u oima proitao da je iskrena. U njenim oima je bilo prave gladi za uenjem koja nikad nije bila posve zasiena. Na svoj slobodni dan bila je otila u knjinicu posuditi knjige, kako bi drala korak s programom svog razreda. Sto najvie voli? pitala ga je spremajui tanjure. Naruio je pitu od borovnice a la mode za desert. To im je bila najbolja pita, on ju je volio. Engleski odgovori on, a ona stavi pitu pred njega i osjeti bol u leima. Ipak je ostala stajati i s njim razgovarati. inilo se da si imaju mnogo toga kazati. Engleska knjievnost, komparativna knjievnost. Ponekad pomislim da bih volio pisati. To bi se sigurno svidjelo mojoj mami. Ali moj otac oekuje da preuzmem njegov posao. Kakav je to posao? zainteresirano ga upita. Bio je on pametan, zgodan deko, a inilo se da je jako osamljen. Nikad nije dolazio s prijateljima, nikad nije izgledalo da eli ii kui. udila se, zato je tako sam i tako osamljen. On je u proizvodnji objasnio je. Moj djed je to pokrenuo. Bili su farmeri, a onda su razvili prodaju poljodjelskih proizvoda. To je zanimljivo, ali vie bih volio pisati. Mogao bih i predavati, neto kao mama. Slegnuo je ramenima i opet izgledao onako mlado, djeaki. Uivao je u razgovoru s njom i nije mu smetalo odgovarati na njena pitanja. I on ih je imao nekoliko, no odluio je da ih zasad izostavi. Prije odlaska te veeri pitao ju je kad ima slobodan dan. U petak.On kimne, pitajui se bi li se ona uvrijedila da je pozove u etnju ili na plivalite izvan grada. Bi li eljela poi nekamo u petak popodne? Ujutro moram pomagati tati. Ali oko dva bih mogao doi po tebe. On e mi posuditi kamionet. Moemoii na plivalite ili na jezero. Moemo i na pecanje, ako eli. inilo se da napeto eka odgovor. Voljela bih. to god hoe. Spustila je glas da je drugi ne mogu uti i dala mu svoju adresu, ne oklijevajui ni asa. Vidjelo se da on spada u ljude kojima moe vjerovati; s njim se osjeala bezbrino. Nagonski je osjetila, razgovarajui s njim, da joj je Tommy Whittaker prijatelj i da joj niim ne bi naudio. Upravo si dogovorila sastanak s njim? pitala je Julie, udno se smjekajui kad je on otiao. Jedna od djevojaka je mislila kako je ula da on poziva Maribeth na pecanje, i svi su se hihotali, smijali i nagaali to e biti. Ona je bila pravo dijete, ali svima je bila draga. A i on im se dopadao. Bio im je zagonetka jo otkad je zimus poeo dolaziti. Nipoto bio je njen odgovor na Julieno pitanje. Ne sastajem se s gostima rekla je naglas.Julie joj ni na tren nije povjerovala. Zna, moe raditi to te volja. Jimmy ne mari. A Tommy je zgodan deko i ti mu se zaista svia. On mi je samo prijatelj, to je sve. Kae da njegova mama ne voli kuhati, pa dolazi ovamo na veeru. On ti je zacijelo ispriao cijeli svoj ivot, zarne? O, za ime Boje! Maribeth napravi grimasu i ode u kuhinju da uzme posluavnik s hamburgerima za drutvo studenata. Kadse vratila s tekim posluavnikom, bila je nasmijana, mislei na petak.4.U petak mu je otac dopustio da napusti posao u jedanaest sati i on doe po nju u jedanaest i pol. Maribeth ga je ekala u starim trapericama, ravnim cipelama i u prostranoj koulji koja je zapravo bila' oeva koulja. Traperice je zavrnula skoro do koljena, a arkocrvenu kosu uplela u pletenice. Izgledala je kao da ima etrnaest godina. Prostrana koulja joj je sakrila trbuh. Ve tjednima nije mogla zakopati traperice. Zdravo. Zavrio sam ranije nego to sam mislio. Rekao sam tati da idem na pecanje. Smatrao je to sjajnom idejom, pa me pustio.Pomogao joj je da se popne u kamionet. Usput su stali na malom trgu da kupe sendvie za doruak. Tommy je uzeo sendvi s peenom govedinom, a ona sendvi s tunjevinom. Bili su to debeli domai sendvii. Kupili su i omot od est boca kokakole i kutiju keksa. Jo neto? pitao je Tommy uzbuen samim time to je s njom. Bila je tako zgodna, tako ivahna, a opet bilo je u njoj i neto zrelo. Ne ivi kod kue, zaposlena je. To je; djelovalo da izgleda vrlo odraslo i starije.Maribeth je uzela nekoliko jabuka i rebro okolade, a Tommy nije dopustio da plati. Htjela je da podijele troak, ali nije dao. Bio je visok i vitak, hodao je za njom dok su se vraali u kamionet, nosio ono to su kupili i divio se njenoj figuri. Kako to da si napustila kuu tako mlada? raspitivao se u vonji do jezera. Jo nije uo priu o udovitvu. Mislio je da su joj, moda, roditelji umrli ili se neto jo dramatinije dogodilo. Mladi njezine dobi ne naputaju kolu samo tako. Po njoj bi rekao da joj se moralo neto dogoditi. Ja... hm... ne znam. Dugo je gledala kroz prozor, a onda se okrenula prema njemu. Duga je to pria. Slegnula je ramenima, sjeajui se kako je bilo kad je napustila kuu i otila u samostan. To je bilo najsumornije mjesto koje je ikad vidjela i svakim danom bilo joj je sve drae to ondje nije ostala. Ovdje se konano osjeala ivom. Ima posao, brine se za sebe, a sada je srela i njega. Mogli bi biti prijatelji. Poela je osjeati da bi ovdje mogla imati neki ivot. Bila je zvala kui nekoliko puta, ali mama je samo plakala i nisu joj dopustili da razgovara s Noelle. Kad je proli put nazvala, majka je rekla da bi moda bilo bolje da im pie, a ne da zove. Bilo im je drago znati da je ona dobro i da je sve u redu, ali otac je jo veoma ljut na nju i nee s njom razgovarati dok se ne "rijei njen problem". Majka je i dalje dijete spominjala kao Maribethin "problem".Maribeth je uzdahnula sjetivi se svega toga, pa pogleda Tommvja. Imao je lijepe, izrazite crte lica i davao je dojam dobra mladia. Gadno sam se posvaala s ocem, pa me otjerao. Htio je da ostanem u gradu, ali nakon nekoliko tjedana uvidjela sam da ne mogu. Tako sam dola ovamo i nala posao. Po njezinim rijeima, sveje izgledalo tako jednostavno, bez ikakvih pretrpljenih muka, uasa i bola.. Nee se vratiti? Izgledao je zbunjen. Ona mu je ve bila rekla da se poslije Boia vraa u kolu. Pa moram se vratiti u kolu rekla je odluno dok je cesta u irokom luku zavijala prema jezeru. Njegov pecaki tap bio je u kolima iza njih. Zato ne bi ovdje pohaala kolu? Ne mogu rekla je ne elei to opirnije izlagati. A da bi promijenila temu, pogleda ga pitajui se kakva je njegova obitelj i zato nikada ne eli biti s njima. Ima li brae i sestara? leerno je zapitala kad su stigli, ponovo shvaajui kako malo zna o njemu. On se okrenuo od motora, gledao je dugo i utio. Imao sam tiho je rekao Annie. Bilo joj je pet i pol godina. Umrla je nakon Boia. Tad je iziao iz kamioneta ne kazavi vie nita. Poao je uzeti svoj pecaki tap, a Maribeth ga je gledala mislei kako je to bila ona bol koju je ovjek mogao vidjeti u njegovim oima, pitajui se je li to uzrok da nikada ne ide kui roditeljima.I ona je izala iz kamioneta i slijedila ga do jezera. Nali su zgodno mjesto na kraju pjeane plae i on je skinuo traperice. Imao je kupae gaice. Otkopao je koulju. Promatrala ga je. Naas joj u mislima bljesne Paul, no nije bilo slinosti meu njima. Nikakve. Paul je bio profinjen i uglaen, glavna fora kole. A sad je oenjen i ima posve drugi ivot. Sve u vezi s Tommvjem bilo je zdravo i nepatvoreno. On je vrlo bezazlen i veoma poten. Bila je zapanjena shvativi koliko joj se svia.Sjela je na pijesak kLaj njega, dok je on naticao meku na udicu. Kakva je bila? Glas joj je bio vrlo blag. On nije podigao pogled. Annie? Pogledao je prema suncu, pa naas sklopio oi prije nego to se obratio Maribeth. Nije elio priati o tome, pa ipak, osjeao je kao da bi s njom mogao govoriti. Znao je da e postati prijatelji, no on bi od nje elio i vie od toga. Imala je fantastine noge, velike oi, smijeak koji ga je rastapao i senzacionalni stas. No, elio je da joj bude i prijatelj. elio joj je pomoi, biti joj pri ruci kad zatreba prijatelja, a nekako je osjeao da ga sad treba, iako nije bio siguran zato. Bilo je neega vrlo ranjivog u njoj. Bila je najslae dijete na kugli zemaljskoj. Velike plave oi, svijetloplava kosa. Izgledala je kao anelak na vrhu boinog drvca, ali znala je biti i pravi avolak. Mene je bockala i posvuda me slijedila. Malo prije njene smrti napravili smo velikog snjegovia... Oi mu se napune suzama i on zatrese glavom. Bilo je to prvi put da nekome pria o njoj i bilo mu je teko. Maribeth je to mogla vidjeti. Strano mi nedostaje dodao je promuklim, jedva ujnim glasom.Maribeth mu njeno prstima dotakne ruku. Samo se isplai. Dakako da ti mnogo nedostaje. Je li dugo bila bolesna? Dva dana. Mislili smo da je to samo gripa ili prehlada, tako neto. Bio je meningitis. Nita nisu mogli uiniti. Samo je nestala. Kasnije sam mislio da bi bilo bolje da sam ja umro. Mislim, zato ona? Zato njeno, malo dijete kao ona? Bilo joj je tek pet godina, nikad nikoga nije povrijedila, sve nas je samo usreivala. Imao sam deset godina kad se rodila. Bila je tako smijena, njena, topla i meka kao malo kue. Nasmijeio se mislei na nju i primaknuo se blie Maribeth na toplom pijesku, odlauitap kraj sebe. udno, ali sada mu je godilo priati0 Annie, kao da ju je to na trenutak dovelo natrag. Dosad nikome nije priao o njoj. Nitko je nije smio ni spominjati, a znao je da roditeljima ne moe nita rei. Mora da je to teko pogodilo tvoje roditelje kazala je Maribeth premudro za svoju dob, gotovo kao da ih poznaje. Da. Sve kao da je stalo kad je ona umrla. Moji su roditelji prestali govoriti jedno s drugim, pa i sa mnom. Nitko nikome nita ne govori, kamo ide ili ne ide. Nema smijeha. Ne govore o njoj. Zapravo ne govore ni o emu. Mama jedva da ikad neto skuha, tata ne dolazi s posla prije deset sati1 ne podnosi kuu bez nje. Mama na jesen ide raditi puno radno vrijeme. ini se da su svi odustali od svega otkad je nema. Nije samo ona umrla, i mi smo umrli. Sada mrzim biti kod kue. Tamno je i potitujue. Ne volim prolaziti kraj njene sobe. Sve izgleda tako prazno.Maribeth ga je utke sluala. Uhvatila ga je za ruku, pa su se zajedno zagledali u jezero. Uini li ti se ikada da je tu, kraj tebe, kad razmilja o njoj? pitala je osjeajui njegovu bol. Uinilo joj se kao da ju je i ona poznavala. Gotovo je mogla vidjeti lijepu djevojicu koju je on toliko volio i osjetiti koliko mora da mu je bilo pusto kad ju je izgubio. Katkad. Nou joj katkad govorim. Vjerojatno je to glupo i pomisliti, ali katkad osjeam kao da me moe uti.Maribeth je kimnula. I ona je tako razgovarala s bakom kad je ova umrla i poslije se bolje osjeala. Sigurna sam da te uje, Tommy, i da te gleda cijelo vrijeme. Moda je. ona sada sretna... nekim ljudima nije sueno da zauvijek ive s nama. Nekiljudi su samo u prolazu... moda oni sve proive bre od nas ostalih. Njima ne treba sto godina da sve vide i shvate. Oni to brzo dokue... to je kao... Borila se da nae prave rijei i da mu objasni. To je bilo neto o emu je mnogo razmiljala, pogotovo u posljednje vrijeme. Neki ljudi prou kroz nae ivote samo da nam neto donesu... jedan dar, blagoslov, lekciju koju moramo nauiti, oni su zato ovdje. Ona te neemu nauila, sigurna sam... ljubavi i davanju, brizi za druge... to ti je bio pravi dar. Sve te je to nauila i onda otila. Moda nije ni trebala ostati due. Dala ti je dar, pa je bila slobodna da ode... bila je posebna dua... taj e dar imati zauvijek.Kimnuo je glavom, pokuavajui da upije sve tomu je rekla. To je manjevie imalo smisla, pa ipak je veoma boljelo. No, bolje se osjeao priajui s Maribeth. Ona kao da je doista shvaala to je on sve proivio. Volio bih da je mogla due ostati ree uzdahnuvi. Da si je bar poznavala. A onda se nasmijao. Imala bi ona tota rei o tome svia li mi se, od kojih si sve djevojaka zgodnija i da li ti se ja sviam. Uvijek je o svemu iznosila svoje misli. Stalno me je izluivala.Na sve to Maribeth se nasmijala i zaalila to je nije susrela. Ali moda onda ne bi srela njega. On ne bi dolazio jesti u restoran trietiri puta tjedno. Veerao bi sa svojom obitelji. to bi ona rekla o nama? izazivaki zapita Maribeth, uivajui u igri, uivajui u njemu, udobno sjedei na pijesku pored njega. Prolih mjeseci nauila je neke okrutne lekcije o tome kome treba vjerovati, a kome ne treba vjerovati, i zaklela se da vie nikom nee vjerovati, ali u dnu due je znala da je Tommy Whittaker drukiji. Rekla bi da se ti meni svia. Osmjehnu se smeteno i ona prvi put opazi pjege na vrhu njegova nosa. Bile su siune i gotovo zlatne na sunevu svjetlu. Imala bi pravo. Obino nije imala pravo. No Annie bi smjesta osjetila kako se ona njemu strano svia. Maribeth je bila zrelija od djevojaka koje je poznavao u koli i najljepa koju je do sada vidio. Mislim da bi se ti njoj zaista svidjela. Srdano se nasmijao i opet legao na pijesak promatrajui Maribeth s neskrivljenim divljenjem. A ti? Jesi li ti imala deka tamo kod kue? Odluio je da to sad pita i da sazna kako stvari stoje.Ona je asak oklijevala. Pomislila je da mu kae priu o muu u korejskom ratu, ali nije mogla. Kasnije e mu objasniti ako bude morala. Ne ba. Ne zapravo. Ali, ipak nekoga?Ovaj put je kao odgovor vrsto zanijekala glavom. Izala sam s jednim momkom. Mislila sam da mi se svia, ali sam se prevarila. No, svejedno, on se upravo oenio.On se zainteresirao. Neki stariji. Je li ti krivo? Mislim, to se oenio? Zapravo nije. Jedino joj je bilo krivo to joj je ostavio dijete. Dijete koje ona nee i zapravo ne eli zadrati. To ju je veoma brinulo, ali nita nije rekla Tommvju. A koliko ti je godina? esnaest.I tako su otkrili da su im roendani u razmaku od samo nekoliko tjedana. Bili su sasvim iste dobi, ali razliitih situacija. Koliko god mu to trenutno bilo nekorisno, on je ipak imao roditelje, dom, a najesen e opet u kolu. Ona to vie nije imala, aza manje od pet mjeseci imat e dijete, dijete ovjeka koji je nikad nije volio. To je bilo strahovito teko.Malo kasnije on je zagazio u jezero, a ona je ila za njim. Stajali su zajedno dok je on pecao, a kad mu je dosadilo, vratili su se na obalu. Ostavio je pecaki tap i zaronio u vodu, no ona mu se nije pridruila. ekala ga je na pijesku, a on ju je, kad je iziao, zapitao zato ne pliva. Bio je topao, sunan dan i svjea voda je godila tijelu. Ona bi voljela plivati s njim, ali nije htjela da joj vidi nabrekli trbuh. Cijelo vrijeme je bila u oevoj koulji, samo je zavrnula traperice da bi stajala u vodi. Zna li plivati? pitao je.Ona se nasmije, glupo se osjeajui. Svakako. Ali danas mi se ne da. Uvijek me .malo strah plivati u jezeru. Nikad ne zna to je pod tobom u vodi. To je glupo. Zato ne doe? Tu nema ak ni ribe, vidjela si da nisam nita ulovio. Moda drugi put rekla je crtajui are prstima po pijesku.Ruali su sjedei u hladovini golema stabla i razgovarali o svojim obiteljima i djetinstvu. Ispriala mu je za Ryana i Noelle i kako njen otac misli da sinovi moraju postati "netko", a djevojke se samo trebaju udati i imati djecu. Priznala mu je da bi i ona htjela biti netko, na primjer nastavnica ili pravnica ili pisac. Ona ne eli ravno iz kole u brak i samo imati mua i djecu. To zvui kao da govori moja mama on se nasmijao. Primorala je moga oca da je eka est godina poslije srednje kole. Ila je studirati, diplomirala je i dvije godine predavala, a tek su se onda vjenali. Potom joj je trebalo jo sedam godina da dobije mene i jo deset da dobije Annie. Mislimda se veoma namuila oko djece. Ali obrazovanje je zbilja vano mojoj mami. Ona smatra da su duh i obrazovanje jedine vrijedne stvari koje ima. Kamo sree da moja mama tako misli. Ona radi sve to moj tata kae. Misli da djevojke ne trebaju studirati. Moji roditelji ne ele da ja studiram. Moda bi pustili Ryana, da je htio, ali on je jedino elio posao u tatinoj radionici. Bio bi iao u Koreju da nema ravna stopala. Zna, tata kae da je on izvrstan mehaniar. Pokuavala mu je objasniti ono o emu nikad nikome nije priala. Ja sam se uvijek osjeala razliitom od njih. Uvijek sam eljela ono za to nitko u mojoj obitelji nije mario. elim se kolovati, elim nauiti mnogo toga, elim doista biti obrazovana, a ne samo uloviti kakvog momka i imati opor djece. elim neto napraviti od sebe. Svi koje znam misle da sam luda. On to nije mislio i ona je to osjetila. Bio je iz obitelji gdje su razmiljali kao ona. inilo se kao da je ona nakon roenja bila sputena na krivo mjesto i osuena na nerazumijevanje. Mislim da e moja sestra na kraju uiniti ono to oni ele. Ona se buni, ali je posluno dijete. Njoj je trinaest godina i ve je luda za dekima. S druge strane opet, Noelle nije ostala trudna s Paulom Brovvneom na prednjem sjeditu auta, pa je Maribeth osjeala da nije u poloaju da moe ocrnjivati sestru. Mora jednom razgovarati s mojom mamom, Maribeth. Mislim da e ti se svidjeti. Sigurno hoe. A tada ga znatieljno pogleda. No, hou li se ja svidjeti njoj. Mame su obino veoma sumnjiave prema djevojkama koje se sviaju njihovim sinovima. A pogotovo e biti prema njoj za koji mjesec. Ne, nema naina da se susretne s gospoom Whittaker. Idui mjesec vie to nee moi sakriti, a ni sama vie nee eljeti viati Tommvja.Jo nije bila smislila to e mu rei, ali neto e morati, ako doe u restoran i vidi je. Mogla bi mu ispriati priu o mladom muu koji je poginuo u Koreji, ali sad joj je to izgledalo glupo. Voljela bi mu rei istinu, ali je znala da ne moe. Bilo bi to previe strano, previe odgovorno i previe okantno. Sigurno je vie nikad ne bi pogledao. Ona e ga jednostavno prestati viati za koji tjedan i rei mu da se via s nekim drugim. A onda e on nastaviti kolu, bit e zauzet i vjerojatno se zaljubiti u neku srednjokolku, moda neku sportsku navijaicu, neku savrenu djevojku koju njegovi roditelji poznaju... Hej... o emu razmilja? on je prekine. Bila je miljama daleko, razmiljajui o navijaici u koju e se on zaljubiti. Izgleda tuno, Maribeth. Sto nije u redu? On je znao da ona neto krije, ali nije bilo naina da to sazna, jer se poznaju tek kratko vrijeme. Ali, on joj je elio pomoi. Ona je njemu pomogla da se osjea bolje zbog Annie prvi put u svim tim mjesecima i elio joj je vratiti uslugu.s Nita, samo sanjarim... mislim... nema niega posebnog... Samo dijete raste u meni, i nita vie... A da idemo proetati?Proli su pola puta oko jezera, pomalo balansirajui po kamenju, pomalo hodajui kroz vodu ili preko pjeane plae i unato dugim, dobro oblikovanim nogama, nije se mogla mjeriti s njim. Konano su se, zadihani, spustili jedno pored drugog na pijesak i tako leali zagledani u nebo. Prilino si dobra priznao je i ona se nasmijala. Za nju, na neki nain, bilo je kao da je s bratom. Gotovo da sam te stigla, ali sam zapela na onoj stijeni. Nisi. Bila si miljama iza mene. Da, ali ti si krenuo prije mene, gotovo dva metra... ti si zapravo varao. Smijala se. Lica su im bila vrlo blizu. On ju je gledao, i divio se svakoj pojedinosti na njoj. Nisam. On se branio, oajniki elei da je poljubi. Jesi... ja u te idui put pobijediti... Da... sigurno. Kladim se da ne zna ni plivati. Volio ju je zadirkivati, leati do nje, biti s njom.Cesto se pitao kako je to voditi ljubav sa enom. On bi to volio znati... da to sazna s njom... ona je izgledala tako enstveno i nevino istovremeno. Bojao se da je dotakne. Umjesto toga, on se prevrne i legne na trbuh da ona ne zapazi koliko ga uzbuuje. A ona je leala na leima pored njega i iznenada promijeni izraz lica. Osjetila je pokret, neki udan osjet kao da je leptir zaleprao u njoj. To je bio potpuno nepoznat osjet, ali odmah je znala to je to... prvi znaci ivota... to je bilo njeno dijete. Dobro si? On uputi pogled prema njoj i odmah opazi da ona ima udan izraz lica. Kao da ju je neto preplailo ili smelo. Da rekla je tiho, pogoena time to se zbilo dok su tako leali. Svi se jadi opet vratie. Dijete je bilo stvarnost, ivo, a vrijeme je hitalo naprijed, eljela ona to ili ne. Htjela je ii lijeniku da se uvjeri da je sve u redu, ali ovdje nije poznavala nijednog lijenika, a nije si to mogla ni priutiti. Ponekad se ini da si miljama daleko rekao je, pitajui se o emu razmilja kad tako izgleda. Volio bi znati sve o njoj. Ponekad razmiljam o mnogo emu... o mojima... ili o mojoj sestri. Razgovara li s njima? Zanimalo ga je, bilo je tako mnogo tajni oko>nje. Sve je bilo novo i uzbudljivo. Piem im. Bolje je tako. Tata se jo uvijek ljuti kad zovem. Mora da si ga zaista veoma razljutila. To je duga pria. Rei u ti jednog dana. Moda idui put. Pod pretpostavkom da e se ostvariti "idui put". Kad opet ima slobodan dan? Jedva je ekao da opet izau zajedno. Volio je biti s njom, volio je miris njene kose, pogled njenih oiju, out njene koe kad bi je drao za ruku ili sluajno dotaknuo, volio je ono o emu je priala, misli koje su dijelili. Volio je sve u vezi s njom. Imam nekoliko slobodnih sati u nedjelju poslije podne. A onda nemam nita do srijede. eli li ii u kino u nedjelju naveer? s nadom je pitao, a ona se nasmijala. Nitko je nije ovako izvodio. Veinu mladia u koli ona nije zanimala, osim dosadnjakovia kao to je David O'Connor. Zapravo ni s kim nije imala ljubavni sastanak, ak ni s Paulom... Ovo je bilo neto novo i svidjelo joj se. Voljela bih. Doi u po tebe u restoran, ako misli da je to u redu. A ako eli, u srijedu bismo opet mogli doi ovamo ili moda raditi to drugo. Volim biti ovdje rekla je iskreno i pogledala okolo, pa u njega.Otili su tek poslije est sati kad se sunce spustilo malo nie na nebu i odvezli se polako natrag u grad. Volio bi je pozvati na veeru, ali obeao je pomagati majci pri postavljanju nove police za knjige. Ona je inzistirala da e skuhati veeru, to je bila rijetkost. Obeao je da e doi kui do sedam.U est i etrdeset bio je pred malom kuom gdje je Maribeth ivjela i tu je ona nevoljko izala iz kamioneta. Nije joj bilo drago to se rastaju. Hvala za divno provedeno vrijeme. Godinama nije tako dobro provela popodne. On je bio najbolji prijatelj kojeg je ikad imala. Sama providnost ga je poslala u njen ivot. Zaista je bilo divno. I meni nasmijao se stojei kraj nje i promatrajui njene sjajne zelene oi. Bilo je u njima posebnog sjaja koji ga je obuzimao. Umirao je od elje da je poljubi. Sutra naveer u doi u restoran na veeru. Kada zavrava? Ne prije ponoi rekla je sa aljenjem. Radije bi bila slobodna da ide s njim posvuda, bar dok je jo ljeto. Kasnije e se i tako sve promijeniti. Ali sada se jo mogla pretvarati da nee. Premda je, zbog osjeaja da se dijete mie, znala da su joj dani odbrojani. Odvest u te kui sutra naveer poslije posla. Njegovi roditelji ne mare to on izlazi, a moe im rei da je bio na zadnjoj predstavi u kinu. Voljela bih nasmijala mu se i stala ispred ulaznih stuba da mu mahne i smijeila se kad se odvezao.A on, kad je stigao kui, bio je najsretniji mladi na svijetu. Osmijeh mu je lebdio na licu kad je otvorio ulazna vrata kue u pet minuta do sedam. Sto ti se dogodilo? Jesi li danas ulovio kita na jezeru? Majka mu se nasmijala postavljajui stol. Pripremila je govee peenje, omiljeno oevo jelo, pa je Tommy imao osjeaj da se ona posebno potrudila da mu ugodi. Ne... nema riba... samo sunanje, pijesak i malo plivanja.Kua je fino mirisala. Majka je ispekla i kola od dizanog tijesta, krumpirpire, slatki kukuruz, to su svi voljeli, ak i Annie Poznata otra bol od pomisli na nju inila se malo manjom veeras. Pomogloje to to je razgovarao o njoj s Maribeth. Volio bi da moe o njoj razgovarati i s majkom, ali znao je da ne moe. Gdje je tata? Rekao je da e biti kod kue u est. Valjda ga je neto zadralo. Stii e svaki as. Rekla sam mu da je veera u sedam.Ali ni nakon cijelog sata on jo nije stigao, a nije odgovarao ni na telefonski poziv kad ga je nazvala na posao. Peenje se ve prepeklo i majina usta se pretvore u bijesnu ravnu crtu.U osam i petnaest ona i Tommy su jeli. U devet sati otac je stigao. Bilo je oito da je popio nekoliko aica previe, ali je bio veoma dobro raspoloen. Gle, gle, enica je, za promjenu, pripremila veeru rekao je razdragano pokuavajui je poljubiti, ali je za destak centimetara promaio obaz. Kojim povodom? Rekao si da e doi u est mrzovoljno je rekla i ja sam ti kazala da e veera biti na stolu u sedam. Mislila sam kako je vrijeme da ova obitelj opet pone veerati zajedno.Tommy se prestraio na njezine rijei, ali nije izgledalo da e se to opet poeti dogaati, barem ne jo, pa je odluio da ne brine unaprijed. Mislim da sam zaboravio. Prolo je toliko vremena otkad si kuhala, da se jedva toga i sjeam.On se sjedajui za stol mlako ispriavao i trudio se da izgleda trezniji nego to je bio. Rijetko je dolazio kui pijan, ali ivot mu je u posljednjih sedam mjeseci bio prilino tmuran, pa se malo oputanja uz aicudvije viskija nije inilo tako loim kad bi ga njegova dva namjetenika ponudila.Liz mu je bez rijei servirala jelo na tanjur, a kad mu ga je pruila on se zaudio. Meso je jako peeno, zar ne, draga? Ti zna da ja volim polupeeno.Ona zgrabi tanjur od njega i istrese hranu u kantu za smee i tresne prazan tanjur u sudoper s izrazom razoaranja. Onda pokuaj doi kui prije devet sati, Johne. Bilo je polupeeno prije dva sata protisnula je kroz zube i poraeno sjela nazad u stolicu. Oprosti, Liz.Okrenula se od sudopera i pogledala ga zaboravljajui da je i Tommy tu. inilo se da ga stalno zaboravljaju, kao da je on u njihovim mislima otiao zajedno s Annie. Njegove potrebe vie nikome nisu bile vane. Bili su oajniki izvan sebe da bi" mu pomogli. To nije vie vano, zar ne, John? Nikome od nas. Nita od onih sitnica koje su se inile tako vanima. Sve smo napustili. Od svega odustajemo. Pa ne moramo Tommy je tiho rekao. Toga popodneva Maribeth mu je ulila nadu, pa ako nita drugo, barem ju je htio podijeliti. Mi smo jo tu. A Annie bi uasnulo ono to je nastalo od nas. Zato opet ne pokuamo vie vremena provoditi zajedno? Ne mora biti svake veeri, samo katkad. To reci svome ocu hladno je odvratila Liz, okrenula im lea i poela prati sue. Prekasno je, sine. Otac ga potapa po ramenu, pa se izgubi u njihovoj spavaoj sobi.Liz je zavrila s pranjem sua, pa je onda stisnutih usana zajedno s Tommyjem postavila novu policu za knjige. Trebat e joj ove jeseni za kolske knjige. Sinu je malo toga rekla. Govorila je samo o projektu na kojem su radili, a onda mu je zahvalila i otila u spavau sobu. Sve se u nje promijenilo u posljednjih sedam'mjeseci. Mekoa i toplina koju je poznavao pretvorila se u kamen, a sve toje vidio u njenim oima bili su oaj, bol i alost. Bilo je jasno da nitko od njih jo nije prebolio Anneinu smrt.Kad je ula u sobu, John je spavao potpuno odjeven. Stajala je i dugo ga promatrala, a onda se okrenula i zatvorila vrata za sobom. Vjerovatno vie nije vano to se meu njima dogaa. Posjetila je lijenika prije nekoliko mjeseci i on joj je saopio da vie ne moe imati djece. Nema smisla ni pokuavati. Ostale su neke posljedice od Anneinog roenja, a sada joj je etrdeset sedma. I u mlaoj dobi bilo joj je teko ostati u drugom stanju. Ovaj put lijenik joj je priznao da je to beznadno.Vie nije imala odnosa s muem. Nije je ni dodirnuo od one noi, one noi kad su uvjeravali jedno drugo da je ona samo prehlaena. Jo uvijek su okrivljavali jedno drugo i sebe same, tako da ju je odbijala i sama pomisao da sada s njim vodi ljubav. Nije eljela ni s kim voditi ljubav, nikome biti opet blizu. Nije se eljela ni za koga brinuti, nije htjela nikoga voljeti i biti povrijeena ako ga izgubi. Ni Johna ni Tommvja. Bila je odrezana od svih njih. Potpuno se ohladila, no hladnoa je samo maskirala njenu bol. Johnova bol bila je mnogo jednostavnija. On je bio u agoniji. Oajniki mu je nedostajala, ne samo njegova mala djevojica, nego i njegova ena i sin i nije znao kamo bi sa svojim jadima. Nije ih imao kome povjeriti, nije bilo nikoga da ga utjei. Mogao je varati svoju enu, ali nije elio seks s bilo kime. elio je ono kako je prije bilo. elio je nemogue, elio je da im se vrati njihov nekadanji ivot.Pomaknuo se kad je ona poela hodati po sobi spremajui svoje stvari. Otila je u kupaonicu i obukla spavaicu. Prije nego to je ugasila svjetlo, ona ga probudi. Idi obui pidamu rekla je kao da govori djetetu ili moda strancu. Kao da je medicinska sestra koja se brine za njega, a ne ena koja ga je nekad voljela.On je cijelu minutu sjedio na rubu kreveta, bistrei glavu. Uzgledao je prema njoj. Zao mi je zbog ovoga to se dogodilo veeras, Liz. Mislim da sam jednostavno zaboravio. Moda mi se nije dalo doi kui i sve to ponovo poeti. Ne znam. Nita nisam kanio pokvariti.Ali, ipak je pokvario. ivot ih je unitio. Ona je otila i nikad se nee vratiti. Nikad vie nee vidjeti svoju malu Annie. Nije vano rekla je ne uvjerivi time ni njega ni sebe. Priredit emo to opet jednom. Ali, nije se inilo da tako misli. Hoe li? Volio bih. Nedostaju mi tvoje veere. Te godine svi su smravili. Tih sedam mjesecibilo je svima teko i to se vidjelo. John je ostario, a Liz je izgledala iscrpljeno i nesretno, pogotovo otkad je saznala da nikad vie nee moi imati djece.Otiao je u kupaonicu, obukao pidamu. Sada je lijepo mirisao i izgledao uredno kad se vratio i legao kraj nje. Ali ona mu okrene lea i sve je opet bilo strogo i nesretno. Liz? zazvao je u mraku. Hoe li mi ikad oprostiti? Nema se tu to oprostiti. Nita nisi skrivio. Glas joj je bio mrtvaki i oboje su to osjetili. Da smo zvali lijenika da doe te noi... Da ti bar nisam rekao da je to samo prehlada... Doktor Stone kae da to nita ne bi promijenilo. No nije zvualo kao da ona vjeruje u to. ao mi je suze su ga oblile i on stavi ruku na enino rame. Ona se ne pomakne, ali se iniloda je jo krua i udaljenija od njega. Zao mi je, Liz. I meni je ao tiho je izustila, ali se nije okrenula prema njemu. Nije ga ni pogledala. Nije vidjela da on tiho plae u noi punoj mjeseine, niti je on vidio kako njene suze polako natapaju jastuk. Bili su kao dvoje ljudi koji se tiho utapaju, ali u razliitim morima.A Tommy je u krevetu te noi razmiljao o njima i utvrdio da nema nade da se oni ponovo zblie. Bilo mu je jasno da im se previe toga dogodilo. Bol je bila prevelika, patnja prevelika da bi je podnijeli, da bi se od nje oporavili. On nije izgubio samo sestru nego i dom i oboje svojih roditelja. Jedino to ga je radovalo dok je tako leao mislei o njima, bila je mogunost da se via s Maribeth. Zamiljao je njene duge noge i arku crvenu kosu, smijenu staru koulju koju je nosila, sjetio se njihove utrke po obali jezera... razmiljao je o mnogoemu, pa onda uplovio u san, sanjajui kako Maribeth polako hoda plaom kraj jezera drei se za ruku s Annie.iU nedjelju poslije posla poveo ju je u kino da gledaju "Odavde do vjenosti" s Burtom Lancasterom i Deborah Kerr. Oboje su uivali. Sjedio je vrlo blizu uz nju, obgrlivi je jednom rukom. Jeli su kokice i kandirane tapie. Ona je plakala na svim tunim mjestima i naposljetku su se sloili da je film bio sjajan.Vozio ju je kui, pa su kovali planove za iduu srijedu poslijepodne. Usput ga je zapitala kako je prola veera s roditeljima. Premda ga je u meuvremenu vidjela, zaboravila ga je pitati. Ne ba sjajno zamiljeno je rekao. Zapravo runo. Tata je zaboravio doi kui. Mislim da je iziao s nekim kolegama s posla. Peenka se prepekla. Mama se vraki razljutila, a tata je onda doao pijan. Nije ba bilo super. Usne mu se iskrive u nekakav osmijeh. Bilo je tako loe da je to ovjek morao prihvatiti pomalo filozofski. Oni se gotovo stalno ljute jedno na drugo. Mislim da su oni zapravo ljuti na sve to ne mogu promijeniti, a po svemu sudei, ne mogu pomoi jedno drugome.Maribeth je suutno kimala glavom, pa su zatim malo posjedili na ulaznim stubama. Stara gospoa koja joj je iznajmila sobu voljela je kad se Maribethveseli. Istinski joj se sviala. Stalno joj je govorila da je previe mrava, no Maribeth je znala da to nee biti dugo, a zapravo ve i nije bilo. Ve je poela dobivati na teini, no jo je uspijevala to prikriti, premda je pregaa koju je nosila na poslu bila nabreklija nego na poetku. Onda, to emo u srijedu? Tommy je veselo pitao. Da opet odemo na jezero. Svakako. Dopusti da ovaj put ja donesem ruak. Ovdje mogu i pripremiti neto. U redu. to bi ti volio? Sve to ti priredi bit e fino.Samo je elio biti s njom. Sjedei do nje na stubama osjetio je kako ga uzbuuje njeno tijelo, ali nije se usuivao nagnuti se i poljubiti je. Sve je na njoj bilo primamljivo, njezina blizina izazivala je fiziku bol, ali nije imao hrabrosti da je uzme u naruje i da je poljubi. Ona je osjetila njegovu napetost, ali ju je krivo shvatila mislei da je to neto u vezi s njegovim roditeljima. Moda je to samo pitanje vremena uvjeravala ga je. Tek je sedam mjeseci. Strpi se. Moda stvari krenu nabolje kad ti mama pone raditi. Krenut e nagore odvrati on zabrinuto. Tada nikad nee biti kod kue. Dok je Annie bila iva, ona je samo povremeno radila. Mislim da smatra kako nema potrebe da bude stalno kod kue radi mene, i ima pravo. Nee me biti kod kue prije est sati kad zapone kola. Misli li da bi mogli imati jo jedno dijete? pitala je zainteresirano. Nije bila sigurna koliko im je godina. Zanijekao je glavom. I on se to pitao i zakljuio da nee. Mislim da je mama malo prestara za to. etrdeset sedma joj je, a mnogo je pretrpjela kod poroaja s Annie. Ne znam ele li uope jo jedno dijete. Nisu nikad rekli da ele. Roditelji ba ne govore o tome pred djecom osmjehne se ona, a on se pomalo zbuni. Da. Bit e da je tako.Skovali su plan za popodne idue srijede, a on je obeao da e doi u restoran na veeru u ponedjeljak ili u utorak. Julie je ve dokuila da Maribeth izlazi s njim, pa ju je drutvo zadirkivalo kad god bi se on pojavio, ali se i radovalo to joj je prijatelj tako fini mladi kao to je Tommy.Opratao se s njom premeui se s noge na nogu. Osjeao se neugodno, to je bilo rijetkost kad je bio s njom, ali nije htio ispasti ni prebrz ni prespor ni presmion prema njoj ili, opet, kao da mu se ne svia. Bio je to muan trenutak.Tiho zatvorivi vrata za sobom, ona zamiljeno krene uza stube u svoju sobu, pitajui se da li da mu kae istinu o sebi.No, dogodilo se tako da je doao u restoran da je vidi ve idueg popodneva, a onda se i vratio kako bi je odvezao kui s posla. Tako je postupio i idua dva dana, a u srijedu, prije nego to e poi po nju, otiao je na groblje rano ujutro da posjeti Annie.Odlazio je tamo povremeno oistiti grob i pokupiti uvelo lie. Bilo je tu malo cvijea koje je sam posadio i stalno odravao. To je neto to je inio samo za nju i majku, jer je znao da se majka brine, ali ne podnosi odlazak na groblje.On je katkad, radei na grobu, razgovarao s Annie, a ovaj put joj je ispriao sve o Maribeth i kako misli da bi joj ona bila draga. inilo se kao da ona sjedi negdje tu na stablu i gleda dolje na njega, a on joj pria o najnovijim dogaajima. Ona je super djevojka... nema bubuljica... duge noge... ne zna plivati, ali je dobra trkaica. Mislim da bi ti se svidjela. Osmjehnuo se mislei na obje, na Maribeth i na svoju sestricu. Na neki nain Maribeth ga je podsjeala na onu vrstu djevojaka kakva bi Annie mogla biti da je doivjela esnaestu. Imale su istu vrstu iskrenosti i otvorenosti. I isti osjeaj za vragolije i alu.Zavravajui ureivanje groba, razmiljao je o onome to je Maribeth rekla, o tome kako neka bia samo prou kroz na ivot da nam donesu neki dar ili poseban blagoslov. "Nije svakome sueno da se dugo zadri", bila je rekla i prvi put je neto za njega imalo smisla kad se radi o Annie. Moda je ona samo prolazila... ali, da je bar mogla due ostati.Njezin mali kutak u sjeni izgledao je ponovo uredan i ist kad ga je naputao. I opet ga je dirnulo u srce to je tu ostavlja, pa proita ime Annie Elizabeth Whittaker na malom nadgrobnom spomeniku. Na njemu je bio ugraviran lik malenog janjeta, pa su mu od samog pogleda na njega uvijek suze navrle na oi. Bog, malena proaptao je odlazei. Ubrzo u ti opet doi... volim te...Jo uvijek mu je uasno nedostajala, pogotovo kad bi dolazio ovamo, pa je bio tih kad je doao k Maribeth, a ona to odmah uoi. Neto nije u redu? Pogledala ga je i mogla je vidjeti da je tuan, pa se odmah zabrinula. Je li se neto dogodilo? Ne. Dirnulo ga je to je ona to uoila, pa se najprije pribrao. Iao sam danas oistiti... zna... Anneino mjesto na groblju. Odlazim tamo katkad. Mama kao da to eli, a ja i tako volim ii... znam da je mami to teko... A onda se nasmijao i pogledao svoju prijateljicu. Ponovo je imala veliku vreastu koulju, ali ovaj put kratke hlaice i sandale. Priao sam joj o tebi. Mislim da je ona to znala i bez mene rekao je ponovo se osjeajui ugodno. Volio je s njom dijeliti svoje tajne. Nije tu bilo ni krzmarenja ni stida. Ona je bila tu kao neki njegov nastavak, netko tko je s njim odrastao. Sanjala sam je neku no ree Maribeth, a on se trgne. I ja sam je sanjao. Sanjao sam kako vas dvije hodate oko jezera. Osjeao sam se smireno.Na njegove rijei, Maribeth je samo kimnula. Sanjala sam kako mi govori neka se brinem za tebe, pa sam joj obeala da hou... bile smo kao karika u lancu ljudi, ona je otila, ja sam dola... zamolila me da pazim na tebe... a poslije mene moda netko drugi... to je kao vjeno promicanje ljudi koji prolaze kroz nae ivote. Mislim da sam to neki dan pokuala rei. Nita nije vjeno, ali postoji neprestana struja ljudi koji promiu kroz nae ivote i nastavljaju s nama... nita ne staje i ne stoji, nego tee kao rijeka. Zvui li to ludo? Okrenula se prema njemu pitajui se ne zvui li glupo to njeno zakuasto filozofiranje. Ali nije. Bilo je prepametno za njene godine, ali zbog dobra razloga. Ne zvui. No, nije mi drag onaj dio o promicanju ljudi, o dolascima i odlascima iz naeg ivota. Bilo bi bolje kad bi ljudi ostajali. Volio bih da je Annie jo ovdje i ne elim nikog drugog nakon tebe, Maribeth. to je loe u ostajanju, Maribeth? Ne moemo to uvijek rekla je. Kadgod moramo otii. Kao Annie. Nije nam uvijek dana mogunost izbora.No ona je imala mogunost. Ona i njezino dijete bili su povezani ovog asa, pa ipak e Maribeth otii u svoj, a dijete u svoj ivot, svoj vlastiti svijet idrugim roditeljima. Ipak se inilo da zasad u njihovim ivotima nita nije zauvijek. To mi se ne svia, Maribeth. U nekom trenutku ljudi bi morali ostati. Neki hoe, neki nee. Neki ne mogu. Mi ih samo moramo voljeti dok moemo i nauiti od njih ono to nam je sueno. A to je s nama? zapita neobino ozbiljan za esnaestogodinjaka. No i ona je bila ozbiljna mlada ena. Misli li da i mi moramo nauiti neto jedno od drugoga? Moda. Moda smo ba mi upravo sada potrebni jedno drugome odgovorila je razborito. Ti si me ve mnogo nauila o Annie. Da joj dopustim otii, da je volim gdje god bila i da je imam uza se. I ti si meni pomogao toplo je rekla Maribeth, ali bez objanjenja, i on se pitao kako joj je pomogao.Dok su se vozili prema jezeru, osjetila je da se dijete ponovo mie. Taj ju je treptaj proao ve mnogo puta otkad ga je prvi put outjela, pa joj je ve postao prisan i drag osjeaj. Nikad neto slino nije dosad osjetila i svialo joj se.Kad su stigli na jezero, Tommy rairi prostirku koju je ponio, a Maribeth donese koaru za izlete. Pripravila je sendvie sa salatom od jaja, jer je rekao da to voli, okoladni kola, a donijela je i voe i bocu mlijeka, koje je ovih dana naveliko pila, i mineralnu vodu. Oboje su bili gladni i odluili su da odmah jedu. Poslije jela su leali na prostirki i ponovo dugo razgovarali. Ovaj put o koli i nekim njegovim prijateljima, o svojim roditeljima i nekim njihovim planovima. Tommy se raspriao kako je jednom s tatom bio u Kaliforniji. Razgledavali su poljodjelske proizvode. Bili su i na Floridi zbog istihrazloga. Ona nikad nigdje nije bila, a voljela bi vidjeti New York i Chicago. Oboje su eljeli obii Europu, ali Maribeth je mislila da ona to nikada nee moi. U ivotu joj se nee pruiti mogunost da ikamo poe, osim, evo, ovdje, pa i to je njoj velika pustolovina.Spominjali su i korejski rat i ljude za koje su znali da su poginuli. Za njih se to inilo ludim da se tako brzo nakon svretka jednog rata zapletu u drugi. Oboje su pamtili napad na Pearl Harbor. Bile su im etiri godine. Tommvjev otac je bio prestar da bi ga uzeli u vojsku, ali Maribethin otac je bio na otoku Iwo Jima. Njezina majka se veoma brinula dok ga nije bilo, no vratio se iv i zdrav. to bi ti radio da te pozovu u rat? upita ga ona, a njega to pitanje zbuni. Misli sada? Ili kad mi budem osamnaest godina? To je bila realnost i od nje su ga dijelile samo dvije godine, ako se politika situacija u Koreji ne smiri. Bilo kada. Bi li iao? Dakako, morao bih. Ja ne bih da sam muko. Ne vjerujem u ratove vrsto je izjavila uz osmijeh. Ponekad je bila smijena. Imala je tako vrsta shvaanja, a neka od njih bila su prilino luda. To je zato to si ensko. Mukarci nemaju mnogo izbora. Morali bi imati, a moda i hoe jednog dana. Kvekeri ne idu u rat. Mislim da su oni pametniji od svih drugih. A moda su oni samo straljivi rekao je prihvaajui sva tradicionalna shvaanja, ali Maribeth nije bila spremna da ih prihvati. Ona nita nije prihvaala ako nije u to vrsto vjerovala. Ja ne mislim da se boje. Mislim da su oni vjerni sebi i svom vjerovanju. Odbila bih ii u rat da sam mukarac nepopustljivo je nastavila Maribeth. Rat je glupost. Ne, ne bi ti odbila Tommy se osmjehne. Ti bi se borila kao i drugi. Morala bi. Jednog dana moda mukarci nee raditi samo ono to moraju. Moda e to preispitati, a ne samo uiniti ono to im je reeno. Sumnjam u to. Kad bi to uinili, nastao bi kaos. Zato bi neki mukarci morali ii, a neki ne. Sto bi oni radili? Trali okolo. Sakrivali se? To je nemogue, Maribeth. Ostavi rat mukarcima. Znaju oni to rade. U tome i jest nevolja. Mislim da ne znaju. Oni nas jednostavno gurnu u nove ratove kad im postane dosadno. Pogledaj ovaj rat. Tek smo izali iz jedne, a ve smo u drugoj kai rekla je prijekorno i on se nasmijao. Morala bi se kandidirati za predsjednika naali se on, ali potovao je njezine ideje i njezinu spremnost da u razmiljanju bude smjela. U nje je bilo Velike hrabrosti.Onda odlue da odu proetati oko jezera. Na povratku je zapita bi li se ila kupati. Ona to ponovo odbije i on postane znatieljan zato mu se nikada ne eli pridruiti. Bila je neka splav daleko na jezeru i on predloi da zajedno otptivaju do nje, ali ona jednostavno nije htjela. Hajde, reci mi istinu on se konano odlui. Boji li se vode? Ne stidi se ako se boji. Samo reci! Ne bojim se. Samo ne elim plivati. Ona je bila dobar pliva, ali nije si mogla dopustiti da svue tatinu koulju. Daj, doi!IBila je paklena vruina i ona bi se rado osvjeila ronei s njim ali je znala da ne moe. Bila je puna etiri i pol mjeseca trudna. Samo doi sa mnom u vodu, savrena je. Sloila se da to uini, ali ne dalje od toga. Pliina jezera prostirala se dosta daleko od obale, pa su podosta odmakli kad se dno poelo naglo sputati. Ona je stala na pjeani sprud, a on je otplivao prema splavi i natrag dugim mekim zamasima. Dugih i snanih ruku i nogu, bio je izvrstan pliva. Zaas se vratio i stao kraj nje koja ga je ekala. Sjajan si pliva zadivljeno je rekla. Prole kolske godine bio sam u momadi, ali kapetan je bio bezveznjak. Ove godine neu plivati u momadi. Gledao ju je obijesnim pogledom, a kad su se poeli vraati prema obali, on je poprska. Prava si kukavica, zna. Sigurno pliva dobro kao ja. Ne, ne rekla je bjeei od njegova prskanja. Ali on se razigrao pa nije mogla odoljeti da i ona njega ne poprska. Bili su kao dvoje djece, pljuskajui vodu akama jedno na drugo. Ona se bila potpuno smoila i izbjegavajui ga izgubi tlo pod nogama, pa naglo sjedne u vodu. Najprije se iznenadila, a onda shvati da je potpuno mokra i da nema naina da izae iz vode, a da on ne vidi njezin nabrekli trbuh. Bilo je prekasno da se spasi situacija, pa mu ona podmetne nogu i on pljusne u vodu do nje. Brzo je otplivala, ali on je lako stigne, pa se stanu opet prskati i smijati.Nije pola s njim do splavi. Samo su malo zajedno plivali, a ona je mozgala kako da se elegantno izvue iz vode da joj on ne vidi trbuh. Meutim, nije smislila kako da to uini. Na kraju mu je rekla da joj je hladno, a nije joj bilo, pa ga je zamolila da joj donese runik. On se pomalo zaudio. Vodaje bila topla, osjeala se vrelina popodnevnog sunca. Pa ipak, otiao je, donio ga i pruio joj ga. Ona je sad ipak morala izai iz vode i doi do njega. Poeljela mu je rei da se okrene, ali nije se usudila. Samo je sjedila u vodi i tuno se ogledala. Neto nije u redu?Nije znala to da mu kae i konano odluno potvrdi glavom. Jo mu to nije eljela rei, jer nije znala to bi mu rekla, ali sad je bila u stupici. Mogu li pomoi? Izgledao je zbunjeno. Zapravo, ne moe. uj, Maribeth, samo izai. Sto god bilo, mi emo to srediti. Doi, pomoi u ti.Pruio joj je ruku i ta gesta izmami joj suze. On krene kroz vodu do nje i njeno je podigne dok se nije uspravila pred njim. Pustila je da je izvede iz vode. Budui da su joj oi bile pune suza, nije mu se opirala. On pojma nije imao zato ona plae. Njeno je omota runikom. Kad je spustio pogled, vidio je. Bila je to nesrazmjerna nabreklina, jo mala, ali vrsta i potpuno okrugla, vjerovatno dijete. Jo *e sjeao kako mu je majka izgledala kad je oekivala Annie, a Maribeth je bila previe mrava da bi to bilo neto drugo. Zapanjeno upilji oi u nju. Nisam eljela da zna ojaeno je rekla. Nisam ti htjela rei.Stajali su do koljena u jezeru i nijedno od njih se ne pomakne prema obali. On je izgledao kao da ga je grom udario, a ona kao da joj je netko umro. Doi! Mirno ju je privukao k sebi i ovio joj ruku oko ramena. Hajde da sjednemo.utke su se vratili do ala na mjesto gdje su rairili prostirku. Odloila je runik i otkopala oevu koulju. Vie nije imalo smisla nositi je, jer jei inae na sebi jo imala kupai kostim i kratke hlaice. Njezina je tajna izala na vidjelo. Kako se to dogodilo? konano je uspio rei pokuavajui da ne zuri u nabreklinu vidljivu dok je sjedila. Jo uvijek je bio zaprepaten. Ona se alosno nasmija njegovu pitanju. Na obian nain, mislim, premda ne znam mnogo o tome. Imala si deka? Ima deka? ispravio se i osjetio kako mu se srce stee, a ona zanijee glavom, pogleda u stranu, pa opet u njega. Ni jedno ni drugo. Uinila sam neto doista glupo. Odluila je da mu sve ispria. Ne eli imati tajne pred njim. Jedan jedini put. S nekim koga sam jedva poznavala. ak nisam bila ni na ljubavnom sastanku s njim. On me vozio kui s plesa gdje je moj pratilac ostao pijan. Bio je pravi maturantski junak. Mislim da mi je laskalo to mi je priao, no bio je lukaviji nego to sam pretpostavljala. Napravio je veliki halo oko mene, odveo me na hamburger sa svojim prijateljima i meni je bilo super, a onda me povezao kui i putem stao negdje u parku. Nisam to eljela, ali nisam htjela praviti pitanje od toga. Ponudio me dinom i tada... Pogledala je na svoj nabrekli trbuh. Moe pogoditi ostatak. Rekao je kako neu ostati u drugom stanju. Bio je prekinuo sa svojom djevojkom toga vikenda, tako je bar rekao, no u ponedjeljak joj se vratio, a ja sam od sebe napravila budalu. I jo gore, unitila sam si ivot zbog mladia kojeg nisam ni znala i koji nikad nije mario za mene. Trebalo mi je vremena da skuim to se dogodilo, a tada je on ve bio zaruen. Vjenali su se odmah nakon mature. Jesi li mu rekla? Ah, jesam. Rekao da se eli oeniti s njom, a ona e pobjesnjeti ako sazna... Nisam eljela unititi njegov ivot... niti svoj. Nisam rekla roditeljima tko je on, nisam eljela da ga moj otac prisili na enidbu. Ne elim biti ena nekome tko me ne voli. Meni je esnaest godina. Moj bi ivot bio gotov uzdahnula je i inilo se da je klonula duhom. U drugu ruku, ivot mi je moda i tako gotov. To mi nije bio ba sjajan potez. to su rekli tvoji roditelji? Bio je posve shrvan njezinom priom, i bezosjeajnou toga tipa i njenom hrabrou da pred licem propasti ne uini ono to ne eli. Otac je rekao da moram otii iz kue. Odveo me kod sestara milosrdnica i tamo sam morala biti dok treba. Ali, nisam mogla. Ostala sam nekoliko tjedana i to me tako potitilo da sam mislila kako u skapati, pa sam otila, sjela u autobus i dola ovamo. Kupila sam kartu za Chicago, mislei da u tamo nai posao, no stali smo ovdje za veeru, pa sam vidjela oglas u Jimmvjevu izlogu. Primili su me, iskrcala sam se i evo me tu. Gledao ju je, osjetljivu duu, nevjerojatno mladu, a izvanredno lijepu, preplavljen njenou i divljenjem. Tata kae da se mogu vratiti poslije Boia, nakon poroaja. Tada u se vratiti u kolu nemono je rekla, trudei se da joj glas zvui mirno, ali je ak i u njenim uima zvuao utueno. to e uiniti s djetetom? pitao ju je jo uvijek zaprepaten onim to joj se dogodilo. Dat u ga... ponudit u ga na usvajanje. elim nai dobre ljude koji e ga uzeti. Ne mogu se brinuti za njega. Meni je esnaest godina. Ne mogu se brinuti za dijete. Nita mu ne mogu pruiti... ne znam kako da postupim s njim. elim se vratiti u kolu, elim ii studirati. Ako zadrim dijete, zakopat u se zauvijek, a to je najgore, nita mu ne mogu ponuditi. elim nai obitelj koja ga doista eli. asnesestre su rekle da e pomoi, ali to je bilo tamo, kod kue... Ovdje jo nita nisam uinila u tom smislu. Nervozno mu je pripovijedala o tome, a on je bio zabezeknut svim tim o emu je govorila. Jesi li sigurna da ga ne eli zadrati? Nije mogao zamisliti da se netko moe odrei djeteta. ak je i njemu to zvualo strano. Ne znam. Mogla je osjetiti kako se dijete mie upravo dok je to govorila, kao da se i ono bori za neki sitan glas pri odluci. Ne vidim kako bih se mogla brinuti za njega. Roditelji mi nee pomoi. Ne mogu zaraivati dosta novaca za njegovo uzdravanje. To ne bi bilo pravo prema njemu. A i ne elim dijete sada. Zar to nije uasno? Oi joj se napune suzama i oajniki ga pogleda. Bilo je teko priznati da ona ne eli to dijete, ali nije ga eljela. Nije voljela Paula, nije eljela imati dijete i biti odgovorna za neiji ivot. Jedva je mogla ravnati sa svojim vlastitim ivotom. Bilo joj je samo esnaest godina. Ajme, Maribeth, pa to je strano. Primaknuo joj se, ponovo je zagrlio i privukao k sebi. Zato si utjela? O da, dakako... Bog, zovem se Maribeth, prevrnuo me momak koji se za drugu oenio, a roditelji su me nogirali iz kue... kako bi bilo da me izvede na veeru?On se nasmijao na te njene rijei, pa se i ona osmjehnula kroz suze, a onda mu je pala u naruje oblivena potokom suza od uasa i srama, ali i olakanja to mu je sad sve rekla. Jecaji koji su je potresali iscrpili su svu njenu snagu, pa ju je vrsto drao dok nisu prestali. Oajniki je alio i nju i dijete. Kad se to treba dogditi? upitao je kad se primirila. Krajem prosinca. To je znailo ve za etiri mjeseca, i oboje su znali da e to brzo doi. Jesi li bila kod lijenika ovdje? Ne znam nijednog zatresla je glavom. Nisam htjela rei curama u restoranu. Bojala sam se da e me Jimmy otpustiti. Rekla sam im da sam bila udana za jednog momka koji je poginuo u Koreji, pa one i ne bi bile iznenaene kad bi konano vidjele da sam trudna. Dobro si to smislila rekao je kao da mu je to pomalo zabavno, a onda je opet pogleda i upita: Jesi li bila zaljubljena u njega, Maribeth? U oca, mislim.Tommvju je bilo jako vano da sazna je li bila zaljubljena u njega. Odlanulo mu je kad je to glavom zanijekala. Laskalo mi je to me vodi sa sobom. To je sve. Bila sam nevjerojatno glupa. Da ti pravo kaem, on je bezveznjak. Sve to je od mene traio bilo je da se izgubim i da ne kaem Debbie. Jo je rekao da se toga mogu rijeiti. Ne znam ni kako se to radi. Valjda izreu bebu van. Nitko mi to nije objasnio. Svi su samo rekli da je to opasno i skupo.Dok mu je to govorila, Tommy ju je staloeno gledao. I on je uo za abortus, no nije bio pametniji od nje i nije nita znao o pravoj naravi tog postupka. Drago mi je to to nisi uinila. Zato? Ta napomena ju je iznenadila. Zato bi njemu to bilo vano? Sve bi za njih bilo mnogo jednostavnije da ona nije trudna. Zato to mislim da nisi trebala. Moda je to neto... kao s Annie... Moda to ima nekog smisla. Ne znam. Mnogo sam o tome razmiljala. Pokuavala sam shvatiti zato se to dogodilo. Ali nisam uspjela. ini se da je to jednostavno loa srea. Samo jedanput. Toliko je dovoljno.On nesigurno potvrdi. Njegovo znanje o seksu bilo je povrno kao i njezino, jo i manje. Za razliku od Maribeth, on ga jo uope nije iskusio.On je tada nekako udno pogleda i mogla je vidjeti kako umire od elje da joj postavi jo jedno pitanje. to je? Hajde... to god to bilo... pitaj me... Sad su bili prijatelji do smrti, vezani prijateljstvom za koje su oboje znali da e trajati zauvjek. Upoznat je s njezinom tajnom. U njoj sudjeluje i odsad e uvijek biti dionikom te tajne. Kako je to? Pitao je rumenih obraza i smrtno zbunjen, no nju pitanje nije uasnulo. Sad je nita ne bi uasnulo. Bio joj je kao brat ili najbolji prijatelj ili neto vie od toga. Je li bilo strano lijepo? Ne. Ne meni. Moda njemu. No, mislim da bi moglo biti... To je neka vrsta uzbuenja, neka vrtoglavica. Ne misli vie ni na to, ne misli ima li to smisla i ne eli postupati kako treba. To je kao neka vrsta brzog vlaka kad se zahukta, a moda je to bio i din... Ipak, mislim da bi s pravom osobom to moglo biti strano lijepo. Ne znam. Ne elim vie probati. Bar ne jo dugo vremena i dok ne naem pravog. Ne elim to ponovo raditi i ispasti budala. On je zakimao glavom, zainteresiran onim to je govorila. Tako nekako je on to i zamiljao i divio se njenom zakljuivanju, ali bilo mu je krivo to ona ima ta iskustva, a on nema. alosno je to mi to nije znailo nita, a trebalo je znaiti. A sada imam to dijete koje nitko ne eli, ni otac ni ja, ni bilo tko. Moda se predomisli kad ga vidi zamiljeno je rekao. Annie ga je bila' dirnula u srce istog trena kad ju je vidio. Nisam sigurna da hou. Dvije djevojke koje su rodile u samostanu prije nego to sam otila, nikad nisu vidjele svoje bebe. asne sestre su ih jednostavno odnijele im su se rodile. Izgleda strano. Nosi ga cijelo to vrijeme, a onda ga da. Ali, jednako je strano i zadrati ga. Nije to za jedan dan. To je zauvijek. Mogu li ja to uiniti? Mogu li biti dobra majka sve to vrijeme? Mislim da ne mogu. A onda opet pomislim da sa mnom neto nije u redu. Zato ne elim da to dijete bude zauvijek sa mnom? A ako to poelim kad ga budem vidjela, to u tada uiniti, kako u ga odgajati, izdravati? Tommy, ne znam to da radim.Oi joj se ponovo napune suzama, a on je ponovo privue k sebi i ovaj put se bez oklijevanja nagne i poljubi je. Bio je to poljubac pun divljenja, njenosti i saaljenja, pun ljubavi koju je osjeao za nju. Bio je to poljubac mukarca i ene, prvi koji su iskusili na takav nain, prvi koji su upoznali u takvoj veliini za svog ivota. Bio je to poljubac koji ih je lako mogao odvesti dalje, samo to sada ni jedno od njih to nije htjelo. Volim te proaptao joj je u kosu, elei da je to dijete koje nosi njegovo, a ne nekog mladia koji nikad nije mario za nju. Tako te volim. Neu se rastati od tebe. Bit u tu da ti pomognem.Bila su to presmiona obeanja za esnaestogodinjeg mladia, ali u protekloj godini on je sazrio kao mukarac. I ja tebe volim rekla je briljivo briui suze runikom, ne elei da ga optereti svim svojim problemima. Mora otii lijeniku rekao je naglaeno oinskim tonom. Zato? Usprkos tome to je sve prola, katkad je djelovala tako mladenaki. Mora provjeriti je li dijete zdravo. Kad je moja mama bila trudna s Annie, cijelo je vrijeme odlazila lijeniku. Da, ali ona je bila starija. Mislim da svejedno mora ii. A tad se neeg sjeti. Dobavit u adresu maminog lijenika, pa emo smisliti nain da te primi.Ta mu se zamisao svidjela, a ona se zahihoe. Ti si lud. Mislit e da je to tvoje dijete i rei e tvojoj mami. Ne mogu ii lijeniku, Tommy. Neto emo smisliti pokuavao ju je uvjeriti. A moda bi ti mamin lijenik mogao pomoi da nae nekog tko bi usvojio dijete. Mislim da oni i to rade. Mora da znaju ljude koji ele djecu, a ne mogu je imati. Mislim da su mama i tata neko vrijeme razmiljali o usvajanju, prije Annie, no onda vie nisu trebali. Nabavit u njegovu adresu, pa emo zakazati pregled.Uao je ravno u njen ivot i s njom podijelio njen teret, kao to nikad nitko dosad nije uinio. Ponovo ju je poljubio, dugo i strasno, a onda je blago spustio ruku na njenu bebu. Uvelike se micala i ona ga upita osjea li... Malo se usredotoio i onda kimanjem glave potvrdio. Bio je to samo slabi treptaj, kao da joj trbuh ima svoj vlastiti ivot, to je tog trena i bilo tono.Kasno popodne opet su poli da se okupaju i ovaj put plivala je s njim do splavi. Bila je umorna kad su se vratili. Dugo su leali na prostirki i mirno razgovarali o budunosti. Sada se inila manje zlokobna kad ju je dijelila s Tommyjem, premda ju je golema neizvjesnost jo uvijek straila. Ako zadri dijete, imat e ga cijelog ivota. Ako ga ne zadri, mogla bi to poaliti. Teko je bilo razaznati to je bolje, no ipak je imala osjeaj da bi najvei dar za dijete, pa i za nju, bio da ga prepusti drugim roditeljima. Moda jednog dana bude druge djece, no ona e uvijek aliti za ovim jednim. Ali, bilo je to krivo vrijeme, krivo mjesto, bile su to okolnosti kojima jednostavno nije bila dorasla.On ju je drao u naruju. Ljubili su se, mazili, ali dalje nisu ili.Oboje su bili neobino spokojni kad su svratili k njoj da se presvue, pa su otili na veeru, a onda u kino. Tog popodneva sve se meu njima promijenilo. Sad je bilo kao da pripadaju jedno drugome. Ona mu je povjerila svoju tajnu, a on je bio tu, uz nju. Ona je sada znala da je on nee razoarati. Potrebni su jedno drugome, a osobito on njoj. Bilo je kao da se medu njima uspostavio preutni savez, savez koji nikad nee biti raskinut. Vidimo se sutra rekao je kad ju je u jedanaest sati odvezao do stana. Znao je da sad ne moe bez nje. Mora znati da joj je dobro. Sutra e je odvesti s posla kui, premda je obeao majci da e biti kod kue na veeri. Pazi na sebe, Maribeth! Jedno drugom su uzvratili osmijeh i mahnuli rukom, a zatim je ona polako zatvorila vrata za sobom.Kad je legla, obuzela ju je misao kako je sretna to ga je srela. On je upravo onakav prijatelj kakvog nije nikad imala, brat kakav Ryan nikad nije bio, ljubavnik kakav Paul nikad ne bi mogao biti. Zasad, on joj je sve. I te noi opet je sanjala Annie.Idueg tjedna Tommy je dolazio u restoran svakog popodneva. Nou bi je vozio kui, a nedjeljom naveer ili su na veeru i u kino. Ali, na njen idui slobodan dan odbio je da je opet vodi na jezero. Umjesto toga isplanirao je neto vanije. Potajno je bio uzeo majin adresar s telefonskim brojevima i paljivo prepisao ime i adresu njenog lijenika. Nakon smrti starog doktora Thomsona, Avery MacLean je godinama bio Lizin opstetiar, pa joj je pomogao kod oba poroaja. Bio je to otmjen postariji gospodin s idejama i tehnikom znatno modernijom od svojih manira. Bio je ukoen i formalan na neki nain, ali veoma moderan u praksi, i Tommy je znao koliko ga njegova majka cijeni. Jednako tako znao je da Maribeth mora posjetiti lijenika.Ugovorio je pregled na ime gospoe Robertson i nastojao je, to je bolje mogao, da mu glas preko telefona zvui kao glas njegova oca; produbio ga je dajui mu samouvjerenost, iako mu je ruka drhtala. Predstavio se kao gospodin Robertson i rekao da su se nakon vjenanja upravo doselili u Grinnell i da je njegovoj supruzi potreban kontrolni pregled. I medicinska sestra mu je, kanda, povjerovala. Ali to u mu rei? Maribeth se uplaila kad joj je to saopio. Nee li mu biti jasno im te pregleda? Mora li mu ita rei?Tommy je pokuavao da mu glas zvui sigurnije nego to se osjeao. Jo je uvijek bio slabo upuen u delikatnija pitanja njenog problema. O trudnoi znao je toliko, koliko je saznao gledajui majku u prostranoj odjei prije est godina, to je jo pamtio i ono to je prethodne godine vidio u televizijskoj seriji "Volim Luciju", kad je glavna junakinja objavila da je u drugom stanju. Hou rei... to u mu kazati... za djetetova oca? Veoma se zabrinula, ali je znala da on ima pravo. Morala je razgovarati s lijenikom. tota joj je bilo nepoznato u vezi sa stanjem u kojem se nala. Pa reci mu ono to si ispriala u restoranu, da je poginuo u Koreji.Oni u restoranu jo nisu znali za njeno dijete, ali tako je ona postavila temelj svojoj prii o udovitvihPogledala ga je oima punim suza i zbunila svojim iduim pitanjem. Hoe li poi sa mnom? Ja?... to ako... ako me prepoznaju? Od same pomisli na to pocrvenio je do korijena kose. to ako je oni ispituju pred njim, to ako oni oekuju od njega neto to on ne zna? Nije imao pojma o tajnama koje se mogu uti u ginekolokim ordinacijama. A to je jo gore, to ako kau njegovim roditeljima. Ne mogu, Maribeth... ne bih mogao...Kimnula je glavom bez rijei i jedna samotna suza skotrlja joj se polako niz obraz. A on je osjetio da mu se srce kida. Dobro, dobro... ne plai, neto u smisliti... moda bih mogao rei da si mi roakinja... ali, onda e on sigurno rei mojoj mami... Ne znam, Maribeth, moda da kaemo da smo samo prijatelji, da sam poznavao tvoga mua i da sam te dovezao. Misli da e on neto posumnjati? Da nisam udana, moda?Bili su kao djeca koja se pokuavaju izvui iz neprilike u koju su, nehotice, upali. No neprilika je bila golema i nije bilo naina da se iz nje izvuku. Pa nee znati ako mu nita ne kae. Tommy je odluno rekao, trudei se da se pokae spokojnim, a zapravo nije bio nimalo spokojan. Prestraila ga je pomisao da doe lijeniku skupa s njom. No, ipak je nije htio iznevjeriti, pa kad joj je rekao da e ii, znao je da mora.Odlazei na pregled toga popodneva bili su potpuno maloduni. Jedva da su izmijenili koju rije. On ju je alio i pokuavao ju je smiriti dok joj je pomagao da izae iz kamioneta, a onda ju je otpratio u ordinaciju, molei Boga da ne pocrveni. Bit e sve u redu, Maribeth... vjeruj mi. Proaptao je kad su uli, a ona je samo kimnula. Tommy je samo jednom sreo lijenika, a i to ispred bolnice gdje je stajao s tatom i mahao, nakon Anniena roenja. Bio je premlad da bi ga pustili gore, a njegova majka je stajala na prozoru sobe, mahala, i ponosno dizala malu Annie.To sjeanje mu izmami suze na oi i on stisne Maribethinu ruku da ohrabri nju i utjei sebe, a medicinska sestra ih pogleda preko ruba naoala. Da? Nije mogla zamisliti zbog ega je to dvoje ovdje osim moda zato da se nau s majkom. Bilo je to dvoje jo premlade djece. Sto vam treba? Ja sam Maribeth Robertson... jedva je proaptala, jer joj se glas izgubio pri izgovoru prezimena, jo ne vjerujui da ju je Tommy stvarno natjerao da doe ovamo. Imam dogovoreni pregled kod lijenika.Sestra se namrteno zagleda u knjigu pregleda i onda kimne glavom. Gospoa Robertson? Iznenadila se. Moda je ena malo starija no to izgleda. Ali bila je nadasve nervozna. Da. Bio je to vie uzdah s njezinih usana, a onda im je sestra rekla da sjednu u ekaonicu. Nasmijeila se sjetivi se njegova poziva. Vjerovatno su tek vjenani, gotovo su jo djeca. Pitala se jesu li i oni bili prisiljeni na vjenanje.Sjeli su u ekaonicu, apui i trudei se da ne gledaju na ene s golemim trbusima. Tommy nikad nije vidio toliko trudnica na okupu i bilo mu je strano neugodno, dok su one avrljale o svojim muevima, o drugoj djeci. S vremena na vrijeme bi se potapale po trbuhu i plele. Odlanulo im je kad ih je doktor MacLean pozvao da oboje uu k njemu. Oslovio ih je s gospodin i gospoa Robertson. Tommy se skamenio, pa ga nije ispravio. No lijenik nije imao razloga da posumnja kako on nije Maribethin mu. Pitao ih je gdje stanuju, odakle su i konano koliko dugo su u braku. Maribeth je dugo gledala u lijenika, a onda je zavrtjela glavom. Mi nismo... ja sam... to je... Tommy je samo prijatelj... Moj mu je poginuo u Koreji. A onda, poalivi la im ju je izrekla, pogleda ga otvoreno sa suzama u oima. Ja nisam udana, doktore. Pet mjeseci sam trudna... pa je Tommy mislio da bih trebala doi k vama.Lijeniku se svidjelo to kako titi mladia, cijenei tu neobinu plemenitost. A, tako. On kao da se prenuo na njene rijei, zagledao se u Tommvja, te pomislio kako ga odnekud poznaje. Pitao se nije li to sin neke njegove pacijentice. Znao je da ga je ve negdje vidia I jest ga vidio na Annienom sprovodu, ali sad se nije sjetio. Mislite li se uskoro vjenati? Pogledao ih je oboje, alei ih. Uvijek mu je bilo ao mladih u takvoj situaciji. Ali, oni su oboje zavrtjeli glavama oaloeno, kao da se boje da e ih on izbaciti iz ordinacije, pa Tommy nenadano poali to je uope predloio da dou. Mi smo samo prijatelji ree Maribeth odluno. Tommy s ovim nema veze. To je moja krivnja.Poela je plakati, pa joj Tommy prie i dotakne ruku, dok ih je lijenik motrio. Mislim da sada nije u tome stvar ljubazno je dodao. Popriajmo malo vi i ja nasamo, a onda e nam se pridruiti va... prijatelj nasmijao se na tu rije. Zabavljalo ga je to oni misle da on ne zna to se dogodilo. Va prijatelj se moe vratiti i kasnije s nama porazgovarati. Je li to u redu?Htio ju je pregledati i ispitati to se dogodilo, kako su roditelji prihvatili njenu trudnou, kakvi su njeni planovi, hoe li zadrati dijete. inilo se da je jako zaljubljena u njega, pa je mislio kako e se oni na kraju vjenati, pogotovo kad su.ve doli dovde zajedno. Vjerojatno imaju okapanja sa svojim obiteljima, pa im je elio pomoi koliko moe. Moda ih treba samo gurnuti u pravom smjeru.Nakon toga lijenik je ustao i ispratio Tommvja iz sobe. Ovaj put je bilo jo uasnije sjediti u ekaonici s trudnicama, bez nje. Molio je Boga da ne dode i da ga ne vidi neka mamina poznanica.inilo se kao da su sati proli prije nego to mu je medicinska sestra domahnula da prie. Uvela ga je u ordinaciju. Mislim da sad moemo o svemu razgovarati s vaim prijateljem rekao je lijenik nakon njegova ulaska. Maribeth mu se smijeila posramljeno, ali olakano. Lijenik je posluao djeje srce i rekao da e to biti potpuno zdrava beba. Ona mu je bila rekla da e je dati na usvajanje i voljela bi znati poznaje li on nekoga tko bi bio prikladan. Obeao je da e razmisliti, ali tome nije nita dodao. Bilo mu je vie stalo do toga da i pred Tommvjem ponovi sve informacije koje je njoj dao o djetetovoj veliini i zdravlju, o onome to Maribeth moe oekivati u nekoliko iduih mjeseci, o vitaminima koje mora uzimati i koliko i kako se mora odmarati, ako joj radno vrijeme to dopusti. Sve im je to rekao kao da je Tommy djetetov otac, pa je Tommy sad shvatio to se dogaa. Doktor MacLean je mislio da oni od njega skrivaju injenicu da je Tommy zapravo djetetov otac. Bez obzira na to koliko puta Maribeth ponavljala da su oni samo prijatelji, on u to oito nije vjerovao. Njemu je bilo previe vidljivo koliko se Tommy brine oko nje i koliko je voli.Kad im je objasnio koliko e ih to kotati i pogledao ih, neto se pokrene u njegovu pamenju i on se iznenada sjeti tko je taj mladi i bi mu drago to je doveo Maribeth k njemu. Ti si Tommy Whittaker, zar ne, sine? srdano je zapitao. Nije ga htio zaplaiti, bio je spreman dijeliti tajnu s njima dokle god to nikoga ne vrijea, a i nije imao neki poseban razlog da kae njegovim roditeljima. Da, jesam. Tommy je poteno priznao. Znaju li tvoji roditelji za ovo?Tommy zanijee glavom, uasno crvenei. Kako mu moe objasniti da je kriom uzeo njegov telefonski broj iz mamina adresara. Jo se nisu upoznali s Maribeth. Volio bi ih upoznati s njom, ali bilo je teko pod ovim okolnostima, a i inae su mu roditelji sad u grdnoj muci. Vjerojatno je ve vrijeme da se upoznaju. Doktor MacLean je razlono rekao. Ne moete ekati u beskraj. Boi e zaas stii, zar ne? Bilo je jo samo etiri mjeseca do njenog datuma. Razmisli o tome. Tvoji roditelji su razumni ljudi. Nedavno su doivjeli teak udarac. Vjerujem da e im i ovo biti ok, ali oni tu bar mogu pomoi. Maribeth je lijeniku ve bila priznala da se ona otuila od svoje obitelji i da joj je Tommy jedini prijatelj na svijetu. Ovo je grdno teko breme da ga sami nosite na svojim mladim pleima. S nama je u redu ree on hrabro, umanjujui problem, ali je upravo time utvrdio lijenika u uvjerenju da je dijete njegovo, bez obzira na to to Maribeth to odrie.Bilo je dirljivo kako ga ona titi od svake krivnje. Time se dojmila lijenika. Zapravo, oboje ga je zadivilo i bilo mu je drago to su doli k njemu. Zakazao joj je novi pregled za idui mjesec. Prije nego to su otili, dao im je jednostavnu brouru koja je govorila to ih eka u idua etiri mjeseca i pri poroaju. Nije bilo fotografija, ve samo nekih jednostavnih crtea, ali oni nikad nisu vidjeli slinu knjigu. Knjiga je zahtijevala neka predznanja koje nijedno od njih nije imalo, a mnogi su im izrazi bili nepoznati. Tu je bilo savjeta za Maribeth, kako e paziti na sebe, to raditi a to ne, i koji su to opasni znaci zbog kojih odmah treba poi lijeniku. Oboje su bili impresironirani tekstom.Doktor MacLean je rekao Maribeth da e naplatiti dvjesto pedeset dolara za prenatalnu njegu i poroaj, a bolniki trokovi bit e jo tristo dolara. Na svu sreu toliko je novaca imala. Sauvala ga je od onoga to joj je otac dao za samostan, pa je mogla platiti. No, oboje su bili malo zabrinuti injenicom to lijenik smatra kako je Tommy otac djeteta. Sto ako kae tvojoj mami? u strahu je pitala. Nije htjela da mu natovari problem. I Tommy se brinuo, ali nekako je stekao dojam da ih lijenik nee odati. Nije mogao zamisliti da bi doktor Mac Lean, tako pristojan ovjek, mogao rei njegovim roditeljima. I unato nesporazumu oko djetetova oinstva, bilo mu je drago to je doveo Maribeth na pregled k njemu. Mislim da nee uvjeravao ju je. Zaista mislim da nam eli pomoi. Tommy mu je vjerovao i osjeao je da u tome ima pravo. Simpatian je dodala je ona, pa su zatim svratili na mlijeni napitak. apatom su govorili o brouri koju im je dao, o trudovima i poroaju koje je lijenik spominjao. To me strai uznemireno je rekla Maribeth. Rekao je da bi mi mogao dati neto da me uspava... Mislim da bih to voljela.U svemu tome bila je nesigurna. Valjalo joj je svata proi u dobi od esnaest godina za dijete koje nee ni zadrati niti e ga ikada vie vidjeti. Bio je to previe za samo pola sata na prednjem sjeditu chevroleta s Paulom Browneom. Ponekad jo uvijek nije vjerovala da se to dogodilo. Ali, poslije posjeta lijeniku, to je postalo stvarnije. Tome je pridonijela i Tommvjeva briga, a i injenica da dijete postaje svakim danom sve vee.Tommy ju je dolazio viati u restoran gotovo svaki dan, ili bi se naao pred njenom kuom poslijei.X.posla da je povede na kakav napitak, u etnju ili u kino. No, prvog rujna njemu je poela kola i nakon toga sve je bilo tee. Imao je nastavu do tri popodne, a onda se slijedili sportovi i domae zadae. Kad bi je rano naveer doao vidjeti bio je iscrpljen. Ali neprestano je vodio brigu o njoj i kad god su bili sami, grlio ju je i ljubio. Katkad se inilo kao da su ve u braku. avrljali bi o proteklom danu, o njenom poslu, o njegovoj koli i o problemima. I strast ih je drala kao da su u braku, osim to nikada nisu dopustili da ih odvede dalje nego to treba. Nikad nisu preli prag ljubljenja i milovanja. Neu da zatrudnim prostenjala je jedne veeri dok su njegovi prsti prolazili preko njenih dojki koje su polako bubrile i na to se oboje nasmijae. Nije htjela voditi ljubav s njim, ne sada s Paulovom bebom u sebi... a poslije... poslije... hoe da to bude drukije. Nije htjela da se to ponovno dogodi sve dok ona to ne bude eljela, u budunosti, kad proe kolu i studij i uda se za pravog mukarca, pa e onda htjeti njegovu djecu. Nije to inila s Tommyjem prerano jer nije htjela sve pokvariti i on je to shvaao, iako mu se katkad inilo da e poludjeti od silne elje za njom.Katkad je rjeavao zadae kod nje ili u kutu restorana, a ona mu je donosila mlijene napitke i hamburgere, pa mu ak i pomagala. Kad joj gazdarica ne bi bila kod kue, za zakljuanim vratima bi se ispruili na krevetu i on bi joj itao, ili bi ona za njega rjeavala zadae iz kemije, algebre ili trigonometrije. U kolskom su znanju bili podjednaki, pa mu je dva tjedna nakon poetka kole sinulo da sve mogu uiti zajedno. Prepisat e joj nastavni plan, posuditi joj svoje knjige, pa e ona moi drati korak s nastavom u svojoj koli i nastaviti s obrazovanjem. Kad se vrati, moe zamoliti da te prime na ispit, pa nee propustiti semestar.Ali, to je bilo neto o emu on nije volio razmiljati, taj njen povratak k roditeljima u Iowu. elio je da ostane s njim, ali ni on ni ona jo nisu tono znali to e biti nakon poroaja.Zasad se njegov plan odvijao izuzetno dobro. Sastajali bi se svaku veer poslije kole i posla kad je ona mogla i zajedno rjeavali domae zadae. uvala je te svoje kolske radove i prolazila sve propisano gradivo. Zapravo se tako istodobno i kolovala i radila kod Jimmvja, a Tommy je bio zadivljen kvalitetom njenih sastavaka. Usprkos svojim dobrim ocjenama, on je u kratkom roku uvidio da je ona bolji uenik od njega. Dobra si divio se Tommy pregledavajui neke njene algebarske zadatke s popisa koji su mu dali u koli. Imala je petice iz oba testa koja je s njom proao tog tjedna i smatrao je da je njen pismeni iz povijesti na temu graanskog rata bio najbolji koji je ikad itao. Volio bi da ga vidi njegov profesor povijesti."Jedini je njihov problem bio u tome to se on svake veeri vraao kui u pono, pa je krajem prvog mjeseca kole njegova majka postala sumnjiava. Objanjavao joj je da svaki dan ima treninge i da instruira jednog prijatelja koji ima potekoa s matematikom, ali, budui da mu je majka radila u koli, nije je bilo lako uvjeriti kako ima dovoljno razloga da dolazi kui u pono. No, on je volio biti s Maribeth. Nakon zavrenog posla, oni bi satima priali o svojim snovima i zamislima, o pitanjima koja su im nametnule zadae, o vrijednostima i ciljevima morala, a neminovno i o djetetu: emu se nadala u vezi s njim, kakav bi ivot bi htjela da ono ima. Htjela je da dijete ima mnogo vie od nje. Htjelaje da dobije najbolje obrazovanje koje moe i roditelje koji e mu pomoi da se otisne u svijet, a ne da ostane stegnut strahom ili neukou prolih generacija. Maribeth je osjeala na svojoj koi kako je teko boriti se da jednog dana stigne do fakulteta. Njezini roditelji drali su to neozbiljnim i frivolnim i nikad je nisu razumjeli. Ona nije htjela ostati ograniena na neki posao kakav sada ima. Znala je da u ivotu moe postii mnogo vie, samo ako uzmogne dobiti bolje obrazovanje.Njezini su nastavnici uvijek pokuavali uvjeriti njene roditelje da ona moe daleko dospjeti, ali oni to jednostavni nisu razumjeli. A sada njen otac kae da je ona ista kao njezine tetke i da se uplela u vanbranu vezu. Znala je da to nee nikad zaboraviti. Pa ak i bez djeteta u naruju, oni joj nee dopustiti da zaboravi. Pa zato ga onda ne zadri? Tommy je vie * puta postavio to pitanje, ali ona bi samo zatresla glavom. Znala je da to nije rjeenje. Bez obzira na njene osjeaje, znala je da se za njega ne moe brinuti, a negdje duboko u sebi znala je da to i ne eli.Poetkom listopada morala je djevojkama na poslu priznati da je trudna. One su to ve bile naslutile, to ih je radovalo i drale su da je to posljednji dar njenog pokojnog mua, izvanredan nain da vjeno ostane u njenoj uspomeni. Nisu mogle znati da je to uspomena na Paula Browneja, nekoga ija je osamnaestogodinja ena ve sigurno trudna i koji ne mari za ovo dijete.Nije mogla rei da dijete eli dati na usvajanje, pa su one na posao donosile male darove, to je nju nagnalo da se osjea krivom. Stavljala ih je u jednu ladicu u svojoj sobi i pokuavala da ne misli o tome kako ih dijete nikad nee nositi.Ponovno je otila na pregled doktoru MacLeanu. On je bio ljubazan i stalno je zapitkivao za Tommyja. Tako drag deko smijeio joj se, siguran da e njihov grijeh imati sretan zavretak. Bila sii to draga djeca. Ona je bila ljupka. Bio je siguran da e se Whittakerovi prilagoditi tome i prihvatiti je kad saznaju za dijete. A negdje sredinom listopada, sluajno je i Liz Whittaker jednog dana, idui u kolu, dola na pregled. Prije nego to je otila, on se sjetio da joj kae kako joj je sin krasan mladi. Tommy? Zapanjila se to ga on pamti. Zadnji put ga je vidio kad se Annie rodila, prije est godina, kad je stajao pred bolnicom i mahao prema njenom prozoru. Dobar je djeak sloila se s tonom uenja. Moete biti jako ponosni znalaki je dodao, elei rei vie o dvoje mladih koji su ga se dojmili, ali je znao da ne smije. Obeao im je da nee. Ponosim se njime. U urbi da se vrati u kolu rekla je samo to, ali kasnije, na putu kui, razmiljala je ponovo o njegovoj napomeni i zapitala se Tiije li on negdje naletio na Tommvja. Moda je drao kakvo predavanje u koli, ili je i sam imao sina u Tommvjevom razredu. A onda je sve to jednostavno zaboravila.No, idueg tjedna jedna joj kolegica u koli saopi da je vidjela Tommvja s jednom veoma lijepom djevojkom. Kao sluajno spomenula je i to kako joj se uinilo da je djevojka u poodmakloj dobi trudnoe.uvi to, ona se zgrozila, pa se u navali straha sjetila i MacLeanove neoekivane pohvale Tommvja. Cijelo popodne je o tome razmiljala i odluila da te veeri ispita Tommvja. On je doao tek iza ponoi. Gdje si ti? Pitala je majka strogim glasom kad je uao. ekala ga je u kuhinji. Uio sam s nekim prijateljima nervozno je odgovorio. S kojim prijateljima? Ona ih je gotovo sve poznavala, pogotovo sada kada je predavala u gimnaziji. elim znati njihova imena. Zato? Tommy je najednom postao oprezan, pa kad mu je otac uao u sobu, vidio je da su roditelji izmijenili udan pogled. Napetost je meu njima bila malo popustila otkad se majka vratila na posao, ali distanca je bila jo i vea. Liz nita nije rekla Johnu o djevojci s kojim su vidjeli Tommvja, ali on ih je uo dok su razgovarali, pa je sad pitao to se dogaa. A pomalo je i on postao svjestan injenice da Tommy doslovno nikad nije kod kue i da se nou kasno vraa. O emu je rije? upitao je Liz, ali ne previe zabrinuto. Tommy je bio dobar djeak i nikad nije upadao u nevolje. Moda ima djevojku. ula sam udne stvari o Tommvju rekla je njegova majka nemirno i elim da mi ih objasni.Pogledavi je, Tommy shvati da ona neto zna. Kakve udne stvari? zapita John. Ne prilii to Tommvju. S kojom se to djevojkom sastaje? upita Liz bez uvijanja, a otac sjedne da uje to imaju rei. Obina prijateljica. Nita osobito.To je bila la. Ona je to osjetila. Maribeth mu je bila vie od prijateljice. Bio je preko uiju zaljubljen u nju pokuavajui joj pomoi da odri korak sa kolom i veoma zaokupljen njenim djetetom.Ali njegova majka nastavi bez ikakva okolianja. Je li trudna? Tommvju se uinilo da je dobio udarac u eludac, a otac umalo da nije pao sastolice. Liz je u tiini zurila u Tommvja. Dakle, je li? Ja... ne... ja... hm... mama... ne znam... nisam... dakle... o Boe! mucao je on prolazei prstima kroz kosu. Izgledao je izbezumljeno. Mogu objasniti. Nije onako kako se ini. Da nije samo predebela? optimistiki je zapitao otac.Tommy ga skrueno pogleda. Pa ne ba. O, moj Boe! proapta njegova majka. Daj, sjedni rekao mu je John i Tommy se spusti na stolicu. Samo je Liz ostala stajati i buljiti u njega, uasnuta. Ne mogu vjerovati rekla je tjeskobnim glasom. Ona je trudna... Tommy, to si uinio? Nita nisam uinio. Mi smo samo prijatelji. Ja... u redu... vie nego prijatelji, ali, mama... ona e se tebi svidjeti. O, moj Boe ponovo je rekla njegova majka i ovaj put i ona sjela. Tko je ona? I kako se to dogodilo? Kao obino, valjda Tommy tmurno ree. Zove se Maribeth. Sreo sam je ovog ljeta. Zato nam nisi rekao? Ali kako im je mogao rei? Nikad nisu razgovarali ni s njim ni meusobno. Njihov je obiteljski ivot zavrio kad je Annie umrla i samo plutaju kao olupine na pustom oceanu. Koliko mjeseci je trudna? pitala je majka kao da je to vano. est i pol mjeseci mirno je rekao. Konano, moda je i bolje da sve znaju. Ve dugo je elio pitati majku da joj pomogne i uvijek je mislio da e joj se ona svidjeti. No, sada je Liz bila jo jae zgroena. est i pol mjeseci? Pa kad je to poelo? oajniki je pokuavala izraunati, ali je za to bila previe uzrujana. Kad je poelo, to? Tommy je izgledao zbunjen. Rekao sam vam, sreo sam je ovog ljeta. Ona je dola ovamo u lipnju. Radi u restoranu kamo ja zalazim. Otkad ti zalazi u restoran? otac mu se vie zbuni nego majka. Otkad mama vie ne kuha. Nije to inila mjesecima. Koristim novac od raznoenja novina da platim veeru. Ba lijepo kiselo je procijedio njegov otac, bijesno gledajui as enu, as sina. Koliko je djevojci godina? esnaest. Ne razumijem prekine ih majka. Ovamo je dola u lipnju. Sada je est i pol mjeseci u drugom stanju. Znai da je zatrudnjela u oujku ili tako nekako. S tobom je zatrudnjela negdje drugdje, a onda dola ovamo. Gdje ste to bili?On nije nigdje bio, koliko su znali. No, nisu znali ni to da povremeno odlazi na veeru, niti da ima trudnu djevojku. est i pol mjeseci! Znai da je dijete gotovo tu. Liz zadrhti na tu pomisao. Pa gdje su im bile oi i zato im on nije rekao. Dok je tako rasuivala, poela je shvaati. Oni su se tako udaljili i otuili otkad je Annie umrla. Pogotovo ona i John. Nije udo to se Tommy uvalio u nevolje. Nitko na njega nije obraao pozornost.Konano je Tommy shvatio narav njihova ispitivanja. Nije sa mnom zatrudnjela, mama. Ostala je u drugom stanju jo kod kiie u Onawi, a otac ju je istjerao iz kue dok se dijete ne rodi. Otila jeivjeti u samostan, ali ondje nije mogla izdrati, pa je u lipnju dola ovamo. I onda sam je sreo. I cijelo si vrijeme s njom izlazio? Zato nam nisi rekao? Ne znam uzdahnuo je. elio sam, jer zaista mislim da e vam se svidjeti, ali sam se bojao da neete odobriti. Divna je, a posve je sama. Nema nikoga da joj pomogne. Osim tebe. Majku je to boljelo, ali ocu je odlanulo. Sad mi je palo na um Liz se poelo odmatati klupko. Jesi li je vodio doktoru MacLeanu?Tommvja zapanji njeno pitanje. Zato? Je li on neto rekao?Nije smio. Obeao je da nee, no majka je odmahnula glavom i zagledala se u njega. Zapravo, nita nije rekao. Bilo mi je udno da te se sjea kad je napomenuo da si krasan mladi... a vidio te prije est godina... a onda te jedna kolegica vidjela s njom proli tjedan i rekla da je ona u visokom stadiju trudnoe. Gledajui svog esnaestogodinjeg sina, pitala se namjerava li se on oeniti tom djevojkom zbog pravih osjeaja ili samo eli biti galantan. to e uiniti s djetetom? Ni sama ne zna. Misli da se ne moe za njega brinuti. eli ga dati na usvajanje. Ona razmilja da je to potenije i bolje za dijete. Ona rezonira... Htio im je sve objasniti odjednom, da je i oni zavole kao i on. Misli da neki ljudi prolaze kroz tue ivote kao Annie da donesu blagoslov ili neku vrstu dara... Na taj nain ona doivljava svoje dijete. Kao da je ona tu da ga donese na svijet, ali da ne ostane trajno u njegovu ivotu. Jako je uvjerena u to. To je prekrupna odluka za tako mladu djevojku smireno je rekla Liz, alei je, ali zabrinutazbog Tommvja koji je oito lud za njom. Gdje joj je obitelj? Ne ele s njom ni razgovarati. Nee joj dopustiti da se vrati dok ne otui dijete. ini mi se da joj je otac pravi bezveznjak, a majka ga se boji. Preputena je sama sebi. I tebi alosno je rekla Liz. Bio je to golem teret za njega, no John nije bio toliko zabrinut sad kad je znao da to nije njegovo dijete. elio bih da je upozna, mama.Ona je dugo oklijevala s odgovorom, jer nije znala da li da tim susretom odobri tu vezu, ili da mu jednostavno zabrani da je via. No, to ne bi bilo poteno prema njemu i utke je bacila pogled na mua. John slegne ramenima, dajui na znanje da nema prigovora. Moda bih trebala. udno, ali osjeala je da to duguje Tommvju. Ako on tako lijepo misli o toj djevojci, moda je vrijedna tog susreta. Oajniki eli ii u kolu. Uio sam s njom svake veeri, posuivao joj knjige i prijepise svega to smo radili. Ona je sada odmakla ispred mene i ima mnogo vie sastava i proitane lektire. Pa zato nije u koli? pitala je majka prijekornim tonom. Mora raditi. Ne moe se vratiti u kolu dok ne ode kui, nakon poroaja. A to zatim? inzistirala je majka, a Tommy nije imao sve odgovore. to e biti s tobom? Je li to ozbiljno?On je oklijevao, ne elei joj sve rei, ali je znao da mora. Da, mama... to je ozbiljno. Volim je.Na taj odgovor, njegov se otac naglo prestraio. Pa nee je valjda, oeniti? Ili zadrati dijete? Tommy, sa esnaest godina ti jo ne zna to radi.Bilo bi jako loe da je to tvoje dijete, ali nije. Ne mora to uiniti. Znam da ne moram odgovorio je on kao mukarac. Volim je. Oenio bih je da ona hoe i zadrao bih dijete, ali ona ni jedno od toga ne eli. Ona se eli vratiti u kolu, pa na studij, ako bude mogla. Misli da jo moe ivjeti kod kue. No, ja nisam siguran da moe. Kako se meni ini, otac joj nikad nee dopustiti da stekne visoko obrazovanje. A ona se ne eli udati ni za koga dok ne zavri kolovanje. Ona me ne pokuava prisiliti, tata. Da bih je oenio, ja bih nju morao prisiliti. E pa, nemoj rekao je otac otvarajui pivo i otpivi gutljaj. I sama pomisao da bi se Tommy oenio u esnaestoj godini dotukla ga je. Ne ini nita to bi kasnije mogao poaliti, Tommy rekla mu je i majka pokuavajui da njene rijei zvue mirnije nego to se osjeala. Nakon svega to je ula, ruke su joj se tresle. Oboje ste vrlo mladi. Unitit ete si ivot ako napravite pogrean korak. Ona je ve jednom napravila, nemojte ga oteavati s drugim.~ Tako kae i Maribeth. Zato eli dati dijete na usvajanje. Zadrati ga, znailo bi nainiti jo jednu pogreku koju bi svi platili. Mislim da grijei. Mislim da e jednoga dana poaliti to ga je dala, no ona misli da ono zasluuje bolji ivot od onoga koji mu ona moe pruiti. Vjerojatno ima pravo alosno je rekla majka, ne vjerujui da u ivotu postoji ita tunije od odricanja od svoga djeteta, osim moda... gubitka djeteta, pogotovo ako je voljeno. Ali, odrei se djeteta koje si nosila devet mjeseci, zvui kao mora. Ima mnogo divnih parova koji su spremni posvojiti dijete, ljudi koji ne mogu imati vlastitu djecu i koji e biti dobri prema djetetu. Znam. Odjednom se doimao veoma umorno. Bilo je sat i trideset minuta iza ponoi, to znai da su ve sat i pol sjedili u kuhinji, raspravljujui0 Maribethinom problemu. Zvui alosno. to e ona dobiti? Budunost. Moda je to vanije razlono je rekla njegova majka. Ne bi imala nita od ivota sa esnaest godina vukui dijete okolo, bez obitelji da joj pomogne. A ne bi imao ni ti, kad bi je oenio. To nije ivot za dvoje djece koja jo ni srednju kolu nisu zavrila. Upoznaj se s njom, mama. Razgovaraj s njom. eli da je upozna, moda joj moe dati neko gradivo iz kole. Mene je ve pretekla i ne znam to bih je jo mojgao nauiti. U redu. inilo se da su mu roditelji zabrinuti. Izmijenili su poglede, ali oboje kimnue glavom u znak pristanka. Dovedi je idueg tjedna. Pripremit u veeru. To je izgovorila kao da ini veliku rtvu. Sad je mrzila kuhanje, no ipak je to radila kad je morala1 sad joj je bilo neugodno zbog toga to je to natjeralo njenog sina da odlazi jesti u restoran, kao neko siroe. Pokuala je rei neto o tome kad su pogasili svjetlo i krenuli hodnikom. ao mi je... ao mi je to sam te zapustila oi joj se napune suzama dok je stala na prste da ga poljubi. Volim te... ali u posljednjih deset mjeseci kao da sam se izgubila. Ne brini se zbog toga, mama njeno je rekao. Sa mnom je sve u redu. I bilo je sada, zahvaljujui Maribeth. Ona mu je pomogla vie nego on njoj. Jedno drugom su donijeli veliko olakanje.Tommy je otiao u svoju sobu, a oni u svoju. Liz utueno pogleda Johna i teko se spusti na krevet, sva slomljena. Ne mogu vjerovati u sve to sam upravo ula. Zna, on bi se oenio tom djevojkom kad bismo mu dopustili. Bio bi grdna budala da to uini ljutito ree John. Mora da je to ipak neka djevojura kad je u esnaestoj godini ostala u drugom stanju, a sada mu mae oi s obrazovanjem i studijem. Ne znam to da mislim rekla je Liz i pogledala ga osim to drim da smo mi zastranili prole godine. Ti si pio, ja se potpuno izgubila htijui da zaboravim to se dogodilo. Tommy je jeo po restoranima i sad ima vezu s trudnom djevojkom koju bi htio oeniti. U prilino smo gadnoj kai, zar ne? pitala je omamljena svim tim to je upravo ula, osjeajui veliku krivnju. Moda je to ono to se dogodi ljudima kad izgube tlo pod nogama rekao je i sjeo na krevet do nje. Odavno ve nisu bili tako prisni i prvi put nakon dugo vremena Liz shvati da nije ljuta, nego samo zabrinuta. Mislio sam da u umrijeti kad je... tiho izgovori John nesposoban da zavri reenicu. I ja... Mislim da sam i ja priznala je. Osjeam se kao da sam ove godine bila u komi. ak nisam ni sigurna to se dogaalo.On je onda zagrli i tako su dugo sjedili. A te noi, kad su legli, nita nisu rekli, ni on njoj, ni ona njemu. Samo su se drali za ruke.7.Spremajui se da poe do njegove kue, u posjet njegovim roditeljima, Maribeth je toga slobodnog dana obukla svoju najbolju haljinu. Tommy je doao po nju poslije treninga. Kasnio je i bio prilino nervozan. Jako lijepo izgleda rekao je gledajui je, pa se sagne i poljubi je. Hvala, Maribeth.On je znao da susret s njegovim roditeljima za nju znai veliki napor. A ona je znala da je njemu to vano i nije ga htjela osramotiti. Dosta je ve i to to je u sedmom mjesecu trudnoe. Nitko je na svijetu ne bi poveo da je nekome predstavi, pogotovo ne svojim roditeljima, osim Tommvja.Imala je na sebi tamnosivu vunenu haljinu s malim bijelim ovratnikom i crnom leptirmanom. Kupila ju je od svoje plae kad joj je ve sve postalo tijesno, a Tommy ju je bio poeo izvoditi na veeru izvan Jimmvjeva lokala. Svoju jarkoriu kosu zaeljala je u konjski rep i svezala crnom barunastom vrpcom. Bila je nalik na dijete koje pod odjeom skriva veliki balon, i on se smjekao kad joj je pomogao da ue u tatin kamionet. Doimala se vrlo pristalo, pa se nadala da* e susret s njegovim roditeljima glatko proi. Malo su s njim govorili nakononog dugog razgovora prolog tjedna, samo su rekli da je ele upoznati. Tijekom vonje Maribeth je bila bolno tiha. Hej, ne budi nervozna rekao je kad su stali ispred kue, a ona se divila njenoj urednosti. Bila je svjee oliena s urednim cvjetnim gredicama ispred ulaza. U ovo doba godine nije bilo cvijea, ali je bilo vidljivo da je kua dobro odravana. Sve e biti u redu uvjeravao ju je on i pomogao joj da sie. Otvorio je vrata i drei je za ruku pred njom uao u kuu. Ugledao je svoje roditelje. ekali su ih u dnevnoj sobi. Zapazio je da njegova majka motri Maribeth dok je hitro prelazila sobu da se rukuje, najprije s njom, a onda s ocem. Svi su bili krajnje oprezni i uljudni. Liz je pozove da sjedne i ponudi joj kavu ili aj. Ona se namjesto toga opredijeli za kokakolu. John se upustio u razgovor, dok je Liz provjeravala je li sve u redu s veerom.Priredila je peenku, palainke od krumpira, koje je Tommy volio, i kremu od pinata.Ubrzo je Maribeth punudila da malo pomogne i krenula u kuhinju da se pridrui Tommvjevoj majci. Dvojica mukaraca pratila su je pogledom dok je odlazila niz hodnik. John dotakne Tommvjevu ruku da ga zaustavi kad se uinilo da e poi za njom u kuhinju. Pusti je nek razgovara s mamom, sine. Neka je mama upozna. ini se da je draga djevojka rekao je poteno. Gadno je to joj se to moralo dogoditi. I zgodna je. to se dogodilo s mladiem? Zato je nije oenio? Oenio se s drugom umjesto s njom, a ni Maribeth se nije htjela udati za njega. Kae da ga nije voljela. Pa ne znam je li to mudro ili glupo od nje.Zapalio je lulu i promatrao sina u elji da sazna koliko mu znai ta djevojka, no mogao se odmah uvjeriti da mu znai mnogo. Njegovo je srce bila otvorena knjiga. Oca je to ganulo.Kad ih je Liz konano pozvala na veeru, inilo se kao da su se ona i Maribeth sprijateljile. Maribeth joj je pomagala postaviti stol, pa su razgovarale o viim razredima u kojima je Liz predavala dravno ureenje i graanske dunosti. Kada je Maribeth rekla da bi ona eljela studirati tako neto, Liz je spremno rekla: Pretpostavljam da bih ti mogla dati neke materijale. Tommy mi je rekao da radei s njim nastoji drati korak sa kolskim gradivom. Bi li eljela da pregledam neke tvoje radove?Maribeth je zapanjila ta ponuda. Bila bih oduevljena rekla je zahvalno zauzimajui mjesto izmeu dva mukarca. Dri li se gradiva svoje stare kole, ili sve radi sama? Uglavnom sama, ali se nadam da e mi dopustiti da pristupim ispitu kad se vratim, pa bih vidjela hoe li mi priznati to to sam radila. Zato mi ne bi dala da to pregledam. Moda bih mogla podnijeti zahtjev naoj koli da bude podvrgnuto nekoj vrsti procjene. Jesi li rijeila sve Tommvjeve zadatke?Maribeth odmah potvrdno kimne glavom, a Tommy sjedne izmeu nje i majke i odgovori umjesto nje. Otila je dalje od mene, mama. Ve je zavrila udbenik prirodnih znanosti za cijelu godinu i europsku povijest. Obradila je i sve testove za fakultativne predmete.Liz je bila impresionirana, a Maribeth je obeala da e za vikend donijeti sve svoje radove. Zapravo, mogu ti dati i posebne vjebe rekla je Liz dok je pruala peenku prema Maribeth. Sva su moja predavanja prireena za nie i za vie razrede.Kako se razgovor nastavljao, Tommy i Maribeth bili su sve oduevljeni)!. Do kraja veere Liz i Maribeth su skovale izvrstan plan da se sastaju subotom poslije podne na nekoliko sati, a u nedjelju Liz e joj donijeti petest posebnih testova. Na njima moe raditi kad god stigne i donijeti ih nazad kad ti se prui prilka. Tommy kae da radi est dana u tjednu u restoranu. Znam da to nije lako. Zapravo, Liz se udila to Maribeth jo uvijek ima snage da odradi desetosatnu smjenu na nogama, posluujui goste. Dokle e jo raditi, Maribeth? Bilo joj je neugodno da pita za trudnou, ali s tako nabreklim trbuhom to se teko moglo izbjei. Do kraja, mislim. Ne mogu si priutiti da ne radim. Novac koji joj je otac dao trebao joj je za plaanje doktora MacLeana i za poroaj, a od plae je ivjela.Doista si nije mogla priutiti da prerano prestane raditi. Neizvjesno je bilo i to kako e se uzdravati ona dvatri tjedna poslije poroaja. Bila je u prilino nezgodnom poloaju. Na sreu, s malim je bila zadovoljna. Budui da nije namjeravala zadrati djete, nije za njega nita ni kupila. No, djevojke u restoranu stalno su govorile da e je za babinje zasuti darovima. Pokuala ih je odvratiti, jer je tako sve bilo jo bolnije, ali one nisu znale da ona nee zadrati dijete. Bit e ti jako teko suutno je rekla Liz raditi sve do zadnjeg asa. Ja sam to uinila kad sam ekala Tommvja, pa sam pomislila da u ga roditi usred razreda. S Annie sam prestala raditimnogo ranije. Na te rijei za stolom naglo zavlada muk. Ona uzgleda prema Maribeth, a mlada joj djevojka otvoreno pogleda u oi. Pretpostavljam da ti je Tommy govorio o svojoj sestri tiho doda.Maribeth kimne glavom, a oi joj se ispune ljubavlju prema njemu i suuti prema njegovim roditeljima. Annie je za nju bila tako stvarna, toliko je pria ula o njoj, toliko ju je puta sanjala te joj je bilo kao da je doista poznaje. Da, govorio mi je tiho izusti Maribeth. Mora da je bila posebna djevojica. I bila je utueno potvrdi Liz. Nato John mirno prui ruku preko stola i samo joj dotakne prste. Liz iznenaeno uzgleda. Prvi put je to uinio. Mislim da su sva djeca takva nastavi. I tvoja e biti. Djeca su divan blagoslov.Maribeth joj ne odgovori, a Tommy je pogleda svjestan njenog unutranjeg sukoba u vezi s djetetom.Potom su ragovarali o Tommvjevoj iduoj utakmici ragbija i Maribeth tiho poeli da im se pridrui.Dugo su priali o Maribethinom rodnom mjestu, o njenom kolovanju, o tome kako je ovo ljeto provodila s Tommvjem na jezeru. Razgovarali su o mnogo emu, ali ne i o njenom odnosu s njihovim sinom i o njenom djetetu. U deset sati Tommy ju je konano odvezao kui. Pri opratanju je poljubila njegove roditelje, a kad su potom uli u kamionet, uzdahnula je s olakanjem i uvalila se duboko u sjedite, sva iscrpljena. Kakva sam bila? Jesam li im omrznula? Njega je ganulo to ona to pita, pa se nagneda je njeno poljubi. Bila si divna i oni ;te vole. Zato bi ti inae mama ponudila pomo u radu?Njemu je pao kamen sa srca. Roditelji su mu bili vie nego pristojni, bili su iskreno srdani.Zapravo, ona se njih duboko dojmila i kada je John pomagao Liz oko suda, nakon njihova odlaska, pohvalio je Maribeth da ima blistav um i da se lijepo ponaa. Ona je cura i pol, zar ne, Liz? Kakva teta to je to napravila od sebe. Vrtei glavom, brisao je posude. To je bila prva veera u kojoj je uivao posljednjih mjeseci i bilo mu je drago to se Liz toliko potrudila. Pa nije zapravo ona to sebi napravila s malim smijekom ree Liz.Ali morala je priznati da on ima pravo. Maribeth je bila draesna djevojka. Rekla je to i Tommvju kada se vratio nakon pola sata. On je otpratio Maribeth u njenu sobu, poljubio je. Mogao je vidjeti da je zaista izmorena i da je bole leda. Bio je to naporan dan za nju, a u zadnjih nekoliko dana ve se poela osjeati neudobno i oteano. Svia mi se tvoja prijateljica mirno je rekla Liz kad je Tommy uao i odloila zadnju posudu. John je bio upravo zapalio lulu, pa samo kimne glavom u znak da se slae. I vi se njoj sviate. Mislim da joj je samoa teka. Nedostaju joj roditelji i njena mlaa sestra. Meni se oni ne ine ba bogzna kakvi, ali mislim da se ona na njih navikla. Izgleda da joj je otac pravi tiranin, a ona kae da mu se majka nikad ne suprostavlja. Pa ipak, drim da joj je zaista teko bez njih. Majka joj je nekoliko puta ve pisala, ali otac vjerojatno nije ni itao njena pisma. Ne doputaju joj da ima veze sa sestrom. Meni je to krajnje glupo rekao je ljutito.Majka ga je gledala u oi. Nije bilo teko vidjeti koliko je zaljubljen i eljan da je zatiti. Obitelji katkad donose glupe odluke rekla je alei ga. Mogu misliti da e ih to dugo boljeti, moda i zauvijek. Maribeth kae da se eli vratiti i zavriti kolu, a tada otii u Chicago. Kae da ondje eli studirati. A zato ne ovdje? predloi njegov otac i Liz zapanji lakoa kojom je to rekao. Grad je imao renomirani fakultet i kad bi mogla dobiti stipendiju, Liz bi joj, ako eli, pomogla da je prime. Nikad se toga nisam sjetio, a mislim da nije ni ona obradovao se Tommy. Razgovarat u s njom o tome, ali mislim da se ovog asa najvie brine oko bebe. Ona se boji... Ne zna to da oekuje. Moda... oklijevajui pogledao je Liz, zadovoljan to su se dvije ene srele. Moda bi ti, mama, mogla s njom razgovarati. Osim mene, zaista nema nikoga s kim bi se mogla savjetovati. to se tie drugih konobarica kod Jimmvja... One je uglavnom samo plae.Ono malo to je znao o tome kroz ta Maribeth mora proi i njega je strailo. Sve je to bilo grozno. Razgovarat u s njom blago ree Liz. Malo kasnije svi su otili na spavanje. Kad jeLiz legla do Johna, uhvatila je samu sebe kako razmilja o njoj. Draga djevojka, je li? Ne mogu zamisliti kako ona prolazi kroz sve to sama. Bit e to alosno., odrei se djeteta...Sama pomisao na to izmamila joj je suze na oi. Sjetila se kad je prvi put uzela na ruke Annie i Tommyja. Bili su tako divni, topli i dragi. Ubila bi je pomisao na to da ih se pri poroaju odrekne. Ali, ona ih je tako dugo ekala, a bila je i mnogo starija. Vjerojatno je to previe za esnaestogodinjakinju, pa Maribeth razborito prosuuje da bi to bilo vie od onoga to moe podnijeti. to misli, hoe li Avery nai obitelj za to dijete?Najednom se zabrinula za Maribeth. Kao i Tommy, nije mogla prijei preko injenice da se Maribeth nema kome drugome obratiti. Siguran sam da on to ini ee nego to i nasluujemo. To nije neobino, zna. Obino se mlade djevojke u njenom poloaju negdje skriju. Siguran sam da e on nai nekoga koji e vrlo dobro odgovarati njenom djetetu.Liz kimne glavom. Leala je u mraku i razmiljala o Maribeth i o svom sinu. Bili su tako mladi i zaljubljeni, ispunjeni nadom. Jo su vjerovali da e ivot biti blag. Imali su povjerenja u ono to e im sudbina donijeti... Liz vie nije imala te vjere. Previe toga je propatila kad je Annie umrla. Znala je da vie nee vjerovati sudbini. Previe je okrutna i prevrtljiva.Razgovarali su jo neko vrijeme o Maribeth, a onda je John utonuo u san. Nisu bili blii nego prije, ali se na neki nain taj razmak meu njima inio snoljivijim. Tu i tamo bi koja gesta ili rije zazvuala toplo. Ona se malo vie trudila oko njega, a dananja veer joj je pokazala da se mora vratiti kuhanju. Osjeali su potrebu da naveer budu zajedno, potrebu da se ponovno dodiruju, sluaju i da jedno drugom opet podare nadu. Previe su dugo bili izgubljeni, no Liz je pomalo nasluivala da izlaze iz magle koja ih je skrivala. Gotovo je mogla vidjeti Johna kako je trai i eli, a i Tommy je tu, uvijek je i bio tu, samo i Maribeth sada stoji kraj njega.Te je noi prvi put, za svih tih mjeseci, mirno zaspala, a idueg je jutra u kolskoj knjinici poela ispisivati zadatke. Sve je bila pripremila i kad je Maribeth dola u posjet te subote poslijepodne, iznenadila se kakvoom radova koje joj je Maribethuruila. Ti su radovi bili bolji od radova mnogih drugih uenika viih razreda.Liz se namrti itajui neke sastave i zatrese glavom. Gledajui je, Maribeth se prestrai. Zar nije dobro, gospoo Whittaker? Radei to nou, nisam imala mnogo vremena. Mogu to doraditi, a htjela bih jo napisati prikaz djela Madame Bovary. Mislim da nije dobilo priznanje kakvo zasluuje. Ne budi smijena ukori je Liz, uzgleda, te se neoekivano nasmije. Pa ovo je izvanredno. Impresionirna sam. ak su i Tommvjevi radovi bili slabiji u usporedbi s Maribethinim radovima, a on je bio odlika. Maribeth je napisala jedan sastav o ruskoj literaturi i jedan sastav o humoru u Shakespearovim djelima. Napisala je i jedan uredniki komentar o korejskom ratu, a sve je matematike zadae rijeila pedantno i savreno. Bio je to izvrstan rad kakav Liz dugo nije vidjela. Ona pogleda djevojku u poodmakloj trudnoi i njeno joj stegne ruku. Izvanredno si to obavila, Maribeth. Za ovo ti se moe priznati cijela godina i vie. Sve je to na maturantskoj razini. Zaista tako mislite? Mislite da bih to mogla predati svojoj staroj koli? Imam bolju zamisao ree Liz uredno slaui hrpu papira. elim to pokazati naem ravnatelju. Moda bi tu mogla ishoditi priznanje. Mogli bi ti omoguiti ispite, pa kad se vrati kui, odmah moe u zavrni razred. Mislite da bi mi to zaista dopustili? Maribeth je bila zapanjena i ushiena time tojoj je Liz predloila. To bi znailo preskoiti cijelu godinu i moda ak zavriti u lipnju, to je zaista eljela. Znala je da e i nekoliko mjeseci kod kue biti muno. Dokazala je sebi da se moe brinuti zasebe. Samo je eljela otii kui, biti tamo, vidjeti majku i Noelle i zavriti kolu. Ali joj je sad bilo jasno da nee moi dugo ostati. Predaleko je otila i previe sazrela da bi ostala kod kue jo dvije godine nakon poroaja. Bila je svjesna da joj oni nee dopustiti da to zaboravi, pogotovo njen otac. est mjeseci nakon mature u lipnju bilo bi dosta i previe. Tada se moe odseliti, nai posao, a ako bude sree moda dobije stipendiju za fakultet. Bila je spremna i na veernja predavanja. Za obrazovanje je bila spremna na sve, a znala je da je njena obitelj to se toga tie ne razumije.Tada joj Liz zada jo zadataka i obea da e vidjeti to moe uiniti u koli. Saopit e joj im neto sazna.Potom su razgovarale o drugim temama, najvie o Tommvju i njegovim planovima. Liz se, oito, jo uvijek bojala da bi je on mogao oeniti ve i zato da se ona ne odrekne djeteta, ali nije to rekla. Samo je govorila o fakultetima koje on, kako se nadala, moe pohaati, o mogunostima koje se otvaraju11 pred njim. Maribeth ju je potpuno razumjela. Shvatila je to joj Liz eli rei, pa nije mogla odoljeti da na kraju to i ne kae.Pogledala joj je ravno u oi i tiho rekla: Ja se neu za njega udati. Bar ne zasad. To mu ne bih uinila. On je prema meni bio divan. On je jedini prijatelj koga sam stekla otkad mi se ovo dogodilo. Ali, mi smo premladi. To bi sve unitilo. Nisam sigurna da on to sasvim razumije snudeno je rekla ali ja razumijem. Nismo spremni za dijete. Bar ja nisam. Djetetu trebalo pruiti mnogo toga... mora uvijek biti uz svoju djecu... mora biti netko, a ja jo nisam... mora biti odrastao.Oi joj se napune suzama, i to gane Lizino srce. Ta i sama je jo gotovo dijete, a ima dijete u trbuhu. Meni se ini da si odrasla, Maribeth. Moda ne ba dovoljno za ovo, ali mora se mnogo toga odrei. Uini onako kako je dobro za tebe i za dijete. Ja samo ne elim da Tommy nanese sebi kakvu bol ili da ne uini kakvu glupost. Nee rekla je briui oi i smijeei se. Ja mu neu dopustiti. Dakako da katkad i poelim zadrati bebu. Ali, to onda? to u raditi idueg mjeseca, sljedee godine... to ako ne budem mogla dobiti posao i ne bude nikog da mi pomogne? A kako bi Tommy zavrio kolu s djetetom? To on ne moe, a ne mogu ni ja. Znam da je to moje dijete i ne bih smjela tako govoriti, ali elim i ono to je dobro za dijete. Ono ima pravo na vie toga nego to mu ja mogu pruiti. Ono ima pravo na roditelje koji e ga voljeti, a ne koji e biti prestraeni kako da ga uzdravaju, poput mene. Znam da bih trebala biti uz njega, ali jednostavno ne mogu i to strai.Ta bi je misao katkad zapekla u srcu, pogotovo sada s tako velikom i stvarnom bebom koja se cijelo vrijeme mie. Bilo je teko to zanemariti, jo tee porei. No za nju je ljubav prema djetetu znaila pruanje boljeg ivota i mogunosti da poe putem koji mu je namijenjen, ma koji put to bio. Je li ti doktor MacLean to rekao? zapita Liz. Ima li koga na umu? Liz je bila znatieljna. Poznavala je mnogo mladih parova bez djece koji bi bili sretni da dobiju njeno dijete. Nita nije rekao zabrinuto odgovori Maribeth. Valjda zna da mislim ozbiljno. Moda on misli da Tommy i ja... zastala je oklijevajui, pa se Liz nasmijala. Sigurno misli. Kao da mi je to dao naslutiti kad je nedavno rekao kako je Tommy sjajan mladi. Mislio je da je dijete njegovo. To sam i ja pomislila na poetku. Nasmrt me prestraio, kaem ti, ali ne znam... Ima i gorih sudbina. Tommy se u tome kanda dobro snalazi, iako dijete nije njegovo, to mora biti jo tee. Prema meni je bio sjajan ree Maribeth, osjeajui se blia njegovoj majci nego to se godinama osjeala svojoj. Liz je bila dobra, topla i pametna i inilo se da je opet ivnula nakon godinu dana more. Bila je netko koji se predugo alostio, a i sam to zna. Sto e raditi idua dva mjeseca? upita je Liz natoivi joj au mlijeka i ponudivi je kolaiima. Samo raditi, mislim. Nastaviti sa kolskim gradivom. ekati da se dijete rodi. To bi se trebalo dogoditi za Boi. A to je tako brzo. Liz je razdragano pogleda. Ako ti kako mogu pomoi, daj mi to do znanja. eljela je pomoi i Maribeth i Tommvju. Prije Maribethinog odlaska, popodne, obeala je jo jednom da e vidjeti to moe uiniti za nju u koli.Ta je mogunost ispunila Maribeth ushienjem, pa je sve to ispripovjedila Tommvju kad je naveer doao po nju da podu u kino.Ili su gledati Gospodin vrag, trodimenzionalni film, pa su zbog toga morali staviti obojene naoale. Bio je to prvi film takve vrste i svidjelo im se. Poslije mu je priala o vremenu koje je provela s njegovom majkom. Maribeth je gajila veliko potovanje prema njoj i svakim danom bila joj je sve draa. Idueg vikenda pozvala ih je na veeru. Kada mu je Maribeth to saopila, on je rekao da se ponekad osjea kao oenjen, vodei je tako svojoj obitelji.Zacrvenio se kad je to izrekao, no vidjelo se da mu se misao svia. O tome je esto razmiljao u posljednje vrijeme, sad kad je beba bila ve tako blizu. Pa to i ne bi bilo tako loe, a? pitao je kad ju je poveo kui, trudei se da to zvui leerno. Biti oenjen, mislim. Izgledao je neobino mlad i naivan kad je to rekao. No, Maribeth je ve bila obeala njegovoj majci, i sebi, da mu to nee dopustiti. Dok ti mene ne bude dosta i preko glave... za godinudvije, ili kad ostarim i kad mi bude, recimo, dvadeset i tri... stade ga ona zadirkvati. Misli na to! To je za sedam godina. Dotle moemo imati osmero djece, uz tempo kojim ja idem. Znala se uvijek naaliti na svoj, a i na njegov raun, iako je znala da se on sada ne ali. Budi ozbiljna, Maribeth. Jesam. U tome je i nevolja. Mi smo premladi i tebi je to jasno.Ali on je odluio da o tome ponovo razgovara s njom. Nee joj dopustiti da ga tek tako odbije. Pred njom su jo dva mjeseca i prije nego to sve zavri, on je elio da joj ozbiljno predloi brak.No, ona mu je nastavila izmicati i idueg tjedna kad ju je pozvao na klizanje. Upravo je pao prvi snijeg i jezero je svjetlucalo. Tome nije mogao odoljeti. To ga je posjetilo na Annie i na vrijeme kad ju je tamo vodio. Obino sam s njom dolazio ovamo vikendom. Poveo sam je tjedan prije... nego to je umrla. Prisilio se da izgovori te rijei, koliko god to boljelo. Bio je svjestan da je vrijeme suoiti se sa injenicom da nje nema, ali ipak je to bilo teko. Nedostaje mi njeno neprekidno zadirkivanje. Neprestano mezadirkivala za djevojke... sad bi me izluivala zbog tebe. Smijao se mislei na svoju malu sestru.Kad ih je ono prvi put posjetila, Maribeth je vidjela njenu sobu. Sluajno je ula u nju dok je traila kupaonicu. Ondje je bilo sve. Njena mala postelja, lutke, krevetac gdje ih je stavljala, police s njenim knjigama, jastuk i mali ruiasti pokriva. Od tog prizora Maribeth se kidalo srce, ali nikome od njih nije rekla da je to vidjela. Bio je to kao posjet svetitu, to je govorilo koliko im je ona nedostajala.No, sad se smijala, sluajui ga dok pria o djevojkama koje je Annie otjerala, najvie zbog toga to je smatrala da su preglupe ili prerune. Pa, zna, vjerojatno bih i ja tako prola rekla je Maribeth kliui uz njega, pitajui se je li smjela izii na led. Osobito sada. Pomislila bi da sam slon, a i osjeam se tako ree ona, jo uvijek graciozna na klizaljkama koje je posudila od Julie. Smije li se klizati? zapita on, slutei nekako da ne bi smjela. Sve je u redu mirno je rekla. Sve dok ne padnem i pri tome se nekoliko puta graciozno zavrti da mu pokae kako nije uvijek bila balon. On se divio kako se ona s lakoom kree ledom. A onda ona, naoko bez napora, izvede nekoliko osmica, no pri tome joj se peta naglo iskrene i ona padne svom teinom na led. Tommy i jo nekoliko ljudi se zapanje i odmah pojurie k njoj. Udarila je glavom i taj udarac joj je oduzeo dah, pa je tebalo troje ljudi da je podignu, a kad su to uinili, ona se gotovo onesvijestila. Napola vukui je, Tommy je odvede s leda i inilo se da su svi ozbiljno zabrinuti. Odvedi je odmah u bolnicu ree poluglasno jedna majka koja je klizala s djecom. Mogla bi dobiti trudove.Tommy pomogne Maribeth da ue u kamionet i zaas su jurili k doktoru MacLeanu. Prekoravao je nju i sebe to su bili tako glupi. Pa kako si mogla uiniti tako neto? pitao je. I zato sam ti ja dopustio?... Kako se osjea? Je li ti dobro? Bio je utuen. Meutim, nju nisu spopali trudovi, nego jaka glavobolja. Dobro mi je rekla je gledajui ga veoma smeteno. Znam da sam bila glupa, ali ve sam sita toga da budem debela i nezgrapna i golema. Ma nisi. Ti si trudna. Mora biti takva. A ne mora ubiti dijete samo zato to ga ne eli.Nakon tih njegovih rijei, ona pone plakati i kad su stigli do doktora MacLeana jo uvijek je plakala i bili su veoma uzrujani, a Tommy se ispriavao, pa ponovo vikao na nju zbog toga to je pola na klizanje. to se dogodilo? to se dogodilo? Za ime Boje, to se to ovdje zbiva?Svu tu njihovu prepirku lijenik nije mogao uhvatiti ni za glavu ni za rep. Jedino je zakljuio da se Maribeth udarila u glavu i gotovo izgubila dijete. Onda ona opet poe plakati, pa mu na koncu prizna i objasni da su poli na klizanje i da je pala na ledu. Klizanje? udio se on. Nijedna njegova pacijentica to ne bi pokuala. Ali one nemaju esnaest godina. Tommy i Maribeth su podvili rep kad im je oitao lekciju. Sada nema jahanja, nema klizanja po ledu, nema vonje biciklom. Treba se uvati pada, pogotovo na zaleenim cestama i nema skijanja. A ni ragbija dodao je sa smijekom i Tommy se zacerekao. Morate se ponaati kako treba rekao je, a onda dodao jo jedan sport kojim se ne smiju baviti. I nema vie snoaja sve do poslije poroaja.Nisu mu rekli da toga nema medu njima, a niti to da je Tommv jo nevin. Mogu li se pouzdati da vie neete ii na klizanje? Lijenik je pogleda otro i ona se zbuni. Obeavam. Kad je Tommv otiao da doveze kola, opet je podsjetila lijenika da ne namjerava zadrati dijete i da eli da joj on nae obitelj koja bi ga usvojila. Zar to ozbiljno eli? Nekako se udio. Mali VVhittaker joj je bio tako oito odan. Oenio bi je u svako doba. Jesi li sigurna, Maribeth? Ja... mislim tako... rekla je pokuavajui da to zazvui kao da govori zrela ena. Ja se ne mogu brinuti za dijete. Zar njegova obitelj ne bi pomogla? On je znao da Liz VVhittaker eli drugo dijete. No, moda nisu odobravali da Tommv ima dijete dok je jo tako mlad, a k tome i izvan braka. Drei se svog obeanja djeci, on Whittakerove nikad nije nita pitao.Ali, Maribeth je u tome bila odluna. Ne elim da oni to ine. To nije u redu. Ovo dijete "ima pravo na roditelje, a ne samo na brigu0 njemu. Kako se ja mogu brinuti o njemu i pohaati kolu? Kako ga mogu hraniti? Moji roditelji ne daju da s njim doem kui.Suze su joj bile u oima dok je objanjavala poloaj u kojem se nalazi, a kad se Tommv vratio, lijenik je potape po ruci, alei je. Bila je premlada da nosi takav teret. Vidjeti u to mogu uiniti mirno je rekao1 uputio Tommvja da je zadri u krevetu dva dana. Nema posla, nema zabave, nema seksa, nema klizanja. Da, gospodine rekao je Tommv pomaui joj da ue u kola, drei je vrsto da se ne okliznena smrznutim lokvama. Zapitao je zatim to su ona i lijenik razgovarali. Izgledali su tako ozbiljno kad se on vratio po nju. Rekao je da e mi pomoi nai obitelj za dijete. Nita drugo mu nije rekla i sva se zbuni kad je vidjela da je on vozi svojoj kui, a ne u njen stan. Kamo idemo? upitala je jo uvijek uzrujana, jer to nipoto nije bila vesela pomisao da e se odrei djeteta, iako je znala a je to ispravno. Znala je da e to biti veoma bolno. Nazvao sam mamu objasno je. Lijenik je rekao da se smije dizati jedino za jelo. Inae mora leati, pa sam pitao mamu moe li provesti vikend kod nas. O, ne, ne, ne smije to initi, ne bih ja.....ma,kako u... Bila je izvan sebe. Nije htjela ovisiti o njima. Ali, sve je ve bilo ureeno. Njegova majka nije oklijevala ni aska. No, bila je uasnuta njihovom ludou da odu na klizanje. Sve je u redu, Maribeth smirivao ju je Tommy. Rekla je da moe biti u Annienoj sobi.Tek mu se na trenutak prekinuo glas kad je to rekao. Nitko nije bio u toj sobi jedanaest mjeseci, a sada ju je majka ponudila njoj, pa kad su stigli, krevet je bio opremljen svjeim plahtama, a majka je ve priredila alicu okolade koja se jo puila. Je li s tobom sve u redu? pitala je ozbiljno zabrinuta. Budui da je imala nekoliko pobaaja, nije eljela da se neto slino dogodi Maribeth, pogotovo u toj fazi trudnoe. Kako ste mogli biti tako nepromiljeni? Srea da nije izgubila dijete grdila je Tommvja. No, oni su oboje bili mladi i dok ih je grdila, izgledali su kao djeca.U ruiastoj spavaici koju joj je Liz dala, u uskom krevetu u Annienoj sobi, Maribeth je Vie no ikad izgledala kao curica. arkocrvena kosa visjela je u dugim pletenicama, sve Anniene lutke rasporeene po sobi zurile su u nju. Spavala je satima tog popodneva, a kad je Liz dola vidjeti kako je, prola joj je dlanom po obrazu da se uvjeri ima li temperaturu. Liz je i sama bila nazvala doktora MacLeana i smirila se kad je ula da on misli kako to nije nakodilo djetetu. Oni su tako mladi osmjehnuo se razgovarajui s njom i dodao kako misli da to nije dobro to e otuiti dijete, ali vie od toga nije htio rei. Nje htio da Liz pomisli kako se on mijea u to. Ona je draga djevojka rekao je zamiljeno. Liz se sloila, pa je opet otila da provjeri njeno stanje. Maribeth se upravo probudila i rekla da je glavobolja popustila. Nekako je jo osjeala krivnju to se nalazi u toj sobi. Nipoto nije eljela da ih uznemiri.Liz se pak iznenadila kako se lijepo osjea to opet sjedi u Annienoj sobi, to opet sjedi na tom krevetu i gleda u Maribethine velike zelene oi. Jedva da je izgledala starije od Annie. Kako se osjea? aptom je upitala Liz. Spavala je gotovo tri sata, dok ju je Tommv prepustio majci i otiao igrati hokej na ledu. Bolno i ukoeno, ali bolje, mislim. Tako sam se prestraila kad sam pala. Zaista mislim da sam mogla ubiti bebu. Neko vrijeme se nije micala... Tommv se derao na mene... Bilo je strano. Samo je bio preplaen ona se njeno nasmije i ponovo je pokrije. Oboje ste bili prestraeni. Nee jo dugo. Jo sedam tjedana, kae doktor MacLean, moda est. Za nju je to bila velika odgovorost, brinuti se za ljudsko bie u sebi. Ja sam bila veoma uzbuena prije roenja svoje djece... pripremajui sve. Liz se iznenada rastui zbog Maribeth, shvaajui da je za nju to sasvim drukije. Oprosti rekla je oiju punih suza, no Maribeth se samo nasmijeila i dodirnula joj ruku. U redu... Hvala to ste mi dopustili da boravim ovdje. Oboavam ovu sobu... Smijeno je to rei, jer je nikad nisam vidjela, ali ja volim Annie. Sanjam je ponekad, sanjam o tome to Tommy pria0 njoj. Osjeam kao da je ona jo ovdje... u naim srcima i naim mislima. Ponadala se da tim rijeima nee previe uzbuditi Liz, ali ova se samo osmjehne i kimne glavom. I ja tako osjeam. Uvijek je kraj mene. Bila je tako spokojna kao to odavno nije bila. A i John takoer. Moda su konano doli k sebi. Moda e se srediti. Tommy kae kako misli da neke posebne osobe prolaze kroz nae ivote i donose nam blagoslove. Svia mi se ta misao. Ona je tu bila tako kratko... pet godina se ini uasno malo... ali, bila je poseban dar... Drago mi je to sam je imala. Pouila me mnogoemu, smijehu, ljubavi i davanju. Upravo to i ja mislim tiho je rekla Maribeth Dvije se ene vrsto uhvate za ruke preko pokrivaa. Pouila nas je svaemu... Pouila je ak i mene o Tommvju, a nisam je poznavala... I moja beba e mene poiti neemu, premda u to znati i osjeati samo nekoliko dana... ili... ili moda sati. Dok je govorila, oi joj se napune suzama. elim joj dati najbolji dar na svijetu... ljude koji e je voljeti. Sklopila je oi, a suze su joj se kotrljale niz obraze.Liz se sagne i poljubi je u elo. Hoe. Sada pokuaj jo malo spavati... I tebi1 djetetu to treba.Maribeth potvrdi glavom nesposobna da ita vie kae i Liz tiho napusti sobu. Znala je da Maribeth ekaju teki trenuci, ali i trenuci divnih darova, trenuci blagoslova.Tommv se vratio tek predveer. im je uao, pitao je za nju. Njegova ga majka brzo umiri. Dobro joj je. Spava.On zaviri u sobu. vrsto je spavala u Annienom krevetu i drala njenu lutku, pa je izgledala poput anela.Drei se kao zreo mukarac, vrati se iz sobe i pogleda svoju majku. Ti je veoma voli sine, zar ne? Jednoga u je dana oeniti, mama rekao je siguran u svoju odluku. Nemoj jo kovati planove. Ni ti ni ona ne znate kamo e vas ivot odvesti. Nai u je. Neu joj dati da ode. Volim je... a volim i dijete rekao je odlunim tonom. Bit e joj teko dati dijete ree Liz. Brinula se za njih. Imali su toliko muka. Maribeth nesretnim sluajem, a Tommv iz dobrote. Znam, mama.Ako ga bude sluala, nee joj to dopustiti.Kad je Maribeth polako izala iz Anniene sobe u doba veere, Tommv je bio za kuhinjskim stolom. Radio je domau zadau. Kako se osjea? pitao ju je sa smijekom. Izgledala je okrijepljena i ljepa no ikad. Kao da sam se prolijenila skrueno pogleda njegovu majku koja je zavravala veeru. Tih dana Liz je esto kuhala i to se dopalo Tommvju. Sjedni, mlada damo. Ne smije se skitati naokolo. ula si to je rekao lijenik. Krevet ili, barem, naslonja. Tommv, posadi svoju prijateljicu na stolicu, molim te. I da je sutra nisi opet izveo na klizanje.Oni joj se osmjehnu kao zloesta djeca, a ona svakom doda svjee peeni okoladni kola. Voljela je to joj se djeca opet motaju po kui. Bilo joj jedrago to ju je Tommv^doveo. Bio je pravi uitak biti s mladom djevojkom. To ju je podsjetilo kako nikad nee vidjeti Annie kao odraslu, ali je ipak uivala u Maribethinom drutvu. John je bio sretan kad ih je sve zatekao u kuhinji vrativi se kui te subotnje veeri sa neoekivanog posla u uredu. to se ovdje dogaa? Neki sastanak? naali se, sretan to nalazi svearsko raspoloenje u svojoj predugo mirnoj kuhinji. Tommy je danas gotovo ubio Maribeth vodei je na klizanje. O, zaboga. Zato ne na ragbi? on ga pogleda, podsjetivi se ponovo kako su njih dvoje mladi. No, inilo se da je to preivjela. Mislili smo sutra ii na ragbi, tata. Poslije hokeja. Odlian plan. Naalio se sretan to se nije dogodilo nita gore.Poslije veere igrali su arade i druge igre pogaanja rijei. Maribeth je dobila dvije sedmoslovke, a Liz joj onda prenese vijest to u koli misle o njenim mogunostima. Bili su spremni prihvatiti njene radove i, ako eli, moe do kraja godine polagati etiri ispita, pa e joj onda priznati ne samo kompletnu kolsku godinu, nego i pola idue.Sastavi koje je predala bili su odlini, pa ako dobro poloi ispite, imat e jo jedan semestar do mature. Uspjela si, malena. Liz joj je estitala ponosna njome kao to bi bila sa svakom svojom uenicom. Ne, nisam ja Maribeth se ozari. Vi ste uspjeli. Ciknuvi od racjosti podsjeti Tommvja da je ona maturantica. Nemoj da ti to uda$ u glavu. Zna, mama te jo uvijek moe sruiti ako eli. A i mogla bi. Ona je zaista stroga u viim razredima.Svi su bili izvrsne volje, ak i dijete. Vratila mu se snaga, pa je svakih pet minuta osvetniki i vidljivo ritnulo Maribeth. Ljuti se na tebe ree joj Tommv kasnije dok je sjedio na krevetu do nje i osjeao kako se beba rita. Mislim da i treba. Bilo je glupo od mene. ao mi je. Nemoj, nije mi krivo osmjehne se Maribeth. Jo je bila ushiena dobrim vjetima o svom poloaju u koli. To ti mnogo znai, zar ne? Mislim na kolu... rekao je gledajui je u lice dok su razgovarali o koli i injenici da se ne mora vratiti u isti razred. Samo se elim vratiti, a onda opet otii to bre mogu. ak se i est mjeseci ini kao vjenost. Hoe li nas doi posjetiti? pitao je alosno. Nije volio razmiljati o njenom odlasku. Sigurno tee ona, ali to nije zvualo uvjerljivo. Nastojat u. I ti moe mene posjetiti.Ko, oboje je sumnjalo da bi mu njen otac priredio tako topao doek kakav je ona uivala kod njegovih roditelja. Oni su se, upravo kao i Tommv, zaljubili u nju. Sad su lako shvaali zato je Tommv voli. Moda doem u posjet idueg ljeta, prije nego to odem u Chicago. Zato u Chicago? pobuni se on, ne zadovoljavajui se vie samo jednim ljetom. Zato ne studira ovdje? Pa, predat u molbu dopusti ona. Vidjet u hoe li me primiti. S tvojim ocjenama, molit e te na koljenima. Ne ba nasmije se ona.A on je poljubi, pa su zaboravili na ocjene, kolu, studij, pa ak i na dijete, iako je osjeao njegovo ritanje dok ju je grlio. Volim te, Maribeth podsjetio ju je. Volim vas oboje. Nemoj to nikad zaboraviti.Ona kimne glavom i on ju je dugo drao u zagrljaju dok su sjedili jedno pored drugog na uskom krevetu njegove sestre i tiho razgovarali o onome to im je bilo vano. Njegovi roditelji su ve bili u krevetu. Znali su da je on s njom. Ali, imali su povjerenja u njih. Kad je Maribeth poela zijevati, Tommy se s osmjehom konano vrati u svoju sobu, razmiljajui o njihovoj budunosti.Jednoga kasnog popodneva Liz pozove Maribeth da s njima provede Dan zahvalnosti. Upravo joj je pomagala u radu iz povijesti. To je bio vaan rad koji je Liz smislila da joj olaka ispit za vii razred. Maribeth je svake veeri nakon posla satima uila, ponekad ak do dvatri ujutro. Neto ju je tjeralo da postigne to bolji uspjeh prije povratka u staru kolu. A radovi koje joj je Liz davala bili su joj karta za slobodu. vrsto je nakanila zavriti srednju kolu u lipnju, a onda pokuati upisati studij. To se njenom ocu, dakako, nee svidjeti i zbog toga je eljela otii u Chicago.No, Liz je stalno preispitivala mogunost da se vrati u Grinnell na koled. Gdje god Maribeth odlui poi, Liz je bila voljna da joj napie preporuku. Zbog radova koje je Liz vidjela, znala je da e ona biti dobitak za svaku ustanovu. Kakva nesrea to joj vlastita obitelj nije spremna pomoi da stekne visoko obrazovanje. Moj otac jednostavno misli kako to nije vano za ene rekla je Maribeth kad su odloile knjige. Stala je pomagati Liz oko veere. Imala je slobodan dan, pa je umjesto Liz ispravljala neke jednostavne zadae iz niih razreda. Moja mama nijepohaala vie kole. Mislim da je trebala. Voli itati, voli uiti o svemu. Tati se ne svia ni to da ona ita novine. On kae da ene ne moraju znati te stvari. To ih samo smuuju. Ne treba im drugo doli briga za djecu i ista kua. Stalno ponavlja da nije potrebno visoko obrazovanje da bi znala promijeniti pelene. To je doista jednostavno i izravno. Liz je to rekla trudei se da joj glas ne oda koliko je bijesna. Po njenom miljenju, nije bilo razloga da ene ne bi mogle biti i inteligentne i obrazovane, a istovremeno se brinuti za mua i djecu. Bilo joj je drago to* se ove godine vratila na posao. Ve je bila zaboravila kako je to zahvalno i koliko ona u tome uiva. Toliko je dugo bila kod kue da je radost nastave ve bila izblijedjela. No, sada, kad nema Annie, to je ispunilo prazninu koju, inae, nije mogla ispuniti. Prazninu vremena, ako nita drugo. Bar opet gleda ona iva, uzbuena lica. To joj ponekad ublaava muke, ali ona duboka bol gubitka nije, zapravo, minula.Ona i John jo o tome nisu razgovarali. Ovih dana su o malo emu razgovarali uope. Nije se imalo to rei. Ipak, rijei koje su izmjenjivali bile su nekako manje otre i vie puta joj je dotaknuo ruku ili njenim glasom neto zamolio i to ju je podsjetilo na vrijeme prije Anneine smrti, prije nego to su postali izgubljeni jedno za drugo. U posljednje vrijeme, on kao da dolazi kui ranije nego prije, a Liz ponovo priprema veere. inilo se kao da ih je susret s Maribeth malo smekao i zbliio. Ona je bila tako ranjiva, tako mlada, a ona i Tommy bili su toliko zaljubljeni jedno u drugo. Gledajui ih, Liz se samo smjekala.Spremajui veeru, ona je ponovila poziv da Maribeth provede s njima Dan zahvalnosti. Ne bih se eljela nametati iskreno je rekla Maribeth. Ve je bila odluila da radi u restoranu za ono nekoliko ljudi koji e dolutati na puretinu. Veina drugih djevojaka imala je obitelj i djecu, pa su eljeli biti kod kue, s njima. Maribeth nije imala kamo poi, pa je mislila raditi da tako pomogne drugima. Sad se osjeala pomalo krivom, ako ih napusti da bi mogla biti s Tommvjem i njegovim roditeljima, pa je to i rekla Liz dok je postavljala stol U toj fazi trudnoe vie ionako ne moe naporno raditi prekori je Liz stavljajui na stol zdjelu s juhom. Ne smije tako dugo biti na nogama. Do poroaja je bilo jo mjesec dana i Maribeth je bila golema. Nije mi teko rekla je mirno, nastojei ne misliti na dijete toliko koliko je tome bila sklona. Bilo je teko ne misliti na njega. Mogla je osjetiti kako se rita i rukama i nogama je gura. Katkad bi se tome nasmijala. Do kada e jo raditi u restoranu? pitala je Liz nakon nekoliko asaka, kad su sjele za stol. Pa, mislim do samog kraja. Maribeth slegne ramenima. Trebao joj je novac. Mora prestati prije toga blago joj savjetova Liz. Daj si bar dva tjedna za odmor. Iako si mlada, to je prevelik napor za tijelo. Osim toga, ja bih voljela da dobije vrijeme koje e provesti na ispitima. Liz ih je planirala za sredinu prosinca. Uinit u to mogu obea Maribeth i dvije ene nastave priati o drugim temama, dijelei poslove oko veere. Liz je upravo podeavala plamen na tednjaku kako bi sve ostalo toplo, kad su Tommv i njegov otac zajedno uli i raspoloenje je naglo poraslo. Tommv je poslije kole pomagao ocu u poslu, a John je prvi put ovih posljednjih mjeseci nazvao kui da pita kada trebaju doi na veeru. Zdravo, cure. to ste radile? zapita John veselo, pa paljivo poljubi enu i pogleda je u lice da vidi reakciju. U posljednje vrijeme polako su se opet zbliavali i to ih je malo plailo. Tako su dugo bili udaljeni da se svaka intimnost meu njima inila neobinom i tuom. On je i Maribeth pogledao uz topli osmijeh i vidio kako je Tommy dri za ruku i kako tiho razgovaraju za kuhinjskim stolom.Svi su bili dobre volje, a Liz je zaduila Tommvja da nagovori Maribeth neka im se pridrui za Dan zahvalnosti. To je on lako obavio vozei je kui nakon zajednikog rada na domaoj zadai, dok su sjedili u kamionetu i razgovarali. Ona je tih dana bila tako nostalgina i osjetljiva na kojeta, a ponekad i prestraena. Iznenada se poeljela priviti uz njega i drati ga na nain kako nikad ne bi oekivala. Htjela je biti s njim vie nego prije i bilo joj je odmah lake i vedrije kad bi on uao u restoran ili njenu sobu ili u kuhnju svojih roditelja. Je li ti dobro? njeno je pitao videi suze u njenim oima kad je pristala da doe na Dan zahvalnosti. Da, dobro mi je smeteno je pogledala i obrisala suze. Samo se osjeam glupo. Ne znam... zbog svega zaplaem... Oni su tako ljubazni prema meni, a i ne poznaju me. Tvoja mama mi pomae oko kole, oko svega... tako su mnogo uinili za mene, ne znam kako da im zahvalim. Udaj se za mene ozbiljno je rekao, a ona se nasmijala. Da, sigurno. To bi uistinu bilo ono pravo. Zaista bi mi zahvalili na tome. Mislim da bi. Neto lijepo poput tebe moji nisu godinama doivjeli. Cijelu godinu nisu ni razgovarali, osim to su se izdirali jedno na drugo ili dobacivali neto zlobno, jer su kola ostala bez benzina ili pas nije puten van. Oni te vole, Maribeth. Svi te volimo. Nema razloga da upropastim tvoj ivot samo zato to sam napravila lijepu kau od svoga. Oni su jednostavno krasni ljudi. Pa i ja sam krasan ovjek rekao je vrsto je drei, ne doputajui joj da ode, dok se ona smijala. Vie e me voljeti kad se vjenamo. Ti si lud. Pa, da nasmija se on za tobom. Nee me se lako rijeiti. I ne elim rekla je ona, a oi joj se ponovo napune suzama. Nasmijala se sama sebi. inilo se kao da je na vrtuljku uzbuenja. No, doktor MacLean je rekao da je to normalno. Bila je u posljednjem mjesecu trudnoe i dolazile su velike promjene. Pogotovo u njenoj dobi i njenom poloaju skokovi i padovi raspoloenja mogu se oekivati.Tommv je polako otprati do vrata. Jo su se dugo zadrali na stubama. Bila je vedra hladna no, a kad ju je poljubio za rastanak, mogao je osjetiti i nju i dijete, pa shvati da je eli zauvijek. Nije htio ni misliti da ga ona moda nee htjeti za mua ili da nee htjeti s njim spavati da dobije drugo dijete. Htio je s njom podijeliti mnogo toga i sad je znao da joj nee dopustiti da ode. Ponovo ju je poljubio i kad je konano krenuo i urno silazio stubama bio je lijep i raskutran. Zato si tako veseo? upitala ga je majka kad je uao nakon to je otpratio Maribeth. Doi e na Dan zahvalnosti rekao je, no ona je vidjela po njemu da je neto vie od toga. ivio je u snovima i nadama i ushienju prve ljubavi. Katkad bi, nakon sastanka s njom, bio ludo ushien. Je li jo neto rekla? Majka ga je pozorno motrila. Brinula se za njega ponekad, jer je znala koliko je zaljubljen. Jednako tako je znala da Maribeth ima velikih problema. Odricanje od djeteta ostavlja trag zauvijek. Kako se ona inae snalazi? Termin joj se blii.Bila je zdrava, no u njenom sluaju to i nije bio problem. Mora se suoiti s roenjem djeteta bez mua, bez obitelji, s davanjem djeteta na usvajanje, ako odlui da ga da, te s tekom obiteljskom situacijom kad se vrati kui. Bila je nepokolebljivo odluna da ih u lipnju napusti, ako uope izdri dotle, u to je Liz ponekad sumnjala. S obitelji nije ve pet mjeseci i posve se osamostalila. Nee joj biti lako vratiti se i gutati svaku pogrdu koju joj otac bude servirao zbog njena grijeha. Kani li ona doista dati dijete na usvajanje? zapita Liz kad je zavrila brisanje sua, dok je Tommy vakao kolaie. On je volio razgovarati s majkom. Ona tota zna o kojeemu, o djevojkama, o ivotu. U protekloj godini nisu ba mnogo razgovarali, ali sad je ona opet ona stara. Pa, kani. No, ini se da je sva smuena zbog toga. Kae da je uvjerena kako se ne moe brinuti za njega kako valja. Mislim da ga se zapravo ne eli odrei, ali misli da mora, radi samog djeteta. Krajnja rtva tuno je rekla Liz, znajui da nema niega goreg na svijetu za enu, a istovremeno alei to sama vie ne moe imati djece. Stalno joj govorim da ga zadri, ali ne eli sluati. Moda ima pravo. Valjda ona zna to sada moe, a to ne moe. Veoma je mlada i nema nikoga da joj pomogne. ini se da njena obitelj ne kani ba nita uiniti za nju. To bi bio grozan tereti dijete bi moglo trpjeti. Ako ga zadri, mogla bi unititi ivot i sebi i njemu.Nije to mogla zamisliti, ali je nepristrano morala priznati da je Maribethin poloaj sve prije nego lak. Tako i ona govori. Kae da zna kako je to ono pravo to mora uiniti. Mislim da zato i ne govori mnogo o bebi i nita ne kupuje za bebu. Ne eli se vezati uz nju.On sam je i dalje elio da se oeni s njom i da zadri dijete. Njemu se inilo da je to ono pravo to treba uiniti. On je bio spreman ponijeti i svoju i njenu i svaiju odgovornost. Roditelji su ga dobro pouili i on je bio izuzetno asna osoba. Mora posluati to ona eli napomene Liz. Ona zna to je dobro za nju, bez obzira kako to tebi izgleda. Nemoj pokuavati da je nagovara na neto drugo. Pogledala ga je ozbiljno. A ni sebe ne sili na neto emu nisi dorastao. Oboje ste mladi. Brak i oinstvo nisu neto u to se samo tako ulazi i samo zato da se nekome pomogne. To je lijepa misao, ali trai mnogo toga. Ako krene po zlu, a to ponekad biva, oboje biste morali biti i te kako jaki da jedno drugome pomognete. Ne moe to uiniti sa esnaest...Pa ni sa etrdeset ili pedeset godina. Ona i John su tako malo uinili u posljednje vrijeme kako bi si meusobno pomogli. Sad je tek shvaala kako su oboje bili usamljenici, tako sami i nesposobni da podupru jedno drugo. Bili su se posve otuili Volim je, mama iskreno je rekao, osjeajui veliku tugu u srcu. Ne elim da kroz sve to prolazi sama.Bio je poten prema njoj, a ona ga je dobro poznavala. Znala je to je on kadar uiniti za Maribeth i koliko god bile dobre njegove namjere i koliko god Maribeth bila draga, ona nije eljela dase njih dvoje uzmu. Ne jo, ne sada i ne zbog krivih razloga. Ona nije sama. Pa ti su tu. Znam. Ali to nije isto rekao je alosno. Ona to mora sama rijeiti. To je i njen ivot. Pusti je neka sama nae pravi put. Ako bude dobar, jednog dana bit ete zajedno.Kimnuo je glavom. elio ih je sve uvjeriti da bi ona trebala zadrati dijete i udati se za njega. No, ak ni Maribeth se s tim ne bi sloila, a kamoli njegovi roditelji. Svi su bili nevjerojatno tvrdoglavi.No, na Dan zahvalnosti, dok su sjedili za stolom, bili su nalik na sretnu obitelj. Liz je prostrla svoj najbolji ipkasti stolnjak koji je nekad pripadao Johnovoj baki, a ona mu ga je darovala za vjenanje. Iznijela je i porculanski servis koji su koristili samo u sveanim prilikama. Maribeth je na sebi imala tamnozelenu svilenu haljinu koju je kupila za ovu prigodu. Gusta crvena kosa padala je u bogatim pramenovima niz ramena. Krupne zelene oi davale su joj izgled djevojice i, usprkos golemom struku, bila je nevjerojatno zgodna. Liz je na sebi imala svijetloplavu haljinu i malo rua na usnama, to ve dugo nisu vidjeli. Mukarci su bili u odijelima, a kua je odisala toplinom i sveanim raspoloenjem.Maribeth je donijela cvijee za Liz, velike zlatne krizanteme, a i kutiju okoladnih bombona, na koje je Tommy navalio. Poslije ruka su sjedili pred kaminom, vie no ikad dajui dojam obitelji. To je bio prvi veliki blagdan bez Annie. Liz se toga bojala. Cijeli dan je mislila na nju. Ali, nekako, uz Maribeth i Tommvja tu kraj nje, nije bilo tako bolno. To su popodne Liz i John otili na dugu etnju, a Tommy je poveo Maribeth na vonju. Premda se bila ponudila da e raditi, dali su joj da bude slobodna preko vikenda, pa je mogla biti s Tommvjem i njegovim roditeljima. Hej, vas dvoje, nema klizanja dovikne im Liz kad su odlazili.Ona i John krenuli su u etnju s psom. Namjeravali su navratiti nekim prijateljima. Inae se sve etvero sloilo da se vrate kui za dva sata i da odu u kino. Sto bi eljela da radimo? zapita je Tom dok su se vozili kraj jezera. Maribeth je imala posebnu elju. Iznenadio se, a donekle mu je i laknulo. I sam je cijeli dan elio tamo poi, no inilo mu se da e ga ona smatrati nastranim i ludim ako to kae. Ima li ita protiv da asak svratimo na groblje? Upravo sam mislila... osjeam se kao da sam zauzela njeno mjesto, a nisam. Prieljkujem da je ona tu, s nama, pa bi tvoji roditelji opet bili sretni. Ne znam... elim da stanemo i da je pozdravimo. Da ree Tommv i ja elim.Tono to je i on osjeao, samo to je znao da su mu roditelji sada mnogo bolje nego prije, pogotovo su bolji jedno prema drugom.Zaustavili su se i kupili cvijee. Male, ute i ruiaste, draesne rue blagog mirisa, povezane dugom ruiastom vrpcom. Njeno su poloili cvijee na grob, pokraj malog, bijelog, mramornog spomenika. Zdravo, malena ree Tommv mirno, sjeajui se krupnih plavih oiju koje su se uvijek iskrile. Mama je danas lijepo ispekla puricu. AH, tebi se nadjev ne bio svidio, bio je s groicama.Dugo su tu utke skupa sjedili, drei se za ruke, mislei na nju. Bilo je teko vjerovati da je nema ve gotovo godinu dana. Na neki nain, inilo se kao da je tek sada otila, a s druge strane, kao da je nema cijelu vjenost. Zbogom, Annie tiho ree Maribeth na odlasku. No, oboje su imali osjeaj da je vode sa sobom. Svugdje su je nalazili, u Tommvjevu sjeanju, u sobi gdje Maribeth boravi, u Lizinim oima pri sjeanju na nju. Bila je divno dijete napuklim glasom ree on dok su odlazili. Jo ne vjerujem da je otila. Pa i nije tiho napomene Maribeth. Samo je sada ne moe vidjeti, Tommy. Ali, ona je stalno s tobom. Znam slegnuo je ramenima upravo djeakim pokretom ali ipak mi nedostaje.Maribeth kimne glavom i primakne mu se posve blizu. Praznik ju je potaknuo da misli na svoje, a razgovor o Annie izazvao je u njoj enju za Noelle. Otkad je otila od kue nije s njom mogla razgovarati, a majka joj je jo prije nekoliko mjeseci telefonom rekla kako otac ne doputa da Maribethina pisma pokau Noelle. Barem e je uskoro vidjeti... ali to ako joj se neto dogodi... kao Annie. Srsi su je proli od te pomisli.Maribeth je bila utljiva kad su doli kui i Tommy je osjetio da ju je neto uzrujalo. Pitao se je li je smio odvesti na grob. Moda je to za nju, u toj fazi trudnoe, bilo preuzbudljivo. Je li ti dobro? Bi li prilegla? Dobro mi je rekla je, ponovo se borei sa suzama. Njegovi jo nisu stigli. On i Maribeth su rano doli. Onda ga ona posve iznenadi. Hoe li mi tvoji zamjeriti ako nazovem kui? Ba sam mislila da moda... moda na praznik... Samo sam mislila estitati Dan zahvalnosti. Dakako... to je lijepo.Bio je siguran da to njegovim roditeljima nee smetati. Ako zasmeta, on e sam platiti razgovor. Ostavio ju je nasamo dok je pozivala broj i ekao.Odazvala joj se majka. Osjealo se da je zadihana i uurbana, a iza nje se ula galama. Maribeth je znala da su tetke s obiteljima uvijek u kui na Dan zahvalnosti, a obje imaju malu djecu. ula se cika i majka ju je teko ula. Tko?... Prestanite! Ne ujem... Tko je to? To sam ja, mama glasnije ree Maribeth. Maribeth. elim vam sretan Dan zahvalnosti. O, moj Boe! izrekne ona i odmah udari u pla. Tvoj otac e me ubiti. Samo sam vas htjela pozdraviti, mama. Iznenada ju je poeljela dotaknuti, privui, zagrliti. Sve dosad nije shvaala koliko joj mnogo nedostaje. Nedostaje mi, mama. Suze su joj navrle na oi, a Margaret Robertson se gotovo srui, sluajui je. Je li ti dobro? potiho je upita nadajui se da je drugi ne uju. Jesi li...? Ne. Tek za mjesec dana.Ali, dok je odgovarala, na drugoj strani dolo je do nenadane provale gnjeva, do svae. Slualica je bila istrgnuta iz majine ruke. Zauo se jasan, otar glas. Tko je to? zavie. Po eninim suzama dobro je znao tko zove. Zdravo, tata. elim vam estitati Dan zahvalnosti. Ruka joj se estoko tresla, ali se trudila da joj glas zvui normalno. Je li gotovo? Ti zna to ja mislim. Zvualo je nemilosrdno i grubo. Gutala je suze. Nije jo. Ja sam samo... eljela... Rekao sam ti da ne zove dok se ne zavri. Doi kad sve sredi i kad se rijei toga, a dotle nas vie ne zovi. Jasno? Da.... ja, tata, molim te...ula je majku kako plae iza njega i inilo joj se da uje i Noelle kako vie na njega, kako mugovori da to ne smije initi, ali on to ini... Dok je Maribeth plakala, on je spustio slualicu, a telefonist u centrali zapita je li razgovor zavren. Tako je ridala da nije ni odgovorila. Samo je spustila slualicu i sjela. Jecala je kao izgubljeno dijete. Tommy se vratio u sobu. Uasnulo ga je njeno stanje. Sto se dogodilo? Nije mi dao... da govorim s mamom jecala je i rekao je da ne zovem ponovo dok se toga ne rijeim. On... ja...Nije imala snage da mu kae kako se osjea, ali to se vidjelo. Kad su se njegovi roditelji vratili nakon pola sata, jo uvijek je bila uzrujana. Tommy ju je polegao, jer je tako estoko plakala te se bojao da e dobiti trudove. Sto se dogodilo? zapita njegova majka i zabrine se kad je ula o emu je rije. Nazvala je roditelje, a otac ju je prekinuo. Mislim da je govorila s majkom, a on je zgrabio slualicu i rekao joj da ih ne zove dok se ne rijei djeteta. Oni su grozni, mama. Pa kako se ona moe tamo vratiti? Ne znam zabrinuto je rekla Liz. Kako se vlada, ne bi se reklo da joj je otac. Ali, ini se da je vezana uz mamu... To e biti tako do lipnja. No, Liz je posve jasno vidjela da e Maribeth biti uasno teko kad se bude vratila roditeljima.Mirno je ula u Annienu sobu i sjela na krevet do Maribeth koja je jo plakala. Ne daj da te to tako uzruja rekla je mirno, drei Maribeth za ruku i njeno joj stiui prste kao to je to inila s Annie. kodi to i tebi i bebi. Zato mora biti tako okrutan? Zato mi bar ne dopusti da razgovaram s Noelle ili s mamom? Nije marila to ne moe razgovarati s Ryanom. On je poput oca. Misli da ih tako titi od tvoje pogreke. On to ne razumije. Sigurno mu je neugodno zbog toga to se dogodilo. I meni je. No to ne mijenja moje osjeaje prema njima. Mislim da on to ne razumije. Ti si sretna djevojka. Ima zdrav razum i veliko srce. Ti ima budunost, Maribeth. On je nema. Kakvu to budunost imam? Uvijek e cijeli grad govoriti o tome to se dogodilo. Oni e znati. ak i ako odem, ljudi e priati. Netko e im rei. I mrzit e me. Mukarci e misliti da sam laka roba, a djevojke da sam jeftina. Tata me nikad nee pustiti na studij. Ako i zavrim kolu. Tjerat e me da radim za njega u radionici ili sjedim kod kue i pomaem mami, pa u se zakopati kao i ona. Ne mora. Liz je to mirno rekla. Ti ne mora ni u emu postupati kao ona. Ti zna tko si. Ti zna da nisi ni laka ni jeftina. Ti e zavriti kolu1, pa e onda odluiti to eli i to e uiniti. Nee mi dopustiti da opet s njima razgovaram. Neu nikada vie moi razgovarati s mamom. Poela je opet jecati. Liz je obujmi i zagrli. Sve to je mogla uiniti, bilo je da bude tu, kraj nje. Kidalo joj se srce gledajui tu divnu djevojku koja se mora vratiti tim bijednicima. Sad je mogla shvatiti zato je Tommy eli oeniti. Na taj nain joj je jedino mogao pomoi. Liz je poeljela da je zadri ovdje i sauva od njih. No, s druge strane, oni su bili njena obitelj i Liz je znala da joj oni ipak, na svoj nain, nedostaju. Uvijek je govorila da e se vratiti kui poslije poroaja. Moda nije znala to treba initi, ali stalno ih je eljela vidjeti. Bit e bolje jednom kad se vrati. Liz ju je pokuavala ohrabriti, no Maribeth samo zavrti glavom i obrie nos u Lizinu maramicu. Ne, nee. Bit e jo gori. Stalno e me podsjeati na to, kao to to ini s mojim tetkama. Stalno im prigovara kako su se morale udati i tako ih poniava. Barem jednu. Ona obino plae cijelo vrijeme. Druga mu odbrusi da e ga njen mu istui ako to bude spominjao. I, zapravo, sad ne govori nita o njoj. Moda to moe posluiti kao pouka rekla je Liz razmiljajui o tome. Moda mu moe jasno dati do znanja da to nee dopustiti. Ali, ona je bila djevojka od esnaest godina. Kako se moe suprotstaviti svome ocu? Bila je srea za nju to je naila na Whittakerove. Bez njih, bila bi posve( sama u oekivanju djeteta.Malo kasnije, Liz joj pomogne ustati. Pripremila joj je aj, dok su dva mukarca sjedili ispred kamina i tiho razgovarali. Na koncu su ipak otili u kino i nakon povratka je Maribeth bila mnogo bolje volje. Nisu vie spominjali njene roditelje i kad su stigli kui, rano su otili na spavanje. Jako je alim rekla je Liz Johnu kad su se nali u krevetu. Ponovo su bili bliski i otvorenije su razgovarali o svemu. U njihovoj spavaoj sobi vie nije bilo odbojne utnje. I Tommy je ali ree on. To je prava nesrea to je zatrudnjela.To je bilo jasno, no Liz je bila uzrujana i zbog njenih roditelja. Ne volim to se vraa kui, k njima, premda ona to ipak, na neki udan nain, eli. Oni su sve to ima. A tako je mlada. Ali, nee to dugo trajati. Ona* eli studirati, a njen otac to ne moe podnijeti. Ponaa se kao pravi tiranin. I uspijeva. Moda... kad bi netko razgovarao s njima... Liz je to rekla melankolino. Treba joj izlaz, alternativa. Ako joj tamo ne krene dobro da ima kamo poi. Ne elim da se uda za Tommvja. Bio je odluan. Barem ne jo sad. Premladi su, a ona je nainila veliku pogreku i mora to preboljeti. Da se sad u to uplete, bilo bi previe za njega, pa makar to i elio. Znam to obrecne se ona na Johna. Ponekad ju je i dalje ljutio. Nitko od njih ne eli da se Tommv oeni sada, ali ona ipak nije spremna da napusti Maribeth. Ula je u njen ivot, a divna je djevojka. Liz joj nee okrenuti lea, nee joj odbiti pomo. Mislim da se ti ne bi smjela mijeati u to. Ona e dobiti dijete i vratiti se kui, k njima. Ako bude problema, uvijek nas moe nazvati. Siguran sam da e Tommv ostati u vezi s njom. Lud je za^ tom djevojkom. Nee je zaboraviti istog asa kacf ode. Udaljenost izmeu njihovih domova moda e ak i pojaati izazov da nastave romansu. elim razgovarati s njima iznenada ree Liz i pogleda ga, a on zavrti glavom. Mislim, s roditeljima. Ne uplii se u njihove poslove. To nisu njihovi, nego njeni poslovi. Ti su je ljudi ostavili da sama rijei svoje probleme u trenutku kada ih je ona zaista trebala. Posve su je prepustili samoj sebi. Kako ja to vidim, oni tu nemaju to rei, jer su propustili priliku da joj pomognu. Oni moda to ne gledaju tako nasmijeio se. Ponekad je volio nain na koji se ona zabrinjavala za neto i pritom ga izluivala. Dugo je nije bilo briga ni za to, pa mu je sad bilo drago to je Maribeth opet potakla u njoj tu vatru. Zagrijavase za tota, za sve njih. Na neki nain, osjetio se kao njen zatitnik. Kad odlui, reci mi to hoe rekao je ponovo se smjekajui. Nato je ugasio svjetlo. Hoe li poi sa mnom ako ih poem posjetiti? bez uvijanja ga upita. elim ih vidjeti prije nego to se ona tamo vrati rekla je Liz osjeajui se neobino majinski raspoloena prema Maribeth. Moda joj ona jednoga dana bude snaha. No, bila, ne bila, nee je samo tako prepustiti bezosjeajnim roditeljima. tovie, volio bih osmjehnuo joj se u mraku. Upravo bih uivao gledajui kako im ita lekciju. Zahihotao se, a i ona se nasmijala. Samo mi reci kada eli poi tiho je rekao, a ona se sloila. Nazvat u ih sutra zamiljeno je rekla, pa se okrenula i pogledala mua. Hvala, John.9.U ponedjeljak, poslije Dana zahvalnosti, Maribeth je sa aljenjem dala otkaz u restoranu. Ona i Liz su o tome ponovo razgovarale i sloile se da joj ipak treba vremena da se estito pripremi za ispite, a odmah iza Boia je i vrijeme za poroaj. Napustila je posao petnaestoga, a Whittakerovi su eljeli da doe i boravi s njima do poroaja. Liz je napomenula da tako nee biti sama u sluaju da se to dogodi. Uvjerili su je da je zaista ele kod sebe.Bila je ushiena preljubaznom ponudom, a i svialo joj se biti s njima. Sada je ve bila uznemirena zbog poroaja i boravak kod njih znait e da moe vie uiti s Liz, pa moda i dobiti vie priznanja od kole. Da se ne spominje i Tommvjeva blizina. Dogovor se inio idealnim i Liz je uvjerila Johna da je njeno prisustvo do dolaska djeteta neto posebno to ine radi Tommvja. A ona e trebati nekoga kasnije da bude s njom objasnila je Liz. Bit e uasno teko za nju kad odvedu dijete. Znala je koliko je njoj bilo bolno izgubiti dijete. To je i te kako dobro razumjela i znala je kako e Maribeth skupo platiti to ga se odrie. To e biti prava agonija i Liz joj je htjela pomoi. Ne razmiljajui mnogo, zavoljelaje tu djevojku, a zajednikim radom ta je meusobna veza jaala. Maribeth je bila izuzetno pametna i neumorna u naporima da pobolja znanje. To je oajniki eljela. To joj je bila jedina nada za budunost.Svima u restoranu bilo je ao to odlazi. Ali, razumjeli su. Rekla je da se vraa svojoj obitelji da rodi i nikad nikome nije priznala da zapravo nije bila udana ili da ne namjerava zadrati dijete. Zadnjeg dana Julie je priredila malu zabavu radi darivanja. Naao se tu komplet s papuicama i benkicom koju je naplela jedna djevojka, ruiasti i plavi pokriva s izvezenim patkicama, te pliani medo. Bilo je tu jo nekih igraaka, omot pelena od jednog pobiraa suda, a Jimmy je kupio visoku djeju stolicu.Gledajui sve te stvarice koje su joj darovali, Maribeth je bila shrvana od ganua. Od tolike dobrote kidalo joj se srce, a jo vie zbog pomisli to nee vidjeti da njeno dijete upotrebljava bilo to od donesenog. Tada je prvi put shvatila to to zapravo znai odrei se djeteta. Dijete je najednom postalo stvarnost, kao nikada dosad. Sad je imalo odjeu, arapice, kapice, pelene, medu i visoku stolicu. Ono to nije imalo, bili su mama i tata. Kad se popodne vratila u svoju sobu, nazvala je doktora MacLeana i pitala kako stoje stvari s pronalaenjem adoptivnih roditelja. Imao sam tri brana para na umu odvrati on oprezno ali nisam siguran da su pravi. Jedan mu je priznao da ima malih problema s piem i Avery MacLean nije mu bio voljan dati dijete. Drugi su saznali da je ena i sama zatrudnjela. A trei roditelji moda i ne ele usvojiti dijete. Jo s njima nisam razgovarao. Jo imamo vremena. Dva tjedna, doktore MacLean... dva tjedna. Nije htjela donositi dijete kui prije usvajanja.To bi bila iva muka. A znala je da ne moe doiWhittakerovima s djetetom. To bi bilo preveliko nametanje. Nekoga emo nai, Maribeth, obeavam. A ako ne, ti moe ostaviti dijete nekoliko tjedana u bolnici. Nai emo pravi par. Ne elimo pogrijeiti, zar ne?Sloila se s njim, ali visoka djeja stolica u kutu njene sobe najednom je izgledala zlokobno. Svi iz restorana zahtijevali su da im obea kako e nazvati i rei kojeg je spola dijete i ona je rekla da hoe. Znajui kako im je svima lagala, taj se oprotaj inio jo tei, pogotovo s Julie. Pazi na sebe, uje! Julie ju je upozorila. Jo uvijek mislim da bi se trebala udati za Tommvja.Pa, moda hoe nakon poroaja, svi su to rekli kad je otila. A doktor MacLean je i dalje mislio o tome nakon razgovora. Nije joj elio pomoi da otui dijete, pa zatim vidjeti da su se ona i Tommv pokajali. Namjeravao je o tome razgovarati s Liz, da vidi to ona misli, da li oni ozbiljno misle bebu dati na usvajanje. No, nije bio siguran kako e se mladi par osjeati ako on razgovara s njegovim roditeljima. Bila je to osjetljiva situacija. Sada je mogao osjetiti da se Maribeth uri. Bilo je jasno da trai rjeenje i on je obeao i njoj i sebi da e se dati u ozbiljnu potragu za adoptivnim roditeljima.Sutradan, poto je napustila restoran, Tommv joj je pomogao da sve svoje stvari preseli u Annienu sobu. Stvarice koje su joj dali za bebu stavila je u kutiju, pa u garau. Rekla je da e ih poslati u bolnicu adoptivnim roditeljima. Pogled na te stvari jo ju je uvijek okirao. S njima je sve postajalo realnije.U subotu ujutro Liz je objasnila kako ona i John moraju ii na jednodnevno putovanje. On mora vidjeti neka proizvodna trita u drugoj dravi i neeih biti do nedjelje. Bilo joj je malo neugodno ostaviti mlade same, no ona i John su o tome nadugo raspravljali i znali su da mogu imati povjerenja u njih.Tommy i Maribeth su se obradovali to e biti sami. Namjeravali su se lijepo ponaati, da ne bi razoarali njegove roditelje. A s onolikom trudnoom u Maribeth i nije bilo ozbiljnog iskuenja.U subotu poslije podne otili su u boinu kupovinu. Ona je njegovoj majci kupila kamejabro. Bio je skup za nju, ali smatrala ga je lijepim, kao neto to bi i sama nosila, a njegovu ocu je kupila posebnu lulu za loe vrijeme. Dok su se etali po trgovinama, gledala je i neke djeje stvari, ali se prisilila da ih ostavi i ne kupi. Zato djetetu ne kupi neto to e biti od tebe? Nekog medu, kakav medaljoni ili neto slino?Pitao se bi li joj moda bilo lake pri dui ako s novim roditeljima dijete ode u ivot s neim njezinim. No, njene oi zasuze i ona samo odmahne glavom. Nije eljela ostaviti nikakav svoj trag kod djeteta. To bi je onda moda nagnalo da ga trai ili bi paljivo zagledala svako dijete koje nosi medaljon. Moram ga pustiti da ode, Tommy. Posvema. Ne mogu se drati njega. Tihi jecaj presijee joj rije. Ima neega to ne moe pustiti da ode rekao je i znaajno je pogledao.Ona kimne glavom. Nije eljela pustiti da ode ni on ni beba, no ponekad ivot zatrai da se odrekne onoga to najvie voli. Bez kompromisa, bez pogaanja. I on je to znao. No i on je ve izgubio vie no to je elio. Nije bio voljan odrei se ni Maribeth ni djeteta.Vratili su se kui s njezinim omotima i ona mu je pripremila veeru. Njegovi roditelji e se vratiti tek sutradan popodne. inilo mu se kao da je oenjen. Ona skae oko njega, onda pere sude, pa sjednu gledati televiziju. Gledali su veliki show, pa hitparadu. Dok su sjedili tako zajedno kao mladenci, Maribeth ga pogleda i iroko se nasmije, a on je uzme u krilo i poljubi. Imam osjeaj da smo ve oenjeni rekao je Tommv s uitkom i gladei je po trbuhu osjeti kako se beba mie. Bili su zaudno intimni s obzirom da nikad nisu vodili ljubav. Bilo mu je teko sjetiti se da nisu. Ona je, sjedei mu u krilu, osjetila kako se njemu ud podigao. Kad ga je poljubila, postao je jo tvrdi. Uostalom, bilo mu je samo esnaest godina, pa bi se uzbudio na svaki njen mig. Ne bi se smio uzbuivati na cure od dvjesto kila zadirkivala ga je, a onda ustala i prela preko sobe trljajui si lea koja su je boljela. Mnogo su hodali tog popodneva, a dijete se ve bilo spustilo vrlo nisko. Nije bilo sumnje da e se brzo roditi i da e to biti velika beba. Ona je bila visoka djevojka, ali uskih bokova, a oduvijek je bila mrava. Maribeth se svaki put prestraila kad bi pomislila na poroaj.Priznala mu je svoj strah te noi i on se raalostio zbog nje. Nadao se da nee biti tako strano kako su se bojali. Ti to moda nee ni osjetiti rekao je dodavi joj zdjelicu sa sladoledom koji su zajedno jeli, svaki svojom liicom. Nadam se sloila se ona trudei se da zaboravi svoje strahove. to eli raditi sutra? Zato ne bismo uzeli bor i okitili ga prije nego se mama i tata vrate. To bi ih moglo ugodno iznenaditi.Njoj se svidjela ta zamisao. Voljela je raditi umjesto njih i biti dio njihove obitelji. A te noi kad je pola na spavanje u Annienu sobu, Tommv jedugo sjedio do nje, a onda i legao pored nje na uski krevet. Zna, mogli bismo spavati u sobi mojih roditelja. Imali bismo dosta mjesta, a oni nikad ne bi saznali.Ali, obeali su da e biti dobri, pa Maribeth odbije. O, znali bi rekla je vrsto. Roditelji sve znaju. Tako misli i moja mama nasmija se on. Doi, Maribeth. Neemo vie imati takvu priliku. Ovako oni odlaze jednom u pet godina. Mislim da tvoja mama ne bi voljela da spavamo u njenom krevetu rekla je pretjerano ozbiljno. Dobro, spavajmo onda u mome. Vei je od ovoga alio se On skotrljavi se na pod ve deseti put, dok se ona hihotala. Oni nisu morali spavati zajedno uope, ali su eljeli. Bilo je ugodno biti zajedno u zagrljaju. U redu.Slijedila ga je u njegovu sobu i privinuvi se jedno uz drugo u njegovu krevetu, ona u spavaici, on u pidami, zagrljeni su razgovarali i smijali se kao dvoje djece. A onda ju je ljubio dugo, polako i jako i oboje su doivjeli uzbuenje, ali dva tjedna prije poroaja malo toga se moglo uiniti. Ljubio joj je dojke, a ona je stenjala i milovala mu ud, ukruen tako da ga je boljelo njeno diranje. Ona je sebi stalno predbacivala da je pogreno to to rade, ali zapravo nisu tako mislili. Nije bilo pogreno biti s njim, dapae, inilo se da je to ono to je uvijek eljela. Tu bi eljela ostati do kraja ivota. Dok je tako leala s njim, a njezin trbuh izmeu njih, prvi puta se zapitala hoe li oni jednog dana zaista biti zajedno. Evo kako bih volio da nam uvijek bude ree on grlei je. A onda su im se polako poele sklapati oi. Bili su budni koliko su god mogli i konano su se sloili da se smire i prestanu s milovanjem. Sva ta njihova premetanja gotovo da su izazvala trudove. Ostatak ivota elim provesti s tobom pospano je rekao i jednog dana dijete u tvom trbuhu bit e nae, Maribeth... To je ono to elim. I ja... Mislila je tako, ali eljela je i tota drugo, ba kao to je eljela i njegova majka prije udaje za njegova oca. Ne mogu ekati. Moj tata je ekao mamu. Premda ne ba predugo rekao je lijepo se osjeajui to mu ga ona dri. Godinudvije promrmljao je i opet je poljubio. Moemo se uzeti, pa zajedno poi na studij. A od ega bismo ivjeli? Moemo ivjeti ovdje rekao je. Ovdje moemo pohaati fakultet i ivjeti s mojim roditeljima.Ali, njoj se ta zamisao nije sviala, bez obzira na to to veoma voli njegove roditelje. Kada se vjenamo, ako se vjenamo rekla je strogim tonom, no ipak zijevajui elim da budemo zreli ljudi i da odgovorno preuzmemo brigu o djeci, koliko god godina tada imali. Da, moda ezdeset rekao je zijevajui. Osmjehnuo joj se i opet je poljubio. elim samo da zna: jednoga dana u se oeniti s tobom Maribeth Robertson. Privikni se na to. To je sve.Nije prigovorila. Samo se nasmijala, leei u njegovu zagrljaju, tonui u san i razmiljajui o Annie, Tommvju i svom djetetu.10.Idueg su dana rano ustali i otili kupiti boino drvce. Tommy je kupio jo jedan manji bor i stavio ga u kamionet zajedno s velikim. Kad su se vratili kui, izvukao je ukrase i cijelo popodne su proveli stavljajui ih na bor. Neki su mu natjerali suze na oi, posebno oni koje je izradila majka s Annie. Misli li da ih ne bismo smjeli staviti? zapita Maribeth zamiljeno. Raspravljali su o tome. Kad ih majka vidi, moda bi se mogla uzrujati, ali svijest da su izostavljeni opet bi ih sve raalostila. Bili su neodluni. Na kraju ipak odlue da ih stave jer bi njihovo izostavljanje znailo da su zanijekali Annie. A ona je stalno bila s njima. Svaki ju je pamtio na svoj nain. Bolje da to priznaju, nego da se pretvaraju da ti ukrasi nisu ni postojali. Oko tri sata sloili su se da je boino drvce gotovo i da je divno.Za ruak mu je pripremila sendvie s tunjevinom i dok su spremali ostatke ukrasa, Tommy zadri jednu malu kutiju i udno pogleda Maribeth. Neto nije u redu?On zavrti glavom. Vidjela je da o neem razmilja. Ne. Moram poi nekamo. Jesi li preumorna da poe sa mnom? Dobro mi je. to je to? Vidjet e.Iznio je kapute i uzeo kutiju s ukrasima, a kad su krenuli prema kamionetu, poelo je snijeiti. Maleni bor jo je bio otraga u kolima, pa on tu stavi i kutiju. U poetku joj nije bilo jasno to on to radi, ali im su krenuli prema groblju, znala je to smjera. elio je postaviti Annie maleno boino drvce.Iznio je bori iz stranjeg dijela kamioneta, a ona je ponijela kutiju s ukrasima. To su bili sitni ukrasi, oni koje je Annie voljela. Medvjedii i vojnici s trubama, siuni aneli. Bila je tu i niza staklenih zrnaca i srebrna ukrasna traka. On je sveano postavio bori u malo drveno postolje kraj pored spomenika, a onda su naizmjence vjeali ukrase, jedan po jedan. Bio je to ritual koji dira u srce. Brzo su to zavrili, a onda su stajali i gledali drvce. On se sjetio kako je Annie strano voljela Boi. Voljela je sve u vezi s Boiem. Ve je priao o tome Maribeth i ovaj put nije mogao rei nita. Samo je stajao. Suze su mu tekle niz obraze. Sjeao se koliko ju je volio i koliko je patio kad ju je izgubio.Tada preko bora pogleda Maribeth, njen trbuh koji se die ispod kaputa, njene oi, tako njene, njenu arkocrvenu kosu koja viri ispod vunenog ala. Nikad je nije volio vie nego toga trenutka. Maribeth tiho je rekao znajui da bi Annie odobrila njegov postupak. I to upravo ovdje. Ona bi eljela biti dio njegova ivota, njegova budunost. Udaj se za mene, molim te... ja te volim. I ja tebe volim rekla je primiui mu se blie, pa uzme njegovu ruku u svoju i pogleda ga ali ne mogu... Nemoj me moliti da to uinim. Ne elim te izgubiti... Gledao je u mali grob gdje mu je sestra leala, tu ispod njih, do boinogdrvca koje su joj donijeli. Nju sam izgubio, ne elim izgubiti i tebe... Molim te... vjenajmo se. Ne jo tiho je rekla, elei mu dati sve, a opet se bojala da ga ne povrijedi ako ga iznevjeri. Bila je pametnija od svojih godina i na neki nain pametnija od njega. Obeava li da emo se vjenati kasnije? Obeavam i kunem se ovim danom da u te uvijek voljeti, Thomase Whittakeru.Doslovce je tako i mislila. Bila je svjesna toga da nikada nee zaboraviti to joj je on znaio od prvoga asa njihova susreta. Ali to to zapravo znai, kamo e ih ivot odvesti, nitko to sad nije mogao obeati ni znati. eljela je zauvijek biti dio njegova ivota, ali tko zna kamo e ih ivot odvesti? Obeava li da e se udati za mene? Ako to bude u redu, ako to bude ono to oboje elimo. Bila je uvijek potena. Uvijek u biti uz tebe sveano je izjavio i ona je znala da to i misli. I ja uz tebe. Uvijek u ti biti prijatelj, Tommy... Uvijek u te voljeti.Pa, ako bude sree, jednog e mu dana biti ena. I ona je to eljela sada, sa esnaest godina, pa ipak je bila toliko mudra da shvati kako e se sve jednoga dana moda promijeniti. A moda i nee. Moda e njihova ljubav jaati, pa kasnije biti jaa no ikad. A moda e ih vjetar ivota, poput lia, odnijeti u udaljene krajeve zemlje i raspriti ih zauvijek. No, nadala se da nee. Bit u spreman da se oenim s tobom kad god to poeli potvrdio je on. Hvala ti rekla je i propela se na prste da ga poljubi. On poljubi nju, poelivi da mu je sve obeala, ali zadovoljan i ^onim to je dobio, onim to je ona bila u stanju dati ovoga asa.Nakon toga su tiho stajali i gledali malo boino drvce i razmiljali o njegovoj sestri. Mislim da te i ona voli rekao je mirno. Volio bih da moe biti ovdje. Zatim uzme Maribeth pod ruku i odvede je natrag u kamionet. Zahladnjelo je otkad su doli i oboje su bili tihi kad su se dovezli kui. Neko duboko spokojstvo zavladalo je meu njima, veoma snano i isto i vrlo asno. Oboje su sad znali da e moda jednoga dana biti zajedno, a moda i nee. Pokuat e. Ostat e dostupni jedno drugome dokle god mogu. Sa esnaest godina, to je bilo mnogo, vie nego to neki ljudi dosegnu kroz cijeli ivot. Imali su nadu, imali su izgleda i snova. Bio je to dobar nain za poetak. To je bio dar koji su si meusobno poklonili.Spokojno su sjedili u dnevnoj sobi, razgledavali stare albume i smijali se njegovim i Annienim djejim slikama. Veera je ekala kad su se njegovi roditelji vratili s puta. Bili su zadovoljni to su kod kue, obradovani to ih vide i oduevljeni boinim drvcem. Liz je stala i dugo ga paljivo gledala. Vidjela je domae ukrase, pa se nasmijeila sinu. Drago mi je to si i te stavio. Manjkali bi mi kad ne bi bili tu.Bez njih bi bilo kao da pokuava zaboraviti da je Annie ikad postojala, a Liz to nije eljela zaboraviti. Hvala, mama. Bio je sretan to su ispravno postupili. Svi su potom otili u kuhinju na veeru. Maribeth se raspitivala o putovanju, a Liz odgovori da je sve dobro prolo. Nije se inilo da je ba ushiena, no John je kimnuo glavom da se slae. S obzirom na okolnosti, dobro je prolo. Izgledali su zadovoljno i ostatak veeri je protekao u blagdanskom raspoloenju. Liz je, meutim, ipak zapazila neku razliku. Izgledali su ozbiljnije nego ikad prije.Bili su mirniji, a veza meu njima inila se jaom nego to je Liz prije uoavala. Pretpostavlja li da su radili neto dok nas nije bilo, Johne? pitala ga je te noi u njihovoj sobi. Njega je to zabavljalo. Ako misli ono to mislim da misli, pa ak i esnaestogodinji mladi ne moe prebroditi jednu takvu zapreku. Kaem ti da su ti tvoji strahovi potpuno neosnovani. to misli, hoe li se vjenati? Za to bi trebali nae doputenje. Zato? Pa izgledaju mi drukije. Nekako su blii, kao da su jedno bie, onako kako se pretpostavlja da izgledaju oenjeni ljudi.Putovanje je i njima koristilo. Boravak u hotelskoj sobi uinio je da postanu bliskiji nego prije a k tome ju je izveo i na izvrsnu veeru. A manjevie obavili su ono to su htjeli. Mislim da su oni samo jako zaljubljeni. To moramo prihvatiti mirno je zakljuio John. Misli li da e se oni ipak jednoga dana oeniti? To ne bi bila katastrofa ni za jedno od njih. Ve su mnogo toga proli. Na kraju, to moda ispadne previe za njih ili e ih moda ba to formirati. Vrijeme e pokazati. Oni su jo djeca. Nadam se da e ostati zajedno. Ona i tako eli ekati s razumijevanjem je tome dodala Liz, a on se pomireno nasmijeio. Znam tu vrstu ena. To je dobra vrsta, kako mu je vrijeme potvrdilo, vrsta s kojom nije uvijek bilo lako, ali je bilo dobro. Ako se tako dogodi, nai e oni naina da to na koncu konca pone dobro funkcionirati. Ako ne, ostat e im neto to veina ljudi nije imala u cijelom ivotu. Na neki nain ja im zavidim. Bilo je neega u novompoetku to ga je privlailo. Poeti novi ivot od nule! Volio bi s Liz sve zapoeti iznova. Ipak, za njih je to, na neki nain, bilo pomalo prekasno. Ne zavidim joj na onome to je eka alosno je dodala Liz. Misli poroaj? To ga je zaudilo, jer se Liz nikada nije alila zbog raanja djece. Ne, mislim na odricanje od djeteta. To nee biti lako.On je kimnuo glavom, alei je. Zalio ih je oboje zbog boli s kojom se moraju suoiti, zbog sazrijevanja. No, istovremeno im i zavidio na onome to je pred njima, bili odvojeni ili zajedno.Te je noi Liz spavajui leala bilizu Johna, a Maribeth i Tommv su satima sjedili i razgovarali u dnevnoj sobi.Osjeali su se upravo onako kakvim ih je njegova majka vidjela, vie kao jedno, a ne dvoje. Bili su jedno. Sada vie nego to su bili prije. Prvi put u ivotu Maribeth je osjetila da je pred njom budunost.Budilica ih je idueg dana sve razbudila. Maribeth su istuirala i obukla na vrijeme da pomogne Liz oko doruka. Liz je sve sredila da Maribeth moe polagati ispite za prvu polovicu zadnje godine. Tommv je tog dana imao zavrni ispit. Za stolom su razgovarali o ispitima. kola je dopustila da Maribeth polae ispite u posebnoj sobi u upravnoj zgradi, gdje je nitko od uenika nee vidjeti i Liz e je tamo nai zbog testova toga jutra. U koli su bili nevjerojatno susretljivi s njom. Sve su uinili da joj pomognu, zahvaljujui podrci koju joj je pruala Liz. Kad su se pred kolom rastali, Tommv joj zaeli sreu i pouri na nastavu.Ostatak tjedna je proletio, a idui je vikend bio zadnji prije Boia. Liz je zavrila s boinom kupovinom i pri povratku, oklijevajui asak, okrenula se i odluila da pode posjetiti Annie. Mjesecima je to odgaala. Bilo je to prebolno za nju, ali danas je osjetila da mora.Uvezla se kroz grobljanska vrata i parkirala kola. Kad se pribliila grobu, stade zgranuta. Ugledala je siuno boino drvce malo nagnuto na jednu stranu. Ukrasi su zveckali na vjetru. Polako je prila, ispravila drvce, popravila srebrne trake i zagledala se u poznate ukrase koje je Annie vjeala na njihov bor prije samo godinu dana. Njene su ih ruice paljivo postavljale tamo gdje je htjela... Sada se njezina majka sjetila svake rijei, svakog zvuka, svakog aska, sve one prologodinje agonije. Nenadano je obuze slatki i gorki osjeaj boli koji provali bujicom suza. Dugo je tiho stajala i plakala za svojom djevojicom gledajui boino drvce koje su joj Maribeth i Tommy donijeli. Dotakla je bodljikave granice kao to se dotie nekog malog prijatelja i proaptala njeno ime. Na taj zvuk kao da su djeji prsti dotakli njeno srce. Volim te djevojice... uvijek u te voljeti... draga, draga Annie. Nije joj mogla rei dovienja. Znala je da to nikad nee moi. I otila je kui alosna, ali opet udesno mirna.Nikoga nije bilo kod kue kad je stigla i to joj je bilo drago. Dugo je sama sjedila u dnevnoj sobi, gledajui njihovo boino drvce, zapaajui poznate ukrase. Bit e teko na Boi bez nje. Teko je svaki dan. Teko je dorukovati, ruati i veerati, odetati na jezero ili biti bilo gdje bez njihove curice. Teko je dizati se ujutro i ponovo shvatiti da ona nije tu. Nekako je ipak osjeala da moraju dalje. Ona ih je samo posjetila na kratko vrijeme. Da su bar znali! No to bi se 'time promijenilo? Bi li je vie voljeli? Poklonili joj vie stvari? Provodili vievremena s njom? Uinili su sve to su tada mogli, ali je Liz, sjedei tako i sanjarei o njoj, shvatila da bi dala cijeli ivotni vijek za jo jedan poljubac, jedan zagrljaj, jedan asak sa svojom keri.Jo je tako sjedila i razmiljala o njoj, kada su se Maribeth i Tommv vratili kui, puni ivota, arkocrvenih i ledenih lica, puni prie o tome gdje su sve bili i to su radili.Ona im se nasmijala, no Tommv je vidio da je plakala. elim vam se zahvaliti rekla je zauena svojim rijeima to ste stavili boino drvce... Hvala vam... rekla je i zatim tiho i brzo izala.Maribeth i Tommv su ostali bez rijei, a Maribeth zaplae, skidajui kaput i vjeajui njihove stvari. eljela je da im sve to moe nekako olakati. Svi su oni jo patili zbog gubitka Annie.Malo kasnije njegov je otac stigao kui sav natovaren omotima. Liz je dotle ve bila u kuhinji. Pripremala je veeru. Nasmijala se kad ga je ugledala. Ovih je dana bilo mnogo topline meu njima i Tommvju je sad bilo lake nego kad su se izdirali jedno na drugo. Malopomalo svima im je krenulo nabolje, iako ovaj Boi nije bio ba lak.Na Badnjak su svi otili na polnoku. John je tiho zahrkao u toplini male crkve pune mirisa tamjana. To je Liz podsjetilo kako je Annie, kad je dolazila s njima, esto zadrijemala izmeu njih, osobito prole godine kad je bila bolesna, a oni to nisu znali. Kad su se vratili kui, John je odmah otiao na spavanje, a Liz je zavrila slaganje poklona. Ove je godine za njih sve bilo drukije. Nije bilo pisama djedu Boinjaku, ni mrkve za sobove, nikakvog pretvaranja i nee biti divlje cike u Boino jutro. Ipak, imaju jedno drugo.Kad se okrenula da izae iz sobe, vidjela je kako Maribeth nespretno kroi niz hol, s rukama punim darova za njih i pode joj pomoi. Maribeth je bila ve pomalo nespretna i mnogo sporija. Osjeala se loe, a trbuh je bio ve jako nisko. Bilo joj je drago to je gotova s ispitima. Liz je naslutila da beba nee vie dugo ekati. Hajde, daj da ti pomognem rekla je i pomogla joj postaviti darove. Maribeth se ve teko saginjala. Jedva se miem dobroduno se potuila, a Liz se nasmijala. Ne mogu sjediti, ne mogu ustati, ne mogu se sagnuti, ne mogu si ni noge vidjeti. Uskoro e proi hrabrila ju je Liz, a Maribeth samo utke kimne glavom. A onda je pogleda. Ve se danima nakanjivala da razgovara s Liz bez Tommvja i njegova oca. Mogu li nekoliko minuta razgovarati s tobom? upita Maribeth. Sada? Liz se zaudi. Svakako.Sjele su u dnevnu sobu, blizu bora, nadohvat Annienih ukrasa. Liz ih je sad gledala s olakanjem. Voljela ih je gledati svaki dan. Bilo je to kao da gleda nju ili neto to je nedavno doticala. Bilo je to neto kao Anniena posjeta. Mnogo sam razmiljala o ovome zabrinuto ree Maribeth. Ne znam to e ti rei ili misliti, ali ja... elim ti dati svoje dijete. Dah joj se presjekao kad je to izrekla. Ti, to? Liz je zurila u nju kao da nita ne shvaa. Golemost onoga to je upravo rekla nadilazila je svaku matu. to misli rei? Liz je i dalje zurila u nju. Djeca nisu neto to se dariva prijateljima kao boini dar. elim da ga ti i John usvojite vrsto je rekla Maribeth. Zato? Liz je bila zbunjena. Nije razmiljala o usvajanju djece. Da e imati dijete, da, ali usvojiti dijete... Nije mogla ni zamisliti Johnovu reakciju. Prije mnogo godina razgovarali su o tome, prije nego se rodio Tommv. Ali, John to nikada nije elio uiniti. elim ti dati dijete, jer te volim, a vi ste izvanredni roditelji tiho je nastavila Maribeth. To bi bio vrhunski dar i za njih i za dijete. Jo se tresla, ali glas joj je zvuao mirnije. Bila je sasvim sigurna u ono to radi. Ja se ne mogu brinuti za dijete. Znam da svi misle kako sam luda to ga se odriem, ali ja znam da mu ne mogu pruiti ono to zasluuje. Vi moete. Vi ete ga voljeti, biti tu zbog njega, brinuti se, upravo kao to ste radili za Annie i Tommvja. Moda u i ja moi to raditi jednoga dana, ali ne sada. To ne bi bilo pravo ni za jedno od nas dvoje, bez obzira na to to Tommv kae. Ja elim da ga uzmete. Nikad ga neu traiti natrag, neu vam dolaziti dosaivati ako me ne elite... Znat u kako je beba sretna s vama i kako ste vi dobri prema njoj. Eto, to ja elim za svoje dijete.Tada zaplae, ali zaplae i Liz te se uhvate za ruke. Nije to dar koji se nekome poklanja, Maribeth. Kao igraka ili predmet. To je ivot. Razumije li? eljela je da ona shvati to radi. Znam to. Sve o tome znam. Samo sam o tome i razmiljala posljednjih devet mjeseci. Vjerujte mi, znam to radim. I zvualo je kao da zna, ali Liz je i dalje bila okirana. A to ako se predomisli? A to s njezinim sinom? Kako e se on osjeati ako usvoje Maribethino dijete, ili bilo koje dijete? A John? Lizine misli su se uskovitlale. A to je s tobom i Tommvjem? Misli li ti ozbiljno s njim? No, kako je to i mogla znati sa esnaest godina? Kako je mogla donijeti tu vrstu odluke? Mislim. Ali ne elim da ponemo ovako. Ovo mi dijete ni po emu nije trebalo. Mislim da mi ono nije ni sueno. Samo osjeam da je meni bilo sueno da neko vrijeme budem ovdje i donesem ga na pravo mjesto, pravim ljudima. Ja nisam prava. Jednoga se dana elim udati za Tommvja, imati djecu, ali ne ovo. To prema njemu ne bi bilo poteno, iako on to ne shvaa. Liz se dojmilo to to je Maribeth rekla, pa se sloila s njom. I ona je mislila da im treba novi poetak, ako se sloe, ali nije bilo naina da se to odmah sazna. No, zapoeti u esnaestoj godini s djetetom drugog ovjeka bio bi pregolemi teret. Ako se i vjenamo, neu pokuavati uzeti dijete od vas. Ono ne mora ni znati da sam mu ja majka. Molila ju je i preklinjala da uzme njeno dijete, da mu podari ljubav i ivot kakav zasluuje, a znala je da oni to mogu. ini se kao da mu je sueno da bude vae dijete. ini se da sam ja radi toga dola ovamo jer mi je tako bilo sueno... zbog onoga to se dogodilo... izgubi dah a Lizine se oi napunie suzama zbog onoga to se dogodilo s Annie. Ne znam to da ti kaem, Maribeth iskreno ree Liz, a suze joj potekoe niz obraze. To je najdivniji dar koji mi je itko mogao pokloniti. Ali nisam sigurna je li to u redu. Ne uzima se samo tako dijete druge ene. A to ako ona to eli, ako je to sve to ima dati? Sve to ja mogu dati ovom djetetu je budunost, ivot s ljudima koji mu je mogu pruiti i voljeti ga. Nije pravedno to si ti izgubila svoju djevojicu, nije pravedno da moje dijete ne dobijeivot, budunost, dom i novac. to mu ja od toga mogu dati? Roditelji mi nee dopustiti da ga dovedem kui. Nikamo ne mogu poi. Sve to mogu je to da radim kod Jimmvja ostatak ivota, a s tim ne mogu platiti ni enu za uvanje, ako zadrim dijete. Plakala je i gledala Liz ravno u oi, molei je da uzme njeno dijete. Moe ostati ovdje mirno je rekla Liz. Ako nema kamo poi, moe ostati kod nas. Ne tjeramo te da da dijete na usvajanje, Maribeth. Ne elim da to uini. Ne mora ga dati radi toga da bi imalo dobar ivot. Moe ostati kod nas kao naa ki, ako eli, i mi emo ti pomoi. Nije htjela prisiljavati tu djevojku da ostavi dijete samo zato to ga ne moe uzdravati. To joj se nije inilo u redu, pa ako bi ga uope uzela, eljela je da to bude zato to to Maribeth zaista eli, a ne zato to ga ne moe uzdravati. Ja ga elim dati vama ponovo je rekla Maribeth. elim da ga vi imate. Ja ga ne mogu imati, Liz tiho je rekla plaui. Ja ne mogu... nisam dosta jaka... ne znam kako... ne mogu se brinuti za to dijete... molim te... pomozi mi... neka bude tvoje... nitko ne zna kako je to... elim dobro tom djetetu. Molim te... oajniki je pogleda i obje ene udare 'u pla. Ti se i tako uvijek moe ovamo vratiti, ti to zna. Ne elim da se dri podalje, ako mi to uinimo. Nitko ne mora znati... samo mi... mi te volimo, Maribeth, i ne elimo te izgubiti. I predobro je znala koliko ona znai Tommvju. Nije eljela da njemu to pokvari zbog sebinosti ili zbog svoje velike elje za drugim djetetom. To je bila rijetka prilika, nezamisliv dar i trebalo joj je vremena da to probavi. Pusti da razgovaram s Johnom mirno je zakljuila. Molim te reci mu koliko arko to elim rekla je ne putajui Lizine ruke. Molim... Ne elim da moja beba ode strancima. Bilo bi divno kad bi bila ovdje s vama. Molim te, Liz. Vidjet emo mirno je rekla, milujui je, pokuavajui joj ugoditi i smiriti je. Bila je prenapeta molei Liz da usvoji njeno dijete.Liz joj zatim donese toplo mlijeko, pa su jo malo razgovarale, a onda je Liz smjesti u Annien krevet, poljubi je za laku no i vrati se u svoju spavau sobu.Dugo je stajala mirno i promatrala Johna, pitajui se to e joj on rei i nije li ta ideja previe luda. Trebalo je misliti i na Tommvja. to ako on to ne eli? Postavljalo se tu jo mnotvo pitanja. No, i sama pomisao na to natjerala je njeno srce da tue na nain kako ve godinama nije... to je bio dar, kruna svih darova... dar ivota koji nije morala nositi ni roditi... dar drugog djeteta.John se malo pomaknuo kad je ona legla do njega i gotovo da joj je bilo krivo to nije budan da ga moe pitati, ali on, ne budei se, zagrli je jednom rukom i privue k sebi, kao to je godinama radio prije prologodinje tragedije. Ona je leala u njegovu zagrljaju rasuujui to osjea, to eli i to je najbolje za njih. Maribeth ih je postavila pred teku odluku o usvajanju, no bilo je teko dokuiti je li dobro da to uine ili je to samo primamljivo jer se poklapa s njenom eljom.Dugo je leala tako, budna, elei i njega probuditi, a on kao da je osjetio njen nemir, konano otvori oi. Upola budan je oslovi. Neki problem? proape u mraku. to bi ti rekao da te pitam kako bi se osjeao da imamo drugo dijete? i upita ga potpuno budno, alei to je on samo napola budan. Rekao bih da si luda nasmijao se i ponovo sklopio oi, pa zaas utonuo u san. No, to nije bio odgovor koji je ona eljela.Cijelu no je leala budna do njega. Spavala je samo pola sata pred zoru. Bila je prenapeta da spava, prezabrinuta, puna pitanja i uasa, tereta i elja. Na koncu je ustala i u spavaici otila u kuhinju da si pripremi alicu kave. Dugo je sjedila, srkala kavu i zurila u prazno, a oko osam sati je donijela odluku. Znala je to i davno prije, ali nije bila svjesna ima li hrabrosti da krene tim putem. Sad je znala da to mora uiniti, ne samo radi Maribeth i njenog djeteta, nego i radi sebe i Johna, a moda ak i radi Tommvja. Dar im je ponuen i ona ga nipoto nee odbiti.Uzela je alicu s kavom, vratila se u spavau sobu i probudila Johna. On se udio to je ve ustala. Ove godine se nije trebalo rano ustajati, nije bilo razloga da se uleti u dnevnu sobu i vidi to je djed Boinjak stavio pod bor. Mogli su ustati kad im se hoe, a Tommv i Maribeth jo se nisu ni probudili. Hej rekla je osmjehujui se. Bio je to srameljiv osmijeh koji ga podsjeti na vrijeme kad su bili mnogo mlai. Doima se kao da neto krije nasmijao se on i prevrnuo na lea, rasteui se. Pa, da. Maribeth i ja smo sino dugo razgovarale rekavi to prila je krevetu i sjela do njega, molei se u sebi da je on ne odbije. To se nije moglo zaeeriti, razblaiti, a ni odgaati. Znala je da mu mora rei, a to ju je uasavalo. Mnogo joj je to znailo. Tako je arko to eljela i oajniki htjela da i on to eli, a bojala se da nee. eli da mi uzmemo dijete rekla je tiho. Mi svi? zaprepastio se. I Tommy? eli se udati za Tommvja? Sjeo je u krevetu ozbiljno zabrinut. Bojao sam se da e se to dogoditi. Ne, ne svi mi. I ne eli se udati za njega, barem ne sada. Ti i ja. eli da mi usvojimo dijete. Mi? Zato? On je sad bio posve zaprepaten i smeten. Zato to misli da smo dobri ljudi i dobri roditelji. A to ako se predomisli i to emo mi s bebom?Doimao se prestravljeno i Liz mu se nasmijei. To ga je dobro streslo u rano jutro. Isto to smo inili i s drugo dvoje. Bdjeti noima kroz dvije godine, eznuti za danima kad se moemo naspavati, a onda jako uivati ostatak ivota, naeg ili njihovog tuno je zavrila sjetivi se Annie. To je dar, Johne... za trenutak, za godinu, za onoliko ivota koliko nam bude sueno da ga imamo. Ne elim ga odbiti. Ne elim ponovo odustati od snova... Nikad nisam mislila da bi mogli imati drugo dijete. Doktor MacLean kae da ne mogu... Ali, sada je ta djevojka ula u nae ivote i vratila nam nae snove. Sto ako ga za nekoliko godina poeli natrag? Kad odraste i uda se, moda ak i za Tommvja? Pretpostavljam da se mi moemo pravno zatititi, a rekla je da nee. Mislim da nee. Mislim da zaista vjeruje kako e dijete imati bolji ivot ako ga dade nama. Ona to doista misli. Zna da se ne moe brinuti za njega. Moli nas da ga uzmemo. ekaj dok progleda cinino je rekao. Nijedna ena ne nosi dijete devet mjeseci da bi ga onda jednostavno darovala. Neke mogu trijezno je rekla Liz. Mislim da Maribeth to hoe, ne samo zato to se ne moebrinuti za njega, nego ba zato to se previe brine. To je najvei in ljubavi za dijete: odrei ga se, dati ga nama. Suze su joj potekle iz oiju dok je gledala mua. Johne, ja to elim... elim to vie nego to sam ikad ita eljela... molim te nemoj rei ne... molim te, uinimo to.On se upiljio u nju dugo i ukoeno, dok se ona borila protiv osjeaja da e ga zamrziti ako joj to ne dopusti. Bojala se da on moda ne shvaa to ona proivljava i kako arko eli to dijete. Ne da zamijeni Annie, koja im se vie nikad nee vratiti, nego da krenu u boljitak, da ponovo budu sretni, a smijeh i ljubav da bude svijetla toka to blista meu njima. To je bilo ono to ona eli i bojala se da on to nikad nee razumjeti. Osjeala je da e umrijeti ako joj on to ne dopusti. U redu, Liz njeno je rekao i uhvatio je za ruku. U redu je, draga... Ja razumijem suze mu se skotrljae niz obraze dok je govorio, a ona se stisne uz njega shvaajui kako je bila nepravedna prema njemu. On je razumio. Bio je to isti ovjek kakav je uvijek bio, a ona ga je voljela vie no ikad. Proli su i proivjeli tako mnogo. Rei emo joj da hoemo. Premda mislim da moramo razgovarati s Tommvjem. I on se u tome mora slagati s nama.Ona je pristala na to i jedva ekala da se Tommv probudi. Prola su jo dva sata, a onda se on digao prije Maribeth. Zapanjio se kad mu je majka objasnila to je Maribeth predloila. No, u posljednje vrijeme je poeo shvaati kako Maribeth zaista osjea da se mora odrei djeteta i da misli kako je to dobro za nju i za dijete, jer mu eli pruiti bolji ivot. Sad je osjetio da je moda ipak nee izgubiti. Nije ju potrebno prisiljavati da se uda za njega i da zadri dijete. Zapravo, sad je shvatio da je toidealno rjeenje. Nadao se da e on i Maribeth jednoga dana imati vlastitu djecu, a za ovo dijete, to je zaista savreno rjeenje. U oima svoje majke proitao je koliko joj to znai. Vidio je da su mu se roditelji opet zbliili. Dok su razgovarali, otac je bio siguran i spokojan, sjedei do Liz i drei je za ruku. Na neki nain, to je bilo uzbudljivo. Zajedno e stupiti u novi ivot.Kad je Maribeth ustala, svi su je ekali da joj saope odluku. Oni su se sloili u miljenju da usvoje njeno dijete. Ona ih je gledala, a onda se rasplakala od olakanja, pa im tada svima zahvali, zagrli ih i jo se vie rasplae. Svi su plakali. Bio je to uzbudljiv trenutak za sve njih. Trenutak nade i ljubavi, trenutak davanja i zajednikog uivanja. Trenutak za novi poetak, s darom koji im je dala. Jesi li sigurna? pitao ju je Tommy tog popodneva kad su otili u etnju. Ona je potvrdila, djelujui sasvim sigurno. Bili su otvorili boine darove i gospodski ruali. Ovo je bila prva prilika da toga dana nasamo razgovaraju. To je ono to elim mirno i odluno je rekla. Odavno se nije osjeala tako krepko. Propjeaili su cijeli put do klizalita i nazad, dakle nekoliko kilometara, no rekla je da se nikad nije bolje osjeala. inilo joj se da moe sve. Osjetila je da je obavila ono radi ega je ovdje. Dala im je dar koji im je kanila dati. I sad, kada je to uinila, svi njihovi ivoti bit e bogatiji zbog blagoslova koji meusobno dijele.Kad su se vraali, pokuavala je to objasniti Tommvju i inilo se da on razumije. Ipak mu je bilo teko pratiti to ona govori. Bila je toliko ozbiljna, revna i lijepa da mu je to odvraalo pozornost od njenih rijei. Kad su stali na ulaznom stubitu kue, on je poljubi. Uto osjeti da joj se tijelonapinje uza nj. Zgrabila ga je za ruku i pognula se. Pridrao ju je. O, moj Boe, o, moj Boe rekla je u naglom strahu, dok ju je on polako smjestio da sjedne na stube, a ona se odozdo uhvatila za trbuh i lovila dah u otroj boli greva. On je utrao u kuu po majku, a kad je ona izala, Maribeth je sjedila i prestraeno gledala raskolaenih oiju. Imala je trudove, a poelo je ee nego to je oekivala. U redu je, u redu je. Liz ih je oboje pokuavala smiriti. Rekla je Tommvju neka ode po oca. Htjela je uvesti Maribeth i zvati lijenika. Pa to ste vi to, djeco, radili? Pjeaili do Chicaga? Samo do klizalita i nazad protisnula je Maribeth. Bolovi su ponovo poeli. Bili su dugi i otri, a ona to nije shvaala. Ne bi trebalo poeti tako, rekla je Liz. Dok su joj ona i John pomagali da ue, Tommv je nervozno stajao. Jutros me bolio trbuh, ali kasnije je bol minula rekla je nesposobna da shvati to se dogaa. Uope nije bilo upozoravajuih znakova. Jesi li imala greve? mirno upita Liz ili bolove u kriima?Ti se rani znaci trudova ponekad krivo protumae. Prole noi su me boljela lea, a danas sam imala greve u elucu. Ali, mislila sam da je to od svega onog to sam sino pojela. Ti vjerojatno ima trudove jo od sino Liz je blago rekla. Znai da ne smiju gubiti vrijeme. Valja je odmah odvesti u bolnicu. Hodanje je sigurno izazvalo jae trudove. Idui dan bi joj bio termin poroaja. Dakle, vrijeme je i dijete ne smije gubiti ni minute. Upravo sada, kad je bila sigurna da e ga Whittakerovi uzeti, dijete je trebalo doi. Sad vie nema uzmaka.im su uli, Liz pone pratiti tempo njenih bolova, a John ode pozvati lijenika. Tommy je sjedio do Maribeth. Drao ju je za ruku i ojaeno gledao. Nije volio vidjeti je u takvoj boli, no njegovi roditelji nisu bili zabrinuti. Bili su s njom usrdni i suutni, a Liz je ni aska nije naputala. Bolovi su se ponavljali svake tree minute. Bili su dugi i otri. John im saopi da je doktor MacLean rekao neka odmah dou. ekat e ih u bolnici za pet minuta. Moramo li odmah poi? upitala je Maribeth gledajui kao prestraeno dijete as Tommvja, as Liz, pa Johna. Zar ne bismo mogli jo malo ostati? Bila je sva u suzama. No Liz izjavi da se to vie ne moe odgaati. Sad je bilo vrijeme.Tommy joj spremi malo stvari u torbu i nakon pet minuta oni krenu. Liz i Tommy su sjedili otraga s njom izmeu sebe, a John je vozio to je bre mogao po zaleenim cestama. Kad su stigli u bolnicu, doktor MacLean i sestra su je ekali. Stavili su je u kolica i poeli gurati, a Tommy je u strahu uhvati za ruku. Ne ostavljaj me molila ga je hvatajui ga za ruku, plaui. Doktor MacLean im se nasmijao. Bit e joj dobro. Mlada je i zdrava, a sad je ve na kraju puta. Jo malo, pa e sa svojom bebom opet vidjeti Tommyja uvjeravao ju je lijenik. Ali na to ona opet pone plakati. Tommy je njeno poljubi. Ne mogu ii s tobom, Maribeth. Nee mi dopustiti. Sada mora biti hrabra. Idui put u biti s tobom rekao je blago, odmiui se od nje tako da je mogu odvesti. Maribeth uperi preplaene oi u Liz, pa nju zamoli da poe s njom. Lijenik je to odobrio. Liz ih je slijedila u dizalo, pa u sobu za trudove i osjetila kako joj srce lupa dok su skidali i pregledali Maribeth. Ona je ve gotovo postalahisterina i sestra joj dade injekciju da se smiri. Poslije toga joj je bilo bolje, premda je imala velike bolove. No, kad su je pregledali, lijenik je izjavio da e brzo biti gotovo. Bila je potpuno otvorena i spremna za upinjanje.Zatim su je odvezli u raaonicu i Maribeth stisne Lizi ruku i pogleda je oima punim povjerenja u nju. Obeaj da se nee predomisliti... uzet e ga, je li Liz? Voljet e ga... ti e uvijek voljeti moju bebu... Obeavam rekla je Liz guei se od ganua zbog djevojina povjerenja i ljubavi koju su dijelile. Uvijek u ga voljeti... volim te, Maribeth... hvala ti.Tada bolovi ponovo uhvatie djevojku. Idui su sati bili teki i naporni. Dijete je cijelo vrijeme bilo okrenuto naopako, pa su morali koristiti forceps. Stavili su masku na Maribethino lice i dali joj neto plina. Bila je omamljena, smetena i na mukama, no Liz ju je stalno drala za ruku. Poslije pola noi sitan pla se, konano, razlijegao radaonicom i sestra je skinula masku s eterom da Maribeth moe vidjeti svoju ker. Iako jo upola u snu, ipak se nasmijeila kad je vidjela malo ruiasto lice. Potom je pogledala Liz oima punim olakanja i radosti. Ima djevojicu Maribeth ree Liz. I tako omamljena, nije izgubila iz vida ija je to beba sada. To je tvoja djevojica lijenik je ispravi, osmjehujui joj se, a onda preda dijete Liz. Maribeth je bila previe omamljena da je dri. Kad je Liz pogledala to lie i vidjela kosicu boje jagode i nevine oi pune ljubavi, zadrhta joj srce. Hej proapta drei dijete koje e biti njezino, osjeajui se gotovo isto kao kad je rodila svoje. Znala je da taj trenutak nee nikada zaboraviti i poeli da je i John tu. Mnogo bi znailo da je vidio kako se rodila, da je vidio njen nagli izlazak i pla, kao da ih zove i kazuje im da je tu. Tako su je dugo ekali. Maribeth je dobila drugu injekciju i ponovo zapala u san, a Liz su dopustili da dijete odnese u sobu za novoroenad, gdje su je izvagati i uredili. Liz je stajala i sve promatrala drei sitne prstie u svojoj ruci. Vidjela je, zatim, Johna i Tommvja iza staklene stijenke kako zure u sobu za novoroenad.Sestra joj opet prui bebu da je dri i ona je podigne i pokae Johnu. On pone plakati istog asa kad je vidio svoju ker. Zar nije lijepa? rekla je miui usnama, a on je odjednom mogao vidjeti samo enu i sve ono to su oboje proli. Bilo je teko ne sjetiti se Annie kada se rodila, no ova je beba bila veoma razliita. Sada je bila njihova. Volim te proaptao je s druge strane stakla, a Liz mu kimne i miui usnama uzvrati mu to isto. I ona je njega voljela i sad je shvatila s jezom i sreom da umalo ne bi uspjeli. Ali, uspjeli su na izuzetan nain, zahvaljujui Maribeth i daru to im je poklonila i uzajamnoj ljubavi koju su oduvijek gajili, ali je umalo nisu zaboravili.Tommy se oduevio kad je vidio dijete i obradovao se kad im se Liz pridruila, pa je mogao pitati kako je Maribeth. Liz ga umiri. Ree da joj je dobro, da je bila hrabra i da sad spava. Je li zaista bilo strano, mama? pitao je zabrinut za nju i zadivljen njome. Dijete je teilo etiri kilograma, krupna beba za svakoga, a kamoli za esnaestogodinju djevojku koja nije znala to je oekuje. Liz ju je stalno alila, no lijenik nije tedio na anesteticima. Idui put e biti lake. I radost e biti jo ljepa. Nije to lako, sine mirno je kazala Liz, zadivljena svime to se dogodilo. Pogotovo kad to ini za drugoga i nee zadrati dijete. Hoe li joj biti dobro? U njegovu pogledu lealo je tisuu pitanja. On nije sve potpuno razumio. Ali majka ga umiri. Bit e joj dobro. Kaem ti.Dovezli su je sat kasnije u posebnu sobu. Bila je jo pospana i opijena, ali je odmah uoila Tommvja, zgrabila ga za ruku govorei mu kako ga voli i kako je beba lijepa. Gledajui ih, Liz najednom osjeti kako je zahvaa val straha kakav prije nije osjetila. to ako se Maribeth predomisli, ako se ipak odlui udati za Tommvja i zadrati dijete? Jesi li je vidio? pitala je Maribeth Tommvja uzbueno, dok je Liz pogledavala Johna, a on joj drao ruku u svojoj da bi je ohrabrio. Znao je to ona misli, pa se i on bojao. Lijepa je ree Tommv, pa je poljubi, zabrinut to je tako blijeda. Bila je zaista pomalo zelena od etera. Ista je kao ti dodao je. No, imala je svjetlije crvenkastu kosu umjesto arkocrvene boje plamena. Mislim da je nalik na tvoju mamu nasmijala se Maribeth prema Liz, osjeajui da meu njima postoji uzajamna veza. Zajedniki su doivjele roenje njenog djeteta. Znala je da bez nje to ne bi mogla preivjeti. Koje ime e joj dati? pitala je Maribeth Liz, polako tonui opet u san, a Liz se opet osjeti smirenom. Valjda se ipak nee predomisliti. Bilo je to teko vjerovati, ak i sada. to misli o Kate? upita Liz upravo kad je Maribeth sklopila oi. Svia mi se proaptala je i zaspala jo uvijek drei Tommvjevu ruku. Volim te, Liz... rekla je sklopljenih oiju. I ja tebe volim, Maribeth.Liz je poljubi u obraz i znacima dade drugima do znanja da izau. Imala je teku no i san joj je potreban. Bila su tri sata ujutro. Kad su tiho naputali hodnik, zaustavili su se pod prozorom sobe za novoroenad. Tamo je leala ona, sva ruiasta, topla, zamotana u dekicu i gledala ih, gledala ravno u Liz kao da ju je ekala dugo vremena. Kao da im je bila namijenjena cijelo vrijeme. Dar od jednog mladia koji nikog od njih nije znao i djevojke koja je prola kroz njihove ivote kao duga. I dok su je gledali u udu, Tommy se zagleda u svoje roditelje i nasmije se. Znao je da bi i Annie zavoljela bebu.11.Idua dva dana svima su prola kao u nekoj groznici. John i Tommv su iznijeli Annienu staru djeju koaru i popravili je, a Liz je naveer ostajala dokasna presvlaei je u ruiastu gazu i satenske vrpce. Izvukli su stare stvari i kupili nove. Usred svega tog posla, Tommv je otiao na Annien grob, dugo tamo sjedio i gledao boino drvce koje su joj on i Maribeth donijeli i razmiljao o djetetu. Mrzio je pomisao na Maribethin odlazak kui. Nekako je to dolo prebrzo. Toliko toga se desilo najednom. Mnogo toga je bilo sretno, no bilo je i mnogo boli.Majku nije vidio tako sretnu ve godinu dana. Kad bi pogledao Maribeth, ona je bila ozbiljna i mirna. Nakon poroaja je imala dugi razgovor s Liz i Johnom i oni su je uvjerili da e razumjeti ako se ona predomisli. Ali ona je vrsto stajala na tome da to nee traiti. Zao joj je to je dala bebu, ali sad je jo bolje znala da je to bilo ono pravo. Idueg dana John je pozvao svog odvjetnika i pokrenuo postupak za usvajanje Maribethinog djeteta.Dokumenti o usvajanju su bili sastavljeni i doneseni, a pravnik im je sve nairoko objasnio, pa je Maribeth potpisala papire tri dana nakon Kateinogroenja. Odrekla se prava na poek i drhtavom rukom potpisala dokumente i tada vrsto stisnula Liz, pa su zamolili sestru da joj tog dana ne donosi dijete. Mora ga prealiti.Tommy je sjedio uz nju cijelu no. U svojoj je odluci bila neobino mirna, ali i sjetna. Oboje bi voljeli da je sve drukije. No, Maribeth je znala da ovaj put nije imala izbora. Uinila je pravu stvar, pogotovo za dijete. Bit e drukije idui put, kunem ti se Tommy je galantno rekao i poljubio je. Toliko su toga zajedno proli i znali su da je to veza koja se nee raskinuti. Ali, njoj je potrebno vrijeme da predahne i da se oporavi od svega to joj se dogodilo. Lijenik joj je dopustio da napusti bolnicu s djetetom na Novu godinu, pa su Tommy i njegovi roditelji doli po njih.Liz je ponijela dijete do kola, a John ih je fotografirao. Kod kue su proveli mirno popodne, a kad god bi beba zaplakala, Liz bi pola k njoj, a Maribeth se pravila da ne uje. Nije joj eljela prilaziti. Vie nije njezina majka. Morala se truditi da stvori odreeni razmak meu njima. Znala je da e za malu uvijek bit mjesto u njenom srcu, ali nee je tetoiti i nee biti tu u nonoj tami i nee joj za kakve gadne prehlade itati prie. U najboljem sluaju, ako im se ivoti budu preplitali, mogle bi biti prijateljice, ali nita vie. Liz je ve bila njezina majka, a ne Maribeth.Kasno u noi John je promatrao Liz kako dri bebu i gleda je kako spava. Ve je voli, zar ne? Kimnula je glavom sva sretna, gotovo ne vjerujui da je pristao na to. Otpisi dvije godine spavanja, kaem ti. Pa to je dobro za tebe nasmijala se i prela sobu da ga poljubi. Beba ih je opet zbliila. Vratilaim nadu i podsjetila ih kako lijepo ivot izgleda u poetku i kako je znaajno sudjelovati u tome.Dolazak Kate zbliio je i Tommvja i Maribeth. Njoj kao da je on postao potrebniji nego prije i strahovala je kako e to biti bolan rastanak. Osjeala se ranjivom, kao da se bez njega ne moe suoiti sa svijetom. Pomisao da ide kui bez njega uasavala ju je i skanjivala se da pozove roditelje i kae im da je dijete roeno. Cijeli tjedan je razmiljala kako ih mora nazvati, ali nikako da se odlui. Jo nije bila spremna na povratak kui. eli li da ih ja nazovem? zapitala ju je Liz dva dana nakon dolaska iz bolnice. Ne da te tjeram, ali mislim da tvoja majka eli znati jesi li dobro. Sigurno se brine. Zato? nujno je pitala Maribeth. Mnogo je razmiljala prolog tjedna, posebno o svojim roditeljima. Zato je to sada vano, kad joj tata nije dopustio da razgovara sa mnom cijelu godinu? Nije bila tu kada mi je bila potrebna. Ti si bila tu ree Maribeth otvoreno i tome se nije mogla porei istinitost. Vie nije osjeala za njih ono to je osjeala1 prije, ak ni prema majci. Samo je Noelle ostala netaknuta u Maribethinom srcu. Mislim da je tvoja majka bila posve nemona razumno ree Liz stavljajui bebu u koaru. Upravo ju je nahranila. Ona nije jaka ena. Liz ni sama nije znala koliko je taj opis toan. Maribethina majka je bila u potpunosti u vlasti oca. Mislim da njoj nije jasno koliko te iznevjerila alosno doda Liz. Jesi li moda razgovarala s njom? zbunjeno je upita Maribeth. Kako je Liz mogla sve to znati?Liz je dugo oklijevala prije nego to je odgovorila. A onda odlui da sve raisti i da joj sve kae. Maribeth se zaprepasti onim to je ula. John i ja smo ih otili posjetiti poslije Dana zahvalnosti. Osjeali smo da smo ti to duni. Tada jo nismo znali da nam eli dati dijete. No, ja sam eljela vidjeti kakvoj to obitelji ide kui. Ovdje si dobrodola. Moe ostati ako hoe. elim da to zna. No, mislim da te oni vole, Maribeth. Ali, tvoj otac je ogranien ovjek. On ne shvaa zato ti eli obrazovanje. O tome sam s njim htjela razgovarati. eljela sam biti sigurna da e te pustiti na studij. Ima jo nekoliko mjeseci da zavri kolu i sada mora podnijeti molbu. S takvom inteligencijom, doista je grijeh prema sebi ne obrazovati se. A to je rekao moj otac? Jo uvijek joj nije ilo u glavu da je Liz razgovarala s njima. Vozili su se tristo pedeset kilometara da vide njezine roditelje koji su je se potpuno odrekli u posljednjih est mjeseci. Rekao je da je za tvoju majku bilo dobro ostati kod kue i brinuti se za djecu, pa bi bilo dobro i za tebe poteno je rekla Liz. Nije priznala da je bio dodao "ako sad vie ne moe nai mua", u to je sumnjao nakon njene nepromiljenosti. ini se da on ne razumije razliku, a ni to da si ti rijedak dragulj. Nasmijala se djevojci koja joj je toliko toga dala. Ona i John su ve razgovarali o tome. Mislim da on smatra kako smo ti mi napunili glavu ludim idejama o studiju. Pa, nadam se da jesmo rekla je sa smijehom ili u se ja veoma razoarati. Zapravo malo je zastala jer je John uao u sobu eljeli bismo s tobom o neem razgovarati. Imamo neto utede za Annieno kolovanje i sad kad je umrla, mi mislimo to dati za Kate, ali za to ima vremena. Jo odavno smo zatedjeli sumu za Tommvja, pa sad elimo tebi dati novac koji je bio namijenjen Annie, Maribeth, takoda zna da moe na studij. Moe se ovamo vratiti ili dati molbu gdje god eli.Maribeth je izgledala kao da je munjom pogoena, a John je nastavio: Tvoj otac i ja smo se, raspravljajui, sloili da se ti najprije vrati kui i da zavri kolu ovoga proljea, a poslije toga moe kamo eli. A moe se vratiti i boraviti kod nas. Pogledao je Liz, a ona je kimnula glavom. Ve su se prije svi troje sloili da e Maribeth uvijek rei Kate da je njihova prijateljica, a ne njena majka. Moda jednom, kad odraste, ako poeli znati, mogli bi joj rei. U meuvremenu nema potrebe da joj Maribeth kae istinu, jer ne eli nauditi ni njima ni djetetu. Dobit e obrazovanje na studiju, Maribeth. Ostalo ovisi o tebi. Mislim da kod kue nee biti lako. Tvoj otac nije ugodan ovjek, no ipak je i on malo munuo glavom. Shvatio je da si pogrijeila. Ne mogu rei da e on to zaboraviti, ali mislim da eli da doe kui. Moda se svi vi pomirite jedno s drugim u narednim mjesecima, prije nego to krene "ha studij. Mrzim pomisao na odlazak kui priznala imjeSad im se i Tommv pridruio. Sjeo je do nje i dao joj ruku. Nije volio to ona odlazi i ve je dao obeanje da e je posjeivati to ee moe, premda je to prilino daleko. No, oboje su znali da est mjeseci nije vjenost, premda im se to sad tako inilo. Ali, kad ti je esnaest godina, vrijeme je beskrajno. Mi te ne prisiljavamo da se vrati kui razjasni joj Liz. Ali, ja mislim da bi morala zbog majke, a svoje misli zadri za sebe. A onda je rekla neto to je obeala Johnu da nee rei. Mislim da tamo ne bi trebala ostati. ivu e te zakopati ako im dopusti.Maribeth se nasmije tom tonom opisu. Da ivi sa svojim roditeljima, bilo bi kao da se utapa. Znam da e pokuati. Ali, sad mi nita ne mogu, zahvaljujui vama. Zagrlila je Liz jo uvijek jedva vjerujui to su sve uinili za nju. Ali, i ona je mnogo uinila za njih. Iako su tiho razgovarali, beba se protegne i probudi, pa zaplae. Maribeth je promatrala kako je Liz uzima, a onda ju je i Tommy drao. Nosili su je okolo kao lutkicu, voljeli je, ljuljali i igrali se s njom. To je bilo upravo ono to je dijete trebalo, tono ono to je Maribeth prieljkivala.Tommy ju je malo drao, a onda je prui Maribeth, no ona je dugo oklijevala, a onda se predomisli i isprui ruke. Beba je nagonski trljala usne uz nju i traila dojku. Maribethina prsa jo su bila puna mlijeka koje njeno dijete nije okusilo. Udiui bebin slatkast miris dok ju je drala, Maribeth preplavi tuga i ona je vrati Tommvju. Jo uvijek je bilo teko biti tako blizu nje. Znala je da e to jednom biti lake, kad joj vlastiti ivot krene. Kate e tada biti vea i manje bliska nego sada. Zvat u ih veeras rekla je mislei pritom na svoje roditelje. Shvaala je kako je vrijeme da se vrati, barem zasad. Mora sklopiti mir sa svojim roditeljima, a onda e biti slobodna da ode u svoj vlastiti ivot. Kad ih je nazvala, shvatila je da se nita nije promijenilo. Otac je bio neosjetljiv i neuljudan. Pitao je da li se "rijeila onoga" i misli li na posao. Imam dijete, tata hladno je rekla. Djevojica je. Ne zanima me. Jesi li ga se rijeila? pitao je otro, a Maribeth je osjetila da se rasplinulo i ono malo to je osjeala za njega. Usvojili su je moji prijatelji drhtavim glasom je rekla i to je zvualo mnogo zrelije nego to se osjeala dok je stiskala Tommvjevu ruku. Nije imala tajni pred njim, a trebala je njegovu podrku vie no ikad. Doi u kui za nekoliko dana. Govorei to opet je stisnula Tommvju ruku, ne mirei se s milju da ih naputa. To je bilo tako bolno. A naglo vraanje njenoj obitelji inilo se doista pogrenim. Morala se stalno podsjeati da to nee dugo trajati. A onda ju je njen otac iznenadio. Tvoja majka i ja emo doi po tebe osorno je rekao, a Maribeth se zapanjila. Zato bi se muili? Nije znala da su Whittakerovi to strogo naredili. Mislili su da ne smije sama poi na put autobusom nakon poroaja. I prvi put njena majka se usudila ustati protiv mua i zamoliti ga da to uini. Doi emo idueg vikenda, ako ti to odgovara. Moe li doi i Noelle? zapita s probuenom nadom. Vidjet emo bio je suzdrljiv. Mogu li razgovarati s mamom?On vie nita nije rekao, ali je eni pruio slualicu i njena majka je briznula u pla kad je ula kerin glas. Htjela je znati kako joj je, je li poroaj bio teak, je li beba lijepa i sliili li na nju. Ona je prekrasna, mama rekla je dok su joj se suze kotrljale niz obraze, a Tommv ih njeno prstima brisao. Zaista je lijepa. Dvije su ene plakale neko vrijeme, a tada je Noelle dola na telefon, eljna sestrina glasa. Razgovor je bio pun zbrkanih uzvika i nevanih sitnih obavijesti. Ona je pola u srednju kolu i nije mogla doekati da se Maribeth vrati. Osobito ju se dojmilo to e jojsestra biti maturantica. Pazi da bude dobra. Drat u te na oku rekla je kroz suze, sretna to ponovo govori s njom. Moda Liz ima pravo i ona se zaista mora vratiti da ih vidi, koliko god joj bilo teko boraviti u roditeljskoj kui nakon svega to se dogodilo. Konano je objesila slualicu i saopila Tommvju da e idueg vikenda doi po nju da je odvedu kui.Narednih nekoliko dana munjevito je proteklo. Konano se oporavila i bila je spremna na odlazak. Liz je uzela nekoliko slobodnih dana da se brine za bebu, a inilo se da ima posla preko glave: hraniti je, kupati i prati brdo pelena. Maribeth se umorila ve od gledanja i shvatila koliko bi time bila optereena. Ne bih mogla to raditi, Liz otvoreno je rekla, zaprepatena koliinom posla. Bi, da mora odgovori joj Liz. Jednog dana e morati. Imat e djecu dodala je uvjerljivo. Tada e to biti lagano i ono pravo uz pravog mua i u pravo vrijeme. Tada e biti spremna na to. Sada nisam potvrdila je. Da je to Tommvjevo dijete, moda bi onda bilo drukije. Ali bilo bi udno baviti se Paulovim djetetom i poeti na tako krivi nain. Pitala se bi li u tome ikad uspjela. No, sad nije morala razmiljati o tome. Sve to mora je pustiti sve i otii. To je bio najtei dio. Misao da naputa Tommvja bila je muna, a ostaviti Liz i Johna bilo je gotovo bolno, a da se bebu i ne spominje.Maribeth je cijelo vrijeme i za svaku sitnicu plakala. Tommy ju je svaki dan poslije kole izvodio. Ili bi u duge etnje, odvezli se na jezero sjetivi se kako ju je gurnuo u vodu i otkrio da je trudna. Otili su na groblje da raspreme Annieno boinodrvce. Svakamo su odlazili kao da ele obiljeiti svaki trenutak, svako mjesto, svaki dan, zauvijek u svojim sjeanjima. Vratit u se, ti to zna obeala mu je ona, a on ju je gledao, elei pomaknuti vrijeme naprijed ili natrag, samo dalje od bolne sadanjice. Doi u ja k tebi, ako ti nee k meni. Nije gotovo, Maribeth. Meu nama nikad nee ni biti gotovo. U dui su u to vjerovali. Njihova ljubav e premostiti prolost i budunost. Sve to im treba jest da protekne vrijeme. Ne elim da ode rekao je gledajui joj ravno u oi. A ja ne elim otii proaptala je. Ovdje u dati molbu za studij. I na druga mjesta. Jo nije bila sigurna kako e izdrati blizinu djeteta. Ali, ni Tommvja nije eljela izgubiti. Bilo je teko znati to e im budunost donijeti. Sve to su sigurno znali, bilo je ono to je ve tu i to je bilo vrijedno. Dolazit u u posjete zaklinjao se. I ja rekla je po stoti put, borei se sa suzama.No, taj dan je doao neumitno brzo. Njeni roditelji su doli u novom automobilu na kom se radilo u oevoj radionici. Dola je i Noelle, puna ushita, sa sasvim novim zubnim ispravljaima, a Maribeth je plakala i vrsto je stisnula pri susretu. Dvije su sestre grlile jedna drugu, sretne da su ponovo skupa. Unato svim promjenama koje su im se dogodile, inilo se sve isto kao prije.Whittakerovi su ih pozvali da ostanu na ruku, ali njeni su roditelji izjavili da se moraju vratiti. Margaret je stajala, gledajui ker oima punim suza, puna alosti i kajanja zbog svoje nesposobnosti da pomogne keri. Nije imala hrabrosti, a sad se sramila to se naao netko drugi da to uini. Je li ti dobro? pitala je oprezno, u strahu da je dotakne. Izvrsno mi je, mama. Maribeth je izgledala lijepo i nekako mnogo starija, kao da joj je ve osamnaest, a ne esnaest. Odrasla je. Nije vie bila curica, bila je majka^ Kako si ti? upita, a njena majka brine u pla. Bio je to osjetljiv trenutak i ona zatrai da vidi dijete. Ponovo zaplae kad ju je vidjela. Izjavi da je takva bila i Maribeth kad se rodila.Zatim su natovarili Maribethine stvari u auto, a ona je stajala s osjeajem kamena u elucu. Vratila se u Lizinu sobu, uzela Kate i stisnula je uza se. Beba je spavala, nesvjesna dogaanja i injenice da netko vaan odlazi iz njenog ivota i nikad se na isti nain nee pojaviti, ako se i vrati. Maribeth je znala da nema zajamenog ivota, postoji samo tiho obeanje. Ostavljam te sada proaptala je usnulom andeliu. Nemoj nikada zaboraviti da te veoma volim rekla je, a beba otvori oi i zagleda se u nju kao da razmilja o Maribethim rijeima. Kad se vratim, vie neu biti tvoja mama... nisam tvoja mama ni sada... budi dobra djevojica... pazi na Tommvja umjesto mene. Poljubila ju je i zaklopila joj oi. Nije bilo vano to to je rekla da nije sposobna nita joj pruiti, pa ni ivot koji zasluuje. U srcu i dui uvijek e biti njezino dijete. Uvijek e je voljeti i u dubini due ona e to razumjeti. Uvijek u te voljeti proaptala je u meku koiu. Poloila ju je u koaru i posljednji je put pogledala, znajui da se na takav nain i tako prisno vie nee vidjeti. To je bio njihov posljednji trenutak kao majke i keri. Volim te rekla je i okrenuvii se sudarila se s Tommvjem. On je bio tu, gledao je i nijemo plakao zbog njena bola. Ne mora je ostaviti rekao je kroz suze. elim se oeniti s tobom. Jo uvijek. I ja. Ja te volim. Ali bolje je ovako, ti to zna... Njima je to jako potrebno... a mi imamo itav ivot pred sobom rekla je privijajui se uz njega i tresui se u njegovu naruju. O Boe, kako te volim. I nju volim, ali i oni zasluuju malo sree. A to ja mogu uiniti za Kate? Ti si divna djevojka rekao je steui je svom snagom, elei je zatititi od svega to se dogodilo i zauvijek je zadrati. A ti si divan mladi rekla je, pa su polako zajedno izali iz sobe ostavljajui dijete. Morala je upotrijebiti gotovo svu svoju snagu da bi s njim izala iz kue. Liz i John su plakali, ljubili je za rastanak, natjerali je da obea da e esto nazivati i esto ih posjeivati. Ona je to i eljela, ali se plaila da bi njezini posjeti mogli biti shvaeni kao uplitanje u Katein ivot. No, osjeala je potrebu da vida i njih i Tommvja. Trebala ih je vie nego to su oni mogli i slutiti. I jo uvijek je eljela budunost skupa s Tommvjem. Volim te strastveno je izrekao Tommv kao neku konanu potvrdu. On je znao za sve njene strahove, za njeno skanjivanje da im, moda, ne narui ivote, ali on joj nee dopustiti da ode. To saznanje je za nju bila potpora. Znala je da e biti tu za nju, ako ga poeli, a sada ga eli. Nadala se da e ga i nadalje eljeti. No, svi su nauili da je budunost nesigurna. Sve to su ikad eljeli ili planirali nije se odvijalo onako kako su oekivali. Nikad nisu oekivali da e ih Annie napustiti tako iznenada i brzo, niti da e Kate stii gotovo jednako tako brzo. A Maribeth je prola kroz njihove ivote kao gostujui aneo. U jedno su bili sigurni: na malo toga mogu raunati. Sve vas jako volim ree Maribeth grlei ih ponovo. Nije se mogla odvojiti od njih. A onda osjeti jednu neoekivano njenu ruku na svojoj. To je bio njen otac. Doi, Maribeth, idemo kui rekao je i sam sa suzama u oima. Nedostajala si nam. Pomogao joj je da ude u kola. Moda on ipak nije bio zvijer kakvu je pamtila, nego samo ovjek pun slabosti i nazadnih gledita. Moda su u nekom smislu svi pomalo odrasli. Moda im je ve i bilo vrijeme.Tommy i njegovi roditelji su stajali i gledali kako ona odlazi, nadajui se da e im se vratiti, znajui da hoe, u posjet ili za stalno, ako im ivot bude imalo naklonjen. Bili su zahvalni Bogu to su je upoznali, to su meusobno izmijenili darove ljubavi, ivota i uenja. Vratila ih je u ivot, a oni su joj darovali budunost. Volim vas proaptala je Maribeth na odlasku, gledajui ih u retrovizoru oeva automobila. Vidjeli su da im je mahala dokle god je mogla, a oni su tako stajali razmiljajui o njoj, sjeajui se nje, da bi se na kraju vratili u kuu k daru koji im je ona ostavila.