Danielle Steel - Bijuterii

Download Danielle Steel - Bijuterii

Post on 16-Sep-2015

149 views

Category:

Documents

34 download

DESCRIPTION

Roman, Danielle Steel

TRANSCRIPT

BIJUTERII DANIELLE STEEL JEWELS 1979 Lui Popeye ntr-o via de om exist o singur dragoste adevrat, doar una care conteaz, care crete, care dinuie venic toat viaa i n moarte mpreun, ca unul singur dulcea mea dragoste, eti al meu. Unica i singura mea dragoste pentru totdeauna. Din toat inim, Olive 1 Era atta linite n vzduh, sub soarele strlucitor de var, nct se auzeau psrile i orice sunet de la civa kilometri, n timp ce Sarah se uita mpcat pe fereastr. Domeniul era inteligent proiectat i perfect ngrijit. Grdinile fuseser amenajate de Le Ntre, cel care proiectase i Versailles-ul, copacii alctuind o bolt verde deasupra parcului de la Chteau de la Meuze. Castelul nsui avea o vechime de patru sute de ani i Sarah, duces de Whitfield, tria acolo de cincizeci i doi de ani. Venise mpreun cu William, cnd era nc abia o feti i zmbi amintirilor n timp ce urmrea cum se hrjoneau n deprtare cei doi cini ai ngrijitorului. Zmbetul se lrgi pe chipul ei cnd se gndi ct de mult se va bucura Max de cei doi tineri cini ciobneti. i ddea ntotdeauna un sentiment de pace s stea acolo i s priveasc domeniul la care trudiser att de mult. i amintea lesne disperarea din timpul rzboiului, foametea nesfrit, cmpurile despuiate de toate roadele pe care le-ar fi putut da. Fusese att de greu atunci att de diferit i, ciudat, nu prea s se fi ntmplat cu att de mult vreme n urm cincizeci de ani o jumtate de secol. i cobor privirea spre minile ei, spre cele dou inele cu smaralde perfect ptrate, pe care le purta aproape ntotdeauna i tot o mai surprindea c erau mini de femeie btrn. nc frumoase, graioase, folositoare, slav Domnului, dar, fr ndoial, minile unei femei de aptezeci i cinci de ani. Trise bine i mult; prea mult, se gndea uneori prea mult timp fr William i totui venic mai era ceva de vzut, de fcut, ceva la care s te gndeti, ceva de plnuit, copiii ei trebuiau nc supravegheai. Era mulumit de viaa pe care o dusese i chiar i acum nu avea senzaia c totul se terminase, c se consumase totul. Mereu aprea o cotitur neateptat a drumului, un eveniment ce nu putea fi prevzut i care-i solicita atenia. Era ciudat c ei nc aveau nevoie de ea, aveau nevoie de ea mai puin dect credeau i totui nc mai apelau la ea destul de des, spre a-i da impresia c e important pentru ei i nc folositoare. i mai erau i copiii lor. Zmbi gndindu-se la ei i rmase acolo, n picioare, ateptnd s-i vad cnd apar. De acolo i vedea cnd soseau le vedea chipurile cnd zmbeau, rdeau sau preau enervai dup ce coborau din maini i, plini de sperane, i ridicau privirile spre ferestrele ei. Parc ar fi tiut ntotdeauna c ea i urmrete de acolo. Indiferent ce alte treburi ar fi avut n dup-amiaza n care urmau s soseasc, ea i gsea ntotdeauna ceva de fcut n salonaul elegant de la etaj, ateptndu-i. i chiar acum, dup atia ani, cnd toi erau mari, simea acelai fior de nerbdare s le vad chipurile, s aud povestirile lor, s asculte problemele lor. i fcea griji pentru ei i i iubea ca ntotdeauna i, ntr-un fel, fiecare din ei era o frm din imensa dragoste pe care o mprise cu William. Ce om minunat fusese el! Depise orice nchipuire, orice vis! Chiar i dup rzboi, era o for demn de luat n seam, un om pe care toi cei care-l cunoscuser i-l vor aminti ntotdeauna. Sarah se ndeprt ncet de la fereastr, trecnd prin faa cminului din marmur, unde se aeza deseori n dup amiezile reci de iarn, stnd pe gnduri, scriind bilete sau chiar cte o scrisoare unuia dintre copiii ei. Vorbea frecvent cu ei la telefon, la Paris, Londra, Roma, Mnchen, Madrid i totui i plcea grozav s scrie. Sttea n picioare, privind o mas acoperit cu o bucat de brocart vechi, decolorat, un adevrat obiect de art lucrat de mn pe care-l gsise cu ani n urm la Veneia. Atinse uor fotografiile nrmate aezate acolo, lund cte una, la ntmplare ca s-o priveasc mai bine; i cnd se uita la ele, i amintea perfect momentul exact cnd fuseser fcute n ziua nunii, cnd William rdea de o remarc fcut de cineva i ea ridicase privirea spre el, zmbind sfioas. Era atta fericire n ochii aceia, atta bucurie, nct crezuse c-i va exploda inima n ziua nunii. Purta o rochie bej de dantel i satin, o plrie de dantel bej, foarte ic, cu o mic voalet, iar n brae avea un imens buchet de orhidee mici, de culoarea ceaiului. Se cununaser n casa prinilor ei, ntr-un cerc restrns din care fceau parte doar cei mai buni prieteni ai prinilor ei. La petrecerea care a urmat, linitit i foarte elegant, au mai venit aproape o sut de prieteni. Fr domnioare de onoare, fr cavaleri de onoare, fr un mare osp de nunt, fr exuberan tinereasc. Doar sora ei o nsoise, mbrcat cu o rochie de satin albastru, frumos drapat, i cu o plrie uluitoare, creat special pentru ea de Lily Dach. Mama lor avea o rochie scurt, verde ca smaraldul. Sarah zmbi amintindu-i rochia mamei ei avea exact culoarea celor dou superbe smaralde ale sale. Ct de fericit ar fi fost mama dac ar fi apucat s le vad! Mai erau i alte fotografii, cu copiii cnd erau mici una minunat, a lui Julian cu primul lui cel i Phillip, care prea foarte matur, dei avea doar opt sau nou ani cnd se dusese prima dat la Eton. Una cu Isabelle, pe undeva, prin sudul Franei, cnd avea zece ani i ceva i cu amndoi n braele lui Sarah, imediat dup ce se nscuser. William fcuse toate fotografiile, luptndu-se cu lacrimile ce-l podideau ori de cte ori o privea pe Sarah cu nc un nou nscut n brae. i Elizabeth ce micu prea, lng Phillip, ntr-o fotografie att de nglbenit c abia se mai distingeau figurile. Dar, ca ntotdeauna, lui Sarah i ddur lacrimile privind-o, copleit de amintiri. Viaa ei fusese bun i plin, dar nu ntotdeauna uoar. Se uit mult timp la fotografii, retrind momentele acelea, gndindu-se la fiecare dintre ei, croindu-i ncet drum printre amintiri, n timp ce ncerca s le evite pe cele prea dureroase. Oft, ndeprtndu-se din nou, i se duse napoi s atepte la uile-fereastr dinspre teras. Era graioas, nalt, avea spatele drept i i inea capul cu mndria i elegana unei dansatoare. Avea prul alb ca neaua, dei odinioar strlucea ca abanosul; ochii ei verzi, imeni, aveau aceeai culoare intens, nchis, ca smaraldele ei. Dintre copii, Isabelle i motenise ochii i chiar i ai ei nu erau la fel de nchii la culoare ca ai lui Sarah. Dar niciunul din ei nu avea puterea i elegana ei, niciunul nu avea tria pe care o avusese ea, drzenia, fora de a ine piept la tot ce-i aternuse viaa n cale. Vieile lor fuseser mai uoare dect a ei i pentru asta era, ntr-un fel, foarte recunosctoare. Pe de alt parte, se ntreba uneori dac atenia ei permanent nu le luase din vigoare, dac nu cumva i rsfase prea mult i de aceea deveniser mai slabi. Dei nu se putea spune c Phillip era slab sau Julian sau Xavier sau chiar Isabelle i totui, Sarah avea ceva ce nu avea niciunul din ei, o trie sufleteasc pur, care prea s emane din ea cnd o priveai. Cnd intra ea ntr-o ncpere, se simea puterea aceea i, cu voia sau fr voia ta, nu puteai s n-o respeci. i William fusese la fel, dar mai expansiv, mai ostentativ n felul n care se bucura de via i n care i manifesta firea lui bun. Sarah fusese ntotdeauna mai linitit, cu excepia ocaziilor cnd era cu William. El scotea la iveal tot ce era mai bun n ea. El i dduse totul, spunea ea adesea. Tot ceea ce ndrgea, iubea sau avea cu adevrat nevoie. Zmbi privind peste gazonul verde, amintindu-i cum ncepuse totul. Parc se petrecuse doar n urm cu cteva ceasuri cu cteva zile. i era imposibil s cread c a doua zi va mplini aptezeci i cinci de ani. Copiii i nepoii veneau s-o srbtoreasc, iar n ziua urmtoare urmau s vin sute de oameni celebri i importani. Petrecerea i se prea i acum o prostie, dar copiii insistaser. Julian organizase totul i chiar i Phillip o sunase de ase ori de la Londra ca s se asigure c totul merge bine. Iar Xavier se jurase c oriunde ar fi, n Botswana sau n Brazilia, ori Dumnezeu tie unde, va zbura cu avionul ca s ajung la srbtorirea ei. Acum i atepta la fereastr, aproape cu rsuflarea tiat, simind un fior de emoie. Era mbrcat cu o rochie Chanel neagr, simpl, mai veche, dar splendid croit, un irag de perle enorme perfect asortate, pe care-l purta ntotdeauna, lsndu-i mui de admiraie pe cei ce-l vedeau prima dat. Le primise dup rzboi i dac le-ar vinde acum ar lua pe ele peste dou milioane de dolari. Dar Sarah nu se gndea la asta: ea le purta fiindc inea la ele, fiindc erau ale ei i fiindc William insistase s le pstreze. Ducesa de Whitfield se cuvine s poarte asemenea perle, iubita mea, o tachinase el cnd le probase prima oar, peste un pulover vechi de-al lui pe care l mprumutase ca s lucreze n grdin. S fiu al naibii dac ale mamei nu preau nite perle amrte n comparaie cu astea, comentase el. Ea rsese i el o strnsese la piept i o srutase. Sarah Whitfield avea lucruri frumoase i trise o via frumoas. i era cu adevrat o persoan deosebit. Cnd n sfrit i pierdu rbdarea i ddu s plece de la fereastr, auzi prima main la ultima cotitur dinspre alee. Era o limuzin Rolls-Royce neagr, nesfrit, cu geamuri att de ntunecate nct nu putea s vad cine e nuntru. Numai ea tia, i tia perfect pe fiecare. Maina se opri n faa intrrii principale a castelului, aproape sub fereastra ei i cnd oferul cobor, grbindu-se s deschid portiera, ea cltin din cap amuzat. Fiul ei cel mai mare avea o nfiare foarte distins, ca ntotdeauna, i foarte, foarte britanic, strduindu-se s nu se vad ct de hruit era de femeia care cobor din main imediat dup el. Purta o rochie de mtase alb i pantofi Chanel; prul era tuns scurt, foarte ic, i n soarele de var sclipeau diamantele peste tot, pe unde putuse s i le pun. Zmbi din nou n sinea ei, ntorcnd spatele scenei de la fereastr. Era doar nceputul unor zile grozave, interesante Greu de crezut nu putea s nu se ntrebe ce prere ar fi avut William despre toate astea despre toat agitaia de la aniversarea ei de aptezeci i cinci de ani aptezeci i cinci de ani atia ani, att de curnd Parc trecuser doar cteva clipe de cnd ncepuse totul 2 Sarah Thompson se nscuse la New York n 1916, fiind cea mai mic dintre dou fiice i verioara mai puin norocoas, dar foarte fericit i respectat de toi, a fetelor Astor i Biddle. Sora ei se mritase de fapt cu un Vanderbilt la vrsta de nousprezece ani. Iar Sarah se logodise cu Freddie Van Deering exact dup doi ani, de ziua Recunotinei. mplinise i ea nousprezece ani, iar lui Jane i Peter li se nscuse primul copil, un bieel adorabil, cu buclioare aurii, botezat James. Logodna lui Sarah cu Freddie nu fusese o surpriz pentru familia ei, ntruct se cunoteau de ani de zile cu clanul Van Deering; i, dei pe Freddie l cunoteau mai puin, deoarece fusese muli ani la un internat, toi l vzuser adesea la New York, n perioada cnd fusese la Princeton. Absolvise universitatea n iunie, n anul n care se logodiser, i, dup acel eveniment strlucit, era mereu ntr-o stare de exuberan, dar i gsise timp s-o curteze pe Sarah. Era un biat de via, iste, care fcea mereu farse amicilor lui i avea grij ca toat lumea s se distreze oriunde se duceau i mai ales o distra pe Sarah. Era rareori serios, inndu-se tot timpul de otii. Sarah era impresionat de ateniile lui i o amuza exuberana lui. Era o persoan cu care te simeai bine, cu care era plcut s stai de vorb, iar rsul i voioia lui erau molipsitoare. Toi l plceau pe Freddie i nimnui, poate cu excepia tatlui lui Sarah, nu prea s-i pese c Freddie nu avea ambiia s ajung n lumea afacerilor. Dar toat lumea tia de asemenea c dac n-ar lucra niciodat, ar putea tri foarte bine din averea familiei. Cu toate acestea, tatl lui Sarah considera c era important pentru un tnr s intre n lumea afacerilor, indiferent ct avere avea sau ce erau prinii lui. El nsui deinea o banc i i vorbi lui Freddie pe ndelete despre planurile lui, chiar nainte de logodn. Freddie l asigur c avea cu adevrat intenia s-i fac un rost. De fapt, i se oferise un post important la banca J.P. Morgan din New York i unul i mai avantajos la banca New England din Boston. Dup Anul Nou, avea de gnd s accepte unul din ele, ceea ce i fcu mare plcere domnului Thompson, care ngdui atunci s se anune oficial logodna. n anul acela, Sarah s-a distrat minunat n vacan. Erau mereu invitai la petreceri i sear de sear ieeau n ora, se amuzau, se vedeau cu prietenii i dansau pn dimineaa. Patinau n Central Park, luau parte la dejunuri i dineuri i numeroase serate dansante. n perioada aceea, Sarah a observat c Freddie pare s bea cam mult, dar orict de mult ar fi but, era ntotdeauna spiritual, politicos i absolut fermector. Toat lumea din New York l ador pe Freddie Van Deering. Nunta era programat pentru luna iunie i, nc din primvar, Sarah era copleit de cele mai diferite activiti: s in socoteala cadourilor de nunt, s fac probe cu rochia de mireas i s participe la i mai multe petreceri date de i mai muli prieteni. I se nvrtea capul. n perioada aceea aproape c nu apuca s se vad cu Freddie ntre patru ochi i preau s nu se ntlneasc dect la petreceri. n rest el i petrecea vremea cu prietenii care l pregteau pentru marele salt n Viaa Serioas a Brbatului Cstorit. Era o perioad de care Sarah ar fi trebuit s fie bucuroas dar, dup cum i-a mrturisit ea n cele din urm lui Jane n luna mai, de fapt nu se bucura deloc. Totul era o nvlmeal, totul prea s scape de sub control i ea era total epuizat. A sfrit prin a izbucni n plns la sfritul unei dup-amiezi, dup ultima prob cu rochia de mireas, cnd sora ei i ntinsese pe tcute propria batist de dantel i mngie uor prul negru i lung, care-i trecea de umeri. Nu mai plnge. Aa e nainte de nunt. Ar trebui s fie o perioad minunat, dar de fapt e foarte dificil. Se ntmpl attea lucruri dintr-odat, n-ai parte de nicio clip de linite ca s te gndeti, s te aezi pur i simplu, s fi singur i eu am trecut prin momente grele nainte de nunt. Adevrat? Sarah o privi cu ochii ei verzi, imeni, pe sora mai mare, care tocmai mplinise douzeci i unu de ani i prea cu mult mai neleapt dect ea. Era o imens uurare s afle c mai exista cineva care se simise la fel de copleit i de derutat nainte de nunt. Singurul lucru de care nu se ndoia Sarah era dragostea lui Freddie pentru ea sau faptul c era un brbat bun i c vor fi fericii dup nunt. Dar parc erau prea multe distracii, prea multe petreceri, prea mult zpceal. Freddie nu prea s se gndeasc dect cum s se amuze mai bine. De luni de zile nu mai avuseser o discuie serioas. i nc nu-i spusese ce avea de gnd cu slujba. i repeta mereu c nu avea niciun motiv de ngrijorare. Nu se ostenise s se angajeze la banc la nceputul noului an, pentru c erau prea multe de fcut nainte de nunt i o slujb nou l-ar fi acaparat nepermis de mult. Edward Thompson ncepuse s vad cu ochi ri ideile lui Freddie despre munc, dar se abinuse s-i destinuie ceva fiicei sale. Discutase cu soia lui, i Victoria Thompson l asigurase c dup cununie Freddie se va potoli. La urma urmelor absolvise universitatea Princeton. Sosi i ziua nunii, n iunie, i amplele pregtiri se dovedir la nlimea ostenelii. A fost o cununie frumoas la biserica Sf. Thomas din Fifth Avenue, iar petrecerea s-a inut la Saint Regis. Au participat patru sute de invitai, au avut o muzic minunat toat dup-amiaza, mncruri delicioase i paisprezece domnioare de onoare, adorabile n rochiile lor delicate din organdi de culoarea piersicii. Sarah purta o rochie superb, de dantel alb i organdi franuzesc, cu o tren de trei metri i un voal alb de dantel care aparinuse bunicii ei. Freddie era, de asemenea, extrem de chipe. A fost o nunt perfect din toate punctele de vedere. i o lun de miere aproape perfect. Freddie nchiriase vila de la un prieten i un mic iaht la Capul Cod i au stat absolut singuri n primele patru sptmni dup cstorie. La nceput, Sarah fusese sfioas fa de el, dar Freddie era blnd i bun i era o plcere s stai cu el. Se dovedea inteligent n rarele ocazii cnd se ndura s fie serios. i Sarah descoperi c tia s conduc foarte bine iahtul. Bea mult mai puin ca nainte i ea se simea uurat s constate acest lucru. nainte de nunt ncepuse s-o ngrijoreze obiceiul lui de a bea. Dar totul era n glum, o asigura el. Luna lor de miere a fost att de frumoas nct Sarah nu avea niciun chef s se ntoarc acas n iulie, dar cei care le nchiriaser vila reveneau din Europa. Sarah i Freddie tiau c trebuie s se pregteasc s se mute n apartamentul lor, pe care-l gsiser pe Upper East Side, la New York. Pe timpul verii urmau s stea la prinii ei, n Southampton, n perioada n care decoratorii i muncitorii aveau s amenajeze apartamentul. Dar n toamna aceea, de ndat ce s-au ntors la New York, dup ziua Muncii, Freddie a fost foarte ocupat s-i caute din nou o slujb. n realitate, el era ntotdeauna prea ocupat ca s mai fac i altceva dect s se vad cu prietenii. i prea c bea vrtos. Sarah observase asta n var, la Southampton, ori de cte ori el se ntorcea din ora. Apoi, cnd s-au mutat n apartamentul lor, era imposibil s nu bage de seam. Spre sfritul dup-amiezii, venea acas beat, dup ce i petrecuse toat ziua cu prietenii. Uneori nu se sfia s apar abia dup miezul nopii. Cteodat, Freddie o scotea i pe ea n ora, la petreceri sau baluri, unde el era ntotdeauna sufletul societii. Era prietenul tuturor i toi tiau c se vor distra bine acolo unde va veni Freddie Van Deering. Toi, n afar de Sarah, care, cu mult nainte de Crciun, ncepuse s fie tare nefericit. El nu mai pomenea despre o eventual angajare i respingea toate tentativele delicate ale soiei sale de a aborda acest subiect. Prea s nu aib niciun alt plan dect acela de a se distra i de a bea. n ianuarie, Sarah era palid i Jane, ngrijorat, o invit la un ceai ca s vad ce se ntmpl cu ea. N-am nimic. ncerc s par amuzat de ngrijorarea surorii ei, dar dup ce s-a servit ceaiul, Sarah deveni i mai palid i nu putu s-l bea. Ce-i cu tine, scumpo? Te rog spune-mi! Trebuie s-mi spui! Jane era ngrijorat pentru ea nc de la Crciun, fiindc Sarah fusese neobinuit de tcut la masa dat de prinii lor. Freddie i ncntase pe toi cu un toast rimat pentru ntreaga familie, inclusiv servitorii angajai la ei de ani de zile i pentru Jupiter, cinele familiei Thompson, care ltra n replic n timp ce toi aplaudau reuita poezie a lui Freddie. i amuzase pe toi i nimeni nu pruse s observe c era ameit. Nu, zu, n-am nimic, insist Sarah, dup care ncepu, n sfrit, s plng, pn ce se pomeni hohotind n braele surorii ei i recunoscu cum c lucrurile nu mergeau deloc bine. Era nefericit. Freddie nu sttea niciodat acas, era plecat tot timpul, rmnea n ora cu prietenii pn dimineaa i Sarah recunoscu chiar c uneori bnuia c prietenii puteau fi i prietene. ncercase s-l conving s stea mai mult cu ea, dar el nu prea s doreasc acest lucru. i cu butura o luase razna de tot. Primul phrel l bea zilnic cu mult nainte de prnz, uneori chiar imediat dup ce se trezea dimineaa, i susinea fa de Sarah c nu e nicio problem. i spunea fetia mea ruinoas i-i ignora amuzat ngrijorarea. i, colac peste pupz, acum aflase c e nsrcinat. Dar asta-i minunat! exclam Jane, ncntat. i eu sunt, adug ea, i Sarah zmbi printre lacrimi, incapabil s-i explice surorii ei mai mari ct de nefericit era viaa ei. Viaa lui Jane era cu totul altfel. Era cstorit cu un brbat serios, de ndejde, pe care-l interesa csnicia lor, n timp ce pe Freddie Van Deering evident nu-l preocupa mariajul lor. Era un brbat fermector, amuzant, spiritual, dar simul responsabilitii i era la fel de strin ca o alt limb n afara celei materne. i Sarah ncepea s bnuiasc vag c nu se va potoli niciodat. O s se joace venic. Tatl lui Sarah ncepuse de asemenea s bnuiasc acest lucru, dar Jane nc mai era convins c totul se va rezolva, mai ales dup ce se va nate copilul. Cele dou fete descoperir c vor nate n acelai timp de fapt, la cteva zile diferen i vestea o nveseli puin pe Sarah nainte de a se ntoarce n apartamentul ei pustiu. Freddie nu era acolo, ca de obicei, i n noaptea aceea n-a venit deloc acas. n ziua urmtoare, la prnz, a aprut spit, explicnd c jucase bridge pn la patru dimineaa, apoi rmsese acolo, fiindc se temea s n-o trezeasc ntorcndu-se acas. Asta-i tot ce faci? Pentru prima oar ea se repezi la el dup ce el i explicase situaia i se art foarte surprins de tonul ei vehement. Ea se stpnise ntotdeauna vizavi de comportarea lui, dar de data asta era limpede c se nfuriase. Ce naiba vrei s spui? Prea ocat de ntrebare i o privea nedumerit cu ochii lui albatri i nevinovai, iar prul su blond l fcea s semene cu Tom Sawyer. Ce anume faci tu noaptea, cnd rmi n ora pn spre diminea? n glasul ei rsuna o furie real, suferin i dezamgire. El zmbi trengrete, convins c va reui ntotdeauna s-o amgeasc. Uneori beau cam peste msur. Asta-i tot. Mi se pare mai simplu s rmn acolo unde m aflu atunci cnd se ntmpl asta dect s vin acas cnd tu dormi. Nu vreau s te supr, Sarah. Uite c m superi! Nu eti niciodat acas. i petreci tot timpul n ora cu prietenii ti i vii acas beat n fiecare noapte. Nu aa se comport oamenii cstorii. Sarah clocotea de furie. Nu?! Te referi la cumnatul tu sau la oamenii normali, cu ceva mai mult vlag i joie de vivre? mi pare ru, iubito, dar eu nu sunt Peter. Nici nu i-am cerut vreodat s fi. Dar cine eti tu? Cu cine m-am cstorit? Nu te vd niciodat dect la petreceri, apoi o tergi cu prietenii, ca s jucai cri, s spunei bancuri i s bei sau, dac nu, Dumnezeu tie pe unde umbli, spuse ea cu tristee. Ai prefera s stau acas cu tine? Prea amuzat i pentru prima oar ea zri o licrire de rutate n ochii lui, dar era de ateptat, innd seama de faptul c-i judeca modul de via. l nfricoa i-i amenina chiar plcerea de a bea. Da, a prefera s stai acas cu mine. E un lucru chiar att de ngrozitor? Nu e ngrozitor, doar stupid. Te-ai mritat cu mine pentru c sunt amuzant, nu? Dac voiai un pislog cum e cumnat-tu, mi nchipui c i puteai gsi unul, dar nu asta ai vrut. Tu m-ai vrut pe mine. i acum vrei s m transformi ntr-un brbat ca el. Ei bine, iubito, i promit c asta nu se va ntmpla. i atunci ce se va ntmpla? O s-i iei o slujb? I-ai promis tatei de anul trecut i nu te-ai inut de cuvnt. N-am nevoie s muncesc, Sarah. M enervezi ngrozitor. Ar trebui s fi fericit c nu sunt nevoit s mzglesc nite hrtii ca un idiot, la un serviciu plicticos, ca s am ce s-i pun pe mas. Tata crede c i-ar face bine. i eu cred acelai lucru. Era cel mai curajos lucru pe care i-l spusese vreodat, dar cu o sear nainte sttuse treaz ore-n ir, gndindu-se ce s-i spun. Voia ca ei doi s aib o via mai bun mpreun, s aib un so adevrat, nainte de a se nate copilul. Tatl tu e din alt generaie Ochii i sticleau n timp ce o privea Iar tu eti o proast. Dar cnd rosti aceste cuvinte, ea i ddu seama c trebuia s fi observat din clipa cnd intrase c era but. Era abia la amiaz, dar el era evident beat i uitndu-se la el i se fcu scrb. Poate ar fi mai bine s discutm altdat. Cred c e o idee minunat. Apoi plec, dar se ntoarse devreme n seara aceea, iar n dimineaa urmtoare fcu efortul de a se trezi la o or normal i atunci i ddu seama ct de bolnav era ea. Aveau o femeie care venea zilnic s fac curat n cas, s calce i s le serveasc masa. De obicei, lui Sarah i plcea s gteasc, dar n ultima lun nu mai suportase s intre n buctrie, dei Freddie nu sttuse destul de des acas ca s observe acest lucru. S-a ntmplat ceva?! Eti bolnav? Trebuie s te vad un medic! Prea ngrijorat, privind-o pe deasupra ziarului de diminea. O auzise cum se cznea s vomite dup ce se treziser i se ntreba dac nu mncase ceva ce-i fcuse ru. Am fost la medic, spuse ea calm privindu-l drept n ochi, dar el i ntoarse privirea dup mult timp, aproape uitnd c-i pusese o ntrebare. Ce-ai spus? A, da bravo. i ce-a spus? Ai grip? Trebuie s ai grij, mult lume are grip acum. Mama lui Tom Parker era s moar din cauza asta sptmna trecut. Nu cred c se moare de ceea ce am eu. Sarah zmbi calm i el se ntoarse la ziarul lui. Se ls o lung tcere, apoi, n cele din urm, el o privi din nou, uitnd iar despre ce anume vorbeau. Se brfete mult n Anglia despre abdicarea lui Edward al VIII-lea din cauza femeii aceleia, Simpson. Trebuie s fie ceva de capul ei de l-a convins s fac un asemenea gest. Mie mi se pare trist, spuse Sarah serioas. Bietul om a trecut prin attea. Cum de-a putut ea s-i distrug viaa n felul acesta? Ce fel de existen pot avea ei mpreun? Una foarte palpitant, poate. El i zmbi, spre disperarea ei, cci era mai fermector ca oricnd. Nu mai tia dac l iubete sau l urte, ntr-att devenise viaa ei un comar. Dar poate c Jane avea dreptate, poate c situaia se va mbunti dup ce se va nate copilul. Sunt nsrcinat, i spuse aproape n oapt i, o clip, el pru s n-o aud. Apoi se ntoarse spre ea, se ridic, avnd aerul c sper c ea glumete. Vorbeti serios? Ea ncuviin dnd din cap, incapabil s mai spun ceva, cu ochii plini de lacrimi. ntr-un fel, se simea uurat c, n sfrit, i spusese. tia dinainte de Crciun, dar nu avusese curajul s-i mrturiseasc. i dorea ca el s aib grij de ea, voia o clip de fericire mpreun i, de la luna lor de miere de la Capul Cod, n urm cu apte luni, nu mai avuseser parte de aa ceva. Da, vorbesc serios. O privea i ochii ei i spuneau c ntr-adevr nu glumete. Nu-i bine. Nu crezi c e prea curnd? Am crezut c i-ai luat msuri de precauie. Prea enervat, nu ncntat, i ea simi un hohot de plns nbuind-o, dar se rug s nu se dea n spectacol n faa soului ei. Aa m-am gndit i eu, ncuviin Sarah. Ridic privirea nlcrimat i el fcu un pas spre ea i i ciufuli prul ca unei surioare mai mici. Nu-i face griji, totul va fi bine. Cnd trebuie s nati? n august. Sarah se lupt s nu plng, dar se stpnea cu greu. Bine mcar c nu era furios, doar enervat. Nici ea nu fusese prea ncntat cnd aflase. Deocamdat, ei doi nu prea aveau multe lucruri n comun. Stteau att de puin timp mpreun, era att de puin cldur ntre ei, comunicau att de puin. Atunci se va nate i copilul lui Peter i Jane, adug ea. Ce noroc pe capul lor, spuse el sarcastic, ntrebndu-se ce va face acum cu ea. Csnicia se dovedise a fi mai mpovrtoare dect se ateptase. Ea sttea toat ziua acas, parc pndind cum s-l prind n curs. i acum, de cnd era nsrcinat, prea i mai prpdit. Nici pentru noi nu e un noroc prea mare, nu? Sarah nu-i putu nbui cele dou lacrimi care i se prelinser ncet pe obraji cnd puse ntrebarea. Momentul nu e prea potrivit. Dar bnuiesc c nu poi s calculezi ntotdeauna aa ceva. Ea cltin de cap i el iei din camer i nu-i mai pomeni nimic pn ce plec, dup o jumtate de or. Se ntlnea cu nite prieteni la dejun i nu spuse cnd se va ntoarce. Niciodat nu spunea. Ea plnse pn ce adormi, iar el se ntoarse acas abia n dimineaa urmtoare, la ora opt. i cnd se ntoarse, era nc att de cri dup beia din noaptea trecut, nct nu reui s-ajung mai departe de canapeaua din living, n drum spre dormitor. Ea l auzise intrnd, dar cnd a dat de el era deja incontient. n luna urmtoare deveni dureros de evident c vestea pe care i-o dduse l tulburase ru. Ideea de csnicie l nfricoa destul, dar ideea de a avea un copil l ngrozea de-a dreptul. Peter ncerc s-i explice lui Sarah, ntr-o sear, cnd luau masa mpreun, cci nu mai era un secret viaa ei nefericit cu Freddie. Nu trebuia s mai tie nimeni altcineva, dar lor li se destinuise de cnd i spusese surorii ei despre sarcin. Unii brbai se tem de aceast responsabilitate. Asta nseamn c nici ei n-au crescut nc destul. Recunosc c i pe mine m-a speriat la nceput. O privi drgstos pe Jane, apoi cu seriozitate pe sora ei. Iar Freddie nu e, n general, un brbat aezat. Dar poate c, dup ce va vedea copilul, i va da seama c nu e o ameninare att de cumplit pe ct i nchipuie. Cnd sunt mici, copiii sunt absolut inofensivi. Dar s-ar putea s ai o perioad grea nainte de a se nate. Peter era mai plin de compasiune, dect era dispus s-i arate; i spusese adesea soiei lui c l socotete pe Freddie un mare ticlos. Dar nu voia s-i destinuie lui Sarah ce gndete. Prefera s-o ncurajeze n privina copilului. Starea ei sufleteasc rmase ns la fel de proast, iar comportarea i beiile lui Freddie se nrutir. Jane se folosea de vicleuguri ca s-o conving pe Sarah s ias din cas. n cele din urm, reui s-o scoat la cumprturi. Pornir spre Bonwit Teller pe Fifth Avenue, cnd Sarah pli brusc i se cltin, agndu-se orbete de sora ei. Nu te simi bine? Jane se sperie cnd se uit la ea. Ba da m simt bine Nu tiu ce s-a ntmplat. Simise o durere cumplit, dar foarte scurt. Hai s stm puin jos. Jane fcu semn cuiva s aduc un scaun i un pahar cu ap, cnd Sarah o apuc din nou de mn. Avea broboane de transpiraie pe frunte i faa i era livid cnd i ridic privirea spre sora ei. Iart-m Jane, nu m simt bine deloc i aproape n aceeai clip lein. Ambulana sosi la scurt timp dup ce fusese chemat i Sarah a fost scoas din magazinul Bonwit pe targ. i recptase deja cunotina i Jane alerga ngrozit pe lng ea. Au lsat-o s-o nsoeasc pe Sarah la spital n ambulan i Jane i-a rugat pe cei de la magazin s-i anune pe Peter la birou i pe mama lor acas. Amndoi sosir la spital dup numai cteva minute. Peter era ngrijorat mai mult pentru Jane, care se lipi de el plngnd, n timp ce mama ei intr s-o vad pe Sarah. Rmase mult timp n salon i cnd iei o privi pe fiica ei cea mare cu lacrimi n ochi. i-a revenit? ntreb ngrijorat Jane. Mama ei ncuviin dnd din cap i se aez. Fusese ntotdeauna o mam bun pentru amndou. Era o femeie linitit, fr pretenii, cu bun gust, idei sntoase i un sim al valorilor care le folosise mult fetelor, dei leciile ei nu-i prea folosiser lui Sarah n csnicia cu Freddie. O s-i revin, spuse Victoria Thompson ntinznd ambele mini pe care i le strnser Peter i Jane. A pierdut copilul dar e foarte tnr. i Victoria Thompson pierduse un copil, singurul ei fiu, nainte de a se nate Sarah i Jane, dar nu mprtise aceast durere nici uneia din fetele ei. Abia acum i spusese lui Sarah, n sperana c o va alina i o va ajuta. O s aib ali copii ntr-o bun zi, adug cu tristee Victoria, mai preocupat de cele ce-i destinuise Sarah despre viaa ei cu Freddie. Plnsese mult, insistnd c numai ea e de vin. Mutase nite mobil cu o sear nainte, iar Freddie nu era niciodat acas ca s-o ajute. Apoi toat povestea iei la iveal: ct de puin timp sttea cu ea, ct de mult bea, ct de nefericit era ea cu el i ct de nefericit era el nsui din cauza copilului. Abia dup cteva ore medicii le ngduir s-o vad din nou, dar Peter se ntorsese deja la birou, cerndu-i lui Jane s-i promit c se va duce acas la sfritul dup-amiezii ca s se odihneasc i s se refac dup atta agitaie. n fond, era i ea nsrcinat. i un avort era prea de-ajuns. ncercaser s-l sune pe Freddie, dar ca de obicei nu era acas i nimeni nu tia unde poate fi sau cnd se va ntoarce. Menajera i exprim regretele pentru accidentul doamnei Van Deering i promise s-l trimit pe domnul Van Deering la spital dac va suna sau aprea acas, ceea ce toi presupuser, tacit, c era imposibil. Numai eu sunt de vin plngea Sarah cnd intrar din nou la ea. N-am dorit destul de mult copilaul Eram suprat fiindc Freddie s-a enervat i acum Hohotea bolborosind cuvinte fr ir i mama ei o lu n brae, ncercnd s-o liniteasc. Toate trei femeile se puser pe plns; pn la urm, a fost necesar s i se administreze lui Sarah un sedativ ca s se calmeze. Urma s stea n spital cteva zile, aa c Victoria le spuse infirmierelor c va rmne acolo peste noapte; n cele din urm o trimise pe Jane acas cu un taxi, apoi avu o lung convorbire cu soul ei la telefonul din hol. Cnd Freddie veni acas n seara aceea, l gsi pe socrul su ateptndu-l n living, spre surprinderea lui. Din fericire, buse mai puin ca de obicei i era neateptat de treaz, innd seama de faptul c deja trecuse de miezul nopii. Se plictisise toat seara i, n cele din urma se hotrse s vin mai devreme acas. Dumnezeule! Domnule Ce facei aici? Roi uor, dup care i adres zmbetul lui larg, trengresc. Apoi i ddu seama c se ntmplase probabil ceva foarte grav dac Edward Thompson l atepta la ora aceea trzie la ei acas. Sarah se simte bine? Nu. i feri privirea, apoi o ntoarse spre Freddie. Ceea ce avea de spus nu se putea spune cu delicatee. A pierdut copilul azi-diminea i este la spitalul Lenix Hill. Mama ei este acolo. A pierdut copilul? Se art surprins, dar de fapt se simea uurat, spernd c nu era att de beat nct s nu poat ascunde acest sentiment. mi pare ru. O spuse de parc era vorba de soia altcuiva i de copilul altuia. Ea se simte bine? Cred c va putea s mai aib i ali copii. Ceea ce se pare c nu este ns n regul este faptul c soia mea mi-a spus c lucrurile nu stau tocmai bine ntre voi doi. Firete c nu-mi place s m amestec n csniciile fiicelor mele, dar n aceast mprejurare destul de neobinuit, cnd Sarah este att de bolnav, mi se pare a fi un moment potrivit pentru a discuta cu tine. Soia mea mi-a spus c Sarah a fost extrem de nervoas toat dup-amiaza i mi se pare semnificativ faptul c de azi-diminea nimeni n-a reuit s te gseasc. Asta nu poate fi o via prea fericit pentru ea i nici pentru tine. Ai ceva s ne spui sau te simi n stare s continui csnicia cu fiica mea ntr-o stare de spirit mai apropiat de cea n care ai intrat n aceast uniune? Eu da desigur Dorii s bei ceva, domnule Thompson? Se duse repede la locul n care ineau buturile i i turn o porie bun de whisky cu un strop de ap. Prefer s nu beau. Edward Thompson i privea scrbit ginerele i Freddie nu se ndoia c btrnul ateapt un rspuns. Ai vreo problem care te mpiedic s te pori cum se cuvine, ca un so adevrat? Eu pi Domnule, treaba asta cu copilul a fost cam neateptat neleg, Frederick. Aa se ntmpl de obicei cu copiii. Exist vreun motiv serios de nenelegere cu fiica mea pe care a putea s-l tiu i eu? Niciunul. Este o fat minunat. Eu doar am avut nevoie de o scurt perioad de timp ca s m obinuiesc cu ideea c sunt cstorit i c trebuie s munceti, probabil. l privi ptrunztor pe Freddie, care bnuia ce va urma. Da, da, desigur. M gndeam s ncep s caut de lucru dup ce se va nate copilul. Acum o s ai prilejul s-o faci mai repede, nu-i aa? Desigur, domnule. Edward Thompson se ridic, ntruparea nsi a respectabilitii, n timp ce-l privea pe Freddie care arta cam rvit. Sunt sigur c abia atepi s-o vizitezi pe Sarah ct mai devreme mine diminea, Frederick. Desigur, domnule. l conduse pn la u, dornic s-l vad plecat ct mai repede. M duc s-o iau pe maic-sa de la spital la ora zece. Sunt sigur c vei fi deja acolo. Categoric, domnule. Foarte bine, Frederick. Se ntoarse n u, fa n fa cu el pentru ultima oar. Ne-am neles? Se rostiser puine vorbe ntre ei, dar multe lucruri fuseser nelese. Cred c da, domnule. Mulumesc, Frederick. Noapte bun. Ne vedem mine. Freddie scoase un oftat de uurare cnd nchise ua dup el i i mai turn un whisky, apoi se duse la culcare, gndindu-se la cele ce se ntmplaser cu Sarah i copilul. Se ntreb cum o fi s pierzi un copil, dar nu voia s-i pun lui nsui prea multe ntrebri. tia foarte puin despre asemenea lucruri i nici nu dorea s-i extind cunotinele. i prea ru pentru Sarah i era convins c fusese probabil un moment ngrozitor pentru ea dar, ciudat, n-avea niciun sentiment pentru copil i, de altfel, nici pentru Sarah. i imaginase c va fi foarte amuzant s se nsoare cu ea, c vor fi mereu petreceri, c va avea ntotdeauna cu cine s ias n ora. Nu prevzuse c se va simi nctuat, plictisit, oprimat, claustrat. Nu-i plcea nimic din ceea ce presupunea csnicia, nici mcar Sarah. Era o fat frumoas i pentru altul ar fi fost probabil o soie perfect. inea casa n ordine, gtea bine, i ntreinea minunat musafirii, era inteligent i plcut i la nceput chiar l mulumise fizic. Dar acum nu suporta mcar s se gndeasc la ea. Ultimul lucru din lume pe care i-l dorea era s fie cstorit. i tare uurat se simea c ea pierduse copilul! Asta ar fi pus capac la toate! Apru la spital n dimineaa urmtoare, nainte de ora zece, contiincios, pentru ca domnul Thompson s-l gseasc acolo cnd va sosi s-o ia pe Victoria. Freddie avea o nfiare sobr, cu costum i cravat de culoare nchis; adevrul este c se simea mahmur. i cumprase flori, dar ea nu prea le-a dat atenie; zcea n pat i se uita pe fereastr. Cnd el intr n camer, Sarah o inea pe maic-sa de mn i o clip i se fcu mil. Femeia ntoarse capul, uitndu-se la el i, fr un cuvnt, lacrimile ncepur s-i curg pe obraji. Maic-sa iei ncet din camer, dup ce i strnse mna fiicei sale i-l btu uor pe umr pe Freddie. mi pare ru, Freddie, opti ea, dar era mai deteapt dect credea el i, numai privindu-l, i ddu seama c nici nu-i psa. Eti suprat pe mine? l ntreb Sarah printre lacrimi. Nu fcu niciun efort s se ridice. Arta ngrozitor. Prul ei lung i lucios era nclcit, faa alb ca cearaful i buzele aproape vinete. Pierduse mult snge i era prea slbit ca s stea n capul oaselor. N-a fcut dect s-i ntoarc faa de la el, iar Freddie nu tiu ce s-i spun. Bineneles c nu sunt. De ce-a fi suprat pe tine? Se apropie puin de ea i o apuc de brbie, silind-o s-l priveasc, dar nu putea suporta suferina din ochii soiei sale. Nu era n stare s-i in piept i ea tia asta. E numai vina mea Am mutat scrinul la nenorocit din dormitor asear i nu tiu medicul spune c aa se ntmpl uneori tii Se mica de pe un picior pe altul urmrind cum ea i ncleta i i descleta minile, dar nu fcu niciun gest de mngiere. Cred c e mai bine c s-a ntmplat aa. Eu am douzeci i patru de ani, tu ai douzeci, nu eti pregtit s ai un copil. Sarah tcu mult timp, apoi l privi de parc l-ar fi vzut pentru prima oar. Te bucuri c l-am pierdut, nu-i aa? l sfredeli cu privirea pn ce simi c o dor ochii, n timp ce se lupta i cu durerea de cap. N-am spus asta. Nu era nevoie. Nu-i pare ru, nu-i aa? mi pare ru pentru tine. Asta era adevrat. Sarah arta realmente ngrozitor. N-ai dorit acest copil. Nu, nu l-am dorit. Era sincer cu ea. Simea c i datora mcar att. Nici eu nu l-am dorit, dar din cauza ta. Probabil c de aceea l-am pierdut. El nu tia ce s spun i dup o clip intr tatl ei mpreun cu Jane. Doamna Thompson era ocupat cu infirmierele. Sarah urma s mai rmn internat cteva zile, dup care avea s locuiasc o vreme la prinii ei. Dup ce i va recpta puterile, se va ntoarce la Freddie, n apartamentul lor. Bineneles c eti binevenit la noi acas. Victoria i zmbi cu bunvoin, dar era foarte decis s n-o lase pe Sarah s se ntoarc acas cu el. Voia s-o supravegheze personal; pe de alt parte, era clar c Freddie se simea uurat c nu trebuia s aib grij de propria-i soie. A doua zi i trimise la spital un buchet de trandafiri roii i-i mai fcu o vizit, apoi, n sptmna ct a stat la prinii ei, a vizitat-o zilnic. Nu-i pomeni niciodat de copil. Dar se strdui s fac mereu conversaie. Se mira c se simte stnjenit n prezena ei. Parc deveniser peste noapte doi strini. De fapt, asta fuseser ntotdeauna. Numai c acum era mai greu s ascund acest lucru. Nu mprtea deloc suferina ei. Se ducea s-o vad doar pentru c socotea c este de datoria lui. tia c tatl ei l-ar fi omort dac n-ar fi fcut acest efort. Sosea n casa familiei Thompson la ora dousprezece n fiecare zi, sttea o or cu Sarah, apoi ieea n ora s mnnce cu amicii. i nu fcea greeala s treac pe-acolo seara, cnd era deja n ultimul hal de beat; era destul de detept s nu se arate aa n faa lui Sarah i a prinilor ei. i prea efectiv ru c Sarah era att de nefericit de pierderea copilului i arta nc oribil. Dar el nu suporta s se gndeasc la asta, la perspectiva unui alt copil. Toate astea l determinau doar s bea i mai mult i s umble haihui. Cnd Sarah era pregtit s se ntoarc acas, Freddie se afla deja n captul de jos al spiralei, de unde nimeni nu-l mai putea salva. O luase att de tare razna cu butura, nct i ngrijora pn i pe unii dintre vechii lui amici. Cu toate acestea, se duse contiincios la familia Thompson ca s-i ia nevasta acas, unde i atepta menajera lor. Era curat i ordine, dar Sarah avu dintr-odat sentimentul c sta nu era cminul ei. Parc era al altcuiva i ea nsi era o strin. i Freddie era un strin acolo. De cnd Sarah pierduse copilul, el trecuse pe acas doar s-i schimbe hainele. Chefuise n fiecare noapte n ora, profitnd din plin de faptul c nu avea cine s-l vad. Acum era ciudat i foarte neplcut s o tie din nou acas. Petrecu dup-amiaza cu ea, apoi i spuse c trebuie s cineze cu un vechi prieten; avea de discutat cu el despre o slujb i era foarte important. tia c n acest caz ea nu avea nimic de obiectat. i Sarah nu obiect, dei o durea c nu rmne cu ea mcar n prima ei noapte acas. Dar avu multe obiecii cnd l vzu venind la ora dou noaptea. l ajutase portarul s ajung la u i ea se sperie cnd sun soneria. Omul l cra n spinare i Freddie pru c n-o recunoate cnd ncerc s-i concentreze privirea asupra chipului, pe care-l vzu ca prin cea; portarul l depuse pe un scaun n dormitorul lor. Freddie i ddu o bancnot de o sut de dolari i-i mulumi peste msur fiindc fusese biat bun i un mare prieten. Sarah l urmri ngrozit cum se mpleticete pn la patul pe care se prvli, incontient. Sttu mult timp s se uite la el, cu lacrimi n ochi, apoi se duse s se culce n camera de oaspei. Se ndeprta de el, cu inima strns pentru copilaul pe care-l pierduse i pentru soul pe care nu-l avusese niciodat i pe care nici nu-l va avea vreodat. nelesese n cele din urm c trista ei csnicie cu Freddie era doar o prefctorie, o carapace goal, o surs de nesfrite suferine i dezamgiri. Se gndea la aceast perspectiv sumbr cnd se strecur singur n patul din camera de oaspei, dar nu mai putea ocoli adevrul. Freddie nu va fi niciodat altceva dect un beiv i un fustangiu. Cel mai ru era ns c nu-i imagina cum va divora de el. Nu suporta gndul ruinii care i va acoperi pe ea i pe prinii ei. n noaptea aceea, ntins pe patul din camera de oaspei, Sarah se gndi la lungul drum singuratic care o atepta. O via pustie alturi de Freddie. 3 Dup o sptmn de stat acas, Sarah era bine, sntoas, din nou pe picioare i lua masa de prnz cu mama i sora ei. Prea c se simte bine, dei ambele femei socoteau c era nc prea tcut. ntr-o dup-amiaz, luau toate trei dejunul n apartamentul lui Jane i mama lor ncerca s orienteze conversaia spre Freddie. Era nc foarte ngrijorat de ceea ce i spusese Sarah cnd pierduse copilul. Freddie e bine, spuse Sarah, ntorcnd capul. Ca ntotdeauna, nu spuse nimic despre nopile pe care le petrecea singur sau despre starea n care se ntorcea el acas, dimineaa. De fapt, nu spunea mare lucru despre el. i acceptase soarta i era hotrt s rmn soia lui Freddie. Ar fi fost prea umilitor s divoreze. Freddie simi i el c se petrecuse o schimbare cu soia lui, un fel de consolare, o acceptare a comportrii lui oribile. Parc atunci cnd murise copilul ar fi murit i o prticic din ea. Dar Freddie nu puse nicio ntrebare, profitnd doar de ceea ce prea a fi buntatea lui Sarah. Pleca i venea cnd avea chef, rareori se ostenea s-o scoat n ora, nu fcea un secret din faptul c se vedea cu alte femei i bea din clipa cnd se trezea pn ce cdea n stare de incontien pe patul din dormitorul lui sau pe patul altcuiva. A fost o perioad teribil de nefericit pentru Sarah, dar ea prea, hotrt s-o accepte. Lunile treceau, dar Sarah i pstra suferina pentru sine, i nu rostea o vorb nimnui. n schimb, ngrijorarea surorii sale sporea de fiecare dat cnd se ntlneau. Drept urmare, Sarah o evita i se vedea cu ea tot mai rar. Era parc amorit, pustiit i n ochii ei se citea o suferin mut. Slbise ngrozitor dup ce pierduse copilul i acesta era nc un motiv de ngrijorare pentru Jane, care intuia c Sarah se strduiete s-o evite. Ce se ntmpl cu tine? ntreb Jane n cele din urm, prin luna mai. Ea era deja n luna a asea de sarcin i se vedea foarte rar cu sora ei, pentru c Sarah nu suporta s-o vad nsrcinat. Nu se ntmpl nimic. M simt foarte bine. Nu-mi spune mie asta, Sarah! Parc ai fi n trans. Ce-i face? Ce se petrece? Numai cnd se uita la ea, pe Jane o apuca disperarea. Pe de alt parte, intuia c prezena ei o stnjenete pe Sarah i o evita ntr-o oarecare msur. Dar nici nu voia s-o lase prad gndurilor negre. ncepea s se team pentru sntatea ei mintal i pentru viaa ei alturi de Freddie. Cineva trebuia s pun capt acestei stri de lucruri. Las prostiile! M simt foarte bine. Lucrurile merg mai bine? Cred c da. Intenionat nu ddea detalii i Jane nelese situaia. Sarah era mai palid i mai slab dect fusese imediat dup avort. Avea o stare depresiv profund i nimeni nu tia asta. Ea i asigura pe toi c se simte bine i c Freddie se poart frumos. Chiar le spusese prinilor c el cuta o slujb. Absurditi pe care nimeni nu le mai credea, nici mcar Sarah nsi. La aniversarea cstoriei lor, prinii ei czur de acord n mod tacit s continue farsa, srbtorind acel prim an de via n comun printr-o petrecere organizat n casa din Southampton. Iniial, Sarah a ncercat s-i conving s renune, dar pn la urm i-a dat seama c era mai simplu s-i lase s-o fac. Freddie i promisese c va veni. I se pruse chiar o idee minunat. Avea s stea tot weekend-ul la Southampton, aducnd i vreo civa prieteni. Desigur, casa era suficient de mare i doamna Thompson i spusese c prietenii lui erau binevenii oricnd. Dar Sarah l preveni pe Freddie c prietenii lui trebuiau s se comporte civilizat dac acceptau invitaia, ca s n-o pun ntr-o situaie jenant fa de prinii ei. Ce tmpenii spui, Sarah, o mustr el. n ultima lun devenise tot mai rutcios. Ea nu era sigur dac motivul era butura sau dac nu cumva ncepuse s-o urasc de-a binelea. M urti, nu-i aa? Nu fi ridicol! Pur i simplu nu vreau ca prietenii ti s se poarte necuviincios n casa prinilor mei. Ce pedant eti, psrica mea! Srcua de tine, te temi c nu tim cum s ne purtm n cas prinilor ti! Sarah ar fi vrut s-i spun c el nu tia s se poarte nicieri, dar se abinu. Se resemna treptat cu soarta ei, tiind prea bine c va fi venic nefericit cu el. Va mai face probabil un copil, dar presupunea c nici asta nu va mai conta. Nimic nu mai conta. Va tri aa an dup an pn ce, ntr-o bun zi, va muri i totul se va termina. Nici nu-i trecea prin cap s divoreze sau poate doar, uneori, i ncolea n minte acest gnd fugar. Nimeni din familia ei nu divorase i nici n visurile ei cele mai ndrznee nu se vedea fcnd acest lucru. Ar muri de ruine i ea, i prinii ei. Nu te teme, drag Sarah, o s fim cumini. Numai s nu le ari prietenilor mei mutra asta lung i melancolic. Eti n stare s strici cheful tuturor. De cnd era mritat cu el i dup ce avortase, i pierduse parc toate culorile, toat vitalitatea i tinereasca joie de vivre. Ca fat, fusese ntotdeauna plin de via, vesel i fericit, dar acum, dintr-odat, parc era moart chiar fa de ea nsi. Jane comenta mereu acest lucru, ns Peter i prinii ei susineau c n-are rost s-i fac griji, Sarah o s-i revin fiindc aa voiau ei s cread. Cu dou zile nainte de petrecerea organizat de familia Thompson, ducele de Windsor s-a cstorit cu Wallis Simpson. Au fost cununai la Chteau de Cande, n Frana, asaltai de ziariti i copleii de atenia opiniei publice internaionale, ceea ce lui Sarah i se pru de prost gust i de-a dreptul dezgusttor. i ndrept din nou gndurile spre petrecerea de aniversare a cstoriei ei i uit cu totul de cuplul Windsor. Peter i Jane, mpreun cu micuul James, plnuiau s-i petreac weekend-ul la Southampton n vederea evenimentului. Casa plin cu flori arta minunat, i pe peluz era instalat un cort orientat cu faa spre ocean. Soii Thompson fcuser toate eforturile pentru reuita petrecerii n cinstea lui Sarah i a lui Freddie. Vineri seara, tinerii au ieit mpreun cu prietenii lor i au plecat cu toii la restaurantul Canoe Place, unde s-au distrat de minune, au stat de vorb, au dansat i au rs. S-a dus i Jane, a crei sarcin era foarte avansat, i chiar i Sarah, care avea impresia c nu mai zmbise de un secol. Freddie a dansat cu ea i cteva minute Sarah a crezut chiar c are s-o srute. n cele din urm, Peter, Jane, Sarah i ali civa s-au ntors acas, la familia Thompson, dar Freddie a plecat cu prietenii lui s chefuiasc un pic. Sarah redeveni tcut i nu rosti o vorb pe tot drumul pn acas, alturi de Jane i Peter. Sora i cumnatul ei erau nc foarte bine dispui i preau s nu observe tcerea ei. A doua zi, dimineaa se art frumoas i nsorit, iar seara, un amurg spectaculos se ls peste Long Island Sound; orchestra ncepu s cnte i soii Thompson i ntmpinar oaspeii care veneau s-i srbtoreasc pe Sarah i Freddie. Sarah arta foarte bine ntr-o rochie lung alb, sclipitoare, care i se mula pe corp, dndu-i o nfiare de tnr zei; prul negru i-l strnsese n cretet. Umbla prin mulimea de oaspei cu o graie senin, salutndu-i prietenii i invitaii prinilor ei i toat lumea comenta c n ultimul an se maturizase i c era mult mai frumoas dect fusese la nunt. Contrasta puternic cu Jane, rotund ca o minge i nduiotor de matern n rochia de mtase turcoaz care o acoperea cu falduri generoase. Jane nsi fcea haz de silueta ei diform. Mama spune c puteam s-mi pun cortul pe mine, dar eu am preferat culoarea asta, glumi ea cu un vechi prieten i Sarah zmbi cnd trecu pe lng ei. Arta mai bine, mai fericit, aa. Cum nu fusese de mult, dar Jane era nc ngrijorat n privina ei. Sarah a slbit mult. A fost bolnav la nceputul anului. Slbise i mai mult dup avort i Jane intuia, dei Sarah nu voia s recunoasc cu niciun chip, c era nc sfiat de sentimentul de vinovie i de durerea c pierduse copilul. nc nu avei copii? o ntrebau mereu oamenii. O, e timpul s ncepei s facei copii! Sau s terminm de fcut copii, i spunea Sarah n sinea ei. Ea le zmbea tuturor dar, dup ce trecu o or, i ddu seama c nu-l vzuse pe Freddie de cnd ncepuse petrecerea. n urm cu o or era la bar cu prietenii lui, apoi le pierduse urma, fiind ocupat s-i ntmpine oaspeii, alturi de tatl ei. l ntreb n cele din urm pe majordom, care spuse c domnul Van Deering plecase cu maina de vreo cteva minute, nsoit de civa prieteni, i c o luase spre Southampton. S-au dus probabil s ia ceva de acolo, domnioar Sarah, spuse omul, privind-o cu blndee. Mulumesc, Charles. Charles era de ani de zile majordomul lor i rmnea n cas iarna cnd soii Thompson se ntorceau n ora. l tia de cnd era o copil i inea mult la el. ncepu s se ngrijoreze n privina lui Freddie. Probabil c se dusese cu prietenii ntr-unul din barurile din Hampton Bays ca s dea pe gt cteva pahare, nainte de a se ntoarce n atmosfera elegant a petrecerii din casa prinilor ei. Dar se ntreba ct de bei vor fi cnd se vor ntoarce i dac ntre timp le va observa cineva absena. Unde-i frumosul tu brbat? ntreb o prieten n vrst a mamei ei i Sarah o asigur c va cobor dintr-un moment ntr-altul. Urcase s-i aduc un al, explic ea i prietena se art impresionat de grija lui fa de Sarah. S-a ntmplat ceva? o ntreb Jane n oapt, venind spre ea. O urmrea de o jumtate de or i o cunotea prea bine ca s se lase nelat de zmbetul pe care-l arbora. Nu. De ce? Parc ai ascunde un arpe n poet. Sarah rse auzind comparaia. i aminti pentru o clip de copilria ei i aproape c o iert pe Jane c era nsrcinat. i va fi tare greu s-o vad peste dou luni cu copilaul, dup ce al ei murise i poate c nu va mai avea altul. Nu mai fcuse dragoste cu Freddie dup avort. Deci, unde e arpele? ntreb Jane. De fapt, a ters-o. Cele dou surori rser, pentru prima dat dup mult timp, de comentariul lui Sarah. Nu la asta m-am referit dar uite c s-a potrivit. Cu cine a plecat? Habar n-am. Dar Charles mi-a spus c au plecat acum o jumtate de or i c se ndreptau spre ora. Ce vrea s-nsemne asta? Jane era acum ngrijorat. Ct btaie de cap i ddea biatul sta, mai mult chiar dect bnuiau ei, din moment ce nu se putea potoli nici mcar o sear, n casa prinilor ei. Poate c nseamn bucluc. n orice caz, butur. Mult butur. Dac avem noroc, poate se ine bine pn mai trziu. Mama s-ar bucura foarte mult. Jane zmbi, apoi se ridicar i privir mulimea de invitai. Lumea prea s petreac, ceea ce era important, chiar dac Sarah nu avea deloc aerul c se distreaz. Tata s-ar bucura i mai mult. Rser din nou amndou i Sarah trase aer n piept i o privi direct. Iart-m c m-am purtat att de urt cu tine n ultimele luni. Dar nu tiu mi-e greu s m gndesc la copilaul tu i ddur lacrimile i ntoarse capul, iar sora ei o lu pe dup umeri. tiu. Iar eu sunt moart de ngrijorare pentru tine. Mi-a dori s pot face ceva ca s fi fericit. M simt foarte bine. i crete nasul, Pinocchio. Las prostiile! Sarah i zmbi din nou i curnd se ntoarse la ceilali invitai. Cnd se aezar la mas, Freddie nc nu venise. Absena lui i a prietenilor lui a fost remarcat de ndat ce musafirii s-au aezat la locurile lor, dinainte stabilite, la mesele de pe gazon, iar locul de onoare al lui Freddie, n dreapta soacrei lui, era vizibil gol. Dar nainte de a ncepe comentariile i nainte ca doamna Thompson s apuce s-o ntrebe pe Sarah unde plecase soul ei, se auzi un claxon frenetic i Freddie, mpreun cu patru prieteni intrar cu maina lui, un Packard Twelve Phaeton, pe peluz, zbiernd, rznd i fluturnd minile. Oprir chiar n faa meselor, sub privirile surprinse ale tuturor i coborr din maina decapotabil mpreun cu trei fete din localitate, una din ele ncolcit toat n jurul lui Freddie. n timp ce se apropiau de cei de la mese, toat lumea nelese c doamnele nu erau simple fete din localitate, ci femei pltite pentru serviciile lor din seara aceea. Cei cinci tineri erau bei turt i se vedea c erau foarte ncntai de gluma pe care o fcuser. Tinerele femei preau ns uor enervate n timp ce-i priveau pe distinii oaspei, evident ocai. Fata care era cu Freddie ncerca s-l conving, furioas, s le duc napoi n ora, dar ntre timp n jurul lor se strnise zarva. Un grup de chelneri se strduiau s duc maina de acolo, Charles, majordomul, ncerca s goneasc fetele, iar Freddie i prietenii lui se mpleticeau, prvlindu-se peste invitai i fcndu-se de rs Freddie cel mai ru dintre toi. Pur i simplu nu voia s-i dea drumul fetei pe care o adusese cu el. Fr s-i dea seama, cu privirea nceoat, Sarah se ridic, urmrindu-l cu lacrimi n ochi, amintindu-i de nunta lor, cu numai un an n urm, de speranele pe care le avusese atunci i comarul care urmase. Fata era doar un simbol al grozviilor din anul care trecuse i, dintr-odat, totul i se pru ireal; sttea acolo n picioare, privindu-l ntr-o tcere ndurerat. Parc urmrea un film absolut dezgusttor. Dar lucrul cel mai neplcut era c avea i ea un rol n acest film. Ce este, ppuico? strig el spre ea, peste cteva mese. Vrei s i-o prezint pe gagica mea? Rse de mutra pe care o fcu Sarah, dar Victoria Thompson i croi repede drum pe gazon spre fiica ei mai mic. Sarah ncremenise, ocat, pironit locului. Sheila, continu el s zbiere, ea e soia mea i acetia sunt prinii ei. Fcu un gest mre cu mna, n timp ce toi i priveau uluii. Dar Edward Thompson trecuse deja la aciune. mpreun cu doi chelneri i lu de acolo pe Freddie i pe fat, ct de repede i de ferm cu putin, iar ali servitori i escortar pe ceilali tineri, mpreun cu doamnele lor, pn i scoaser din grdin. Freddie fu ceva mai agresiv cnd socrul lui l duse ntr-o cabin de pe plaj. Ce s-a ntmplat, domnule Thompson? Petrecerea nu e n cinstea mea? Dac vrei s tii, nu este. Nici n-ar fi trebuit s aib loc. Trebuia s te fi dat afar cu cteva luni n urm. Dar te asigur, Frederick, c vom rezolva toate astea foarte repede. Vei pleca imediat de aici, i vom trimite lucrurile sptmna viitoare i luni dimineaa vei primi veti de la avocaii mei. Ai chinuit-o destul pe fiica mea. Te poftesc s nu te mai ntorci n apartament. E clar? Glasul lui Edward Thompson bubui n cabin. Dar Freddie era prea beat ca s se sperie. Vai, vai.. Se pare c tticu e cam suprat. S nu-mi spui c n-ai i dumneata o puicu din cnd n cnd. Uite, pe asta o mpart cu dumneata. Deschise ua i amndoi vzur fata care l atepta pe Freddie la u. Edward Thompson ncepu s tremure cnd l nfc pe Freddie de revere i aproape c-l ridic de la pmnt cu fora pe care i-o ddea furia. Dac mai dau ochii cu tine, lepdtur nenorocit, te omor! Acum, hai, terge-o i s-o lai n pace pe Sarah! url el i femeia din localitate se cutremur privindu-i. Da, s trii. Freddie fcu o plecciune de beiv, i oferi braul prostituatei i peste cinci minute, mpreun cu prietenii i doamnele lor disprur. Sarah prsise i ea petrecerea. edea acum cu Jane n dormitorul ei i plngea, susinnd c tot rul e spre bine, c fusese un comar de la bun nceput, c poate pierduse copilul din vina ei, c ar fi fost posibil ca un copil s-l fac s se schimbe. Unele argumente erau logice, ns mult mai multe absurde, cu toate c vorbea din adncul inimii, lipindu-se nspimntat de Jane. Mama lor intr o secund s vad cum se simte Sarah, dar trebui s se ntoarc la musafirii ei i era mulumit c Jane stpnea situaia. ntreaga sear fusese un eec ngrozitor. A fost o noapte lung pentru toi. Masa s-a servit foarte repede, civa curajoi au dansat i toi preau s fi trecut, politicoi, cu vederea cele ntmplate. Petrecerea s-a ncheiat devreme. La ora zece, toi invitaii plecaser i Sarah nc mai zcea n dormitor, plngnd. n dimineaa urmtoare, atmosfera era foarte grav n casa Thompson, cnd toat familia se adun n salon i Edward Thompson i relat lui Sarah cele ce-i spusese lui Freddie n seara precedent, privind-o cu mult fermitate. Tu hotrti, Sarah, spuse el cu un aer mhnit, dar eu a vrea s divorezi. Tat, nu pot ar fi ngrozitor pentru toat lumea Se uit n jur, gndindu-se la ruinea ce-i va coplei familia. Va fi i mai ru dac te vei ntoarce la el. Acum neleg prin ce-ai trecut. Gndindu-se la asta, tatl i era aproape recunosctor c pierduse copilul. O privi cu tristee pe fiica lui. Sarah, l iubeti? Ea ezit mult timp, apoi cltin din cap, coborndu-i privirea spre minile ncletate n poal i rosti n oapt: Nici nu tiu de ce m-am mritat cu el. Ridic din nou privirea spre el. Atunci credeam c l iubesc, dar nici mcar nu-l cunoteam. Ai fcut o greeal enorm. Ai fost amgit de el, Sarah. Oricui i se poate ntmpla. Acum trebuie s rezolvm problema ta. Te rog s m lai pe mine s-o fac. Edward nu ezit nicio clip i ceilali ncuviinar din cap. Cum ai s-o rezolvi? Sarah se simea pierdut, de parc era din nou copil, mereu cu gndul la toi oamenii care-l vzuser pe Freddie cum se dduse n spectacol n seara precedent. Era aproape incredibil, intolerabil s aduc nite prostituate n familia ei Plnsese toat noaptea, gndindu-se cu groaz ce va spune lumea i ct de umilii se simeau probabil prinii ei. Vreau s lai totul n seama mea. Apoi i mai veni o idee. Vrei apartamentul din New York? Ea se uit la el i cltin din cap. Nu vreau nimic. Vreau doar s m ntorc acas la tine i la mama. Cnd rosti aceste cuvinte, ochii i se umplur de lacrimi i mama i puse o mn pe umr. Eti aici, cu noi, spuse el emoionat, n timp ce soia lui i tergea ochii de lacrimi. Peter i Jane se ineau strns de mini. Incidentul acela neplcut i tulburase pe toi, acum se simeau ns uurai pentru Sarah. Dar ce-o s v facei tu i mama? i privi pe amndoi cu tristee. Ce vrei s spui? N-o s v fie ruine de lume dac voi divora? M simt ca femeia aceea ngrozitoare, Simpson toat lumea va vorbi despre mine i despre voi. Sarah ncepu s plng i i ngrop faa n mini. Era foarte tnr i ocurile pe care le suferise n ultimele luni o mai afectau nc. Victoria o lu repede n brae, ncercnd s-o aline. Ce va spune lumea, Sarah? C a fost un so ngrozitor i c tu n-ai avut noroc! Cu ce-ai greit tu? Cu absolut nimic. Trebuie s recunoti. Tu nu ai greit cu nimic. Lui Frederick ar trebui s-i fie ruine, nu ie. Din nou, restul familiei ncuviin dnd din cap. Dar lumea va fi oripilat. Nimeni din familia noastr n-a divorat. i ce-i cu asta? Prefer s te tiu n siguran i fericit, dect s trieti un comar alturi de Freddie Van Deering. Victoria se simea i ea vinovat i suferea pentru c nu-i dduse seama ct de grav era situaia fiicei ei. Doar Jane bnuise ct de disperat era sora ei, dar nimeni altcineva nu-i dduse atenie. Toi crezuser c nefericirea ei se datora avortului. Sarah era profund ndurerat cnd Peter i Jane s-au ntors la New York, n aceeai dup-amiaz, ca i n dimineaa urmtoare, cnd tatl ei a plecat s discute cu avocaii. Mama ei se hotrse s rmn la Southampton cu ea i Sarah refuza categoric s se ntoarc deocamdat la New York. Voia s rmn acolo, ascuns pentru totdeauna, i mai mult dect orice nu voia s-l vad pe Freddie. Consimise la divorul propus de tatl ei, dar se temea de toate implicaiile acestuia. Citise n ziare despre divoruri i toate preau complicate, teribil de stnjenitoare i de neplcute. Bnuia c Freddie va fi furios pe ea, dar nlemni cnd o sun luni, spre sfritul dup-amiezii, dup ce vorbise cu avocatul tatlui ei. E-n regul, Sarah. Cred c tot rul e spre bine. E mai bine pentru amndoi. Nu eram pregtii. Nu eram? Lui Sarah nu-i venea s-i cread urechilor. Nu se socotea vinovat, era pur i simplu fericit c scpa de ea i de responsabilitile crora nici mcar nu se sinchisise s le fac fa, cum fusese cazul cu copilul lor. Nu eti furios? Sarah era uluit i jignit. Deloc, ppuic. Se ls o lung tcere. Te bucuri? Din nou tcere. i face plcere s pui asemenea ntrebri, nu, Sarah? Ce conteaz ce simt eu? Am fcut amndoi o greeal i tatl tu ne ajut s-o reparm. E un om cumsecade i cred c e bine ce facem. mi pare ru c te-am necjit Parc-i stricase doar un weekend sau o dup-amiaz. Habar nu avea prin ce trecuse ea n anul precedent. Nimeni n-avea habar. Era doar fericit c scpa de toate. Reieea limpede asta din glasul lui. Ce-ai de gnd s faci acum? nc nu tia nici ea ce avea de gnd s fac. Situaia era prea nou i derutant. Nu tia dect c nu voia s se ntoarc la New York. Nu voia s vad pe nimeni i nici s dea vreo explicaie pentru eecul csniciei ei cu Freddie Van Deering. Cred c o s stau cteva luni la Palm Springs. Sau poate o s-mi petrec vara n Europa. Freddie chibzui, fcndu-i planuri n timp ce vorbea. O s te distrezi. Parc vorbea cu un strin i asta o ntrista i mai mult. Nu se cunoscuser deloc, totul era un joc i ea pierduse. Amndoi pierduser. Numai c lui prea s nu-i pese. Ai grij de tine,spuse el ca i cum s-ar fi adresat unui vechi prieten sau unui coleg de coal pe care nu-l va mai vedea un timp. Mulumesc. Sarah privea ncremenit telefonul i asculta. Trebuie s plec, Sarah. Ea ncuviin tcut, din cap. Sarah? Da Iart-m Mulumesc c m-ai sunat. i mulumesc pentru cumplitul an petrecut mpreun, domnule Van Deering Mulumesc c mi-ai zdrobit inima Ar fi vrut s-l ntrebe dac o iubise vreodat, dar nu ndrznea i se gndi c tia oricum rspunsul. Era clar c n-o iubise. El nu iubea pe nimeni, nici mcar pe el nsui i, mai mult ca sigur, n-o iubea pe Sarah. n luna urmtoare, apoi n continuare, din august i pn n septembrie, Victoria asist neputincioas la suferina fiicei sale. Singurul eveniment care i-a trezit interesul n iulie a fost dispariia Ameliei Earhart i dup cteva zile, invazia japonezilor n China. Dar majoritatea timpului nu se putea gndi dect la divor i la sentimentele de ruine i de vinovie care o copleeau n legtur cu aceast desprire. Un timp, dup ce se nscu fetia lui Jane, starea ei se nruti, dar fcu un drum cu Victoria la New York ca s-o viziteze pe Jane la spital. Insist s conduc de una singur napoi la Southampton chiar n seara respectiv. Fetia era tare dulce i i dduser numele de Marjorie, dar Sarah abia atepta s fie din nou singur. Acum i petrecea aproape tot timpul gndindu-se la trecut i ncercnd s neleag ce i se ntmplase. De fapt, era mult mai simplu dect i nchipuia. Se cstorise pur i simplu cu un brbat pe care nu-l cunotea cu adevrat i el se dovedise a fi un so ngrozitor. Asta era toat povestea. Dar ea continua s se nvinoveasc i era convins c dac nu se mai arta i tria izolat, lumea va uita de existena ei i nu-i va pedepsi pe prini pentru pcatele fiicei lor. Deci, de dragul lor i al ei nsi voia literalmente s dispar. Nu poi face asta tot restul vieii, Sarah, i spuse tatl ei cu asprime dup ziua Muncii, cnd se mutau napoi la New York, pe timpul iernii. Procedurile juridice mergeau bine. Freddie plecase n Europa, dup cum spusese, dar avocatul lui se ocupa de divor i colabora foarte bine cu familia Thompson. Prima nfiare era fixat pentru luna noiembrie i divorul urma s se pronune exact dup un an. Trebuie s te ntorci la New York, o ndemn tatl ei. Nu voiau s-o lase acolo, ca o rud srac de care se ruinau. Dar, dei prea o nebunie, Sarah aa se considera i rezist chiar i rugminilor lui Jane de a se ntoarce, cnd sora ei veni s-o vad n Long Island, n octombrie, mpreun cu fetia. Nu vreau s m ntorc la New York, Jane. M simt foarte bine aici. Cu Charles i trei servitori btrni drept companie, s nghei la Long Island toat iama? Sarrie, nu fi absurd! Vino acas. Ai douzeci i unu de ani. Nu poi renuna la via. Trebuie s-o iei de la capt. Nu vreau, spuse ea calm, refuznd s-i dea vreo atenie lui Marjorie. Nu fi nebun! Jane era exasperat de ncpnarea surorii ei mai mici. Ce tii tu. Fir-ar sa fie!. Ai un so care ie iubete i doi copii. N-ai fost niciodat pentru nimeni o povar, un motiv de stnjeneal sau de ruine. Eti soia, fiica, sora i mama perfect. Ce tii tu despre viaa mea? Absolut nimic! Se nfuriase cu adevrat dar nu pe Jasie i ea tia asta. Era furioas pe ea, pe soart i pe Freddie. Apoi regret imediat i o privi cu tristee pe Jane. Iart-m, dar vreau s stau singur aici. Nu reuea s-i explice de ce. De ce? Jane nu putea s neleag. Sarah era tnr i frumoas i nu era singura femeie care divora, dar se purta de parc ar fi fost condamnat pentru crim. Nu vreau s vd pe nimeni, nu pricepi? Ct timp? Poate pentru totdeauna. E bine? E destul? Acum e clar? Pe Sarah o enerva s rspund la toate aceste ntrebri. Sarah Thompson, eti nebun. Tatl ei aranjase s-i reia numele de ndat ce divorul va fi transcris. Am dreptul s fac ce vreau cu viaa mea. Dac am chef, pot s m clugresc, replic ea, ncpnat. Mai nti trebuie s devii catolic. Jane zmbi, dar Sarah nu gsi nimic amuzant n asta. Familia lor inea de biserica episcopal. Jane ncepu s cread c Sarah se icnise. Sau poate c o s-i treac dup ctva timp. Toi sperau asta, dar nu mai prea ceva sigur. Sarah rmase ferm pe poziie i refuz s se ntoarc la New York. Mama ei adunase de mult toate lucrurile din apartamentul din New York i le pusese n nite cutii pe care Sarah nu voia nici mcar s le vad. Se duse la nfiarea de divor din noiembrie mbrcat cu un taior negru i o figur de nmormntare. Era frumoas i speriat i suport totul cu stoicism pn la sfrit. Cnd totul se sfri, se ntoarse singur cu maina la Long Island. Fcea lungi plimbri pe plaj n fiecare zi, chiar i n zilele mai reci, cnd vntul i biciuia faa pn ce avea senzaia c-i sngereaz. Citea enorm i i scria scrisori mamei sale, lui Jane i ctorva prieteni, dar de fapt nu dorea deloc s-i vad. Au petrecut cu toii Crciunul la Southampton i Sarah nu a vorbit aproape cu nimeni. A pomenit o singur dat de divor fa de maic-sa, cnd a auzit la radio o tire despre ducele i ducesa de Windsor. Simea o nrudire nefericit cu Wally Simpson. Dar mama o asigur din nou c nu avea nimic comun cu femeia aceea. Cnd sosi primvara, arta n sfrit mai bine, mai sntoas, mai odihnit, se mai ngrase puin i i recptase privirea vioaie. Dar ncepuse s spun c vrea s gseasc o ferm cu cas n Long Island, undeva mai departe, pe care va ncerca s-o ia cu chirie sau chiar s-o cumpere. E ridicol, bombni tatl ei cnd i suger acest lucru, neleg foarte bine c ai suferit pentru cele ntmplate i c ai avut nevoie s petreci un timp ca s-i revii, dar n-am de gnd s te las s te ngropi la Long Island tot restul vieii, trind ca o pustnic. Poi s rmi aici pn la var, iar n iulie ai s mergi cu noi n Europa. Hotrse aceasta cu o sptmn nainte i soia lui era ncntat. Chiar i Jane o considera o idee minunat, fiind exact ceea ce i trebuia lui Sarah. Nu merg. l privi cu ncpnare, dar arta sntoas, puternic i mai frumoas ca oricnd. Era timpul s revin n societate, indiferent dac ea i ddea seama sau nu de asta. i dac nu va reveni de bunvoie, erau hotri s-o sileasc. Ba o s mergi, i spunem noi. Nu vreau s m ntlnesc cu Freddie, rosti ea cu glas stins. A stat toat iarna la Palm Beach. De unde tii? Era curioas s afle dac tatl ei vorbise cu el. De la avocatul lui. Oricum, nu vreau s merg n Europa. Pcat. Pentru c poi merge cu sau fr acordul tu. n orice caz, vei merge cu noi. Plec valvrtej de la mas i fcu o lung plimbare pe plaj, dar cnd se ntoarse, tatl ei o atepta n faa casei. I se rupea inima cnd o vedea suferind pentru viaa ei din anul precedent, pentru csnicia ei ratat, pentru copilul pe care-l pierduse, pentru greelile pe care le fcuse i pentru cumplita ei dezamgire. i pe ea o surprinse s-l vad ateptnd-o, cnd se ntoarse de pe plaj prin iarba nalt de pe dune. Te iubesc, Sarah. Era pentru prima dat cnd tatl ei i spunea aceste cuvinte i o ungea pe suflet ca un balsam de care avea nevoie ca s se vindece. Mama ta i cu mine te iubim foarte mult. Poate c nu tim cum s te ajutm, cum s te facem s uii ce i s-a ntmplat, dar vrem s ncercm te rog, las-ne s ncercm. Ochii lui Sarah se umplur de lacrimi cnd l privi i el o trase n braele lui i o inu aa ndelung, n timp ce ea i plngea pe umr. i eu te iubesc, tati i eu te iubesc mi pare tare ru S nu-i mai par ru de nimic, Sarah Vreau s fi fericit, s fi aa cum erai nainte de a se ntmpla toate astea. O s ncerc. Se desprinse o clip din braele lui ca s-l priveasc i vzu c i el plngea. mi pare ru c te-am necjit att. Foarte bine c i pare ru! zmbi printre lacrimi. Rser amndoi i se ntoarser spre cas, bra la bra, n timp ce el se ruga n sinea lui s reueasc s-o duc n Europa. 4 Vaporul Queen Mary sttea seme n doc, n lcaul su de la Cheiul 90 de pe rul Hudson. Pretutindeni erau semne de srbtoare. Hamalii urcau la bord cufere mari i frumoase, se aduceau buchete imense de flori i ampania era mprit cu generozitate n toate cabinele de clasa nti. Familia Thompson sosi n miezul acestei forfote cu bagajele de mn, cuferele fiind trimise mai nainte. Victoria Thompson purta un frumos taior alb McCardell. Plria mare de pai se asorta perfect i prea fericit i tnr cnd pi pe scara vaporului n faa soului su. Nu mai fuseser n Europa de civa ani i abia atepta s-i revad vechii prieteni, mai ales n sudul Franei i n Anglia. Sarah se mpotrivise mult timp s-i nsoeasc, refuznd categoric s plece aproape pn n ultimul moment. n cele din urm Jane a fost cea care a convins-o. A iniiat o campanie dur mpotriva surorii ei mai mici, ipnd la ea, fcnd-o cu ou i cu oet, acuznd-o de laitate i spunndu-i c nu divorul distrusese viaa prinilor, ci refuzul ei de a reveni pe linia de plutire, mrturisind c se sturaser cu toii de circul sta i c ar face bine s-i bage repede minile n cap. Sarah nu ghici motivele ce se ascundeau n spatele acestui atac, dar se nfuriase ngrozitor la auzul spuselor lui Jane i furia pru s-o restabileasc. Foarte bine! ip ea la Jane, abia stpnindu-se s nu arunce cu o glastr n ea. O s-i nsoesc n cltoria asta nenorocit dac e att de important pentru ei! Dar n-o s-mi dictai mie cum s triesc! i dup ce o s m ntorc, o s m mut definitiv n Long Island i s nu mai aud tot felul de tmpenii de la alte persoane care pretind c le stric viaa. E viaa mea i o s-o triesc cum mi place, fir-ar s fie! Prul lung i negru i flutura n jurul capului ca aripile unui corb i ochii ei verzi o strfulgerar pe Jane cu o privire furioas. Ce drept avei voi s hotri ce e mai bine pentru mine? relu ea copleit de un nou val de indignare. Ce tii voi despre viaa mea? tiu c o iroseti! Jane nu se ddu btut. Anul trecut n-ai fcut altceva dect s te ascunzi aici ca o pustnic de o sut de ani, fcndu-le zile amare mamei i tatei cu mutra ta posac. Nimnui nu-i face plcere s te vad n halul sta. Nu ai dou sute de ani! Nici n-ai mplinit nc douzeci i doi! Mulumesc c mi-ai adus aminte. i dac e att de penibil s v uitai la mine, o s m mut i mai repede dup ce m voi ntoarce. Oricum, vreau s am casa mea. I-am spus asta tatei n urm cu cteva luni. Foarte bine, gsete-i un hambar prvlit n Vermont sau o cas de ferm drpnat ntr-o pustietate din Long Island Ce pedeaps vrei s-i mai inventezi? Nu vrei s-i pui cenu n cap i s te bagi ntr-un sac? Ce zici? i-a trecut prin cap sau e o chestie prea subtil pentru tine? Nu! Tu preferi s-o faci lat. S trieti n mizerie, ntr-o cas cu acoperiul gurit i fr nclzire, pentru ca mama s fie tot timpul ngrijorat c o s faci pneumonie! Recunosc c e nemaipomenit! tii ce, Sarah? Mi se face sil! zbier Jane la ea, la care Sarah reacion ieind val vrtej din camer i trntind ua att de tare, nct czu tencuiala de lng toc. E un copil rsfat, asta e! i anun Jane prinii dup aceast scen, nc spumegnd de furie. Nu-neleg cum de-o mai suportai. De ce n-o silii s se ntoarc la New York i s duc o via normal? n primvar, Jane ncepuse deja s-i piard rbdarea cu ea. Suferise destul i socotea c, de dragul lor, Sarah trebuia s fac un mic efort i s-i revin. Fostul ei so nu avea asemenea probleme. n luna mai apruse n New York Times un anun despre logodna lui cu Emily Astor. Ce drgu din partea lui! spusese sarcastic Jane la aflarea vetii, dar Sarah nu suflase o vorb nimnui, dei familia tia c o afectase profund vestea. Emily era una dintre cele mai vechi prietene ale ei i var ndeprtat. i cum propui s-o silesc s triasc o via normal? ntreb tatl ei. S vnd casa? S-o duc napoi la New York n cma de for? S-o leg de capota mainii? Jane, e o femeie matur i dincolo de un anumit punct nu mai am nicio putere asupra ei. Are noroc c voi o suportai. Cred c e timpul s-i bage minile n cap. Trebuie s ai rbdare, spuse calm Victoria i Jane se ntorsese la New York n dup-amiaza aceea fr s-i ia rmas-bun de la Sarah. Ea se dusese s fac o lung plimbare pe plaj, apoi plecase cu vechiul Ford pe care tatl ei l inea pentru Charles, majordomul lor. Dar n ciuda hotrrii i ncpnrii ei de a rmne n afara societii, cuvintele lui Jane au avut ecou n sufletul lui Sarah. n iunie, consimi s-i nsoeasc pe prinii ei n Europa. Le ddu vestea ntr-o sear, la mas, ncercnd s-o strecoare foarte degajat, dar mama ei o privi uluit. Iar tatl ei btu din palme cnd auzi. Tocmai avea de gnd s anuleze rezervrile fcute pentru vapor, consolndu-se cu refuzul ei de a pleca. Ajunsese la concluzia c nu va fi nicio plcere pentru nimeni, nici pentru ei i n mod sigur nici pentru Sarah, s-o trasc prin Europa ca pe un prizonier rebel. N-a ndrznit s-o ntrebe cum de se hotrse pn la urm s-i nsoeasc. Toi puneau pe seama lui Jane noua atitudine, dei, bineneles c nimeni nu-i spuse lui Sarah o vorb. Cnd Sarah cobor din main la Cheiul 90 n dup-amiaza aceea, arta nalt i subire i foarte grav, mbrcat cu o rochie neagr simpl i o plrie neagr foarte sobr, care aparinuse mamei ei. Era frumoas dar auster, cu faa palid, cu ochii imeni i cu prul negru strns la spate, fr niciun pic de fard. Lumea o privea, observnd ct de frumoas i ct de trist era, ca o vduv mult prea tnr. Nu puteai s te mbraci cu ceva mai vesel, scumpa mea? o ntrebase mama ei cnd plecase de acas, dar Sarah ridicase din umeri. Consimise s le fac pe plac nsoindu-i, dar nimeni n-o obliga s se distreze sau s pretind c avea de gnd s se distreze. nainte de plecare i gsise casa ideal, o csu modest lng ocean, care necesita multe reparaii, i un teren nengrijit, de zece hectare. i vnduse verigheta ca s dea avansul i i propusese s-l conving pe tatl ei s i-o cumpere dup ce se vor ntoarce. Era convins c nu se va recstori i voia s aib casa ei. Csua cu ferm de la Glass Hollow i convenea de minune. Drumul pn la Cheiul 90 fusese parcurs cu maina ntr-o tcere absolut. Sarah se gndea la cltorie, mirndu-se c acceptase s plece. Dar dac faptul c i va nsoi le va da senzaia c ea mcar ncercase s fac un gest de bunvoin, poate c tatl ei se va lsa nduplecat i, la ntoarcere, o va ajuta s cumpere mica ferm. n acest caz, merita s fac efortul. O atrgea ideea de a amenaja o cas veche i abia atepta s se apuce de treab. Eti foarte tcut, draga mea, spusese mama ei, mngind-o uor pe bra cnd erau n main. Erau fericii c acceptase s vin cu ei. Toi erau plini de sperane, mai ales fiindc niciunul din ei nu bnuia ct de hotrt era s-i reia viaa solitar de ndat ce se va ntoarce. Dac ar fi tiut, s-ar fi ntristat teribil. M gndesc la cltorie. Tatl ei zmbi i ncepu s sporoviasc ncet cu propria-i soie despre telegramele pe care le trimiseser prietenilor lor. i fcuser un program ncrcat pentru Cannes, Monaco, Paris, Roma i, desigur, Londra. Mama ei nc i mai vorbea despre civa din vechii lor prieteni, pe care Sarah nu-i cunotea, n timp ce urcau scara vaporului i mai muli oameni ntoarser capul dup ele. Sarah o lu naintea lor, ocndu-i cu nfiarea ei: plria neagr tras peste un ochi i ddea un aer misterios, cellalt ochi i privea de sub o voalet i chipul ei era foarte tnr i foarte grav. Arta ca o prines spaniol. Lumea se ntreba cine este persoana asta att de interesant. O femeie spuse c era sigur c e o vedet de cinema i c, nendoielnic, o vzuse undeva. Sarah s-ar fi amuzat teribil dac i-ar fi auzit. Dar ea nu ddea nicio atenie celor pe lng care trecea, toaletelor elegante, coafurilor cochete, bijuteriilor etalate cu generozitate, femeilor frumoase i brbailor chipei. N-o preocupa dect s-i gseasc mai repede cabina. Cnd o gsi, acolo o ateptau Peter i Jane, mpreun cu Marjorie i micuul James, care ncepu s alerge pe punte prin faa cabinei. La ora dou i jumtate, devenise deja o adevrat teroare. Marjorie fcuse primii pai cu cteva zile n urm i acum se cltina pe piciorue prin toat cabina. Sarah a fost fericit s-i vad, mai ales pe Jane. i trecuse suprarea cu cteva sptmni n urm i erau din nou bune prietene, ndeosebi dup ce Sarah anunase c va pleca n cltorie. Cei doi veniser cu dou sticle de ampanie i chelnerul le mai aduse una i le turn din belug n pahare, n timp ce sporoviau cu toii n cabina lui Sarah. Camera ei era legat de apartamentul prinilor printr-un living suficient de mare pentru a adposti o pianin pe care James o descoperi peste cteva minute i ncepu s zdrngne la ea cu tot mai mult entuziasm pe msur ce maic-sa l ruga s nceteze. Crezi c ar trebui s punem un afi pe u ca s anunm lumea c James nu v va nsoi? ntreb Peter cu un zmbet de ndoial, privindu-l pe micul James. i dezvolt aptitudinile muzicale. Bunicul lui zmbi nelegtor. i pe lng asta, datorit lui ne vom aminti i peste dou luni de aceast desprire zgomotoas. Jane observ ct de sobru era mbrcat sora ei, dar recunoscu n sinea ei c oricum era frumoas. Dintre ele dou, Sarah fusese ntotdeauna mai atrgtoare, motenind tot ce era mai frumos de la ambii prini. Jane era genul de blond distins, cu trsturi mai blnde, mai puin conturate ca ale mamei sale. Sarah motenise ns de la tatl lor genul de frumusee de brunet irlandez, ale crui trsturi artau mai bine la ea. Sper s te distrezi, spuse Jane cu un zmbet calm, simindu-se uurat c Sarah pleca ntr-adevr. Toi i doreau s-i fac noi cunotine, s vad lucruri noi i apoi s se ntoarc acas, la vechii ei prieteni. n anul precedent, viaa ei fusese nsingurat, trist, incredibil de pustie. Sau cel puin aa vedea Jane lucrurile. Nu se putea imagina trind aa cum trise Sarah n anul care trecuse. Firete, pentru c ea nu-i putea imagina viaa fr Peter. Coborr de pe vapor cnd se porni sirena i fumul ncepu s ias pe co, n timp ce nsoitorii de bord circulau pe punte i sunau din clopoel, ndemnnd vizitatorii s se ntoarc pe rm. Toi se mbriau i se srutau n grab, se strigau unii pe alii, mai ddeau pe gt o ultim gur de ampanie, mai vrsau cteva lacrimi, apoi, n sfrit, i ultimul vizitator cobor pasarela vaporului. Familia Thompson era pe punte i toi trei le fceau cu mna lui Peter i Jane, n timp ce James se foia n braele tatlui su, iar Marjorie i agita i ea mnua. Victoria Thompson i privea cu lacrimi n ochi. Pentru ea era dificil s stea dou luni fr s-i vad, dar era dispus s fac acest sacrificiu ca s-o ajute pe Sarah s ias din impas. E-n regul, spuse Edward Thompson cu un zmbet mulumit. Din punctul lui de vedere, totul mersese ca pe roate. Ieeau din port i porneau n cltorie. Reuiser s-o ia pe Sarah cu ei n Europa. i acum? Facem o plimbare pe punte? Vizitm magazinele? Abia atepta s cltoreasc peste tot i s-i vad vechii prieteni. i era fericit c reuiser s-o conving pe Sarah s vad Europa. Era o perioad bun. Situaia politic fusese destul de ncordat acolo n ultimul timp. Cine tie ce se va ntmpla mai trziu. Dac peste un an sau doi va izbucni un rzboi, aceasta era ultima lor ocazie de a cltori n Europa. Eu m apuc de despachetat, spuse Sarah linitit. Dar asta va face cabiniera, i explic Victoria, dar Sarah nu se sinchisi. Prefer s despachetez eu lucrurile, spuse ea deprimat, n ciuda atmosferei srbtoreti din jur. Pretutindeni erau baloane, pancarte, confeti. Atunci ne ntlnim la dejun n sala de mese. Poate aipesc puin. ncerc s le zmbeasc, dar se gndea ct de dificil va fi s stea tot timpul cu ei n urmtoarele dou luni. Se obinuise s-i ling singur rnile i dei cele mai multe preau c se vindecaser, nc se mai vedeau cicatricele i ea prefera s nu i le arate. Nu-i putea imagina cum va rezista s fie cu ei zi i noapte, suportnd eforturile lor constante de a o nveseli. Pur i simplu nu dorea s fie nveselit. ncepuse s-i plac viaa ei solitar, gndurile ei negre i momentele ei de singurtate. nainte nu fusese aa. Cea care devenise acum era opera lui Freddie Van Deering. Nu vrei s iei puin la aer? insist mama ei. S-ar putea s ai ru de mare dac stai mult timp n cabin. Dac o s-mi fie ru, o s ies s m plimb. Nu-mi purta de grij, mam. M simt foarte bine, spuse ea, dar niciunul din prinii ei nu era prea convins cnd ea se ntorsese n cabin. Ce-o s facem cu ea, Edward? Se plimbau pe punte, privindu-i tovarii de cltorie, dar mama ei era mhnit. Se uita peste ntinsul apelor, cu gndul tot la Sarah. Te asigur c nu ne va fi uor. M ntreb dac e chiar att de nefericit pe ct pare sau dac nu cumva se imagineaz un fel de personaj romantic. Tatl se ndoia c o mai nelegea pe fiica sa sau chiar c o nelesese vreodat. Uneori, amndou fiicele erau un mister pentru el. M gndesc cteodat c nefericirea a devenit pentru ea obinuin, i rspunse Victoria. Probabil c la nceput era cu adevrat dezndjduit, jignit, dezamgit i stnjenit de scandalul provocat de Freddie. Dar n ultimele ase luni am avut impresia c i place cu adevrat s duc o asemenea via. Cred c-i convine s fie singur i s triasc retras. Nu tiu de ce, dar i convine. Cnd era mic era foarte sociabil i mult mai neastmprat dect Jane. Dar parc a uitat toate astea i a devenit o cu totul alt persoan. S fac bine s redevin Sarah cea de dinainte, i asta ct mai repede. Izolarea asta este o prostie i nc una foarte nesntoas. Era ntru totul de acord cu soia lui. n ultimele luni i el apreciase c lui Sarah i plcea viaa pe care o ducea. Era mai mpcat cu ea nsi, prea mai matur, dar cu siguran nu avea deloc aerul c ar fi fericit. Cnd ei s-au dus la mas, Sarah a rmas n cabina ei i s-a apucat s-i scrie lui Jane. De mult nu mai mnca la prnz, avnd obiceiul ca la ora aceea s-i fac lunga plimbare pe plaj. De aceea era i att de slab. Dar pentru ea nu era un sacrificiu i i se fcea foame foarte rar. Prinii trecur pe la ea dup mas i o gsir ntins pe pat, mbrcat tot cu rochia neagr. i scosese doar pantofii. inea ochii nchii i nu se mic, dar Victoria bnuia c nu doarme cu adevrat. O lsar singur i se ntoarser din nou peste o or. i schimbase hainele, era mbrcat cu pantaloni i un pulover i citea o carte, aezat pe un fotoliu comod, uitnd de lumea din jurul ei. Sarah, nu vii s te plimbi pe punte? Sunt nite magazine minunate. Victoria Thompson era hotrt s insiste. Poate mai trziu. Sarah nu-i desprinse privirea de pe carte i cnd auzi ua nchizndu-se presupuse c mama ei ieise din cabin. Ridic privirea oftnd i se sperie cnd ntlni privirea Victoriei. Ah! Am crezut c ai plecat. Mi-am dat seama. Sarah, vreau s iei puin la plimbare cu mine. N-am de gnd s m rog ntruna de tine s iei din cabin. Dac te-ai hotrt s ne nsoeti, ncearc s fi amabil, fiindc altminteri o s ne strici tot cheful, mai ales tatlui tu. Pe Sarah o amuza uneori ct grij aveau unul de cellalt, dar acum faptul o enerv. De ce? De ce e att de important prezena mea n fiecare clip a zilei? mi place s stau singur. De ce-i enerveaz asta pe toi? Pentru c nu e normal. Nu e sntos pentru o fat de vrsta ta s fie tot timpul singur. Ai nevoie s fi nconjurat de oameni, s-i trieti viaa, cu tot freamtul ei. De ce? Cine a hotrt asta pentru mine? Unde st scris c dac n curnd voi mplini douzeci i doi de ani am nevoie de freamtul vieii? N-am nevoie de niciun freamt! Am avut parte de freamt i nu mai vreau! De ce nu putei nelege asta? Eu te neleg, scumpo. Dar ceea ce ai trit tu nu a fost via, ci doar dezamgire i o jignire adus bunului sim, o rsturnare a valorilor n care tu credeai. A fost o ncercare cumplit pentru tine i nu vrem s mai treci prin aa ceva. Nimeni nu-i dorete asta. Dar trebuie s iei din nou n lume. Trebuie neaprat, fiindc altminteri te vei veteji i vei muri sufletete, n sinea ta, acolo unde doare cel mai mult. De unde tii? Pe Sarah o mhneau vorbele mamei ei. Fiindc citesc toate astea n ochii ti, spuse Victoria cu nelepciune. Vd cum acolo, n suflet, cineva moare, n suferin, tristee i singurtate. E cineva care strig dup ajutor i tu nu-i dai drumul s ias ca s primeasc ajutorul cerut. Ascultnd-o, ochii lui Sarah se umplur de lacrimi i mama se duse lng ea i o mbri cu duioie. Te iubesc foarte mult, Sarah. Te rog, ncearc te rog, ncearc s iei din nou din tine nsi. Ai ncredere n noi n-o s lsm pe nimeni s-i fac vreun ru. Dar voi tii cum a fost. Sarah ncepu s scnceasc, mai ceva ca un copil, ruinat de emoia ei, de incapacitatea de a i-o stpni. A fost cumplit i att de nedrept Niciodat nu sttea acas i cnd venea, era Nu mai putea continua. Plngea i cltina din cap, negsind cuvintele pentru a-i exprima sentimentele, iar Victoria i mngie prul lung i mtsos, innd-o n brae. tiu, scumpa mea tiu mi imaginez cum trebuie s fi fost. tiu c a fost ngrozitor. Dar totul s-a terminat. Iar tu nu eti un om sfrit. Viaa ta abia ncepe. Nu te da btut nainte de ai da o nou ans. Privete n jur, bucur-te de adierea vntului, de parfumul florilor, fi din nou vie! Te rog Sarah se lipi de mama ei, ascultnd-o i n cele din urm i spuse ce simea, continund s plng. Nu mai pot Mi-e tare fric Sunt aici, cu tine. i totui nu fuseser n stare s-o ajute mai nainte ci abia la sfrit, cnd o scpaser de el. Dar putuser s-l fac pe Freddie s se poarte frumos, s vin seara acas sau s renune la iubitele i prostituatele lui i nu fuseser n stare s salveze copilul. nvase pe pielea ei c uneori nimeni nu te poate ajuta, nici mcar prinii ti. Trebuie s mai ncerci, iubito. Cte un pas mrunt Tata i cu mine vom fi tot timpul lng tine. Se desprinse de fiica ei i o privi n ochi. Te iubim foarte, foarte mult, Sarah, i nu vrem s mai suferi. Sarah nchise ochii i trase aer n piept. O s ncerc. Deschise apoi ochii din nou i o privi pe mama ei. Zu c o s ncerc. Apoi, brusc, intr n panic. i dac n-o s reuesc? Ce s reueti? Mama ei zmbi. N-o s reueti s faci o plimbare cu mine i cu tata? N-o s poi lua masa cu noi? N-o s poi s te vezi cu civa din prietenii notri? Eu cred c da. N-o s-i cerem prea mult i dac ntr-adevr este peste puterile tale, o s ne spui. Parc devenise infirm i, ntr-un fel, aa era. Freddie o mutilase i ea tia asta. Problema era acum dac putea fi vindecat sau ajutat, dac i va reveni. Victoria nu suporta gndul c s-ar putea s nu-i revin. Ei, ce zici, facem o plimbare? Art ngrozitor. Cred c am ochii umflai. i ntotdeauna mi se nroete nasul cnd plng. Rse printre lacrimi, iar mama ei se strmb. Asta-i cea mai mare prostie pe care am auzit-o. N-ai deloc nasul rou. Sarah ni de pe scaun, se duse la oglind, se privi i scoase o exclamaie de dezgust. Ba da! Privete, e ca un cartof rou! Ia s vd Victoria micor ochii i cltin din cap inspectnd nasul lui Sarah. Poate c e un cartof, dar tare mititel. Nu cred c va observa cineva dac i dai cu puin ap rece pe fa, te piepteni i eventual te rujezi puin. Sarah nu se mai fardase de luni de zile i nu prea o preocupa nfiarea ei, iar pn atunci Victoria n-o ndemnase. Nu mi-am luat niciun fard. Sarah se arta n mod voit derutat. Nici nu tia cu adevrat dac voia s ncerce, dar o nduioaser cele spuse de mama ei i nu voia s fie recalcitrant cu tot dinadinsul, chiar dac va fi nevoit s se rujeze. i dau rujul meu. Ai noroc c ari bine i nefardat. Eu art ca o coal de hrtie dac nu aplic puin machiaj. Nu-i adevrat, strig Sarah dup mama ei, cnd aceasta travers cabina pentru a-i aduce fiicei ei un ruj. Se ntoarse peste o clip i i-l ntinse. Sarah se supuse i stropi faa cu ap rece i se pieptn. mbrcat cu pantaloni i pulover, cu prul lsat pe umeri, prea din nou o feti i Victoria zmbi cnd ieir din cabin, bra la bra, pornind s-l caute pe domnul Thompson. l gsir pe puntea de promenad fcnd plaj ntr-un ezlong, n timp ce doi tineri chipei jucau shuffleboard lng el. i trsese intenionat ezlongul ct mai aproape de ei n clipa cnd i zrise, n sperana c Victoria i va face n cele din urm apariia cu Sarah. De aceea a fost ncntat s le vad. Ce-ai fcut voi dou? Ai fost la trguieli? nc nu. Victoria prea ncntat, iar Sarah zmbea, nebgndu-i deloc n seam pe cei doi brbai descoperii de tatl ei. Ne-am gndit s facem mai nti o plimbare, s bem un ceai cu tine i pe urm s dm iama n magazine ca s-i cheltuim toi banii. O s m arunc peste bord dac voi dou o s m ruinai. Rser amndou i cei doi brbai din apropierea lor o privir pe Sarah, unul dintre ei cu mult interes. Dar ea se ndeprt i porni cu tatl su pe puntea de promenad. n timp ce discutau, Edward Thompson rmase foarte impresionat de cunotinele fiicei sale despre politica internaional. Se pare c n ultimul timp i petrecuse o mare parte din timp citind ziare i articole din reviste, documentndu-se asupra situaiei din Europa. ntotdeauna fusese o fat inteligent, perseverent i acum l ului cu cunotinele ei. Nu era o femeie banal i era pcat c i pierduse atta timp trind izolat. i vorbi despre rzboiul civil din Spania, despre anexarea din martie a Austriei de ctre Hitler i despre implicaiile acesteia, ct i despre comportarea lui Hitler cu ani n urma n Rhineland. De unde tii toate astea? ntreb tatl, extrem de impresionat. Era minunat s discute cu ea. Citesc mult. i zmbi sfioas. tii c nu prea am ce face. Schimbar o privire plin de cldur. i mi se pare fascinant. Ce crezi c se va ntmpla, tat? Crezi c Hitler va declara rzboi? Pare s se pregteasc serios i eu cred c aliana dintre Roma i Berlin ar putea fi periculoas. innd seama mai ales de ceea ce face Mussolini. Sarah Se opri i o privi cu atenie. M uluieti. Mulumesc. Se mai plimbar un timp, analiznd pericolul izbucnirii unui rzboi n Europa i Edward regret cnd, o or mai trziu, i ncheiar plimbarea. Era o parte din ea pe care el n-o cunoscuse niciodat i care era clar c se irosise ct timp fusese cstorit cu Van Deering. Continuar s discute cu nsufleire la ceai, n timp ce domnul Thompson i expuse n continuare teoria c Statele Unite nu vor fi niciodat implicate ntr-un rzboi acolo, susinnd opinia pe care ambasadorul Kennedy o mprtea deja intimilor si c Anglia nu era n situaia de a se angaja ntr-un rzboi n Europa. E pcat c nu ne ducem n Germania, spuse Sarah, surprinzndu-l pe tatl ei. A vrea s-mi fac o impresie despre ce se ntmpl acolo, sau poate chiar s discut cu oamenii. Ascultnd-o, Edward se bucur foarte mult c nu se duceau acolo. n planurile pe care le fcuser pentru ea nu intra implicarea lui Sarah n periculoasa politic internaional. Faptul c o interesa ceea ce se petrecea n lume, c avea multe cunotine i era bine informat destul de rar la o femeie era ludabil, dar s te duci acolo s testezi terenul echivala cu un pericol pe care nu l-ar fi ncuviinat niciodat. Eu cred c e foarte bine s rmnem n Anglia i Frana. A spune chiar c n-ar trebui s ne ducem la Roma. Dar vom decide asta cnd vom ajunge n Europa. Unde-i spiritul tu de aventur, tat? l tachin Sarah, dar el cltin din cap, mult mai nelept dect ea. Sunt prea btrn pentru asta, draga mea. Iar tu trebuie s te mbraci cu toalete frumoase i s mergi la petreceri. Ce plicticos! se prefcu ea dezgustat, i tatl ei rse. Eti o fat neobinuit, domnioar Sarah. Nu era de mirare c toat csnicia ei cu Van Deering fusese un dezastru i tria izolat la Long Island. Era mult prea inteligent pentru el i majoritatea tinerilor din cercul lui. i, pe msur ce se cunoteau tot mai bine n aceast cltorie, tatl ei ajunse s-o neleag cu adevrat. n cea de-a treia zi petrecut n larg, Sarah se simea deja foarte bine n plimbrile de pe punte. Era nc rezervat, n-o interesau n mod deosebit tinerii de la bord, dar acum mnca mpreun cu prinii si n sala de mese i n ultima sear au cinat la masa comandantului. Nu suntei logodit, domnioar Thompson? ntreb comandantul Irving cu o licrire n ochi, n timp ce Victoria i inea respiraia n ateptarea rspunsului ei. Nu, nu sunt, spuse Sarah cu rceal i roind uor, iar mna i tremur cnd repuse pe mas paharul cu vin. Ce norocoi sunt tinerii din Europa! Sarah zmbi cu modestie, dar simi cuvintele acelea ca un pumnal n inim. Nu, nu era logodit, atepta s se pronune divorul n noiembrie, la un an dup prima nfiare. Se simea o femeie terminat. Din fericire, pe vapor nimeni nu tia asta, ceea ce era ntr-un fel o binecuvntare care o umplea de recunotin. i cu puin noroc, nici n Europa nu va afla nimeni. Comandantul o invit la dans i ea era foarte frumoas n braele lui, mbrcat cu o rochie de satin albastru pe care mama i-o fcuse nainte de a se cununa cu Freddie. Rochia fcuse parte din trusou i Sarah simise un nod n gt cnd un tnr pe care nu-l cunotea o invit la dans, imediat dup comandant. Ezit mult timp, apoi consimi dnd din cap politicos. De unde suntei? Era foarte nalt i foarte blond i Sarah i ddu seama dup accentul lui c este englez. Din New York. V ducei la Londra? El prea s se distreze minunat i o urmrea de mult pe Sarah, dar i se pruse prea retras i timid. Ea nu-i ncuraj n niciun fel avansurile, ceea ce-l dezamgi. Intenionat, Sarah se arta destul de distant fa de el. Nu voia s fie curtat de niciun brbat i, ciudat, dar tnrul acela i amintea puin de Freddie. Unde vei sta? La prietenii prinilor mei, mini ea, tiind prea bine c aveau camere rezervate la hotelul Claridge i c vor sta la Londra cel puin dou sptmni, dar nu avea niciun chef s se vad cu el acolo. i, spre bucuria ei, dansul se termin repede. El ncerc s mai rmn lng ea, dar Sarah nu-l ncuraj i, dup cteva minute, omul nelese i se ntoarse la masa lui. Observ c tnrul lord Winthrop nu este pe placul dumneavoastr, o tachin comandantul. A fost tot timpul brbatul cel mai cutat de pe vas i toate tinerele candidate la mriti preau hotrte s nu-l scape din mn. Toate, cu excepia extrem de reinutei domnioare Thompson. Deloc, dar pur i simplu nu-l cunosc, replic Sarah cu rceal. Vrei s fii prezentat oficial? se oferi comandantul, dar Sarah zmbi doar, cltinnd din cap n semn de refuz. Nu, mulumesc, domnule comandant. Dans apoi cu Edward i comandantul rmas cu Victoria fcu comentarii cu privire la inteligena i frumuseea tinerei femei. Este o fat deosebit, spuse el, exprimndu-i clar admiraia. i fcuse mare plcere s stea de vorb cu ea, ca i cu tatl ei n cele cinci zile de cltorie. i e att de frumoas! Este extrem de bine educat pentru o persoan aa de tnr. mi nchipui c nu avei probleme cu ea. Nu, nu avem. Singura problem ar fi c este prea bine educat. Victoria zmbi fr voia ei, dezamgit de totala indiferen a lui Sarah fa de tnrul lord Winthrop. Nu era un semn bun pentru tinerii pe care-i vor ntlni n Europa. A avut o mare dezamgire n via, i destinui ea, i m tem c de aceea s-a nchis n ea de ctva timp. Sperm s-i revin ct de ct cnd vom ajunge n Europa. neleg, rosti el dnd din cap, fiindc ntr-adevr acum nelegea mai bine. Aa se explica totala ei lips de interes fa de Phillip Winthrop. Este prea inteligent, prea cuminte i nu par s-o intereseze fleacurile. Poate o va atrage un brbat mai n vrst. Comandantului i plcea fata i se pomeni studiind aceast problem, apoi i zmbi Victoriei. Suntei o mam norocoas. E o fat frumoas i sper s-i gseasc un so pe msur. Victoria se pomeni deodat ntrebndu-se dac nu cumva aa vedeau toi lucrurile i anume c ei se duceau n Europa ca s-i gseasc lui Sarah un so. Sarah ar leina dac ar bnui mcar o clip aa ceva. Victoria i mulumi comandantului, mai dans cu el un ultim dans, dup care se duse s-i caute fiica i soul. Cred c ar trebui s ne culcm devreme n seara asta. Mine ne ateapt o zi grea. Urmau s debarce la Cherbourg, de unde plecau cu trenul direct la Paris. Sarah nu fusese niciodat acolo i aveau un program foarte ncrcat: nchiriaser dinainte o main cu ofer care i atepta la hotel. Aveau camere rezervate la Ritz i dup o sptmn urmau s plece la Deauville i Biarritz, la nite prieteni, apoi s petreac o sptmn pe Riviera, la Cannes i cteva zile la Monte Carlo, la un vechi prieten. Dup toate acestea, programaser s plece la Londra. Vaporul acost la Cherbourg n dimineaa urmtoare, la ora opt, i familia Thompson se urc pe feribot ntr-o dispoziie excelent. Edward le citi lista locurilor pe care considera c Sarah trebuia neaprat s le viziteze, printre care i Luvrul, Tuileries, Versailles, Malmaison, Jeu de Paume, Turnul Eiffel i, desigur, mormntul lui Napoleon. Dup ce termin de citit lista, Victoria Thompson ridic din sprncene. N-ai trecut pe list Casa Chanel nici Dior, nici Balenciaga sau Schiaparelli. Ai uitat de ele, dragul meu? n anul acela, la Paris se purta mult mov i lila i Victoria abia atepta s fac unele cumprturi pentru ea i Sarah. Am ncercat s le trec cu vederea, zmbi el binevoitor. Dar m-am gndit c n-o s m lsai voi s uit. i fcea plcere s-o rsfee pe soia lui i abia atepta s-o rsfee i pe Sarah. Dar n acelai timp dorea s-i arate fiicei lui cele mai importante monumente culturale, despre care i vorbise n timpul cltoriei spre Paris. Camerele lor la Ritz erau ntr-adevr superbe. De data aceasta, Sarah avea un apartament complet separat, cu vedere spre Place Vendme. Trebui s recunoasc fa de ea nsi, n timp ce se instala n camera ei, c era destul de trist s stea acolo singur i c ar fi fost mai plcut dac ar fi venit cu soul su. Oft i se bg singur, n patul enorm, nvelindu-se cu pledul clduros. Dimineaa au petrecut cteva ceasuri la Luvru. A fost o zi plin de satisfacii pentru prinii ei, ca de altfel tot restul cltoriei. Ea nu se mai mpotrivea. Din fericire, la Paris aveau o singur prieten, o btrn prieten a mamei lui Edward, care i invit la ceai pe rue Jacob. Dar Sarah nu a fost nevoit s evite nicio mondenitate. S-a putut bucura n voie de muzee, catedrale i magazine, precum i de timpul petrecut acolo cu prinii ei. La Deauville a fost ceva mai obositor, pentru c familia pe care au vizitat-o a insistat ca Sarah s fac cunotin cu fiul lor i a manevrat tot timpul s-i apropie. Pe el l interesa foarte mult Sarah, dar ea l gsea neatrgtor, neinformat i ngrozitor de plicticos. Toat vremea s-a strduit s-l evite pe ct posibil. La fel s-a ntmplat i cu cei doi frai care i-au fost bgai pe gt la Biarritz i cu nepotul cu care o mboldeau la Cannes, ca s nu mai vorbim de cei doi tineri fermectori care i-au fost prezentai de prietenii lor din Monte Carlo. La sfritul ederii lor pe Riviera, Sarah era ntr-o dispoziie sufleteasc ngrozitoare i abia de mai vorbea cu prinii ei. i-a plcut pe Riviera, draga mea? o ntreb Victoria, n timp ce-i fceau bagajele, pregtindu-se s plece n ziua urmtoare spre Londra. Nu, nu mi-a plcut deloc, rspunse Sarah posac. Absolut deloc. Adevrat? Surprins, mama ei o privi nedumerit, pentru c ea personal socotea c se simiser minunat. Se plimbaser cu diverse iahturi, petrecuser mult timp pe plaj i participaser la cteva petreceri extraordinare. mi pare foarte ru. Mam, vreau s-i spun ceva. Sarah o privi direct n ochi, punnd jos bluza alb pe care voia s-o pun n geamantan. Nu am venit n Europa ca s-mi gsesc un alt so. A dori s-i reamintesc c, n orice caz, pn n noiembrie sunt nc mritat. Dup aceea, sper s nu m mai cstoresc niciodat. M-am sturat pn peste cap de toate cunotinele voastre care ncearc s-mi vre pe gt tot felul de fi idioi, de nepoi analfabei sau de veri cretini. N-am cunoscut aici niciun brbat cu care s am ce discuta, nici mcar unul cu care merit s petreci un ceas sau dou. Nu vreau un alt brbat n viaa mea i nu vreau s fiu trt prin toat Europa i expus ca un fel de handicapat care are neaprat nevoie de un so. E clar? Mama ei ncuviin din cap, nlemnit. i apropo, toi oamenii tia tiu c am fost cstorit? Victoria scutur din cap. Nu cred. Ei bine, poate c ar trebui s le spunei. Sunt sigur c nu s-ar mai repezi cu atta entuziasm s m bombardeze cu odraslele lor imbecile dac ar afla c sunt o femeie divorat. Dar asta nu-i o crim, Sarah, rspunse mama ei, calm, cunoscnd prea bine opinia fiicei sale. Pentru Sarah, divorul era o crim. Un pcat de neiertat, pe care ea nu i-l putea trece cu vederea i socotea c nici ceilali nu gndesc altfel. Nu e ceva cu care s te mndreti. i majoritatea oamenilor nu-l consider deloc un avantaj. Nu spun asta, dar nici nu e o nenorocire irecuperabil. Vei ntlni i oameni care tiu de divor i pe care asta nu-i deranjeaz. i cnd va sosi momentul, n cazul oamenilor care nu tiu, poi s le-o spui tu dac simi nevoia. Da, e ca un fel de boal. Oamenii trebuie prevenii, e o datorie. Nicidecum. Numai dac vrei tu. Poate c ar trebui s port un semn. Ca leproii. Din glasul ei rzbtea furia, amrciunea i tristeea, dar se sturase s i se vre pe gt tot felul de tineri care n-o interesau deloc i aproape c-i smulgeau hainele de pe ea. tii ce-a fcut biatul la din Deauville, la familia Saint Gilles? Mi-a terpelit hainele n timp ce m schimbam i apoi a intrat i a ncercat s-mi trag prosopul de pe mine. I se prea c e teribil de amuzant. ngrozitor! Victoria era ocat. De ce n-ai spus nimic? I-am spus lui. I-am spus c dac nu-mi d imediat hainele napoi, o s m duc direct la tatl lui. Bietul de el, s-a speriat att de tare, nct mi le-a napoiat pe toate i s-a rugat de mine s nu spun nimnui. Era chiar nduiotor. Aa ceva face un puti de aisprezece ani, nu un brbat de douzeci i apte! Toi cei pe care i-am cunoscut au fost la fel imaturi, rsfai, arogani, necultivai. Nu mai pot suporta. i tu i tata trebuie s nelegei c n-am venit n Europa ca s-mi caut un so. i reaminti mamei ei acest lucru i ea ncuviin din cap, iar Sarah se apuc din nou de mpachetat. n aceeai sear, Victoria i relat soului ei incidentul, povestindu-i despre tnrul din Deauville. Problema este c Sarah este mult mai matur dect toi aceti tineri. A suferit mult. Are nevoie de un brbat mai n vrst, mai copt la minte. Bieii tia habar n-au cum s se poarte cu ea, i pentru c ea nu dorete s se mai implice n vreo legtur amoroas, ei o plictisesc. Trebuie s fim foarte ateni pe cine i vom prezenta la Londra. Ideea nu era s-o ndeprteze cu totul de brbai, ci mcar s gseasc unul, doi cu care s-i fac plcere s discute, pentru a-i aminti c viaa nu nseamn doar singurtate. Dar prezentrile pe care i le fcuser avuseser efectul contrar. S-au ntors la Paris, apoi, n dimineaa urmtoare au traversat Canalul Mnecii n apte ore cu trenul Sgeata de Aur i cu feribotul. Au ajuns la hotelul Claridge exact la ora cinci. La recepie i-a ntmpinat directorul hotelului, care i-a condus n apartamentele lor cu tot respectul i ceremonialul. Prinii ei aveau un dormitor mare, cu vedere peste acoperiuri spre Big Ben i cldirea Parlamentului. Beneficiau i de un salon, iar Sarah avea o camer care arta ca un budoar, cu perei mbrcai n satin roz i cu perdele cu trandafiri. Aruncndu-i ochii pe biroul din ncpere, descoperi ase invitaii, care nu prevesteau nimic bun din punctul ei de vedere. Nu se osteni s le scoat din plicuri, dar Victoria le trecu n revist spunndu-le seara, la mas, n timp ce mncau n apartamentul lor, c nite vechi prieteni i invitau la dou dineuri i la un ceai; o alt invitaie era pentru un picnic, la ar, n Leicester, i o alta la un dejun dat n onoarea lor de familia Kennedy la ambasada din Grosvenor Square. Lui Sarah i se preau toate ngrozitor de plicticoase. Trebuie s merg cu voi? Glasul ei era ca un scncet care-i aminti mamei ei de vremea cnd Sarah avea zece ani i ceva, dar domnul Thompson rspunse foarte ferm. Ei, s n-o lum iar de la capt! tim cu toii de ce-am venit aici. Am venit ca s ne revedem prietenii i nu vreau s-i jignim refuzndu-le invitaiile. Dar de ce s m vad i pe mine? Sunt prietenii votri, tat, nu ai mei. Nu-mi vor simi lipsa. Nici s n-aud! Puse ferm un pumn pe mas. i a doua oar nu mai discutm. Eti prea mare ca s umbli cu asemenea prostii. Vreau s fi politicoas, plcut i suficient de generoas ca s faci un efort. Ai neles, Sarah Thompson? Sarah l privi cu rceal, dar el pru s nu observe i nici nu-i ps c fiica lui nu era deloc de acord. O adusese n Europa dintr-un anumit motiv i nu avea de gnd s se lase abtut de la planul lui de a o readuce n mijlocul societii. Indiferent ct de mult se mpotrivea ea, el tia din instinct c era exact ceea ce i trebuia. Foarte bine. Terminar masa n tcere. A doua zi s-au dus la Muzeul Victoria and Albert, unde le-a plcut foarte mult, apoi a urmat un dineu excesiv de elegant, foarte ceremonios i scoros. Dar Sarah nu s-a plns. Rochia ei, pe care i-o cumprase Victoria nainte de cltorie, era din tafta verde nchis, aproape de culoarea ochilor ei, care i se potrivea de minune. Era foarte frumoas i deloc ncntat cnd au sosit acolo. Se citea pe faa ei c era plictisit. Fuseser invitai mai muli tineri ca s-o cunoasc i ea a fcut efortul de a sta de vorb cu ei, dar era evident c nu aveau nimic n comun. Cei mai muli dintre ei preau n primul rnd rsfai i proti, opaci fa de ce se petrecea n lumea din jurul lor. Sarah tcu tot drumul spre cas i prinii n-au ntrebat-o dac se simise bine. Cea de-a doua serat oficial a fost aproape la fel, iar la ceai a fost i mai ru. Acolo au ncercat s-i bage pe gt un strnepot despre care i mama ei a fost nevoit s recunoasc dup aceea, jenat, c era prostnac i stngaci, aproape pueril. Pentru numele lui Dumnezeu! izbucni Sarah cnd se ntoarser n seara aceea la hotelul Claridge. Ce-i cu oamenii tia? De ce-mi fac mie una ca asta? De ce se simt toi obligai s m mperecheze cu rudele lor cretine? Ce le-ai spus cnd i-ai anunat c venim? l ntreb Sarah pe tatl ei, care refuza s se apere. Le-ai spus c sunt disperat, c am nevoie de ajutorul lor? Nu-i venea s cread c ntlnise astfel de oameni. I-am anunat doar c te lum i pe tine. Ei au interpretat asta cum au crezut de cuviin. Probabil c ncearc doar s fie ospitalieri, invitnd tineri pentru tine. mi pare ru c nu-i plac rudele sau tinerii lor prieteni. Nu le poi spune c sunt logodit? Sau c am o boal molipsitoare? Spune-le ceva care s-i determine s nu se mai simt obligai s m mperecheze cu tot felul de brbai! Nu mai pot suporta! Refuz s mai merg la petreceri unde m simt prost toat seara. Se descurcase foarte bine la petrecere, dar n-o mai ineau nervii i era clar c nu-i fcuse plcere. mi pare ru, Sarah, spuse calm tatl ei, dar nu au intenii rele. ncearc s nu te enervezi. De cnd am plecat din New York, n-am mai purtat o conversaie inteligent n afara celei avute cu tine, spuse ea pe un ton acuzator i Edward zmbi. Bine mcar c i fcea plcere compania lui n aceeai msur ca i lui. Era important. Dar cnd te ascundeai la Long Island, cu cine aveai conversaii inteligente? Acolo mcar nu m ateptam la aa ceva. Se simise linitit n tcerea n care trise. Nu te atepta nici acum la prea mult. Ia lucrurile aa cum sunt. Vizitm locuri noi, avem ocazia s cunoatem oameni noi. Nici cu femeile nu ai ce discuta. Aici nu sunt de acord cu tine, spuse el i Victoria ridic dintr-o sprncean. O mngie pe mn ca o scuz, dar tia c el glumete. Pe femeile astea nu le intereseaz dect brbaii, spuse ea, aprndu-se. Cred c nici n-au auzit de politic. i toate l cred pe Hitler noul buctar al mamei lor. Cum poate fi cineva att de prost? Tatl ei izbucni n rs i cltin din cap. De cnd ai devenit o snoab pe plan intelectual i politic? De cnd mi-am inut singur companie. De fapt, era foarte plcut. Poate c mult prea plcut. Este timpul s-i aminteti c lumea e plin de oameni foarte diveri, inteligeni, mai puin inteligeni, unii de-a dreptul proti, unii amuzani, alii foarte plicticoi. Dar aa este alctuit lumea. Ai stat prea mult timp singur, Sarah. M bucur mai mult ca niciodat c ai venit cu noi. Eu nu cred c m bucur, bombni ea, dar adevrul era c i fcuse plcere s cltoreasc mpreun. Aspectele mondene fuseser mai puin agreabile, dar se bucurase n alte privine de cltorie i era fericit cu prinii ei. Se apropiase din nou de ei i, n ciuda vicrelilor, prea fericit cum nu mai fusese de mult. i, n orice caz, i recptase simul umorului. Bombni din nou a doua zi fiindc trebuiau s mearg la ar, dar tatl ei insist spunnd c nu avea de ales, c aerul de la ar i va face bine i, cum el cunotea domeniul unde se duceau o asigur c merita s fie vzut. Sarah oft cnd se urc n main alturi de ei i se plnse aproape tot drumul, dar trebui s recunoasc totui c peisajul era frumos i vremea neobinuit de cald i nsorit pentru Anglia. Cnd sosir, Sarah confirm fr tragere de inim c locul era ntr-adevr deosebit, aa cum spusese tatl ei. Era un castel din secolul al paisprezecelea cu un teren frumos i cu ferma iniial pe care familia respectiv l restaurase complet. Cei o sut de oaspei pe care i invitaser la dejun erau liberi s hoinreasc peste tot, chiar i n lungile saloane aristocrate, unde servitorii ateptau discrei s le ofere buturi sau s-i conduc n numeroasele ncperi mai intime ori n grdini. Lui Sarah i se pru c nu mai vzuse n viaa ei un loc mai frumos i mai interesant i era att de fascinat de ferm, nct rmase mult vreme s pun ntrebri i reui s se piard de prinii ei. Privea acoperiurile din paie i coceni ale csuelor i colibelor, dominate din deprtare de castel. Era o privelite extraordinar i, admirnd-o, oft. Se simea bine, mpcat i fascinat de istoria acelor locuri. Oamenii din jur parc dispruser; de fapt, cei mai muli chiar plecaser. Se ntorseser la castel pentru dejun i pentru o plimbare prin grdini. Impresionant, nu? rosti un glas n spatele ei. Se ntoarse, surprins s vad un brbat nalt cu ochi albatri, chiar n spatele ei. Parc domina totul cu nlimea lui, dar avea un zmbet cald; amndoi preau frate i sor. Cnd vin aici, am sentimentul extraordinar c m aflu n plin istorie. Am impresia c dac a nchide o clip ochii, i-ar face de ndat apariia seniorii i servii lor. Sarah zmbi la vorbele lui, pentru c exact acelai lucru l simise i ea. Tocmai la asta m gndeam. Nu m nduram s m ntorc dup ce am vizitat ferma. mi doream s stau i s simt exact ceea ce ai descris adineauri. mi place aa cum e. Nu pot s sufr locurile acelea pe care le-au amenajat i le-au dichisit, schimbndu-le cu totul nfiarea ca s par modeme. Ea ncuviin din nou dnd din cap, amuzat de ceea ce spunea el i de felul n care vorbise, iar n ochii lui era o licrire special n timp ce vorbea cu ea. Prea s-l amuze orice i era o persoan cu care era plcut s discui. M numesc William Whitfield i sunt captiv aici n acest weekend, se prezent el. Belinda i George sunt verii mei, dei sunt cam nebuni. Altfel oameni cumsecade. Suntei american, nu-i aa? Ea ncuviin din cap i i ntinse mna, simindu-se un pic sfioas, dar nu n mod exagerat. Da, sunt american. M numesc Sarah Thompson. ncntat de cunotin. Suntei din New York? Sau dintr-un ora mai palpitant, ca Detroit sau San Francisco? Ea rse cnd auzi ce numea el palpitant i recunoscu c ghicise din prima ncercare. i facei Marele Tur? Din nou ai ghicit. Zmbi i el o strpunse cu privirea ochilor lui albatri, care nu se mai desprindea de chipul ei. S mai ghicesc. Suntei cu prinii? Da. Groaznic! i probabil c v plictisesc teribil ducndu-v ziua prin muzee i biserici, iar seara fcndu-v cunotin cu fiii prietenilor lor, dintre care cei mai muli spun prostii, iar civa aproape c reuesc s vorbeasc englezete. Am ghicit iari? Era limpede c i plcea portretul pe care l zugrvea. Sarah rse sincer, neputnd s-l contrazic. Probabil c ne-ai urmrit. Sau va spus cineva tot ce-am fcut noi. Nu-mi pot imagina ceva mai ru dect, poate, o lun de miere cu o persoan insuportabil. Dar cnd auzi aceste cuvinte, privirea ei se ntunec i se ndeprt parc puin de el. Brbatul simi imediat, n timp ce continua s-o priveasc. Iertai-m, a fost de prost gust. Prea foarte deschis i direct i se simea incredibil de bine cu el. Nu chiar. Voia s-i spun c ea era prea sensibil, dar desigur c nu-i spuse nimic. Locuii la Londra? Se simea obligat s schimbe subiectul ca s nu se mai simt stnjenit, dei nu prea s-l deranjeze aproape nimic. Da, locuiesc la Londra, mrturisi el. Cnd nu stau n Gloucestershire s repar garduri vechi. Dar nu e ca aici, recunosc. De fapt, n-a fost niciodat i eu n-am imaginaia Belindei i a lui George. Ei s-au chinuit ani de zile s aduc locul acesta ntr-o stare bun. Eu m-am chinuit ani de zile pentru ca domeniul meu s nu ajung o ruin. i oricum a ajuns. E un loc ngrozitor, dac poi s-i imaginezi aa ceva. E curent peste tot, e plin de pnze de pianjen i de zgomote nfricotoare. Biata mea mam nc mai locuiete acolo. Avea darul de a face s par amuzant orice spunea i ncepur s se ndeprteze ncet de ferm n timp ce flecreau. Cred c ar trebui s ne ntoarcem s stm la mas, dei probabil c nimeni nu va observa lipsa noastr. i atta lume aici, nct cred c Belinda n-ar observa nici dac ne-am ntoarce la Londra. Dar mi nchipui c prinii dumneavoastr ar bga de seam i s-ar putea s vin dup mine cu o puc. Ea rse din nou, gndindu-se c prinii ei ar folosi mai degrab o puc pentru a-l apropia mai mult de ea. Nu cred, spuse ea. Nu prea sunt genul de brbat pe care-l caut prinii pentru tinerele lor fiice inocente. M tem c sunt cam btrn pentru aa ceva, dar, n comparaie cu alii, sunt destul de sntos pentru un brbat vrstnic. O privea cu mult atenie, uluit de frumuseea ei i totui intrigat de ceea ce vedea n ochii ei inteligen, tristee i mult pruden. Considerai c e prea nepoliticos dac v ntreb ce vrst avei? Sarah se pomeni c ar fi dorit s-i rspund treizeci, dar se gndi c n-are niciun motiv s-l mint, aa c spuse: mplinesc douzeci i doi luna viitoare. El nu rmase att de impresionat pe ct ar fi dorit ea, i zmbi i o ajut s treac peste un gard de piatr susinnd-o cu o mn puternic, pe care ea o simi plcut ntr-a ei pre de o clip, ct o strnse. O copil. Eu am treizeci i cinci. M tem c prinii ti ar fi teribil de dezamgii dac te-ai ntoarce acas cu mine, ca o amintire din Europa. O tachina, dar amndoi se simeau minunat i Sarah l plcea cu adevrat. Ar putea fi un bun prieten i ei i plcea c putea glumi cu el, chiar dac nu-l cunotea. mi place totui c nu vorbii fr ir, pun pariu c tii s spunei ct e ceasul i vorbii chiar englezete. Recunosc c am prea multe caliti ca s poat fi enumerate. Unde naiba gsesc oamenii acele rude ngrozitoare pe care le prezint odraslelor altor oameni? N-am putut nelege niciodat. Am cunoscut destule femei tinere n viaa mea, toate nrudite cu oameni aparent normali, dar cei mai muli dintre ei ar fi trebuit s fie bgai la balamuc pn acum, bieii de ei. i toate cunotinele mele erau convinse c muream de nerbdare s le ntlnesc. Nemaipomenit, nu-i aa? Sarah abia se putea abine s nu rd amintindu-i de bieii pe care tocmai i cunoscuse n Europa. i vorbi despre cel din Deauville, despre cei doi din Biarritz despre bieii de la Cannes, din Monte Carlo i cnd traversar anul pentru a intra n castel erau deja prieteni. Ne-or fi lsat ceva de mncare? Simt c mor de foame, recunoscu el. Era un brbat solid, aa c era uor de crezut c e flmnd. Trebuia s fi luat nite mere de la ferm. Muream de poft, dar fermierul nu ne-a oferit i m-am jenat s cer. Trebuia s fi spus, o ncuraja William. Le-a fi furat pentru tine. Gsir masa plin cu fripturi, pui, legume i o salat imens. i luar porii zdravene pe dou farfurii i William o conduse pe Sarah ntr-un col ferit. Ea nu ezit nicio clip s-l urmeze. I se prea absolut firesc s rmn singur cu el i s-i asculte povestirile. n cele din urm ncepur s discute politic i Sarah afl fascinat c el abia se ntorsese de la Mnchen. i spuse c acolo se simea o cert ncordare, dei nu n aceeai msur ca la Berlin, unde nu mai fusese de un an. Dar ntreaga Germanie prea s se pregteasc pentru o confruntare major. Credei c se va ntmpla ceva n curnd? E greu de spus. Dar cred c aceast confruntare va avea loc, dei guvernul vostru nu pare a fi de aceeai prere. Nu vd cum ar fi evitat. El era uimit s descopere c Sarah cunotea att de bine viaa politic internaional i c o interesau lucruri pe care femeile le urmresc rareori. O ntreb care era cauza i ea i spuse c sttuse foarte mult singur n anul precedent avnd astfel timp s afle lucruri pe care n mod normal nu le-ar fi aflat. Dar de ce vrei s fi singur? O privi adnc n ochi, ns ea i feri privirea. l interesa tot ce era legat de ea i i ddea seama c avea o suferin n suflet pe care era hotrt s-o in ascuns. Uneori ai nevoie s fi singur. Sarah nu mai dezvolt ideea i el nu voi s se amestece n viaa ei; dar era curios i ea i vorbi apoi despre casa cu ferm pe care voia s-o cumpere n Long Island. Ambiios proiect pentru o fat tnr! Ce prere crezi c vor avea prinii ti? Vor face o criz. Dar nu mai vreau s m ntorc la New York. Pn la urm, vor fi de acord i, dac nu, o voi cumpra singur. Era o fat hotrt i probabil foarte ncpnat. l amuza privirea ochilor ei n timp ce vorbea despre aceste lucruri. Nu era o femeie pe care s-o tratezi cu uurin. Nu cred c e o idee rea s prseti New York-ul, dar nici s trieti singur ntr-o cas cu ferm, la vrsta ta, nu e prea distractiv. N-ar fi mai bine s-i petreci acolo doar vara sau weekend-urile? Sarah scutur din cap cu aceeai privire hotrt. Vreau s stau acolo tot timpul. Vreau s-o restaurez singur. Ai mai fcut aa ceva? l amuza teribil. Era o fiin ncnttoare i era uimit ct de mult l atrgea. Chiar crezi c te vor lsa s faci asta? Vor fi nevoii. mpinse brbia nainte i el i-o ciupi uor. mi nchipui c le cam dai btaie de cap. Nu-i de mirare c te-au adus n Europa ca s-l ntlneti pe Ft-Frumos. Nu-i condamn deloc. Poate c ar trebui ntr-adevr s te mrii cu unul dintre acei tineri flecari i drglai. Ea pru ocat, apoi l lovi binior cu ervetul de mas. El rse, aprndu-se i se pomeni aproape de ea, cu rsuflarea tiat; o clip, se gndi s-o srute. Dar coborndu-i privirea spre chipul ei, vzu atta tristee n ochii fetei c se stpni. Exist un secret n viaa ta, nu-i aa? i nu e un secret fericit, nu? Ea ezit mult timp nainte de a-i rspunde. Iar cnd i rspunse, o fcu cu precauie. Nu tiu dac se poate numi aa. Dar ochii ei i depnau povestea. Nu eti obligat s-mi spui nimic, Sarah. Sunt un strin pentru tine. Dar mi placi. Eti o fat extraordinar i dac i s-a ntmplat ceva ngrozitor, mi pare cu adevrat ru. Mulumesc. Zmbi, artnd foarte neleapt, foarte frumoas i mai ispititoare ca oricnd. Uneori lucrurile care ne rnesc cel mai tare sunt i cele pe care le uitm cel mai repede. Ne dor foarte brutal un timp, apoi se vindec i totul se sfrete. Dar vedea c rana ei nu se vindecase i povestea nici mcar nu se sfrise. i imagina c fusese prsit de un brbat sau poate c biatul pe care l iubea murise; i imagina o poveste siropoas i romantic, pe care ea va reui desigur s-o uite n curnd. Prinii ei fcuser bine c o aduseser n Europa. Era o fat cu adevrat frumoas i inteligent i indiferent ce se ntmplase, i va reveni repede, mai ales dac i va gsi un brbat potrivit n Europa Norocosul de el! Sporovir mult vreme n ungherul lor, pn ce, n sfrit, i fcur curaj s se alture din nou celorlali oaspei; peste cteva minute se ciocnir chiar cu excentrica lor gazd, vara lui William, Belinda. Doamne Dumnezeule, aici erai! Am spus tuturor c ai plecat acas. Vai, William, eti imposibil! Prea foarte amuzat cnd o zri pe Sarah lng el. Tocmai voiam s-i spun c soii Thompson sunt convini c fiica lor a czut n anul din jurul castelului. N-au mai vzut-o de cnd au sosit aici. Ce Dumnezeu ai fcut pn acum? Am rpit-o. I-am spus povestea vieii mele. i ea s-a revoltat, bineneles, i a cerut s fie redat de ndat familiei. Drept urmare, tocmai v-o aduceam napoi, cu nesfrite remucri i umilele mele scuze. Zmbea cu gura pn la urechi i Sarah zmbea i ea, simindu-se perfect n largul ei alturi de el. Eti absolut ngrozitor! i mai mult de-att, tu n-ai avut remucri niciodat, de cnd exiti! Se ntoarse spre Sarah cu o privire ngrijorat i amuzat n acelai timp: i-a fcut vreun ru, draga mea? S chem poliistul? O, da, te rog! o ncuraj William. Nu l-am vzut de luni de zile. Tu s taci din gur, monstrule! Dar Sarah rdea i Belinda cltin din cap, prefcndu-se disperat. S tii c nu te mai invit niciodat aici! Nu se mai poate! Ai o comportare absolut imposibil pentru a putea fi invitat alturi de oameni cumsecade. Aa spune toat lumea. O privi cu tristee pe Sarah, care nu mai fusese att de fericit de ani de zile. S ndrznesc s m prezint prinilor ti? Cred c aa s-ar cuveni, l mustr Belinda, fr s-i dea seama c el dorea din tot sufletul s-i cunoasc i s le cear permisiunea s-o mai vad pe Sarah. Habar n-avea cine era sau cu ce se ocupa, dar tia fr nicio umbr de ndoial c voia s aib prilejul s-o cunoasc mai bine. Te conduc la ei, spuse Belinda binevoitoare. Sarah i William o urmar chicotind, rznd i uotind ca doi copii neastmprai. Dar soii Thompson n-au fost deloc furioi cnd au revzut-o. Bnuiau c era n siguran pe undeva, pe domeniu, printre ceilali oaspei. i au fost foarte ncntai cnd au vzut-o alturi de William. Prea un brbat plcut i inteligent, era chipe, avea o vrst acceptabil i prea foarte atras de fiica lor. Trebuie s-mi cer scuze, explic el. Am zbovit mai mult la ferm i pe urm ne-am oprit s lum masa. M tem c din cauza asta am reinut-o pe Sarah mai mult dect se cuvenea. S nu credei un cuvnt, interveni Belinda. Sunt sigur c a legat-o de un copac pe undeva i i-a mncat toat mncarea n timp ce i spunea poveti de groaz. Minunat idee, replic William cufundat n gnduri i soii Thompson rser i ei. Sarah, va trebui s ncercm chestia asta data viitoare. Prea s se simt uimitor de bine cu ea i ea prea a fi de asemenea la largul ei, aa c sporovir mult vreme, pn ce apru George; ncntat c l gsise, vrul su insist s vin cu el la grajduri s-i vad noul armsar. William a fost trt ntr-acolo mpotriva voinei lui i Belinda continu discuia cu ei, ridicnd admirativ dintr-o sprincean spre Sarah. N-ar trebui s spun asta, draga mea, dar ai trezit interesul celui mai atrgtor brbat din Anglia i poate i cel mai amabil. Am avut o discuie foarte plcut. Dar plcut nu era tocmai cuvntul pe care ar fi trebuit s-l foloseasc, de parc ar fi vorbit cu sora ei. Era cu adevrat un om extraordinar. E prea detept i asta nu e n avantajul lui. Nu a fost niciodat cstorit. E mult prea pretenios. Belinda le arunc o privire de avertizare soilor Thompson, ca i cum ar fi vrut s-i previn c William nu era o captur uoar, dar ei preau s nu bage de seam. Este extraordinar de modest. Nici nu i-ai da seama c este Se ntoarse spre Sarah din nou. Probabil c nu i-a spus nimic Dar tii, nu-i aa, c este ducele de Whitfield? Fcu ochii mari i Sarah o privi uimit. Eu, nu S-a prezentat William Whitfield i att. Aa face. E una dintre calitile pe care le apreciez cel mai mult la el. Am uitat care e locul lui al treisprezecelea sau al paisprezecelea la succesiune. Succesiunea la tron? ntreb Sarah cu glasul strangulat. Da, desigur. Dei este puin probabil s ajung pe tron. Dar pentru noi este foarte important. Aici inem la prostii de-astea. Bnuiesc c are legtur cu tradiia. Ei, oricum, m bucur c n-ai pit nimic. Eram ngrijorat c nu te gseam. Iertai-m. Sarah roi furioas, copleit nc de informaia despre noul ei prieten, William. Apoi, dintr-odat, se ntreb dac nu cumva fcuse un groaznic faux pas cu el. i trebuie s m adresez lui cu cu un apelativ special cu titlul lui? Belinda i zmbi. Era foarte tnr i frumuic. Cu nlimea voastr, dar dac o faci, cred c ne va mpuca pe amndou. S fiu n locul tu, eu n-a spune nimic dac nu pomenete nimic el nsui ceva despre chestia asta. Sarah ncuviin din cap i William se ntoarse la ele chiar n momentul n care gazda lor se ndeprta. Cum era calul? ntreb Sarah cu glas stins, dar ncercnd s vorbeasc firesc, n vreme ce prinii ei se prefceau c nu-i bag n seam. Din pcate, nu att de impresionant ca preul pe care George l-a pltit pentru el. N-am pomenit un om care s evalueze mai prost caii. Nu m-ar surprinde dac se va dovedi c bietul animal e sterp. Se uit apoi la ea cu un sentiment de vinovie. Iart-m, cred c nu trebuia s spun asta. Nu face nimic. i zmbi, ntrebndu-se ce-ar spune dac i s-ar adresa n clipa aceea cu nlimea voastr. Cred c am auzit i lucruri mai urte, adug ea. Sper c nu, spuse el, apoi rse. A, uitaserm de gingaii flecari Dumnezeu tie ce prostii spun ei. Rse i ea i schimbar o privire lung, n timp ce Sarah se ngrozea de ceea ce fcea. El era duce, unul dintre pretendenii la tron, iar ea se purta de parc erau vechi prieteni, dar aa se simea dup ce petrecuse cu el ultimele trei ceasuri i n-avea chef s se ntoarc la Londra. Unde stai? l auzi ea ntrebndu-l pe tatl ei, n timp ce pornir ncet napoi, spre castel, spre anul peste care trecuser ca s intre. La hotelul Claridge. Poate venii pe la noi. S bem ceva sau la cin, spuse tatl ei foarte degajat i William prea ncntat de invitaie. Mi-ar face plcere. Pot s sun mine diminea? Adres ntrebarea lui Edward, nu lui Sarah. Desigur. Abia ateptm s primim veti de la dumneavoastr, domnule, spuse Edward strngndu-i mna. Apoi William se ntoarse spre Sarah, n timp ce prinii ei trecur pe lng ea spre maina i oferul care i atepta. M-am distrat minunat astzi. Nu m ateptam deloc. Era s nu vin Ai fost o splendid surpriz pentru mine, domnioar Sarah Thompson. Mulumesc. Ridic privirea spre el i i zmbi. i eu m-am distrat minunat. Apoi nu se putu abine sa nu-i spun ceva despre ceea ce i destinuise Belinda. De ce nu mi-ai spus? Despre ce? nlimea voastr. Rosti aceste cuvinte cu un zmbet sfios i pre de o clip se temu c se va nfuria, dar el rse, dup un moment de ezitare. Draga de Belinda! apoi ntreb cu blndee: Are vreo importan? Nu, deloc. Ar trebui s aib vreo importan? Pentru unii, poate. Din raiuni greite. Dar el tia dup conversaia lor c ea nu fcea parte dintre oamenii aceia. Apoi o privi cu o expresie serioas i n acelai timp glumea. Deci acum mi cunoti secretul, domnioar Sarah Thompson dar ai grij! De ce? Sarah prea derutat n timp ce el se apropie i mai mult de ea. Dac mi cunoti secretul, poate o s te rog i eu, cndva, s mi-l spui pe al tu. Ce v face s credei c am un secret? Asta o tim amndoi, nu-i aa? rosti el ncet i Sarah ncuviin dnd din cap, cu ochii mari, iar William ntinse mna i i-o atinse uor pe a ei. Nu voia s-o sperie. Nu te teme, micuo nu te oblig s-mi spui nimic dac nu vrei cu adevrat. Se aplec i o srut pe obraz, apoi mergnd ncet, o conduse la main pentru a o reda prinilor ei. Ea l privi cu team i respect, iar el rmase lng main i le fcu semn cu mna pn ce se ndeprtar. n timp ce se ntorceau la Londra, Sarah se ntreba dac el i va suna. 5 n dimineaa urmtoare, n timp ce Edward lua micul dejun cu soia sa n livingul apartamentului de la hotelul Claridge, sun telefonul i vocea unei secretare l anun pe ducele de Whitfield. Urm o clip de tcere, apoi se auzi glasul cald i amabil al lui William rostind un salut prietenesc. Sper c n-am sunat prea devreme, domnule. Dar m temeam s nu plecai n ora i s nu v mai prind. Nu e deloc devreme. Edward i arunc o privire ncntat soiei sale i continu conversaia ncuviinnd mereu din cap. Victoria l nelese imediat. Tocmai luam micul dejun, fr Sarah, bineneles. Ea nu mnnc niciodat, nu tiu cum de reuete. O s ne ocupm i de asta. William i not s-i spun secretarei s-i trimit flori lui Sarah chiar n dimineaa aceea. Suntei liberi dup-amiaz? Toi trei? M-am gndit c doamnelor le-ar face plcere s vad Bijuteriile Coroanei din Turnul Londrei. Unul din privilegiile unui rang nobiliar este i acela c permite asemenea vizite mai aparte, dac suntei de acord. Cred c le-ar amuza pe Sarah i pe doamna Thompson s probeze cteva din bijuteriile acelea. Cam aa ceva Prea puin expansiv i foarte britanic n dimineaa aceea. Dar Edward l plcea mult. Era un brbat adevrat i se vedea clar c i purta lui Sarah un interes deosebit. Sunt sigur c le-ar face plcere. i eu v voi fi recunosctor, fiindc nu vor mai colinda magazinele mcar un ceas, dou. Cei doi brbai rser, William spuse c va veni s le ia la ora dou din faa hotelului i Edward l asigur c l vor atepta. Cnd Sarah i fcu apariia din camera ei ca s-i toarne o ceac de ceai, tatl ei relat aparent degajat, c sunase ducele de Whitfield i c va trece s le ia la ora dou pentru a le duce s vad Bijuteriile Coroanei din Turnul Londrei. M-am gndit c o s v plac aa ceva, spuse el, dei nu era prea convins c pe ea o interesau mai mult bijuteriile dect brbatul acela; dar privindu-i chipul, afl rspunsul. A sunat William? Prea ocat, de parc nu s-ar fi ateptat s mai primeasc vreo veste de la el. De fapt, sttuse aproape toat noaptea treaz, spunndu-i n sinea ei c n-o va mai cuta niciodat. Astzi, la ora dou? ntreb ea de parc tatl ei i fcuse o propunere ngrozitoare, ceea ce l surprinse pe Edward Thompson. Ai altceva de fcut? Nu-i putea imagina ce anume, dect eventual o rait la trguieli n magazinele Harrods i Hardy Amies. Nu-i vorba de asta, dar Se aez, uitnd cu totul de ceaca de ceai. Nu m-ateptam s m sune. Nu te-a sunat pe tine, o tachin tatl ei. M-a sunat pe mine i m-a invitat n ora, dar eu sunt foarte bucuros s te iau cu mine. Ea i arunc o privire sever i travers ncperea, ducndu-se la fereastr. Avea chef s le spun s se duc fr ea, dar tia c ar prea ridicol. Ce rost avea s se mai vad cu el? Ce se putea petrece ntre ei? Ce s-a mai ntmplat? ntreb tatl ei privind-o atent n timp ce ea sttea la fereastr. Era cu adevrat un copil imposibil dac avea de gnd s resping i aceast ocazie neobinuit. Era un brbat minunat i nu i-ar strica un mic flirt cu el. Edward nu avea absolut nicio obiecie. Ea se ntoarse ncet spre el. Nu vd ce rost are, spuse ea cu tristee. E un brbat amabil. Te place. Putei s fii mcar prieteni. E un lucru chiar att de ngrozitor? n viaa ta nu mai e loc pentru prietenie? Sarah se simi prost cnd l auzi vorbind n felul acesta i ncuviin dnd din cap. Tatl ei avea dreptate. Era caraghioas c fcea atta caz, dar William o tulburase realmente cu o zi n urm, la castel. S nu uite ca de data asta s nu mai fie att de prostu i de impulsiv. Ai dreptate. Nu am privit aa lucrurile. Numai c e ceva deosebit, fiindc e duce. nainte de a afla, era Nu tia cum s-i spun, dar tatl ei nelese. Asta n-ar trebui s aib vreo importan. E pur i simplu un brbat amabil. mi place. i mie, spuse ea calm, n timp ce mama ei i ntinse ceaca cu ceai i o ndemn s mnnce mcar o felie de pine prjit nainte de a pleca la cumprturi. Dar nu vreau s m pun ntr-o situaie penibil. Nu cred c se poate ntmpla asta n cele cteva sptmni ct mai avem de stat aici. Nu crezi? Dar sunt n divor, spuse ea cu gravitate. Ar putea fi jenant pentru el. Numai n cazul n care te-ai cstori cu el, presupunere ce pare cam prematur, nu crezi? Edward ns era fericit c Sarah se gndea la el ca la un brbat. I-ar prinde bine o idil romantic. Ea zmbi la vorbele lui, ridic din umeri i se ntoarse n dormitorul ei ca s se mbrace. Iei peste o jumtate de or, purtnd un frumos taior Chanel din mtase roie pe care i-l cumprase tatl ei cu o sptmn n urm, la Paris. Dup cum ar fi spus englezii, arta colosal. i pusese cteva dintre ultimele bijuterii create de Casa Chanel, unele cu perle artificiale, altele cu rubine, plus doi minunai butoni pe care-i purtase nsi Madame Chanel, din email negru cu pietre multicolore ncrustate pe el. Desigur nu erau veritabile, dar erau foarte ic i artau superb pe Sarah. i strnsese prul negru ntr-o lung queue de cheval, legat cu o panglic din satin negru, iar n urechi i prinsese cerceii cu perle primii ca dar de nunt de la prinii ei. i stau foarte bine bijuteriile, draga mea, coment tatl cnd ieir din hotel i ea i zmbi. Ar trebui s le pori mai des. Sarah nu avea prea multe, doar un irag de perle de la bunica ei, cerceii cu perle pe care-i purta acum n urechi i cteva inelue. napoiase inelul de logodn i colierul cu diamante care aparinuser bunicii lui Freddie. Poate c le voi pune i dup-amiaz, glumi ea i Victoria l privi cu neles pe soul ei. Au luat dejunul la ora dousprezece ntr-un restaurant, s-au oprit la magazinul Lock din strada St. James, ca s comande o plrie pentru tatl ei i s-au ntors exact cu zece minute nainte de ora dou la hotel, unde l-au gsit pe William ateptndu-i deja n hol. Se plimba nerbdtor ncoace i-ncolo i cnd au intrat tocmai se uita la ceas. I se lumin faa cnd o zri pe Sarah. Ari absolut extraordinar! Radia de fericire. Ar trebui s te mbraci tot timpul n rou. Sarah consimise chiar s-i dea cu rujul mamei i prinii ei tocmai i spuseser c e frumoas cnd intraser n hol dup ea. Regret c am ajuns mai devreme, se scuz el. ntotdeauna mi se pare mai nepoliticos s ajungi mai devreme dect mai trziu, dar nu voiam s v pierd. Sarah l privi i zmbi calm. Nu-i ddea seama de ce se simea ntotdeauna bine n prezena lui. M bucur c te vd Se opri i n ochi avea o licrire rutcioas nlimea voastr adug ea n oapt i fcu cu ochiul. Cnd o s m mai vd cu Belinda am s-o cotonogesc, iar pe tine, dac-mi mai spui aa, o s te strng de nas. E clar, domnioar Thompson, sau s v spun nlime? Ar suna frumos, sincer s fiu. nlimea voastr Bogia voastr Vulgaritatea voastr M dau n vnt dup titluri! Vorbi cu un puternic accent american, cu privirea aintit asupra lui, i el o trase de coada ei lung de pr brun i strlucitor care-i atrna pe spate, legat cu panglica de satin negru. Eti imposibil Frumoas, dar imposibil. Aa te pori ntotdeauna? ntreb el fericit, n timp ce prinii ei se interesau la recepie dac primiser vreun mesaj. Uneori i mai ru, spuse ea mndr, tiind ns foarte bine c uneori era foarte tcut. De fapt, de doi ani era mai mult tcut. Dup cstoria ei cu Freddie nu prea avusese parte de bucurii n via. Dar acum, dintr-odat, se simea altfel. William o fcea din nou s rd. i simea c putea s-i spun mici ruti. i el avea aceleai sentimente i i plcea aceast joac. Soii Thompson li se alturar i William i conduse afar, la Daimler-ul lui. i duse la Tumul Londrei, conducnd chiar el, sporovind prietenos tot timpul i artndu-le monumentele pe lng care treceau. Mama lui Sarah insist ca ea s se aeze pe scaunul din fa, iar prinii ei se instalar pe bancheta din spate. William i arunca din cnd n cnd cte o privire, parc pentru a se asigura c mai era acolo i pentru a o admira. Cnd au ajuns la Tumul Londrei, el le ajut pe Sarah i pe mama ei s coboare din main i i oferi mna domnului Thompson. i ntinse o carte de vizit unui paznic i imediat fur introdui n Turn, dei nu era program de vizit. Apru un alt paznic care i conduse pe scara n spiral pn sus, unde se afla tezaurul regal. Sunt absolut remarcabile toate aceste obiecte splendide, unele dintre ele foarte preioase i foarte vechi, fiecare avnd o istorie mai fascinant chiar dect bijuteriile n sine! ntotdeauna mi-a plcut s le vd. n copilrie, William fusese fascinat de bijuteriile mamei lui, de felul n care erau fcute, de povestea lor, de locurile de unde proveneau. Imediat ce ajunser n ncperile unde erau expuse bijuteriile, Sarah nelese de ce i se preau att de fascinante. Erau acolo coroane ce fuseser purtate de diveri monarhi timp de ase sute de ani, sceptre i sbii, obiecte care nu puteau fi vzute dect la o ncoronare. Sceptrul cu Cruce era n mod special extrem de impresionant, avnd ncrustat n el un diamant de cinci sute treizeci de carate, cel mai mare dintre Stelele Africii, oferit n dar regelui Edward al VII-lea de Africa de Sud. William insist ca Sarah s probeze mai multe diademe i cel puin patru coroane, printre care coroanele reginelor Victoria i Mary Stuart. Sarah se minun ct de grele erau, ntrebndu-se cum de le puteau ine pe cap. Pe aceasta a purtat-o regele George la ncoronare. I-o art i ea i ddu seama c el fusese tot timpul acolo i numai faptul c tia acest lucru prea deosebit, amintindu-i din nou cine era el. Dar n cea mai mare parte a timpului, vorbind cu el, i era uor s uite asta. A fost o ncoronare cam tensionat, trebuie s recunosc, dup toat povestea cu David. La nceput ea se ntreb la cine se referea, apoi i aminti c numele de botez al ducelui de Windsor era David. Trist poveste! Se spune c acum e n culmea fericirii i poate c este, dar l-am vzut la Paris acum cteva luni i nu prea prea fericit. Ea e o femeie dificil, cu o ntreag istorie n spate. Se referea desigur la Wallis Simpson, ducesa de Windsor. Mie mi se pare c a fost un gest egoist din partea ei, spuse Sarah ncet. i foarte nedrept fa de el. E cu adevrat foarte trist. Sarah vorbea cu mult emoie, pentru c n ultimii ani se simise foarte legat de ea. Dar stigmatul divorului prea s cntreasc mult mai mult pentru Sarah dect pentru Wallis. Nu e de fapt o femeie rea. Dar e ireat. ntotdeauna m-am gndit c tie ce face. Vrul meu ducele de parc ar fi fost nevoie s explice i-a druit bijuterii n valoare de un milion de dolari nainte de a se cstori. I-a dat ca inel de logodn Smaraldul Mogul. I-a comandat lui Jacques Cartier s i-l gseasc i el l-a gsit la Bagdad i l-au montat pentru el sau, mai precis, pentru Wallis. Este cel mai superb obiect pe care l-am vzut n viaa mea, dar e adevrat c mie mi-au plcut ntotdeauna smaraldele. Era fascinant s-l aud fcnd comentarii despre bijuteriile pe care le vzuser, ca un ghid surprinztor de prietenos. Nu le relata brfe. Le-a povestit n schimb despre bijuteriile fcute pentru Alexandru cel Mare, despre colierele druite Josephinei de ctre Napoleon, despre diademele create pentru regina Victoria. Era acolo i una cu diamante i turcoaze pe care o purtase regina n tineree i pe care William i-o ddu lui Sarah s-o probeze. Arta superb pe prul ei negru. i-ar sta bine cu aa ceva, spuse el ncet. Da, a putea s-o port la ferma mea. Ea i ridic privirea spre el i i zmbi. William se strmb. Eti nerespectuoas. i pui pe cap o diadem pe care a purtat-o n tineree regina Victoria i vorbeti despre o ferm! Groaznic fat! Au stat cu el pn trziu dup-amiaz i a fost pentru ei o cuprinztoare lecie de istorie i despre obiceiurile, capriciile i slbiciunile monarhilor britanici. A fost o experien de care niciunul dintre ei n-ar fi putut beneficia fr el, i soii Thompson i mulumir cu mult cldur cnd se ntorceau la Daimler-ul lui. E amuzant, nu-i aa? Mi-a plcut ntotdeauna s vin aici. Prima dat m-a adus tata. i plcea s cumpere bijuterii interesante pentru mama. M tem c acum nu le mai poart. A devenit cam fragil i nu prea mai iese. Arat minunat cu ele, dar ea pretinde c se simte ca o caraghioas. Nu poate fi foarte btrn, spuse mama lui Sarah n aprarea ei. Victoria Thompson avea doar patruzeci i apte de ani. O nscuse pe Jane la douzeci i trei de ani i se cstorise cu Edward al ei la douzeci i unu, pierznd primul lor copil dup un an. Are optzeci i trei de ani, spuse William mndru. Este absolut superb i nu arat nicio zi mai mult peste aizeci de ani. Dar a fcut o fractur de old anul trecut i acum se cam teme s ias singur. Eu ncerc s-o scot n lume ori de cte ori pot, dar nu este ntotdeauna uor. Suntei cel mai tnr copil al unei familii mari? Pe Victoria o intrigaser spusele lui, dar el cltin din cap, afirmnd c era singurul copil. Prinii mei erau cstorii de treizeci de ani cnd m-am nscut eu i pierduser de mult orice speran de a avea copii. Mama spunea mereu c a fost o minune, o binecuvntare de la Dumnezeu, dac-mi permitei s m exprim att de pretenios. Le zmbi ghidu. Tata spunea c a fost mai degrab un dar al diavolului. A murit acum civa ani, dar era un brbat fermector. V-ar fi plcut, i asigur el n timp ce pornea maina. Mama avea patruzeci i opt de ani cnd m-am nscut, ceea ce este un lucru uluitor, iar tata aizeci. i a murit la optzeci i cinci de ani, o vrst apreciabil. Recunosc c mi lipsete mult. Oricum, btrna este o persoan foarte special. Poate c vei avea ocazia s-o cunoatei nainte de a prsi Londra. O privi pe Sarah, plin de sperane, dar ea se uita absent pe geam. Se gndea c se simea prea bine cu el, totul era prea simplu. Dar, de fapt, nu era simplu deloc. Nu vor putea fi niciodat dect prieteni temporari i ea trebuia s-i aminteasc asta mereu, mai ales cnd el o privea ntr-un anumit fel, cnd o fcea s rd sau cnd i lua mna ntr-a lui. Nu era posibil s existe un altfel de relaie ntre ei. Doar prieteni. Ea va divora. Iar el era al paisprezecelea n linia de succesiune la tron. Cnd sosir la hotel, William o privi n timp ce o ajuta s coboare din main i vzu c era ngrijorat. S-a ntmplat ceva? Se ntreba dac nu-i spusese ceva jignitor, dar prea s se simt bine i se bucurase realmente s probeze bijuteriile n Turn. Era furioas ns pe ea nsi, avea impresia c l amgea i socotea c i datora o explicaie. El avea dreptul s tie cine era i ce fel de om era Sarah, nainte de a continua gesturile generoase fa de ea. Nu, nimic. M doare puin capul. Probabil din cauza coroanei grele i stupide pe care i-am pus-o pe cap. mi pare ngrozitor de ru, Sarah. Se ntrist imediat, ceea ce pe ea o fcu s se simt i mai jenat. Spui prostii. Sunt doar obosit. N-ai mncat destul la prnz, i reproa tatl ei, care vzuse expresia dezamgit de pe chipul tnrului i i pru ru pentru el. Voiam s v invit pe toi s lum masa n ora. Poate alta dat, spuse repede Sarah i mama ei o privi fr a da glas ntrebrii care o frmnta. Poate c ar fi mai bine s stai puin ntins, suger ea plin de sperane, iar William urmrea chipul fetei. tia c se petrece ceva i se ntreba dac nu cumva un brbat era implicat n toat povestea asta. Poate c era logodit cu cineva i se jena s-i spun. Sau poate c logodnicul ei murise. Spusese ceva despre un an de suferin Dorea s mai afle i altele despre ea, dar nu voia s-o preseze. Atunci poate lum mine prnzul mpreun? O privi pe Sarah drept n ochi i ea ddu s vorbeasc, apoi se opri o clip. M-am m-am simit extraordinar astzi, l asigur ea. Prinii ei i mulumir i disprur sus. Cei doi tineri i ctigaser dreptul de a rmne singuri. Edward i Victoria simiser i ei c Sarah se frmnta din cauza lui. Ce crezi c o s-i spun lui William? i ntreb Victoria soul, ncruntat, n timp ce urcau la etaj. Nici nu prea vreau s tiu. Dar el o s accepte orice. E un brbat bun, Victoria. E genul de biat cu care mi-ar plcea s-o vd la casa ei. i mie mi-ar plcea. Dar amndoi tiau c nu exista de fapt nicio speran. Lui nu i se va permite niciodat s se cstoreasc cu o femeie divorat i ei toi tiau acest lucru. Jos, n hol, William o privea pe Sarah i ea i rspunse vag la ntrebri. Vrei s ne plimbm undeva? Ai chef s te plimbi? Ea avea chef, bineneles, dar ce rost avea s se mai duc undeva cu el sau chiar s se mai vad cu el? Dac se va ndrgosti de el? Sau el de ea? Ce vor face ntr-o asemenea situaie? Dar, pe de alt parte, prea ridicol s se ndrgosteasc de un brbat pe care abia l cunoscuse i pe care nu-l va mai vedea niciodat dup ce va prsi Anglia. Cred c sunt tare proast. Sarah zmbi. N-am mai fost de mult printre oameni n orice caz, nu printre brbai i cred c am uitat cum trebuie s m port. Iart-m, William. Nu face nimic. Vrei s stai jos? Ea ncuviin din cap i gsir un loc linitit, ntr-un ungher al holului. Ai fost la mnstire anul trecut? o ntreb el, glumind doar pe jumtate. Mai mult sau mai puin. De fapt, am ameninat un timp c o s intru la mnstire. Era, ntr-un fel, o mnstire creat de mine. Am stat n casa prinilor mei, din Long Island. Sarah spuse asta cu calm, fiindc el avea dreptul s tie i nu-l socotea acum un gest att de neobinuit sau de disperat, cum i se pruse atunci. Uneori i era greu s-i aminteasc ct de groaznic se simise ct timp sttuse acolo. i ai stat acolo un an fr s vezi pe nimeni? Sarah fcu semn c da, privindu-l drept n ochi. nc se ntreba dac e bine s-i spun adevrul sau nu. Ai stat foarte mult timp singur. Te-a ajutat cu ceva? Nu sunt sigur. Sarah oft, vorbind foarte deschis. Atunci mi se prea c m ajut. Dar apoi mi-a fost foarte greu s m rentorc n societate. De aceea am venit toi trei aici. Europa e un loc potrivit pentru un nceput. i zmbi cu blndee i se hotr s nu-i pun ntrebri dificile. Nu voia s-o sperie sau s-i produc suferin. Simea c se ndrgostete de ea i ultimul lucru pe care i-l dorea era s-o piard. M bucur c ai venit aici. i eu, spuse ea ncet. Era adevrat. Accepi s iei masa cu mine disear? Nu tiu ce s-i spun Cred c mergem la teatru disear Dar era o pies pe care ea nu prea dorea s-o vad, Grul este verde, de Emlyn Williams. Trebuie s-i ntreb pe prinii mei. Atunci poate mine William Voia s-i spun ceva important, dar se opri n ultimul moment i l privi drept n ochi. De ce vrei s ne vedem mereu? Chiar dac lui William ntrebarea i se pru prea direct, pe faa lui nu se citi nimic. Cred c eti o fat deosebit. N-am mai cunoscut alta ca tine. Dar eu voi pleca peste cteva sptmni. Ce rost au toate astea pentru amndoi? Voia de fapt s spun c nu putea exista un viitor pentru ei doi, mpreun. i tiind asta, i se prea absurd s continue prietenia dintre ei. Problema este c eu te plac foarte mult mai bine s ne gndim la plecarea ta doar atunci cnd va sosi momentul. Era filosofia dup care se conducea n via, s triasc doar pentru ziua respectiv, s triasc momentul i s nu-i fac griji pentru viitor. i pn atunci ce facem? Ea voia garanii c nimeni nu va suferi, dar nici mcar William nu-i putea promite aa ceva, chiar dac o plcea att de mult. Nu cunotea povestea ei i nu tia nici ce le rezerva viitorul. De ce nu vrei doar s ne vedem Iei masa cu mine? Ea ezit i ridic privirea, nu pentru c nu voia s mearg cu el, ci tocmai pentru c i dorea asta foarte mult. Da, merg, rosti ea rar. i mulumesc. O privi calm cteva clipe care prur o venicie, apoi se ridic i cei de la recepie observar ce frumoi erau amndoi i ce pereche minunat alctuiau. Atunci vin s te iau la ora opt. Ne ntlnim jos. Ea i zmbi n timp ce el o conduse la lift. Prefer s vin s te iau din apartament. Nu vreau s atepi singur aici. Se purta mereu protector, cu grij i atent cu ea. Bine, spuse ea i i zmbi din nou. El o srut pe obraz cnd veni liftul, apoi strbtu cu pai mari holul, fcndu-i semn cu mna n timp ce Sarah urc la etaj, ncercnd s-i domoleasc btile inimii. 6 Soneria din apartamentul lor sun exact la opt fr cinci minute, dar Sarah nu avea de unde s tie c William atepta jos de zece minute. Prinii ei nu avuseser nimic de obiectat c nu i nsoea la teatru, mai ales c era dispus s ias n ora cu William. i deschise ua mbrcat cu o rochie de satin negru,care i se mula pe silueta supl ca i cum fusese turnat ntr-o pojghi de ghea neagr, cu o bordura de strasuri subiri. Doamne, Sarah! Ari superb! i prinsese prul sus, n cretet i, cu onduleurile i buclele sale, prea s curg; fcea impresia c dac ai fi scos o agraf, masa aceea de pr negru se va revrsa ca o cascad pe umerii ei. Eti extraordinar! William se ddu un pas napoi ca s-o admire i ea rse sfioas. Era pentru prima dat cnd se afla cu adevrat singur cu el, dup ziua de la ar, cnd se cunoscuser. Dar i atunci fuseser muli oameni n jurul lor. i tu eti foarte chipe. William i pusese unul dintre numeroasele lui smokinguri, cu o frumoas vest neagr care aparinuser tatlui su; peste vest trecea un lan ngust de ceas, cu diamante, primit n dar de unchiul lui de la arul Nicolae al Rusiei. n timp ce conducea maina ctre restaurant, el i spuse povestea acestei bijuterii. Se pare c lanul fusese cusut n tivul rochiei unei Mari Ducese pentru a putea fi scos din Rusia. Eti nrudit cu toat lumea! se minun ea, intrigat de poveste. Sugera o ntreag pleiad de regi i ari, imagine fascinant a monarhiei. Da, sunt rud cu toi, spuse el amuzat. i te asigur, draga mea, c unii dintre ei sunt absolut ngrozitori. Conducea el nsui maina n seara aceea, pentru c voia s fie singur cu ea, fr s fie nevoit s suporte prezena unui ofer. Alesese un restaurant linitit, unde era ateptat. Maitre dhtel i conduse la o mas retras din fundul localului i i se adres de mai multe ori cu nlimea voastr, fcndu-le plecciuni amndurora cnd se ndeprt ca s-i lase singuri. A aprut imediat ampania. Meniul fusese comandat de William o dat cu rezervrile. Au mncat mai nti icre negre pe felii subiri de pine prjit i cu feliue de lmie, apoi somon cu un sos rafinat, urmat de fazan, salat verde, brnz, sufleu Grand Mamier i prjiturele franuzeti cu unt. Doamne, nu mai pot s m mic, se plnse ea zmbindu-i. Fusese o mas minunat i o sear superb. El i vorbise despre prinii lui, mrturisind ct de mult nsemnau pentru el i ct de distrus fusese mama lui cu civa ani n urm constatnd c el nu manifesta niciun interes fa de cstorie. M tem c sunt o mare dezamgire pentru ea, spuse el fr s se ciasc. Dar refuz s m cstoresc cu o femeie mai mult sau mai puin potrivit numai ca s fac pe placul rudelor sau ca s am copii. Faptul c prinii mei m-au avut att de trziu m-a fcut probabil s cred ca pot face ce vreau mult vreme, spernd s compensez ulterior. Este posibil. Ai dreptate s te fereti o de asemenea greeal. Dar cnd rosti aceste vorbe, el vzu pe chipul ei aceeai tristee misterioas. Dar tu, Sarah? Te preseaz ai ti s te cstoreti? Ea i povestise deja despre Peter i Jane i despre copilaii lor. n ultimul timp m-au mai lsat n pace. Prinii mei sunt foarte nelegtori Cu greelile ei cu nenorocirile ei cu ruinea ei Spuse toate astea. El i lu mna i-o strnse tare cu degetele lui puternice. De ce nu vrei s-mi spui de ce ai suferit att? Era greu pentru amndoi s-i aminteasc mereu c abia se cunoscuser de dou zile. Li se prea c se cunoteau dintotdeauna. Ce te face s crezi c am suferit? ncerca s-l pcleasc, dar el nu se ls pclit i nu-i ddu drumul minii pe care o inea ferm, dar cu blndee. mi dau seama c ascunzi ceva de mine. Nu tiu exact ce. Dar pndete acolo, ca o fantom, mereu n umbr, gata s scoat capul. Este ceva att de ngrozitor nct nu poi mpri povara cu mine? Sarah nu tia ce s rspund, nu ndrznea s-i spun adevrul i ochii i se umplur de lacrimi cnd el i puse aceast ntrebare. Iart-m i eliber mna dintr-a lui ca s-i tamponeze ochii cu ervetul. Chelnerul se ndeprt discret. Este este ceva att de urt O s-i schimbi prerea despre mine. Nu m-am mai vzut cu nimeni de cnd s-a ntmplat. Doamne, ce anume s-a ntmplat? Ai omort un om? Ai ucis o rud, un prieten? Chiar dac s-a ntmplat aa ceva, a fost probabil un accident. Sarah, nu trebuie s te nvinoveti. i lu ambele mini ntr-ale lui i le inu strns ca s o asigure de protecia lui. Iart-m, nu vreau s m amestec, dar m doare s te vd suferind. Cum se poate aa ceva? Zmbi nencreztoare printre lacrimi. Nici nu m cunoti. Adevrat, i totui amndoi tiau c el o cunoate. Se cunoteau dup dou zile mai bine dect se cunosc alii ntr-o via. Am fcut un lucru ngrozitor, recunoscu ea, strngndu-i tare minile i el nici nu se clinti, nu ovi, nu i le retrase. Nu pot s cred. Poate tu i imaginezi c a fost ceva ngrozitor. Dar sunt sigur c nimeni nu este de acord cu tine. Te neli, spuse ea gnditoare, apoi oft i l privi din nou, i i retrase minile. M-am cstorit acum doi ani. Am fcut o greeal imens i am ncercat s-i in piept. Am ncercat totul. Eram hotrt s rmn cu el, s mor alturi de el dac ar fi trebuit. William nu prea afectat de aceast informaie, despre care ea credea c l va zgudui profund. i mai eti cstorit cu acest om? ntreb el calm, oferindu-i nc minile dac ea ar fi vrut s le ia ntr-ale ei, dar ea refuz. Nu putea n momentul acela. Dup ce va auzi toat povestea, n-o s-o mai vrea. Dar era datoare s-i spun tot. Suntem desprii de peste un an. n noiembrie se va pronuna divorul. Rosti aceste cuvinte ca pe o condamnare pentru crim. mi pare ru, spuse el pe un ton serios. mi pare ru pentru tine, Sarah. mi imaginez ce greu trebuie s fi fost, ct de nefericit ai fost n anul care a trecut. Se ntreba dac soul ei o prsise pentru alt femeie sau ce altceva se petrecuse ntre ei. L-ai iubit foarte mult? ntreb el ovielnic, nedorind s se amestece n sufletul ei, dar dornic s afle. Trebuia s tie dac suferina ei era cauzat de dorul dup acel brbat sau doar de regrete, dar ea i rspunse cltinnd din cap n semn c nu. Dac e s fiu sincer cu tine, nu cred c l-am iubit vreodat. l cunoteam de cnd m tiu i mi s-a prut atunci un pas bun. mi plcea, dar nu-l cunoteam cu adevrat. i din momentul cnd ne-am ntors din voiajul de nunt, totul s-a destrmat i mi-am dat seama ce greeal fcuserm. Nu voia s fac nimic; doar s ias n ora zi i noapte ca s se distreze cu prietenii lui, s umble dup alte femei i s bea. Durerea din glasul ei i spunea lui William foarte mult. Ea nu-i pomeni de copilul pe care-l pierduse, nici despre prostituatele pe care le adusese la aniversarea cstoriei n casa prinilor ei. Dar el citi n ochii ei c suferise mai mult dect destinuise. Sarah i feri privirea i William i mngie din nou minile, ateptnd pn ce ea se uit din nou la el. Ochii ei erau plini de amintiri i ntrebri. mi pare ru, Sarah, rosti calm William. Trebuie c este un mare prost. Sarah zmbi sfioas i oft din nou, simindu-se uurat, dar nu mntuit. tia c se va simi venic vinovat pentru c divorase, dar dac i-ar fi continuat viaa alturi de el ar fi fost distrus, era sigur de asta. Acesta este groaznicul pcat pe care l ascundeai de mine? Ea ncuviin din cap i el zmbi. Cum poi fi att de prostu? Nu e sfritul lumii. Au mai divorat i alii. Ai fi preferat s rmi cu el i s te chinui n continuare? Nu, dar m simt teribil de vinovat fa de prinii mei. E foarte jenant pentru ei. Nimeni din familia noastr n-a divorat vreodat. i ei au fost foarte nelegtori fa de toat situaia. tiu c le este ruine ntr-o oarecare msur, dar nu mi-au reproat niciodat nimic. Glasul ei se stinse n timp ce el o privea. La nceput s-au mpotrivit? ntreb el direct. Nu, deloc. Sarah cltin din cap. De fapt, chiar m-au ncurajat. Se gndi la ntrunirea de familie din Southampton, n dimineaa de dup catastrofala petrecere pentru aniversarea cstoriei lor. De fapt, tata a fcut totul. Au fost amndoi minunai, dar trebuie s fi fost un calvar pentru ei s se confrunte cu prietenii lor din New York. Au spus ei asta? Nu. Au fost prea buni ca s-mi fac reprouri. i tu te-ai confruntat din nou cu prietenii lor i cu ai ti i ai fost pedepsit pentru crima ta? Ea cltin din cap i zmbi cnd l auzi cum nfia lucrurile. Nu. Sarah rse, rectigndu-i parc tinereea i i simi inima uoar cum nu i-o mai simise de ani de zile. M-am ascuns la Long Island. Ce fat prostu! Sunt absolut sigur c dac ai fi avut curajul s te ntorci la New York, ai fi descoperit c toat lumea te-ar fi aplaudat pentru c l-ai prsit pe nemernicul acela. Nu tiu Sarah oft din nou. Nu m-am mai vzut cu nimeni pn acum pn ce tu Ce norocos am fost, domnioar Sarah Thompson! i ce fat fr minte! Nu-mi vine s cred c ai jelit un an ntreg un brbat pe care tu crezi c nici nu l-ai iubit. Sarah, zu aa prea enervat i amuzat n acelai timp cum de-ai putut? Divorul nu e un lucru nensemnat pentru mine, se apr ea. M gndeam tot timpul cu groaz c lumea va crede c eram ca femeia aceea oribil care s-a cstorit cu vrul tu. Ce? William era nmrmurit. Adic s sfreti ca Wallis Simpson? Cu bijuterii n valoare de cinci milioane de dolari, o cas n Frana i un so care, orict de prostnac o fi, o ador? Dumnezeule, ce soart nfiortoare! Sper s n-ai parte de ea, Sarah! Era limpede c o tachina, dar nu cu totul, i amndoi izbucnir n rs. Eu vorbesc serios, l mustr ea, dar nc mai rdea. i eu vorbesc serios. Chiar crezi c a sfrit-o prost? Nu. Dar uite ce prere au oamenii despre ea! Eu nu vreau s fiu la fel. Spuse aceasta i redeveni serioas. Tu nu poi fi ca ea, gsculio. Ea a silit un rege s renune la tron. Tu eti o femeie cinstit care a fcut o greeal teribil, s-a cstorit cu un dobitoc i i-a corectat greeala. Ce brbat sau chiar ce femeie i-ar putea reproa ceva? Sunt convins c cineva i va reproa ntr-o bun zi, un prost care n-are alt ocupaie dect s acuze oamenii. Ei bine, s-i ia naiba pe tia! S fiu n locul tu, puin mi-ar psa de divor. Cnd ai s te ntorci la New York, va trebui s strigi vestea de pe acoperiuri. Dac a fi n locul tu, mie mi-ar fi ruine c m-am cstorit cu el. Ea zmbi cnd auzi cum privea el lucrurile, dar spera c, ntr-un fel, avea dreptate i se simea mai bine dect se simise vreodat n ultimul an. Poate c el avea dreptate, poate c nu va fi chiar att de ngrozitor pe ct se temuse ea. Apoi, dintr-odat, ncepu s rd. Dac m ajui s trec peste toate astea, cum o s m mai pot eu ntoarce la viaa mea de pustnic ntr-o cas de ferm? i mai turn ampanie n pahar, n timp ce ea i zmbea, i o privi ndelung. Va trebui s mai discutm despre asta cndva. Nu sunt convins c proiectul tu mi se mai pare la fel de atrgtor ca atunci cnd mi-ai pomenit de el prima oar. De ce? Pentru c te foloseti de el ca de o evadare din societate. Mai bine ai intra la o mnstire. i rostogoli privirea n timp ce sorbi din nou din ampanie. Ce irosire revolttoare! Doamne, m nfurii numai cnd m gndesc! Din cauza casei de la ferm sau a mnstirii? glumi ea. William i fcuse un cadou nepreuit. Era prima persoan creia i vorbise despre divor i el nu fusese nici ocat, nici ngrozit, nici mcar indignat. Pentru ea, era primul pas spre libertate. Ambele posibiliti m nfurie. Hai s nu mai discutm despre asta. Vreau s te duc la dans. Pare o idee minunat. De fapt, Sarah nu mai dansase de peste un an i ideea i se pru brusc extrem de atrgtoare. Dac mai tiu s dansez. O s-i reamintesc eu cum se face, se oferi el semnnd cecul. Dup cteva minute se aflau n drum spre Cafe de Paris. Apariia lui alturi de ea strni mare vlv i toi se repezeau din toate direciile ca s-l serveasc. Da, nlimea voastr, Desigur, nlimea voastr, Bun seara, nlimea voastr. William ncepu s se plictiseasc de toate astea, dar Sarah se amuza de mutra lui. Nu cred c este chiar att de nfiortor. ncearc s fi amabil, l ndemn n timp ce se ndreptau spre ringul de dans. N-ai idee ct de obositor este cteodat. Probabil c i face plcere la nouzeci de ani, dar la vrsta mea mi se pare penibil. De fapt, dac stau s m gndesc, i tata spunea la optzeci i cinci de ani ai lui c l plictisete. Asta-i viaa. ncepur s danseze pe ritmul melodiei That Old Feeling, foarte la mod cu ncepere din iarna precedent. La nceput, ea se simea stngace, dar dup scurt timp se micau n jurul ringului de parc ar fi dansat mpreun de ani de zile i Sarah descoperi c el se pricepea foarte bine la tango i rumba. Dansezi foarte bine, o compliment William. Eti sigur c ai stat ntr-adevr ascuns un an? Sau ai luat cumva lecii de dans la Long Island? Ce spiritual eti, William! Tocmai te-am clcat pe picior. Aiurea! Era doar un deget de la picior. E din ce n ce mai bine. Au rs, au sporovit i au dansat pn la dou noaptea i n timp ce el conducea maina spre hotelul Claridge, Sarah csc i i zmbi somnoroas, apoi i rezem capul de umrul lui. M-am distrat att de bine n seara asta! Zu c da, William. i mulumesc. Pentru mine a fost ngrozitor, spuse el prnd convingtor, dar numai pentru o clip. Habar n-aveam c o s ies n lume cu o femeie deczut. Eu credeam c eti o tnr cumsecade din New York i cnd colo, peste ce-am dat? Peste o marf folosit. Dumnezeule, ce lovitur! Cltin din cap mhnit, n timp ce ea l btea n glum cu poeta. Marf folosit! Cum ndrzneti s-mi vorbeti aa? Era parial indignat, parial amuzat, dar amndoi izbucnir n rs. Bine, dac preferi, o btrn divorat. n orice caz, nu ceea ce mi nchipuiserm eu Continu s clatine din cap, zmbindu-i din cnd n cnd rutcios i dintr-odat ea ncepu s se ngrijoreze c statutul ei ar putea s-l fac s-o considere o prad uoar i c se putea folosi de ea fr jen n cele cteva sptmni ct mai rmnea la Londra. Gndul i ddu fiori de ghea i se deprt de el. Gestul ei fusese att de brusc nct el simi imediat c se ntmplase ceva i o privi derutat n clipa n care intrau pe Brook Street. Ce s-a ntmplat? Nimic. Am un junghi n spate. Nu-i adevrat. Ba da, insist ea, dar William tot n-o crezu. Nu te cred. i-a trecut prin minte ceva care te-a tulburat. Cum poi spune aa ceva? Sarah era uimit ct de bine o cunotea el, dup att de puin timp. Nu e deloc adevrat. Bravo! Am spus asta pentru c i faci mai mult griji dect toate persoanele pe care le-am cunoscut pn acum i toate grijile tale sunt absurde. Dac i-ai petrece mai mult timp gndindu-te la lucrurile bune care i se ntmpl acum i mai puin la cele rele care s-ar putea ntmpl mai trziu i care poate c nu se vor ntmpl niciodat, ai tri mai mult i ai fi mai fericit. i vorbi aproape ca un tat i ea cltin din cap. V mulumesc, nlimea voastr. Nu avei pentru ce, domnioar Thompson. Ajunseser deja la hotel i el cobor repede din main ca s-i deschid portiera i s-o ajute; ntre timp ea se ntreba care va fi urmtorul lui gest, dac va ncerca s urce cu ea. Se hotrse deja de mult c nu-i va permite. Crezi c prinii ti ne vor mai lsa s ieim azi n ora? ntreb el respectuos. Poate mine sear, dac i explic tatlui tu c trebuie s mai exersezi tangoul. Sarah l privi aproape drgstos. Era dotat cu mult mai mult bun sim dect crezuse ea i n seara aceea avansaser foarte mult n relaia lor. Dac nu altceva, era convins c n orice caz vor rmne buni prieteni pentru totdeauna, spera Sarah. S-ar putea s ne lase. Vrei s vii cu noi la Westminster Abbey mine diminea? Nu vreau, zmbi el sincer, dar o s vin, cu cea mai mare plcere. Voia s-o vad pe ea, nu catedrala. Dar merita din plin s mai vad o dat catedrala ca s fie cu ea. i poate c n weekend, am putea face o plimbare cu maina la ar. Mi-ar face plcere. Sarah zmbi iar el o privi, i apropie buzele de ale ei i o srut uor. Braele lui o cuprinser cu o for nebnuit i o inu strns lng el, dar nu att de strns ca ea s se simt ameninat n vreun fel sau mcar speriat. i cnd se desprinse de ea n cele din urm, amndoi aveau rsuflarea tiat. M gndesc, opti el, c s-ar putea ca amndoi s fim prea btrni pentru asta dar mi place. William aprecia sentimentul ce prea s se nasc i promisiunea a ceea ce ar putea urma. O duse apoi la lift, tnjind s-o srute din nou, dar se gndi c nu e bine. Ar fi atras atenia funcionarilor de la recepie. Ne vedem mine diminea, i opti el i ea ncuviin dnd din cap. William se aplec uor, iar Sarah i ntoarse privirea spre el, ntrebndu-se ce avea el s-i spun. Inima i se opri n loc cnd auzi cuvintele. Erau aproape o oapt i veneau att de curnd Dar el nu le putu opri. Te iubesc, Sarah. Voia s-i spun c i ea l iubete, dar el se dduse deja napoi i uile liftului se nchiser repede, desprindu-i. 7 n ziua urmtoare s-au dus la Westminster Abbey, aa cum plnuiser, i soii Thompson i ddur seama c ntre cei doi tineri se petrecuse deja ceva. Sarah prea mai mblnzit, iar William o privea altfel, parc mai posesiv. Victoria Thompson i opti ngrijorat soului ei, ndeprtndu-se puin: Crezi c s-a ntmplat ceva ru? ntreb ea nelinitit cu glas sczut. Sarah pare tulburat astzi. Habar n-am, rspunse tatl ei calm. William se ntoarse s le arate un mic detaliu de arhitectur. Aa cum fcuse i n Turn, i ncnt cu amnunte despre capetele ncoronate, cu detalii despre diveri monarhi. Le vorbi despre ncoronarea ce avusese loc n anul precedent i fcu cteva comentarii favorabile despre vrul lui, Bertie. Bertie era acum rege, n ciuda obieciunilor lui. Nu fusese niciodat pregtit pentru acest rol, aa c se ngrozise cnd fratele lui, David, abdicase sub denumirea de regele Edward. Se plimbar apoi printre morminte i Victoria observ din nou c fiica ei era neobinuit de tcut. Soii Thompson se ntoarser n catedral, lsndu-i singuri pe cei doi tineri. n timp ce se ndeprtau, i-au vzut pe Sarah i William adncii ntr-o discuie ce prea foarte serioas. Eti suprat, nu-i aa? William prea speriat i ngrijorat cnd i lu minile ntr-ale sale. Nu trebuia s-i spun ce i-am spus, nu-i aa? Nu mai avusese niciodat asemenea sentimente fa de nimeni, sentimente att de puternice, copleitoare, i nc att de repede. Se simea ca un adolescent, ndrgostit pn peste cap i nu se putea opri s spun ntruna: Iart-m, Sarah Te iubesc tiu c pare o nebunie i socoteti probabil c mi-am pierdut minile. Dar te iubesc. Iubesc tot ceea ce eti, tot ceea ce gndeti i doreti Privirea lui deveni cu adevrat ngrijorat. i nu vreau s te pierd. Ea i ntoarse spre el privirea ndurerat i din felul n care se uita la el era limpede c i ea l iubea; dar era la fel de limpede c nu voia s-l iubeasc. Cum poi spune aa ceva? C m vei pierde Nu pot fi a ta niciodat. Sunt o femeie divorat. Iar tu eti pretendent la tron. ntre noi nu va putea exista dect ce este acum prietenie sau un flirt trector. El se cltin o clip pe clcie i pe chipul lui se ivi umbra unui zmbet. Fat drag, dac tu consideri trector ceea ce este ntre noi, a dori foarte mult s-mi explici ce consideri tu serios. n viaa mea n-am fost mai serios cu cineva i abia ne-am cunoscut. Asta nu este, n concepia mea, un flirt trector. Bine, bine. Sarah zmbi fr s vrea i era mai frumoas ca oricnd. tii tu la ce m refer. Asta nu poate duce nicieri. Ce rost are s ne chinuim? Trebuie s fim doar prieteni. Eu m voi ntoarce curnd acas, iar tu ai viaa ta aici. Dar tu? La ce fel de via te ntorci? Prea extrem de tulburat de spusele ei. La meschina ta cas de ferm, unde i vei petrece zilele ca o femeie btrn? Nu fi absurd! William, sunt o femeie divorat! Sau voi fi. Ai fcut o prostie c ai mers chiar i pn n acest punct, spuse ea, evident ndurerat. Vreau s tii c nu-mi pas ctui de puin de divorul tu, replic el nfierbntat. Pentru mine nu nseamn absolut nimic sau la fel de puin ca succesiunea la tron care te obsedeaz att pe tine. Asta este problema, nu-i aa? Te compari din nou cu proasta aia care s-a mritat cu David. Se referea desigur la ducesa de Windsor i amndoi tiau asta. William avea dreptate. Sarah se compara din nou cu ea, fiind extrem de tenace cnd i intra o idee n cap. Este vorba de tradiie i de responsabilitate. Nu poi ntoarce spatele la toate astea. Nu le poi ignora, nu te poi preface c nu exist i nici eu nu pot. E ca i cum ai conduce maina cu vitez maxim pe un drum i te-ai preface c nu exist zidul de crmid care i blocheaz trecerea. El este acolo, William, chiar dac tu vrei sau nu s-l vezi, el este acolo i mai curnd sau mai trziu amndoi vom avea foarte mult de suferit dac nu ne oprim la timp. Sarah nu mai voia s fac pe nimeni s sufere. Nici pe el, nici pe ea. Nu voia s se ndrgosteasc pn peste cap de el i apoi s-l piard pentru c nu putea fi a lui. Pur i simplu nu avea rost, chiar dac se gndea c ea l iubea deja sau c el o iubea. Atunci ce propui? O privi trist, cci nu-i plcea deloc ce spunea. S ne oprim acum? S nu ne mai vedem? Dumnezeule, eu nu vreau asta dect dac tu poi s m priveti n ochi i s-mi spui c nu ai aceleai sentimente, c nu m iubeti. O trase de mini i o privi n ochi pn ce ea nu-l mai putu nfrunta. Nu pot spune asta, opti ea ncet, apoi i ridic din nou privirea spre el. Dar poate c ar trebui s fim doar prieteni. Este tot ce se poate ntmpla ntre noi, William. Prefer s te am prieten pentru totdeauna dect s te pierd. Dar dac persistm n ceea ce se petrece acum i ne avntm cu capul nainte n ceva nebunesc i periculos, mai curnd sau mai trziu toi cei pe care i cunoti i i iubeti i vor ntoarce spatele, iar pentru mine va fi un dezastru. Ct ncredere ai n familia mea! Mama e pe jumtate franuzoaic i ntotdeauna a considerat o prostie povestea asta cu succesiunea la tron. Locul al paisprezecelea n aceast succesiune nu e mare scofal, draga mea. Pot s renun oricnd fr niciun regret. i nimeni altcineva nu va regreta. Nu te-a lsa eu s renuni. Ah, te rog, Sarah Pentru numele lui Dumnezeu! Sunt un brbat matur i trebuie s m crezi c tiu ce fac. Iar deocamdat temerile tale sunt de-a dreptul premature i absurde. ncerc s-i prezinte lucrurile ntr-o lumin favorabil, dar amndoi tiau c ea are dreptate. El ar fi renunat la preteniile la tron ntr-o clip, de dragul ei, dac ar fi fost convins c ea se va cstori cu el, dar lui i era team s-i cear mna. Miza era prea mare pentru el i i era fric s rite att de curnd. Nu ceruse mna nici unei femei pn atunci i tia deja c o iubea mult pe Sarah. Doamne Dumnezeule, este uluitor! o tachin el n timp ce se ntorceau n catedral s-i caute pe prinii ei. Jumtate din tinerele englezoaice ar face o crim ca s ajung ducese i tu nici nu vrei s vorbeti cu mine, de parc rangul ar fi o boal de care i-e team s nu te molipseti. Izbucni n rs, amintindu-i ct de cutat fusese i ct de bun i ndrtnic era fata asta. Te iubesc, s tii. Te iubesc cu adevrat, Sarah Thompson. O, trase ferm n braele lui, s vad toat lumea, i o srut n mijlocul splendorilor din catedrala Westminster. William Sarah ncerc s protesteze, apoi renun, cu rsuflarea tiat, copleit de fora i magnetismul lui. Cnd William se desprinse n cele din urm, ea ridic privirea spre el i uit pentru o clip de toate reticenele. i eu te iubesc dar tot cred c suntem nebuni amndoi. Suntem. i zmbi fericit, o lu cu braul de dup umeri i o conduse napoi, spre intrarea principal a catedralei, ca s-i gseasc prinii. Dar s-ar putea s fie o nebunie din care s nu ne revenim niciodat, opti el ncet i Sarah nu-i rspunse. Unde-ai fost pn acum? Edward se prefcu ngrijorat, dar de fapt nu era. Citea n ochii lor c erau mai apropiai ca oricnd i c totul mergea bine. Am stat de vorb ne-am plimbat Fiica dumneavoastr este o companie foarte plcut. O s discut cu ea mai trziu. Edward le zmbi, apoi cei doi brbai pornir mpreun ntr-o scurt plimbare, vorbind despre banca lui Edward i despre modul n care vedea America eventualitatea unui rzboi. Iar William i povesti despre recenta lui cltorie la Mnchen. Au luat dejunul mpreun la Old Cheshire Cheese din Wine Office Court i au mncat plcint cu carne de porumbel. Dup aceea, William a trebuit s-i prseasc. mi pare ru, dar am promis avocailor mei c voi petrece dup-amiaza cu ei. Trebuie neaprat s fac asta din cnd n cnd. i ceru scuze c trebuie s plece i o ntreb pe Sarah dac dorete s mearg din nou cu el n seara aceea, s cineze i s danseze. Ea ezit i William pru foarte abtut. Doar prieteni nc o dat, mini el i Sarah rse. Nu era att de proast ca s-l cread. Eti imposibil. Poate. Dar trebuie s mai exersezi serios tangoul. Amndoi izbucnir n rs, amintindu-i de cte ori fcuse ea pai greii n braele lui. S vedem disear cum stai. De acord. Sarah consimi cam fr voia ei, ntrebndu-se dac va reui s-i reziste la nesfrit. Era un brbat deosebit i nu se ataase niciodat att de mult de nimeni, n mod sigur nu de Freddie Van Deering. Pe atunci el pruse exact ceea ce-i trebuia, dar ea era tnr i netiutoare. ntr-un fel, acum fcea o greeal, dar niciodat nu iubise att de mult un brbat i niciodat nu simise c poate cunoate att de bine un brbat, aa cum l cunotea deja pe el. E un tnr fermector, coment Victoria cnd Edward le ls din nou singure la magazinul Hardy Amies. Sarah n-o contrazise. Dar nu voia s-i distrug viaa, i nici pe a ei, avntndu-se necugetat ntr-o legtur amoroas care nu avea niciun viitor. n ciuda dorinei lui William, nu era dispus s se pripeasc, i asta chiar de dragul lui. Dup amiaz, ns, cnd mama ei i cumpr o superb rochie de satin alb care-i punea n eviden prul negru, pielea sidefie i ochii verzi, uit de toate ezitrile. n seara aceea, William n-o mai slbi din ochi. Arta minunat. Doamne Dumnezeule, pari absolut periculoas cu rochia asta, Sarah! Cred c n-ar trebui s m lai s te scot n ora. Zu c prinii ti au mult prea mult ncredere n mine. Le-am spus s nu aib, dar se pare c i-ai cucerit de-a binelea, l tachin ea. De data asta venise cu un Bentley cu ofer. Ari absolut superb, draga mea. Avea dreptate: Sarah arta chiar ca o prines. Mulumesc, spuse ea i zmbi fericit. S-au simit bine mpreun, s-au distrat i ea s-a hotrt s se relaxeze. William era o companie plcut, lui Sarah i-au plcut prietenii lui pe care i-au ntlnit i toi au fost fermectori cu ea. Au dansat toat noaptea pn cnd, n cele din urm, se mica la fel de bine la rumb ca la tango. Era minunat s-o priveti pe ringul de dans, cu rochia aceea superb, alturi de William. O duse acas tot la ora dou. Seara trecuse foarte repede, de parc sttuser doar cteva clipe mpreun. Ea prea mai relaxat n prezena lui, iar el se simea la largul lui cu ea. n seara aceea nu pomenir nimic despre grijile ei sau despre sentimentele lui. A fost o sear plcut i cnd au ajuns la hotel, Sarah nelese c nu i-ar plcea s-l lase s urce la ea. Ce monument mai vizitai mine, draga mea? Zmbi auzindu-l cum formuleaz ntrebarea. Niciunul. Mine ne-am programat zi de odihn la hotel. Tata are nite afaceri i dejuneaz cu un vechi prieten, iar mama i cu mine nu vom avea absolut nimic de fcut. Pare foarte atrgtor. William o privi cu seriozitate. A putea s te conving s faci un program cu mine? De pild, o mic plimbare cu maina la ar, ca s lum puin aer? Ea ezit, apoi ncuviin. Dei se strduia mereu s fie precaut, tia c nu-i poate rezista. i aproape c se hotrse s nici nu mai ncerce ct timp mai rmneau la Londra. El veni s-o ia n ziua urmtoare nainte de dejun, cu o main Bugatti comand special cu care nu-l mai vzuse. Au pornit spre Gloucestershire i pe drum el i semnal toate locurile interesante, amuznd-o n acelai timp n fel i chip. Dar unde anume mergem? La unul dintre cele mai vechi domenii din Anglia. William vorbea foarte serios i Sarah asculta. Cldirea principal dateaz din secolul al paisprezecelea i e cam sumbr, din pcate, dar mai sunt pe domeniu i alte case, ceva mai moderne. Cea mai mare dintre ele a fost construit de Sir Christopher Wren n secolul al optsprezecelea i este ntr-adevr foarte frumoas. Proprietatea are grajduri imense, o ferm i o cochet caban de vntoare. Cred c o s-i plac. Totul prea minunat i Sarah se ntoarse spre el, ntrebndu-l: Pare foarte ispititor, William. Dar cine locuiete acolo? El ezit o clip, apoi zmbi trengrete. Eu. De fapt, mi petrec foarte puin timp acolo, dar mama locuiete tot timpul. n cldirea principal. Eu prefer cabana de vntoare, fiindc e mai trainic. M-am gndit c o s-i fac plcere s dejunezi cu ea, dac ai puin timp liber. William! M duci s dejunez cu mama ta i nu m-ai prevenit! Sarah era ngrozit. I se fcu brusc fric de aceast iniiativ. E o persoan foarte drgu, te asigur, replic el cu aerul cel mai nevinovat. Sunt convins c o s-i plac. Dar ce Dumnezeu o s cread despre mine? Ce-o s zic de faptul c venim la ora mesei? i era din nou team de William, de sentimentele lor desctuate i de posibilele urmri. I-am spus c mori de foame. De fapt, am sunat-o ieri i am anunat-o c vrei s-o cunoti nainte de a pleca. De ce? Sarah i arunc o privire acuzatoare. Cum de ce? rspunse el, surprins. Pentru c eti prietena mea i te plac. Asta-i tot ce i-ai spus? se repezi Sarah. Atepta un rspuns. Nu, de fapt i-am spus c ne vom cstori smbt i c ar fi plcut s-o cunoasc pe urmtoarea duces de Whitfield nainte de cununie. William, potolete-te! Eu vorbesc serios! Nu vreau s cread c umblu dup tine sau c o s-i distrug viaa. A, nicio problem. I-am vorbit i despre asta. I-am spus c vei veni la dejun, dar c refuzi s primeti titlul nobiliar. William! strig ea, izbucnind n rs. Ce-mi faci? nc nimic, iubito, dar tare a vrea! Eti imposibil! Trebuia s-mi spui c venim aici. Nici mcar nu port o rochie! Se mbrcase cu pantaloni i o bluz de mtase, o inut care n anumite cercuri era considerat cam ndrznea. Sarah era convins c ducesa vduv de Whitfield nu va fi de acord cu inuta ei. I-am spus c eti american i asta explic totul. O tachina pretinznd c o linitete, observnd ns c ea suporta foarte bine glumele lui. Fusese cam ngrijorat c va fi i mai tulburat aflnd ce-i propune. n realitate se comportase minunat. I-ai spus i c sunt n divor, dac tot i-ai spus attea despre mine? Am uitat, fir-ar s fie! zmbi mnzete. Dar s nu uii s-i spui asta la mas. O s vrea s afle tot. i zmbi, mai ndrgostit ca oricnd i cu desvrire nepstor fa de temerile i obieciile ei. Eti cu adevrat dezgusttor, l acuz ea. i mulumesc, iubirea mea. Venic la dispoziia ta, replic el zmbind. Dup puin timp ajunser la intrarea principal a domeniului i Sarah fu foarte impresionat. Domeniul era nconjurat de ziduri nalte de piatr, care preau a fi acolo de pe vremea normanzilor. Cldirile artau foarte vechi i copacii foarte btrni, totul fiind extrem de ngrijit. Construcia principal arta mai mult a fortrea dect a cas, dar cnd trecur pe lng cabana de vntoare unde sttea William cu prietenii lui, Sarah a remarcat c era absolut ncnttoare. Era mai mare dect casa lor din Long Island. Iar casa n care locuia mama lui era artoas i plin de minunate obiecte de art franuzeti i englezeti. Sarah a fost foarte emoionat cnd a fcut cunotin cu micua, fragila, dar nc frumoasa duces de Whitfield. Sunt fericit s v cunosc, nlimea voastr, rosti Sarah tulburat, netiind dac se cuvenea s fac o plecciune sau s-i strng mna, dar btrna i lu cu grij mna ntr-a ei i i-o inu ctva timp. i eu m bucur s te cunosc, draga mea. William mi-a spus c eti o fat minunat i acum vd c are dreptate. Te rog, poftete. O lu nainte, sprijinindu-se ntr-un baston. Dar mergea destul de vioi. Bastonul aparinuse reginei Victoria i i fusese druit recent de Bertie, ca o atenie, cnd venise s-o viziteze. O conduse pe Sarah prin cele trei saloane de la parter, apoi ieir toi n grdin. Era o zi cald i nsorit, ntr-o var care fusese neobinuit de clduroas pentru Anglia. Mai stai pe aici, draga mea? ntreb mama lui cu un glas plcut, dar Sarah cltin din cap cu regret. Plecm n Italia sptmna viitoare. Ne vom ntoarce n Anglia pentru cteva zile, la sfritul lui august, nainte de a ne mbarca, apoi plecm definitiv. Tata trebuie s fie napoi la New York la nceputul lui septembrie. William mi-a spus c tatl tu este bancher. i tatl meu a fost bancher. i-a spus William c tatl lui era preedintele Camerei Lorzilor? Era un om minunat William seamn foarte mult cu el. Ridic mndr privirea spre fiul ei. William i zmbi i o lu pe dup umeri cu o afeciune sincer. Mam, nu-i frumos s te lauzi, o tachin el. Era evident c btrna doamn avea o mare admiraie pentru fiul ei. Fusese bucuria vieii ei din clipa n care se nscuse. El era ultima rsplat a unei csnicii lungi i fericite. Nu m laud. M-am gndit ns c Sarah ar dori s tie cte ceva despre tatl tu. Poate c ntr-o bun zi vei clca pe urmele lui. Nu prea cred, mam. E mult prea mare btaie de cap. O s-mi ocup locul n Camera Lorzilor, dar nu cred c o voi conduce vreodat. Poate c o s ai tu nsui o surpriz ntr-o bun zi. Btrna zmbi din nou spre Sarah, apoi intrar n cas s dejuneze. Era o femeie fermectoare, uimitor de vioaie pentru vrsta ei i se vedea bine c i ador fiul. Dar nu prea s-l copleeasc, s se plng c nu e suficient de atent cu ea sau c nu-l vede destul de des. Prea foarte mulumit s-l lase s-i triasc viaa i i fcea mult plcere s primeasc mereu veti de la el. i povesti lui Sarah despre cteva escapade amuzante din tinereea lui i ct de bun student fusese la Eton. Dup Eton urmase Cambridge-ul, unde se specializase n istorie, politic i economie. i acum nu fac altceva dect s m duc la petreceri i s dansez tango. Extraordinar ct de folositoare este educaia! Dar Sarah tia deja c el mai avea i alte activiti. i administra domeniile, ferma lui foarte profitabil, i era activ n Camera Lorzilor; cltorea, citea mult i l fascina i politica. Era un brbat interesant i Sarah detesta c este nevoit s recunoasc fa de ea nsi c i plcea totul la el. O plcea i pe mama lui. Iar btrna prea fermecat de Sarah. Toi trei au fcut o lung plimbare prin grdini n dup amiaza aceea i Annabelle Whitfield i-a povestit lui Sarah despre copilria ei din Cornwall, ca i despre vizitele ei la bunicii din partea mamei, n Frana, despre verile petrecute la Deauville. Uneori mi lipsesc toate acestea, mrturisi ea zmbind nostalgic ctre cei doi tineri. Am fost chiar acolo n iulie. E minunat. Sarah i ntoarse zmbetul. M bucur s aud asta. Eu n-am mai fost acolo de cincizeci de ani. i zmbi fiului ei. De ndat ce a aprut William pe lume, am rmas acas. Voiam s fiu cu el n fiecare clip, s m nvrt n jurul lui, s m minunez de fiecare cuvinel sau sunet pe care-l scotea. Mai c era s mor cnd bietul biat a plecat la Eton. Am ncercat s-l conving pe George s-l in aici cu mine i s-i angajez un profesor particular. Dar el a insistat i cred c a fcut bine. Ar fi fost prea plicticos pentru el acas, cu btrna lui mam. l privi cu tandree i William o srut pe obraz. Nu m-am plictisit niciodat acas, cu tine, mam, i tu tii asta prea bine. Te-am adorat i te mai ador nc. Prostuule! zmbi, oricnd fericit s aud asemenea declaraii din partea lui. Au plecat de la Whitfield spre sfritul dup-amiezii i ducesa a invitat-o pe Sarah s mai vin s-o vad nainte de a prsi Anglia. Poate mai vii dup cltoria n Italia, draga mea. M-ar bucura s mai am veti de la tine cnd te vei ntoarce la Londra. Mi-ar face plcere s vin s v vd. Sarah i zmbi. Se simise extraordinar de bine i pe drumul de napoiere spre Londra vorbir mult despre vizita lor. E o femeie minunat. Sarah i zmbi lui William, gndindu-se la cele spuse de mama lui. Fusese ospitalier i cald i prea s-o intereseze Sarah cu adevrat. Nu-i aa c e minunat? N-are nici urm de rutate. N-am vzut-o niciodat suprndu-se pe cineva, poate doar cu excepia mea. William rse cnd i aminti. N-am vzut-o niciodat neatent cu oamenii sau vorbind cu cineva i clocotind de furie. i l adora pur i simplu pe tata. i el, la rndul lui, o adora pe ea. Pcat c nu l-ai cunoscut i pe el, dar m bucur imens c ai avut timp s vii s-o cunoti pe mama. Privirea din ochii lui i spunea mai multe, dar Sarah se prefcu c nu observ. Nu ndrznea s-i permit s se simt mai apropiat de el dect o fcuse deja. M bucur c m-ai dus, spuse ncet Sarah. i ea s-a bucurat. Te-a plcut cu adevrat. i arunc o privire, impresionat c ea era att de speriat. Crezi c m-ar mai fi plcut dac ar fi aflat c sunt divorat? ntreb Sarah mhnit, n timp ce William rsucea cu dibcie volanul mainii Bugatti, lund o curb strns. Nu cred c ar deranja-o, s tii, spuse el sincer. n orice caz, m bucur c te-ai hotrt s nu ncerci. Sarah i zmbi din nou, rsuflnd uurat. Dar el nu putu rezista tentaiei de a o tachina. Am crezut c o s-i spui la mas. Am uitat. O s-i spun data viitoare, i promit, glumi Sarah la rndul ei. Superb! O s fie ncntat s te asculte. Au rs i s-au bucurat c sunt mpreun pe tot drumul spre cas. O ls cu prere de ru la hotel. n seara aceea, Sarah lua masa cu prinii ei i prietenii lor. Dar William insist s se vad cu ea n ziua urmtoare, la prima or. Nu mai ai i alte ocupaii? l tachin ea din nou cnd el i fcu invitaia n faa hotelului Claridge, artnd amndoi ca doi tineri ndrgostii foarte fericii, n btaia vntului. Sptmna asta n-am nimic de fcut. Vreau s petrec fiecare clip cu tine, pe ct este posibil, pn ce plecai la Roma. Dac nu ai nimic mpotriv, bineneles. Ea se gndi c ar trebui s obiecteze, de dragul lui, dar de fapt nu voia. O atrgea prea mult i o inea prea tare n mrejele lui. Atunci ne ntlnim mine diminea n Hyde Park? apoi mergem s vizitm Galeria Naional, dup care ne ducem cu maina pn la Richmond, s ne plimbm n Grdina Botanic Kew. Mncm la hotelul Berkley. Fcuse tot programul i ea rse. Nu-i psa unde se duc, ci doar s fie cu el. Se obinuise s fie mereu mpreun i, n ciuda temerilor ei c mpingeau lucrurile prea departe, se pomeni copleit de dorina de a-l avea n preajm. Era greu s-i reziste, dar oricum se vor despri n curnd. i apoi ea va trebui s-i impun s-l uite. Nu putea fi nimic ru dac avea parte de puin fericire timp de cteva zile. De ce nu, dup atta amar de vreme ct sttuse singur n anul precedent i dup anul plin de suferine dinaintea lui. Ct au mai stat la Londra, William i-a nsoit aproape pretutindeni. A mai avut cte o ntlnire de afaceri ce nu putea fi amnat, dar aproape tot timpul era la dispoziia lor. n ultima zi petrecut n ora, a luat dejunul cu Edward la clubul White al crui membru era William. V-ai simit bine? l ntreb Sarah pe tatl ei cnd se ntoarse. William a fost foarte amabil. i e un club minunat. Dar nu atmosfera clubului sau mncarea l ncntaser cel mai mult la dejun, ci ceea ce i spusese William. Ne-a invitat pe toi la mas disear i apoi vrea s te duc la dans. mi nchipui c, dup toate astea, n Italia o s te plictiseti fr el, spuse tatl ei cu un glas serios, nerbdtor s-i aud rspunsul. M-am obinuit cu asta, spuse ea ferm. M-am simit bine, a fost teribil de drgu cu mine, dar nu poate continua la infinit. i mbri tatl i prsi ncperea. n seara aceea au luat masa cu toii la Savoy Grill. William a fost, ca de obicei, o companie fermectoare i Sarah era i ea ntr-o dispoziie excelent. Dup cin, i-au lsat pe prinii ei la hotel i au plecat s danseze la Four Hundred Club. Dar ea dansa foarte tcut, n ciuda eforturilor lui de a o nveseli. Se vedea ns c Sarah era foarte trist i n cele din urm s-au ntors la masa lor i s-au inut de mn, stnd de vorb linitii pn trziu n noapte. i va fi la fel de greu sptmna viitoare cum mi va fi mie? o ntreb el i Sarah ncuviin din cap. Nu tiu ce am s m fac fr tine, Sarah. Se mirau singuri c se apropiaser att de mult ntr-un rstimp extrem de scurt. William nc mai ncerca s neleag. Pn la ea, nu mai cunoscuse i nu mai iubise o alt femeie att de profund. O s-i gseti altceva de fcut. Sarah zmbi viteaz. Poate c o s te angajezi ca ghid la British Museum sau la Turnul Londrei. Bun idee! glumi el, apoi o lu pe dup umeri i o inu strns lng el. O s-mi lipseti ngrozitor n urmtoarele trei sptmni, apoi o s stai prea puin la Londra. Nicio sptmn. Gndul acesta l ntrista peste msur. Ea ddu din cap fr s scoat o vorb. i dorea multe: s se fi cunoscut cu ani n urm, s fi fost englezoaic, s nu fi existat niciodat un Freddie. Dar nimic nu se putea schimba i trebuia s-i fac totui curaj s plece. i era tare greu, i era greu s-i imagineze c nu-l va mai vedea zi de zi, c nu va mai rde i nu va mai glumi cu el, c n-o va mai duce n locuri noi, s-i ntlneasc pe prietenii lui i nici mcar s vad Bijuteriile Coroanei n Turnul Londrei sau s-o viziteze pe mama lui la Whitfield ori pur i simplu s stea ntr-un loc linitit i s discute. Poate c vei veni o dat la New York, spuse ea ntr-o doar, tiind c nu era deloc probabil. i chiar dac ar veni, vizita lui ar fi prea scurt. S-ar putea! i ddea o mic raz de speran. Dac nu dm de bucluc n Europa. Din cauza conductorului suprem din Germania, s-ar putea ca n curnd cltoria cu transatlanticul s devin dificil. Nu se tie niciodat. Era convins c n cele din urm va izbucni rzboiul i Edward Thompson era i el de aceeai prere. Poate c ar trebui s-mi propun s vin nainte de a se ntmpla chestia asta. Dar Sarah tia c vizita lui William la New York era un vis ndeprtat care probabil nu se va nfptui niciodat. Sosise vremea s-i ia rmas-bun, Sarah tia acest lucru. Chiar dac l va revedea dup ce se va ntoarce din Italia, pn atunci lucrurile se vor schimba ntre ei. Trebuiau s se ndeprteze unul de cellalt i s-i reia fiecare propria via. Au dansat un ultim tango, acordndu-se, dar nici mcar asta n-o fcu pe Sarah s zmbeasc. Apoi mai dansar. Un ultim dans, obraz lng obraz, amndoi cufundai n gnduri i dup ce se ntoarser la masa lor, el o srut ndelung. Te iubesc mult, fetia mea dulce. Nu suport gndul s te prsesc. Amndoi se comportaser admirabil n cele dou sptmni i niciodat nu se pusese problema c lucrurile ar fi putut decurge altfel. Ce m voi face tot restul vieii mele fr tine? Fi fericit triete o via frumoas cstorete-te f zece copii Sarah glumea doar pe jumtate. O s-mi scrii? ntreb ea ntr-o doar. Imediat. i promit. Poate c prinilor ti nu le va plcea Italia i se vor ntoarce mai curnd la Londra, spuse el plin de sperane. M ndoiesc. i el se ndoia n aceeai msur. Din ceea ce-mi spune toat lumea, neleg c Mussolini e la fel de ru ca Hitler. Nu cred c ne ateapt pe noi, replic Sarah zmbind. De fapt, nici nu cred c o s-l vedem ct timp vom sta acolo. Glumea din nou cu el, dar nu tia ce s mai spun. Tot ce aveau ei doi s-i spun era prea dureros. S-au ntors cu maina la hotel n tcere i n seara aceea a condus el. Nu voia ca oferul s-i tulbure ultimele clipe de intimitate cu Sarah. Au stat mult timp n main, vorbind linitii despre ce fcuser, despre ceea ce ar vrea s fac, despre ce ar fi putut face i despre ce vor face dup ce ea se va ntoarce la Londra nainte de a se mbarca pentru America. Voi petrece fiecare clip cu tine nainte de a te mbarca, i promit solemn. Ea zmbi, ridicnd privirea spre el. Era att de aristocratic i de chipe! Ducele de Whitfield. Poate c ntr-o bun zi le va povesti nepoilor ei c l iubise cu muli ani n urm. Dar i ddea seama mai clar ca oricnd c nu-l putea priva de dreptul de succesiune la tron. O s-i scriu din Italia, i promise ea, netiind nc ce va putea s-i scrie. Va trebui s se limiteze la scrisori convenionale. Nu-i putea ngdui s-i spun tot ce simea. Era ferm hotrt s nu-l ncurajeze s fac vreo nebunie. Dac reuesc s obin legtura, o s te sun. Apoi o mbri i o inu strns lipit de el. Scumpa mea ct de mult te iubesc! Ea nchise ochii i lacrimile i se prelinser ncet pe obraji n timp ce se srutau. i eu te iubesc.. Spuse ea cnd buzele lor se desprir pentru o clip. i zri lacrimile din ochi i i atinse obrazul cu vrfurile degetelor. Trebuie s fim cumini. Nu avem ncotro. Tu ai nite responsabiliti n via, William. Nu le poi trece cu vederea. Ba da, replic el ncet. i dac am avea de ales? Nu se apropiase niciodat att de mult de o promisiune de viitor. Nu avem de ales. Sarah i puse un deget pe buze, apoi l srut. S nu faci asta, William. N-o s te las. De ce nu? Pentru c te iubesc, spuse ea cu fermitate. Atunci de ce s nu ne lum ceea ce ne dorim i s vorbim despre viitor? Nu exist viitor pentru noi, William, conchise ea cu tristee. O ajut s coboare din main, strbtur ncet holul hotelului, inndu-se de mn. Ea era mbrcat din nou cu rochia de satin alb i arta neobinuit de frumoas. William o privea de parc voia s-i ntipreasc n minte fiecare detaliu, ca s nu uite nimic dup plecarea ei. Ne vedem curnd. William o srut din nou, n vzul funcionarilor de la recepie. Nu uita ct de mult te iubesc, spuse el ncet i o srut nc o dat, n timp ce i ea i spuse c l iubete. Era pentru ea un chin s se urce n lift, desprindu-se de el. Uile se nchiser i Sarah simi c i se sfia inima. El rmase mult vreme n hol, cu privirea pironit asupra liftului, apoi se rsuci pe clcie i iei, ndreptndu-se spre Daimler-ul lui, trist, dar hotrt. Sarah era ncpnat, chiar dac i nchipuia c fcea ce trebuie pentru el, dar William Whitfield era i mai ncpnat. 8 Cltoria cu trenul spre Roma i se pru interminabil lui Sarah. Era tcut i palid i prinii ei vorbeau ntre ei n oapt i rareori cu ea. tiau amndoi ct de nefericit era i ct de puin o interesa conversaia. William o sunase chiar nainte de a pleca la gara Victoria. Convorbirea fusese scurt, dar pe obraji i se prelingeau lacrimi cnd i lu poeta i iei din camer. Indiferent ct de mult ineau unul la cellalt, ea tia c acela era nceputul despririi lor definitive. tia mai bine dect oricine c situaia era dezndjduit i c fcuse o prostie s se ndrgosteasc de William. Acum va trebui s plteasc pentru asta, s sufere un timp i s se sileasc s-l uite pn la urm. Nu era sigur dac voia s-l mai vad cnd se vor ntoarce la Londra nainte de a se mbarca pentru America. S-ar putea s fie mult prea dureros s-l revad. Privea pe fereastr n timp ce mergeau cu trenul, impunndu-i s se gndeasc la cei de-acas Peter i Jane, micul James i Marjorie i chiar la Freddie. Dar orict s-ar fi strduit s-i abat gndurile n alt parte, se pomenea ntorcndu-se mereu la William sau la mama lui la prietenii lui la dup-amiaza pe care o petrecuser la Whitfield la srutrile lor la nopile cnd dansaser. Nu te simi bine, draga mea? o ntreb mama ei, ngrijorat, n momentul n care plecau s ia dejunul n vagonul restaurant. Sarah susinuse c nu-i e foame i nsoitorul de vagon urma s-i aduc o farfurie cu fructe i o ceac de ceai, pentru c nu dorea altceva. Mama ei bnuia c nu va mnca nici mcar att. M simt bine, mam, te asigur. Dar Victoria tia c nu-i adevrat i i spuse lui Edward la mas c o ngrijoreaz s-o vad pe Sarah suferind din nou. Trecuse prin multe cu Freddie i nu merita s aib din nou inima zdrobit. Poate c n-ar fi trebuit s ncurajeze mica ei idil cu ducele. Poate c e important s afle acum exact ce sentimente are fa de el, replic Edward calm. De ce? Victoria prea nedumerit. Ce importan are asta? Nu poi ti niciodat ce surprize i rezerv viaa, nu-i aa? Victoria se ntreb dac nu cumva William i spusese lui ceva, dar nu mai ntreb nimic, trgnd concluzia c era puin probabil. S-au ntors n compartiment dup mas i au gsit-o pe Sarah citind. Era o carte de Graham Greene, Brighton Rock care tocmai apruse, i William i-o druise ca s aib de citit n lunga cltorie cu trenul. Dar Sarah nu se putea concentra asupra ei, nu putea ine minte niciun nume. De fapt, habar n-avea ce citea i, n cele din urm, puse cartea deoparte. Au trecut prin Dover, Calais i Paris, unde au schimbat trenul. Mult dup miezul nopii, Sarah sttea treaz n ntuneric, ascultnd zgomotul roilor de tren care huruiau acum pe inele din nordul Italiei. i la fiecare sunet, la fiecare , kilometru, la fiecare nvrtitur a roilor nu se putea gndi dect la William i la clipele petrecute mpreun. Era mult mai ru dect tot ce simise dup ce terminase cu Freddie; deosebirea era c pe William l iubea cu adevrat i tia c i el o iubete la fel de mult. Numai c preul pentru un viitor comun ar fi mult prea mare pentru el i Sarah refuza s-l lase s plteasc. Se trezi obosit i palid, dup numai cteva ore de somn agitat, n timp ce ptrundeau n Stazione di Termini, cu vedere spre Piazza dei Cinquecento. Hotelul Excelsior trimisese o main s-i ntmpine la gar i Sarah se ndrept spre ofer cu gndurile aiurea. inea n mn o mic trus de machiaj i poeta, iar pe cap purta o plrie mare care o proteja de soarele Romei, dar nu observa nimic n jurul ei. n drum spre hotel, oferul le indic diverse obiective turistice. Bile lui Diocletian i Palazzo Barberini, apoi, cnd se apropiar de hotel, grdinile Borghese. Dar, de fapt, ei i prea ru c veniser i se ngrozea c va trebui s viziteze cu prinii ei, timp de trei sptmni, tot felul de monumente la Roma, Florena i Veneia. Era att de ndurerat dup desprirea de William! Cnd au ajuns la hotel, Sarah rsufl uurat c putea sta un timp singur n camera ei. Se ntinse pe pat cu ochii nchii. Dar n clipa aceea, se gndi din nou la William. Parc era obsedat. Se scul, i ddu cu ap rece pe fa, se pieptn, apoi fcu o baie, care i fcu foarte bine dup lunga cltorie cu trenul, se mbrc din nou cu o rochie rcoroas de bumbac i peste o or se duse s-i caute prinii. Se mbiaser i se schimbaser i ei, i acum preau nviorai, n ciuda zpuelii de august de la Roma. Tatl ei plnuise o vizit la Colosseum n dup-amiaza aceea. Soarele strlucea puternic n timp ce ei studiau fiecare detaliu. Era spre sfritul dup-amiezii cnd s-au ntors la hotel i Sarah i mama ei se simeau vlguite de cldur. Edward le propuse s se opreasc s bea ceva nainte de a urca n camerele lor, dar nici buturile rcoritoare nu le nviorar. Sarah bu dou limonade i simea c are o sut de ani cnd prsi masa i se ntoarse n camera ei. i ls stnd de vorb la un pahar cu vin i o porni ncet spre hol, innd n mn plria de pai cu boruri mari pe care o purta de diminea; se simea buimac, dei acum nu se gndea la nimic, ceea ce era o mare uurare pentru ea. Signorina Thompson? o ntreb discret un funcionar cnd trecu prin faa recepiei. Da. Era cu gndurile aiurea cnd privi spre el, ntrebndu-se de ce o strigase. Avei un mesaj. i ntinse un plic cu un scris ferm, cunoscut, i ea se uit la el mirndu-se cum de ajunsese att de repede. l deschise chiar acolo i citi doar att: Te voi iubi ntotdeauna, William. Zmbi i mpturi ncet hrtia, apoi o puse napoi n plic, dndu-i seama c o expediase probabil nainte de a prsi ea Londra. Cnd ncepu s urce scara spre etajul al doilea, inima i era plin de el. i treceau prin minte numai imagini cu el, cnd cineva trecu pe lng ea i o atinse. Scuzai-m, murmur ea fr s ridice privirea, apoi, deodat, cineva o lu pe sus, innd-o n brae. El era acolo, la Roma, n hotel, i o sruta de parc n-avea de gnd s-i dea drumul niciodat. Nu-i venea s cread. Ce eu tu William, unde eti? Adic Dumnezeule, ce faci? I se tiase rsuflarea, stupefiat de gestul lui. Dar era i foarte, foarte fericit, iar el era n al noulea cer. Dac vrei s tii, prostuo, am venit s petrec trei sptmni n Italia cu tine. Ai trecut chiar pe lng mine n hol. l mgulise s-o vad att de disperat. Exact aa se simise i el cnd o prsise la hotelul Claridge din Londra. Dup aceea i trebuise mai puin de o or ca s se hotrasc s renune la orice precauie i s se duc dup ea la Roma. Acum, cnd o vedea, era i mai bucuros c luase aceast hotrre. M tem c am o veste proast pentru tine, draga mea. Avea un aer serios cnd i atinse uor obrazul i pentru o clip Sarah se gndi ngrijorat la mama lui. Ce veste? Nu cred c pot tri fr tine. Pe faa lui se ivi un zmbet larg i ea i ntoarse zmbetul. Erau nc pe scar i oamenii i priveau cu plcere. Doi tineri ndrgostii, frumoi amndoi i nclzeau sufletul. N-ar trebui s ncercm mcar s ne mpotrivim? ntreb Sarah timid, dar nu insist, prea fericit c venise, ca s-l descurajeze n momentul acela. N-am mai putut s suport. Am s sufr destul dup ce ai s pleci la New York. S ne bucurm mcar luna asta. O lu n brae i o srut din nou, tocmai cnd prinii ei ncepur s urce scara; se oprir uluii s-i priveasc. La nceput nu i-au dat seama cine era. O vedeau pe fiica lor n braele unui brbat, dar Edward l recunoscu imediat i zmbi bucuros. Urcar ncet scara i dup o clip erau toi patru mpreun. Sarah se nroise de fericire i nc inea mna lui William cnd prinii ei i ajunser din urm. Vd c ai venit s ne fii ghid n Italia, i spuse Edward amuzat. Foarte amabil, nlimea voastr. V mulumesc mult c ai venit. Am simit c e de datoria mea, replic William, prnd fericit i puin timid. Ne bucurm mult s v vedem. Vorbise n numele tuturor, inclusiv al lui Sarah. Evident, i ea radia de fericire. Popasul nostru la Roma va fi astfel mult mai plcut. M tem c Sarah nu prea s-a omort dup Colosseum. Sarah rse, fiindc n realitate detestase fiecare clip petrecut fr William. Mine o s m strduiesc s fiu altfel, tat. Sunt convins c vei fi altfel, spuse el, apoi se ntoarse spre William: nlimea voastr, sper c v-ai rezervat o camer. Se mprieteniser i btrnul Thompson l aprecia. Da, domnule, am chiar un apartament ntreg. Foarte cochet. Secretarul meu l-a rezervat i Dumnezeu tie ce le-o fi spus la hotel. Judecnd dup toate pregtirile, probabil c m socotesc cel puin al doilea n ordinea pretendenilor la tron. Toi patru izbucnir n rs i continuar s urce, discutnd veseli despre locul unde vor lua cina. n timp ce urcau, William i strnse uor mna lui Sarah, gndindu-se la viitor. 9 La Roma, timpul a zburat foarte repede au vzut catedrale, muzee, Colina Palatin i au fcut chiar i cteva vizite la diveri prieteni de-ai lui William, care aveau nite vile superbe. S-au dus la plaj n Ostia i au cinat n restaurante elegante, dnd cte o rait i prin cteva trattoria. La sfritul sptmnii au plecat la Florena, avnd cam acelai program. n sfrit, n cea de-a treia sptmn s-au dus la Veneia. William i Sarah erau din ce n ce mai apropiai i mai ndrgostii ca oricnd. Preau s gndeasc i s se mite ca o singur fiin. Pentru oamenii care-i priveau i nu tiau cine sunt, ar fi fost greu s-i nchipuie c nu sunt cstorii. M-am distrat att de bine, spuse Sarah cnd edeau pe marginea piscinei de la Royal Danieli, la sfritul unei dup amiezi. mi place Veneia, spuse ea. Toat cltoria fusese ca o lun de miere, doar c erau i prinii ei acolo, dar ea i William n-au fcut nimic ce nu s-ar fi cuvenit, ceea ce nu a fost deloc uor pentru niciunul dintre ei. Dar i promiseser de la nceput s fie cumini. Te iubesc la disperare, spuse el fericit, lsndu-se nclzit de razele soarelui. Nu mai fusese att de fericit n viaa lui i acum tia precis c nu o va prsi niciodat. Cred c n-ar trebui s te ntorci la New York cu prinii ti, spuse el pe jumtate glumind, dar deschise un ochi ca s-i surprind reacia. i ce propui s fac? S m instalez la mama ta, la Whitfield? E o idee minunat. Dar, sincer s fiu, a prefera s stai cu mine la Londra, n casa mea. Ea zmbi. Nimic nu i-ar fi plcut mai mult, dar era un vis despre care tia c nu se va realiza niciodat. A vrea s fie posibil, William, spuse ea ncet, n timp ce el se ntoarse pe burt i se propti n coate ca s discute mai bine cu ea. i de ce crezi c nu e posibil? Amintete-mi. Ea avea o lung list de obiecii pe care el le respingea ntotdeauna cu dispre, ntre care prima era divorul ei i cea de a doua dreptul lui la succesiunea la tron. tii prea bine de ce. Dar el nu voia s tie. n cele din urm, Sarah l srut i l ndemn s fie recunosctor pentru ceea ce aveau. E mai mult dect au parte unii oameni ntr-o via ntreag. Sarah ajunsese s fie infinit de recunosctoare pentru c l cunoscuse i pentru fiecare clip petrecut mpreun. tia prea bine ct de preioase erau acele clipe i ct de puin probabil era ca ele s se repete ct timp va mai tri. William se aez lng ea i privir mpreun brcile i gondolele din deprtare, fleele catedralei San Marco care se nlau spre cer. Sarah William i lu mna ntr-a lui. Eu nu glumesc cu asemenea lucruri. tiu. Se aplec i o srut uor pe buze, spunndu-i ceva ce nu-i spusese niciodat deschis pn atunci: Vreau s m cstoresc cu tine. O srut din nou, ntr-un fel care i ddu de neles c vorbete serios, dar n cele din urm ea se desprinse de el i cltin din cap mhnit. tii c nu se poate, opti ea n timp ce William o sruta. Ba se poate. Nu am de gnd s accept s ne stea n cale locul meu n succesiunea la tron sau divorul tu. Este de-a dreptul absurd. Nimnui, absolut nimnui nu-i pas n Anglia de ceea ce fac eu. Singura persoan la care in este mama i ea te ador. I-am spus nainte ca tu s-o cunoti c vreau s m cstoresc cu tine i, dup ce te-a cunoscut, mi-a mrturisit c i se pare o idee excelent. Este cu totul n favoarea cstoriei noastre. I-ai spus nainte de a m duce la dejun la Whitfield? Sarah prea ngrozit i el i zmbi iret. M-am gndit c ar trebui s tie ct de important eti pentru mine. Nu i-am spus niciodat aa ceva despre nicio femeie i ea s-a declarat recunosctoare c a trit ndeajuns pentru a apuca s m vad ndrgostit de o fat att de drgu. Dac a fi tiut asta cnd m-ai dus acolo, a fi cobort din main i m-a fi ntors la Londra. Cum de-ai putut s-i faci una ca asta? tie de divor? Acum tie, rspunse el grav. I-am spus dup aceea. Am avut o discuie foarte serioas nainte de a pleca tu din Londra i este ntru totul de acord cu mine. Mi-a spus c o singur dat n via te ntlneti cu asemenea sentimente. i n ceea ce m privete, asta este absolut sigur. Am aproape treizeci i ase de ani i pentru nicio alt femeie n-am simit altceva dect, poate, din cnd n cnd, dorin i, foarte adesea, plictiseal. Ea rse i cltin din cap mirat, gndindu-se ct de imprevizibil e viaa, ct de minunat i de uluitoare. i dac devii un paria din cauza mea? Sarah simea c are o responsabilitate fa de el, dar era extrem de uurat de reacia mamei lui. Atunci vom veni aici i vom tri la Veneia. Ar fi chiar foarte plcut. El nu prea impresionat de obieciile ei. Nu-l neliniteau defel. William, tatl tu a fost preedintele Camerei Lorzilor. Gndete-te ce ruine vei atrage asupra familiei i strmoilor ti. Nu fi absurd. Oricum nu-mi vor lua locul ce mi se cuvine n Camer. Fat drag, eu nu pot s fiu rege. i te asigur acum c nu exist, slav Domnului, nici cea mai mic ans n acest sens. Nici nu-mi pot imagina ce. Altceva ar putea s-mi displac, mai mult. Dac a fi crezut altfel, a fi renunat eu de bunvoie cu muli ani n urm. Locul al paisprezecelea n succesiunea la tron este doar o chestiune de prestigiu, draga mea, i te asigur c este doar att. De nimic altceva nu m-a lipsi mai bucuros. Dar ea tot nu voia ca dragostea lor s-l coste pe William ceva ce ar putea fi foarte important pentru el sau familia lui. Nu te va deranja cnd oamenii vor uoti c soia ta a mai fost cstorit? Sincer s fiu, nu. Puin mi pas. Dar n acelai timp m ntreb cum s tie oamenii asta dac nu le spui tu. Tu nu eti, slav Domnului, Wallie Simpson, dei pari s-i imaginezi cu totul altceva. i-am rspuns la toate obieciile tale ridicole, iubirea mea? Eu tu Se poticnea, nu-i gsea cuvintele, strduindu-se din rsputeri s asculte glasul raiunii, dar l iubea ntr-adevr. Te iubesc att de mult l srut cu patim i el o inu strns, un secol parc, apoi se ndeprt puin de ea, de data asta ca s-o amenine. Nu-i dau drumul pn nu accepi s fi urmtoarea duces de Whitfield, opti el. i dac nu accepi, voi spune tuturor celor care sunt acum la piscin c eti cu adevrat Wallie Simpson M scuzai, ducesa de Windsor. Titlul ei i sttea nc n gt i era foarte bucuros c nu-i acordaser dreptul s beneficieze de apelativul nlimea voastr regeasc, ceea ce l nfuriase pe David. Accepi? opti el ptima, srutnd-o Sarah, accepi? N-a fost ns nevoie s-o ntrebe nc o dat, pentru c ea ncuviin dnd din cap, cu ochii plini de lacrimi. El o srut cu i mai mult pasiune ca nainte. i ddu drumul dup mult timp i zmbi cnd se desprinse de ea i se nfur repede ntr-un prosop cnd se ridic. Deci am stabilit, spuse el calm, ntinzndu-i mna. Cnd facem nunta? Sarah era mpietrit cnd l auzea vorbind astfel. Nu-i venea s cread c se cstoreau cu adevrat. Cum de era posibil? Cum de ndrzneau? Ce va zice regele? Dar prinii ei? Dar Jane? i toi prietenii lor Vorbeti ntr-adevr serios, nu? Ea l privi, nc uluit de tot ce i se ntmpla, dar nespus de fericit. M tem c da, draga mea. Te-ai angajat pentru o via ntreag. O via ntreag de dragoste. Nu-i cer dect s fixezi data nunii. Ochii lui se ntunecar o clip cnd ea l privi i cobor uor vocea cnd, n sfrit, rspunse: Divorul meu se pronun pe nousprezece noiembrie. Deci, oricnd, dup aceast dat. Pe douzeci eti liber? ntreb el aproape serios. Ea izbucni n rs, ameit de vorbele lui. Cred c va fi de ziua Recunotinei. Foarte bine. Ce se mnnc la voi n ziua asta? Curcan? Vom servi curcan la nunt. Ea se gndi la pregtirile ce urmau s se fac, la munca mamei ei imediat dup ziua Recunotinei i zmbi sfioas. N-ar fi mai bine pe nti decembrie? n felul acesta am putea srbtori ziua Recunotinei cu familia mea i tu vei avea rgaz s cunoti oamenii nainte de nunt. Dar amndoi tiau c va fi o petrecere restrns. Dup dezastrul de la aniversarea primei ei cstorii, Sarah nu mai avea chef de mari petreceri. nti decembrie a rmas. El o trase din nou aproape i se mbriar n decorul superb al Veneiei. Deci, domnioar Thompson, consider c suntem logodii. Cnd i anunm pe prinii ti? Arta ca un colar fericit cnd ea rspunse zmbind ameit: Disear, la mas, i convine? Excelent. O ls n camera ei, sun la recepie i-i trimise o telegram mamei lui, la Whitfield. Cel mai fericit moment din viaa mea. Voiam s-l mprtesc imediat cu tine. Sarah i cu mine ne vom cstori la New York pe nti decembrie. Sper s poi, suporta cltoria. Dumnezeu s ne ajute. Cu dragoste, William. n seara aceea, la restaurantul hotelului, el comand cea mai scump ampanie; a fost servit nainte de mas, dei ei preferau ampania la desert. Am nceput-o bine n seara asta, coment Edward n timp ce sorbea din ampanie. Era un soi foarte rafinat. Sarah i cu mine dorim s v spunem ceva, rosti William calm, dar prea mai fericit dect l vzuse Sarah vreodat. Cu ngduina dumneavoastr i, sperm, cu binecuvntarea dumneavoastr, am dori s ne cstorim la New York, n decembrie. Victoria Thompson fcu ochii mari, privind-o ncntat i uimit pe fiica ei. Pre de o clip, ntre cei doi brbai se stabili o nelegere pe care niciuna din femei n-o percepu. William vorbise cu el nainte de a prsi Londra. i Edward i spusese c dac Sarah dorea aceast cstorie, el nsui le va da bucuros binecuvntarea. Acum era cu adevrat fericit s aud c se hotrser. Avei binecuvntarea noastr, bineneles, l asigur oficial Edward n timp ce Victoria ncuviin dnd din cap. Cnd ai luat aceast hotrre? Dup amiaz, la piscin, rspunse Sarah. Excelent sport notul, coment glume tatl ei i toi izbucnir n rs. Suntem foarte fericii pentru voi. Dumnezeule! n sfrit, i dduse seama Sarah va fi duces! Prea ncntat i impresionat, dar mai ales i plcea mult William, genul de om care era el. mi cer desigur scuze pentru asta, dar o s ncerc s compensez cu altceva. A dori s o ntlnii pe mama dup ce ne ntoarcem. Sper c va fi n putere pentru a veni la nunt la New York. William se ndoia, dar, desigur, aveau s-o invite i s ncerce s-o conving s vin. Dar el tia c era o cltorie foarte lung pentru o femeie de vrsta ei. Atunci interveni n conversaie Victoria, dorind s tie ce fel de nunt voiau s fac, data pe care o stabiliser, locul unde se va ine petrecerea de nunt, unde vor pleca n luna de miere, toate detaliile care le scot mamelor pr alb atunci cnd copiii lor se cunun. Sarah i explic repede c se hotrser pentru data de nti decembrie, dar c William va veni la New York de ziua Recunotinei. Sau mai curnd, adug el. Cnd ai plecat la Roma, eu n-am mai suportat s stau nicio zi fr ea. Nu sunt deloc sigur c o s rezist dup ce ea va pleca la New York. Vei fi oricnd binevenit, l asigur tatl ei i toi patru petrecur o sear minunat, srbtorind logodna lui William i Sarah. Soii Thompson i lsar n cele din urm singuri i tnra pereche rmase mult timp pe teras, dansnd n acordurile romantice ale orchestrei i vorbind despre planurile lor n lumina discret a razelor de lun. Lui Sarah tot nu-i venea s cread c toate astea i se ntmplau ei. Era ca un vis att de diferit de comarul pe care-l trise cu Freddie! William i reda ncrederea n via. i druia dragoste i fericire, mai mult dect visase ea vreodat. Vreau s te fac ntotdeauna fericit, i spuse ncet William, pe cnd se ineau de mn n ntuneric i sorbeau ampanie. Vreau s fiu mereu alturi de tine cnd ai nevoie de mine. Aa au fost prinii mei. Nu s-au desprit niciodat i rareori s-au suprat unul pe cellalt. Apoi zmbi. Sper s nu ateptm la fel de mult ct au ateptat ei pentru a avea copii. Eu sunt aproape un om btrn. n curnd mplinea treizeci i ase de ani, iar Sarah mplinise douzeci i doi cnd era cu el la Florena. Tu nu vei fi niciodat btrn. Te iubesc tare mult, opti ea i se srutar din nou. Sarah simi valuri tot mai puternice de patim i dorin, care erau i mai greu de stpnit acum, cnd tia c peste puin timp nu vor mai fi nevoii s le in piept. Mi-a dori s putem fugi cteva zile, spuse ea ndrznea, iar el zmbi i dinii lui albi strlucir n ntuneric. Avea un zmbet minunat. ntr-adevr, lui Sarah i plcea totul la el. Am vrut s-i propun asta de cteva ori, dar nu m-a lsat contiina. Iar prinii ti m-au ajutat s rmn corect mcar ct timp am fost n strintate. Dar nu pot garanta cum am s m port cnd ne vom ntoarce la Londra. Ea rse de tonul lui dezamgit i ddu din cap. tiu. Cred c pentru doi oameni n toat firea, am fost extrem de cumini. Te rog s nu te mai bazezi pe asta n viitor. Cuminenia mea, cum i spui tu, nu este un semn de indiferen, d-mi voie s te asigur, ci doar de bun cretere i stpnire de sine. Ea rse vzndu-l ct de ndurerat era, iar el o srut apsat pe gur ca s fie ct mai convingtor. Cred c ar trebui s petrecem o lun de miere prelungit undeva, foarte departe Poate n Tahiti Pe o plaj pustie, doar noi doi i civa btinai lenei. Sun minunat. Dar ea tia c el glumete. n seara aceea vorbir despre Frana, care-i atrgea pe amndoi, chiar i n decembrie. Pe ea n-o deranja vremea urt de acolo. De fapt, se gndi ea, va fi foarte intim i plcut. El abord acum un subiect despre care nu mai discutaser pn atunci, dar ea adusese vorba: Nu vreau s crezi c voi profita vreodat de faptul c eti divorat. Vreau ca totul s fie ca i cum n-ai fi fost cstorit niciodat. N-a fi profitat de tine dac n-ai fi fost mritat i n-am profitat nici acum. Sper s m nelegei. Ea nelegea i i era recunosctoare. Lucrurile s-ar fi complicat i mai mult dac ar fi avut cu el o scurt legtur care s-ar fi terminat cnd ea ar fi prsit Europa pentru a se ntoarce la New York. Acum nu aveau nimic de regretat i li se aternea n fa o via ntreag de bucurii mprtite i ea abia atepta s se vad cstorit cu el. Sttur de vorb pn noaptea trziu i cnd o conduse pn n camera ei, lui William i-a fost mai greu ca niciodat s se despart de ea. Dar dup o vreme se silir s se opreasc din srutat, iar el o urmri cu regret cum nchide dup ea ua apartamentului. S-au bucurat cu toii de ultimele zile petrecute mpreun la Veneia, dup care au plecat victorioi cu trenul spre Londra. La hotelul Claridge i atepta o telegram de la Peter i Jane, care o felicitau pe Sarah pentru logodn, iar William primise deja una de la mama lui, la Veneia, n care-i spunea cam acelai lucru. Dei i scrisese c i va fi cu neputin s vin la New York pentru a fi cu el la nunt, va fi cu tot sufletul alturi de ei, i asigura ea. Urmtoarele zile au fost pentru ei extrem de agitate. Se vedeau cu prietenii, fceau planuri, ddeau anunuri. William i Edward au scris un anun oficial care a aprut n Times, provocnd dezamgirea tinerelor debutante n societate i a vduvelor din Londra care-l pndeau pe William de cincisprezece ani. Acum pnda se sfrea pentru totdeauna. Prietenii lui s-au bucurat mult pentru el i secretarul lui nu mai fcea fa la attea apeluri telefonice, telegrame i scrisori, care se adunau pe msur ce oamenii aflau de logodna lui. Toi voiau s dea petreceri n cinstea lor i, desigur, toi doreau s-o cunoasc pe Sarah; aa c el trebui s explice c ea e american, c va pleca la New York peste cteva zile i c vor trebui s atepte s o cunoasc dup nunt. Reui de asemenea s obin o lung audien la vrul su, Bertie, regele George al VI-lea, nainte de plecarea lui Sarah i i spuse c vrea s renune la dreptul su de succesiune la tron. Regele era prost dispus, mai ales dup ceea ce fcuse fratele lui, dar gestul lui William era desigur mai puin dramatic i el consimi, dei cu oarecare prere de ru din punctul de vedere al tradiiei i din cauza profundei afeciuni care-i unea. William l ntreb dac putea s i-o prezinte pe Sarah nainte de a pleca i regele spuse c ar fi ncntat s-o cunoasc. mbrcat cu pantalonii de protocol, cu haina de diminea i plrie eden, William o duse pe Sarah n dup-amiaza urmtoare la Palatul Buckingham, pentru o audien personal. Sarah era mbrcat cu o rochie neagr, simpl, nefardat i cu perle la gt i n urechi. Era frumoas i demn. Fcu o plecciune adnc n faa Maiestii sale i ncerc s uite c William i spunea Bertie cnd vorbea despre el, dei acum i el i se adresa cu Maiestatea voastr. Prezentarea ei n faa regelui a fost extrem de ceremonioas. Abia dup cteva minute, regele pru s se relaxeze i avu cu ea o discuie plcut despre planurile i nunta lor i i spuse c sper s-i vad la Balmoral dup ce se vor ntoarce. Regelui i plcea s stea acolo, fiindc era mai puin protocolar i Sarah a fost impresionat i mgulit de aceast invitaie. V vei ntoarce probabil s v stabilii n Anglia, spuse el ncruntndu-se ngrijorat. Desigur, Maiestate. Atunci el pru s rsufle uurat i-i srut mna lui Sarah nainte de a pleca. Vei fi o mireas frumoas i o minunat soie i vei fi binecuvntat cu muli copii. Ochii lui Sarah se umplur de lacrimi la auzul spuselor lui, i i fcu din nou o plecciune adnc n timp ce regele i strngea mna lui William. William i zmbi deschis, foarte mndru de ea, cnd rmaser singuri n ncpere, dup plecarea regelui. Era foarte fericit. Era o uurare pentru el s tie c primiser binecuvntarea regelui pentru cstorie, dei el renunase la dreptul de succesiune la tron. Vei fi o duces frumoas, i opti, apoi cobor i mai mult glasul: De fapt, ai fi i o regin dat naibii! Izbucnir amndoi ntr-un rs puin nervos, dup care un ambelan i-a condus pn la ieirea din palat. Sarah era foarte surescitat. Evident, trecuse printr-o situaie cu totul neobinuit. ncerc s-i explice mai trziu lui Jane ntr-o scrisoare, pentru ca nu cumva s uite i ei nsi i se pru absurd i teribil de pretenios ceea ce povestea i apoi regele George mi-a srutat mna, prnd i el cam emoionat, i a spus Era cu adevrat imposibil de crezut. Nici ea nu era prea sigur c putea s cread aa ceva. Au aranjat din nou o vizit la Whitfield, pentru ca prinii ei s-o cunoasc pe mama lui William. Ducesa vduv a oferit n cinstea lor un frumos dineu. L-a aezat pe tatl lui Sarah n dreapta ei i toat seara a ludat-o pe frumoasa fat cu care urma s se cstoreasc William. tii, spuse ea cu nostalgie, nu m-am ateptat niciodat s am copii dup o anumit cotitur n viaa mea apoi a venit pe lume William i a fost pentru mine cea mai mare binecuvntare. Nu m-a dezamgit nicio clip. A rmas pentru mine aceeai binecuvntare toat viaa lui. i acum, a gsit-o pe Sarah i sunt de dou ori binecuvntat. Era att de nduiotor ceea ce spunea, nct lui Edward i ddur lacrimile. La sfritul serii, toi se simeau deja ca nite vechi prieteni. Domnul Thompson ncerc s-o conving s vin la New York cu fiul ei, dar ducesa susinu c e prea btrn i fragil ca s suporte o att de lung i obositoare cltorie pe mare. N-am mai fost la Londra de patru ani. M tem c New York-ul va fi prea mult pentru mine. i ar fi pentru voi o mare btaie de cap s fii nevoii s-mi purtai de grij cnd vei avea attea de fcut. O s-i atept s-i vd cnd se vor ntoarce aici. Am de gnd s fac cteva amenajri la casa lui William. M tem c fiul meu nu are habar de ce vor avea nevoie sau ce ar putea s-o fac pe Sarah s se simt bine i s fie fericit. Vreau s fac cteva modificri n mica lui cas rustic, s devin mai confortabil pentru ea. i cred c ar trebui s aib i un teren de tenis, nu? Am auzit c e ultima mod i bietul William nu prea ine pasul ntorcndu-se la hotel, Edward se minuna de fericirea fiicei sale alturi de un so pe care-l iubea att i care era limpede c o ador. Ca s nu mai vorbim de soacr, care inea att de mult la fericirea i confortul ei! Mulumesc lui Dumnezeu, i spuse el soiei sale n noaptea aceea, n timp ce se dezbrcau. E o fat foarte norocoas, ncuviin Victoria. Dar se simea i ea norocoas i l srut cu tandree pe soul ei, amintindu-i de propria lor nunt i lun de miere i ct de fericii fuseser ntotdeauna. Era fericit s tie c Sarah va cunoate i ea aceleai bucurii. Se chinuise att de mult cu Freddie i biata copil n-ar fi meritat aa ceva. Dar soarta o rspltise acum cu vrf i ndesat. William era o adevrat minune i o binecuvntare pentru o via ntreag. n ultima zi la Londra, Sarah era un pachet de nervi. Avea o mie de lucruri de fcut, iar William voia s cerceteze foarte atent casa lui din Londra. O cumprase cnd avea optsprezece ani i constituia o locuin foarte comod pentru un celibatar, dar nu i-o putea nchipui pe Sarah fericit acolo pentru mult vreme. Iar acum voia s tie dac ea dorea s caute ceva mai mare sau dac voia s atepte pn cnd se vor ntoarce din luna lor de miere n Frana, dup Crciun. Iubitule, o ador! exclam ea dup ce examin camerele bine concepute i extrem de curate. Nu era mare, dar n general nu era mai mic dect apartamentul n care sttuse cu Freddie. Cred c e perfect. n orice caz, pentru moment merge. Nu-i nchipuia c vor avea nevoie de mai multe camere pn cnd nu vor avea copii. Jos se aflau un living mare i luminos, o bibliotec mic plin ochi cu cri vechi, frumos legate, pe care William le adusese cu muli ani n urm de la Whitfield, o buctrie confortabil, o sufragerie ngrijit i destul de mare pentru orice serat pe care ar fi organizat-o; sus exista un dormitor mare, foarte artos i ntr-un fel brbtesc. Erau dou bi, una pe care o folosea el i cealalt pentru oaspeii de jos. n ceea ce o privea pe Sarah, totul era perfect. Dar camere debara nu sunt? William ncerca s se gndeasc la tot, lucru foarte nou pentru el, dar mai mult dect orice voia ca ea s fie fericit. O s-i ofer jumtate din a mea. Pot s-mi mut multe din lucruri la Whitfield. Se acomoda uimitor de bine pentru un brbat care trise ntotdeauna singur i care nu fusese niciodat nsurat. Nu o s-mi aduc haine. Am o idee mai bun. O s stm dezbrcai. Nu mai avea astmpr, acum cnd tia c n curnd avea s fie soia lui. Oricum, ei i plcea casa lui i i spuse nc o dat c nu trebuia s caute alta. Pe tine te poate mulumi omul foarte uor. Stai, i spuse ea rutcioas. Poate c dup ce ne cstorim o s m transform ntr-o scorpie. Dac faci asta, o s te bat i aa o s se rezolve totul. Asta sun cam excentric. Ridic din sprncean, iar el rse. Greu se mai putea stpni s nu-i scoat hainele de pe ea i s nu fac dragoste zile ntregi. Bine c pleca cu vaporul a doua zi diminea. n noaptea aceea au luat masa singuri, iar William o duse fr tragere de inim napoi la hotel. n ultima lor noapte mpreun ar fi dus-o cu mai mult plcere acas la el, dar era hotrt s se poarte ca un om de onoare, orict l-ar fi costat. i l-a costat scump ct timp au stat n faa hotelului. tii, nu-i uor, se plnse el, cu prostia asta de respectabilitate. S-ar putea s apar la New York sptmna viitoare i s trebuiasc s te rpesc undeva. A atepta pn n decembrie ncepe s devin un chin inuman. Este i nu este, cuget ea, dar amndoi se gndir c ar trebui s atepte, cu toate c nu mai era sigur de ceea ce o dat li se pruse amndurora att de important. i, ciudat pe ct de trist era pentru c o fcea s-i reaminteasc prea mai raional n legtur cu sarcina pe care o pierduse. Dac nu s-ar fi ntmplat, ar fi avut acum copilul lui Freddie sau poate ar mai fi fost nc mritat cu el. Dar acum era liber s nceap o via nou, de la capt, i credea cu tot sufletul c ea i cu William vor avea muli, muli copii. Era vorba de cinci sau ase, ori cel puin patru, iar proiectul l mulumi. Orice n legtur cu viaa lui alturi de ea l interesa i abia mai puteau s atepte cnd o conduse pe scri i se oprir n faa apartamentului ei. Vrei s intri un minut? i propuse ea, iar el ddu din cap n semn c da. Prinii ei se duseser de mult la culcare i voia s fie cu ea fiecare minuel pe care puteau s-l mpart nainte de desprire. O urm nuntru i ea i ls mantoul i geanta de sear pe un scaun i i oferi un brandy pe care el l refuz. Toat seara ateptase s-i dea ceva. Vino i aaz-te lng mine, Miss Sarah. O s fi cuminte? ntreb ea i zmbi galnic. Dac te uii aa la mine, nu o s fiu i foarte probabil c oricum nu o s fiu, dar vino s stai puin. Se poate avea ncredere n mine un minut, dac nu i mai mult. Se aezar pe canapea i William cut ceva n buzunarul hainei. nchide ochii, i spuse zmbind. Ce-ai de gnd s-mi faci? Rdea, dar totui nchise ochii. S-i pictez o musta, gsculi Ce crezi c o s-i fac? nainte ca ea s rspund, o srut, i lu mna stng ntr-a lui i i strecur pe deget un inel. Simi furnicturile metalului rece cnd alunec pe deget i dup ce el o srut, se uit emoionat la mna ei i tresri la vederea inelului. Chiar i n lumina slab din camer se putea vedea piatra foarte scump, cu o tietur veche, pe care Sarah o aprecia mai mult dect pe cele moderne. Era un diamant perfect rotund, de douzeci de carate i fr cusur. L-a fcut tatl meu pentru mama la Garrard, cnd s-au logodit. E o piatr foarte, foarte fin i veche. Ea a vrut s fie a ta. E inelul de logodn al mamei tale? l privi cu ochii plini de lacrimi. Da. Ea vrea s fie al tu. Am vorbit mult despre asta i aveam de gnd s-i cumpr unul nou, dar ea a inut s-l ai pe sta. Oricum nu-l mai poate purta de cnd are artrit. Oh, William Era cel mai frumos lucru pe care l vzuse vreodat; i scoase mna dintr-a lui i o ntinse n lumina palid. Era un inel de logodn absolut fabulos i Sarah nu mai fusese niciodat n via att de fericit. Asta doar ca s-i aduci aminte cui aparii cnd te vei mbarca mine pe nenorocitul la de vapor i te vei duce att de departe nct nu suport nici s m gndesc. O s te sun n fiecare or la New York pn ajung eu acolo. De ce nu vii mai devreme? Se uita la inel cnd spuse asta, iar el zmbi. Era mulumit c-i plcea i tia c i mama lui va fi mulumit. Fusese un gest foarte generos din partea ei. De fapt, s-ar putea s vin. M gndeam s vin n octombrie, dar am al naibii de multe lucruri de fcut aici. O s trebuiasc s vd ce se ntmpl cu ferma. Mai erau nite probleme de care trebuia s se ocupe i, nainte de a pleca din Londra, trebuia s apar i la Camera Lorzilor. Oricum, fr ndoial c voi fi acolo pe la nti noiembrie. Sunt sigur c atunci vei fi aproape nnebunit cu pregtirile de nunt. O s stau n calea tuturor, dar nici c-mi pas. Nu pot s atept mai mult fr s te vd. O srut apoi cu patim i amndoi aproape c uitar de sine acolo, pe canapea, William i trecu degetele lungi i nfiorate de-a lungul trupului ei minunat. Oh, Sarah Doamne Sarah i simi btile inimii, dar dorea s atepte pn la nunt. Voia s fie ca prima dat, ca i cnd n-ar fi existat alt csnicie, niciun alt Freddie. Dac William ar fi fost primul brbat din viaa ei, Sarah ar fi ateptat; ar fi vrut i acum, numai c existau momente, ca acesta, cnd aproape c uita totul. Deprt picioarele, invitndu-l, iar el se apropie nvalnic; dar William fcu un efort i se desprinse de ea, se ridic mormind cu regret. i el voia s atepte din respect pentru ea i pentru csnicia lor. Poate c-i mai bine c pleci, spuse el cu voce rguit, plimbndu-se prin camer ca s se liniteasc; iar ea sttea n picioare, ciufulit i ptima, dar perfect de acord. Apoi, deodat, izbucni n rs. Amndoi artau ca nite copii ncini de prea mult joac. Suntem groaznici, nu? Nu chiar, rse el. De-abia mai pot s atept. Nici eu nu prea mai pot, recunoscu ea. Apoi el i puse o ntrebare pe care tia c nu ar fi trebuit s-o pun. A fost aa, vreodat Cu el? Cnd i pusese ntrebarea, vocea lui era profund i senzual, dar de mult timp voia s tie asta. Ea i spusese c nu-l iubise pe Freddie, dar pe el l preocupa i cellalt aspect. Sarah cltin din cap ncet, cu tristee. Nu, niciodat. Era un act fr sentiment, fr vreo semnificaie Dragul meu, el nu m-a iubit niciodat i acum tiu c nici eu nu l-am iubit nicicnd. n viaa mea nu a existat o iubire ca a noastr N-am iubit, n-am trit, n-am existat nainte de a m descoperi tu. i de acum nainte, pn ce vei muri, tu vei fi singura mea dragoste. De data aceasta, cnd o srut, n ochii lui erau lacrimi. William gsi puterea s se stpneasc i se simi mai fericit dect fusese vreodat n toat viaa lui. Ea rmase treaz aproape toat noaptea, gndindu-se la el i admirndu-i n ntuneric inelul de logodn. n dimineaa urmtoare o sun pe ducesa de Whitfield ca s-i spun ct de mult nsemna pentru ea inelul acela, ct de recunosctoare i era pentru el i ct de mult l iubea pe William. Este singurul lucru care conteaz, draga mea. Dar nu-i aa c bijuteriile sunt un lucru minunat? i doresc o cltorie sigur i o nunt frumoas. Sarah i mulumi i termin de mpachetat, iar William se ntlni cu ei o or mai trziu, n hol. Ea purta un taior Chanel de jerse alb, creat special pentru ea la Paris de Coco Chanel, splendidul inel de logodn strlucea pe mna ei i William aproape c o sufoc cu srutrile. Nu uitase patima pe care i-o trezise cnd se ntinseser pe canapea n noaptea precedent. i-ar fi dorit s-i nsoeasc la bordul vaporului Queen Mary. mi nchipui c tatl tu se bucur c nu v nsoesc. Cred c este foarte impresionat de purtarea ta exemplar. N-o s mai fie mult timp aa, oft William ncet. Cred c am ajuns aproape de limit. Ea zmbi i se inur de mn, urcnd cu toii n Bentley-ul lui. Se oferise s-i duc la Southampton, bagajul fiind trimis nainte. Dar cele dou ceasuri de drum au trecut mult prea repede. Sarah vzu din nou silueta familiar a vaporului Queen Mary, amintindu-i ct de diferite fuseser lucrurile cnd se mbarcaser la New York, cu numai dou luni n urm. Nu poi ti niciodat ce surprize i rezerv viaa. Edward, binevoitor, se oferi s-i arate lui William vaporul. Dar pe William l interesa mai mult s stea pe lng Sarah i refuz politicos invitaia. i conduse ns n cabinele lor, apoi ieir toi pe punte. Rmase acolo, cu un bra pe dup umerii ei, trist, pn ce sun ultima siren i fumul ncepu s ias pe coul vaporului. Dintr-odat l ngrozi presimirea sumbr c vor fi angrenai ntr-o catastrof. Un vr de-al lui fusese pe Titanic cu douzeci i ase de ani n urm i nu putea suporta gndul c i s-ar fi putut ntmpla ceva lui Sarah. M rog la Dumnezeu ai grij de tine n-a putea tri fr tine Se ag de ea ca de o plut de salvare n ultimele clipe. N-o s pesc nimic, i promit. Dar vino la New York ct mai curnd posibil. Voi veni. Poate chiar marea viitoare, spuse el trist. Ea zmbi i lacrimile i nir din ochi cnd el o srut din nou. O s-mi lipseti la fel de mult. William se lipi de ea i n cele din urm un ofier se apropie respectuos de ei. nlimea voastr, mi cer scuze c v deranjez, dar m tem c vom ridica ancora foarte curnd. Trebuie s cobori pe rm. Ai dreptate. Scuz-m. Te rog, ai grij de soia mea i de familia ei. Adic de viitoare mea soie William o strfulger cu privirea i diamantul mare i rotund de pe mna ei stng sclipi puternic n razele soarelui de septembrie. Desigur, domnule. Ofierul prea impresionat i i not n minte s menioneze acest lucru comandantului. Viitoarea, duces de Whitfield va cltori cu ei pn la New York i va fi tratat desigur cu cea mai mare solicitudine i politee. Ai grij, iubito. O mai srut o ultim dat, i strnse mna viitorului socru, o srut cu cldur pe Victoria i o mbri, apoi cobor. Sarah plngea n ciuda voinei ei i chiar i Victoria i tampona ochii cu batista, alctuind amndou o imagine patetic. William le fcu semn cu mna de pe rm pn ce nu l-au mai vzut i Sarah rmase pe punte dou ore dup ridicarea ancorei, de parc s-ar fi cznit s-l mai vad nc. Hai, coboar, Sarah, i spuse cu blndee mama ei. Nu mai exist niciun motiv de tristee, ci doar de veselie pentru nunta ce va urma. Cnd cobor, gsi o telegram de la William i un buchet de trandafiri att de mare c abia ncpuse pe ua cabinei. Nu mai pot s atept nicio clip. Te iubesc, William, scria pe cartona i mama ei zmbi privind din nou frumosul inel de logodn. Era uluitor ceea ce li se ntmplase n numai dou luni, se gndea ea. Aproape c nu-i venea s cread. Eti o fat foarte norocoas, Sarah Thompson, spuse mama ei i Sarah nu putea dect s fie de acord cu ea. Rostea n minte noul ei nume, ca s vad cum i se potrivete Sarah Whitfield i plcea cum suna avea o rezonan plcut Ducesa de Whitfield, opti ea, ptruns de mreia titlului, apoi rse de ea nsi i se duse s miroas imensul buchet de trandafiri. De data asta, traversarea Oceanului cu vaporul Queen Mary pru extrem de lent. Tot ce-i dorea era s ajung acas i s nceap s fac planuri pentru nunt. Toi o rsfau pe vapor de cnd aflaser c era viitoarea duces de Whitfield. Au fost invitai de mai multe ori n cabina comandantului i de data asta se simi obligat s fie mai ndatoritoare. Acum avea o responsabilitate fa de William, trebuia s fie mai sociabil, iar prinii ei erau ncntai s-o vad att de schimbat. William fcuse minuni cu fiica lor. Cnd au ajuns la New York, Peter i Jane i ateptau, dar acum nu mai veniser cu copiii. Jane nu-i ncpea n pene de cnd aflase vestea i chicotea ncntat, minunndu-se de frumuseea inelului lui Sarah. n main, i-au artat fotografii cu William, iar Peter i Edward nu se mai sturau discutnd despre vetile din Europa. De fapt, exact la o sptmn dup ntoarcerea lor, emisiunile de radio au fost ntrerupte pentru a se difuza discursul lui Hitler la congresul nazitilor din Nrnberg. A fost un discurs oribil, nfricotor, i ameninrile lui la adresa Cehoslovaciei erau clare pentru toi cei care le-au auzit. A declarat c Germania nu va mai tolera oprimarea sudeilor germani de ctre cehi i a dezvluit faptul c aproape trei sute de mii de germani lucrau pentru ntrirea graniei germane de-a lungul Liniei Siegfried. Pericolele erau evidente, dar rmnea ntrebarea ce va face Hitler ntr-adevr i cum va reaciona lumea. Veninul, furia i ura ce rzbteau din discursul lui i cutremuraser pe americanii care ascultau transmisiunile radio; pentru prima dat, pericolul rzboiului n Europa prea real. Era evident, c n orice caz, cehii vor fi nghiii de germani. i nimeni dintre cei ce ascultau nu considera aceasta o veste bun. n sptmna urmtoare, toat lumea nu vorbea dect despre situaia de pe vechiul continent. Ziarele au anunat c armatele din Europa erau mobilizate, flotele erau gata de aciune i Europa atepta urmtoarea micare a lui Hitler. Pe douzeci i unu septembrie, la opt i un sfert, ora New York-ului, evenimentele de la Praga au atins apogeul. Minitrii francezi i britanici au anunat c nu vor mobiliza armatele pentru a-i sprijini pe cehi, fiindc riscau s strneasc furia lui Hitler. Ei nu-i ofereau Cehoslovaciei alt soluie dect capitularea, lsnd poporul pe mna forelor naziste ale lui Adolf Hitler. La ora 11 ora New York-ului, ora 17 ora Pragi, guvernul ajunse la concluzia c nu exist alternativ. Praga capitul n faa forelor germane, n timp ce susintorii ei din lumea ntreag plngeau la aflarea vetii. La New York ploua de parc Dumnezeu plngea pentru cehi, cum plngea i Sarah ascultnd radioul. Transmisia ajunsese la New York pe o cale ciudat; din cauza tulburrilor atmosferice din Atlantic i pentru a ocoli obstacolul, transmisia pornise de la Praga la Cape Town, apoi la Buenos Aires i de acolo la New York. Abia atunci a putut fi bine auzit. Dar la prnz nu mai era nimic de auzit. n Cehoslovacia era ora 18 i pentru ei btlia se terminase. Sarah nchise aparatul de radio, ca toi ceilali, i nu mai auzi anunul de la ora unu care prevenea populaia c o furtun care se abtuse asupra Atlanticului ar putea afecta Long Island. Vntul se nteise deja i Sarah se nelesese cu mama ei s plece la Southampton pentru a ncepe pregtirile de nunt. Avea n minte o mie de planuri i de idei i casa din Long Island era un loc linitit, unde se putea gndi la ele. Doar n-o s iei pe vremea asta cumplit, i rspunse mama ei. Adevrul era ns c pe Sarah n-o deranja. i plcea plaja pe ploaie. Avea n ea ceva linititor i panic. Dar tia c mama ei era ngrijorat cnd ea conducea maina pe vreme rea, aa c rmase n ora s-o ajute. Edward l sunase deja pe proprietarul fermei creia Sarah i pltise avansul i i explicase c fiica lui se va cstori i se va stabili n Anglia. Omul fusese extrem de amabil i-i restituise banii, dei tatl ei nc o mai mustra pentru o asemenea prostie, asigurnd-o c n-ar fi lsat-o niciodat s triasc singur ntr-o cas drpnat din Long Island. Ea luase banii napoi, scuzndu-se i i depusese la banc. Era mia de dolari pe care o obinuse vnznd verigheta de la Freddie, un obiect inutil, cruia nu-i dusese lipsa niciodat. Dar Sarah nu se gndea la ferm n dup amiaza aceea, nici mcar la nunt, n timp ce la New York ploaia se nteea. Se gndea la Praga i la cumplita situaie de acolo, cnd auzi deodat o zdrngneal teribil dinspre ferestrele dormitorului ei. Era ora dou dup-amiaz i cnd se uit spre fereastr vzu c se ntunecase ca n miez de noapte. Copacii din faa cldirii se ncovoiau sub rafalele de vnt i se gndi c nu mai vzuse o asemenea furtun puternic la New York. Tocmai atunci tatl ei se ntoarse acas mai devreme. S-a ntmplat ceva? l ntreb ngrijorat Victoria. Ai vzut ce furtun e afar? o ntreb el. Abia am putut s ies din main i s intru n cldire. A trebuit s m in de stlpi i doi brbai de pe strad m-au ajutat. Se ntoarse spre fiica lui ncruntat de ngrijorare. Ai ascultat tirile? tia ct de informat era Sarah i c asculta adesea buletinul de tiri de dup-amiaz, cnd era acas singur cu Victoria. Numai tirile despre Cehoslovacia. i spuse ultimele tiri i el cltin din cap. Asta nu-i o furtun obinuit, spuse el pe un ton ru prevestitor; apoi se duse n dormitor s se schimbe. Se ntoarse agitat dup numai cinci minute. Ce vrei s faci? ntreb Victoria nervoas. Avea obiceiul s se apuce de treburi care i depeau competena, nepotrivite pentru vrsta lui, de parc ar fi vrut s dovedeasc tuturor c totui mai era n stare s le fac, chiar dac nu le mai fcuse niciodat. Era un brbat puternic i capabil, dar, evident, nu mai era tnr. Vreau s m duc cu maina pn la Southampton, s m asigur c totul e n regul acolo. L-am sunat pe Charles acum o or i n-a rspuns la telefon. Sarah privi n ochii tatlui su o secund, apoi rosti ferm: Vin cu tine. Nu, nu vii, o contrazise el i Victoria se nfurie pe amndoi. Suntei amndoi ridicoli. E o furtun ca toate celelalte i chiar dac s-a ntmplat ceva acolo, niciunul din voi nu poate face ceva. Un btrn i o fat nu pot lupta mpotriva forelor dezlnuite ale naturii. Dar cei doi nu mprteau opinia ei. n timp ce tatl ei i punea paltonul, Sarah reveni mbrcat cu nite haine mai vechi pe care le purtase n anul de singurtate petrecut la Long Island. i pusese cizme grele de cauciuc, pantaloni kaki, un pulover pescresc i o scurt. Vin cu tine, anun ea din nou i el ezit, apoi ridic din umeri. Era prea ngrijorat ca s o mai contrazic. Oi fi eu btrn i cu vederea slab, dar nebun nu sunt. Ea rse i-i aminti c e un ofer foarte bun. Dar dup aceea vorbir foarte puin. Vntul era att de puternic, nct le era aproape imposibil s menin maina pe osea i nu o dat rafalele mpinser Buick-ul greu cu vreo patru metri ntr-o parte. Te simi bine? l ntreb ea o dat sau de dou ori i el doar ddu din cap grav, cu buzele strnse i mijind ochii ca s vad prin ploaia torenial. nc mai rulau pe oseaua Sunrise cnd amndoi zrir o mas mare de cea care se rostogolea deasupra mrii i se aternea de-a lungul coastei. Abia la scurt timp dup aceea i ddur seama c nu era cea, ci un val uria. Un zid de ap de doisprezece metri nlime se izbea nencetat de rmul de est i, n timp ce ei priveau ngrozii, n flcile lui dispreau case; un alt val de ap, de peste o jumtate de metru, se revrs, rostogolindu-se pe osea n jurul mainii lor. Dup patru ore de drum prin ploaia nemiloas, au ajuns la Southampton. Acum, apropiindu-se de domeniul pe care-l iubeau att de mult, amndoi tceau; deodat, Sarah i ddu seama c peisajul se schimbase radical. Dispruser case pe care le tia de mic copil, ca i ntregi domenii i aproape toat zona Westhampton prea s fi fost tears de pe suprafaa pmntului. Iar cteva din acele case fuseser imense. Abia mai trziu aveau s afle c J.P. Morgan, prietenul de o via al lui Edward, pierduse tot ce se afla pe domeniul lui de la Glen Clive. Dar deocamdat nu se vedea dect nemrginita pustiire din jur. Peste tot erau copaci smuli din rdcini, case transformate n ruine, din cele care mai rmseser. n unele cazuri, poriuni ntregi de pmnt i zeci de case construite pe ele cu sute de ani n urm, dispruser. Pretutindeni erau maini rsturnate i Sarah aprecie dibcia cu care condusese tatl ei ca s poat ajunge acolo. De fapt, uitndu-se n jurul lor n timp ce continuau s mearg, Westhampton prea s fi disprut efectiv de pe coasta de la Long Island. Au aflat mai trziu c cincizeci i trei din cele o sut aptezeci i nou de case de acolo dispruser cu totul, ca i terenul pe care erau ridicate. Iar dintre cele rmase, multe erau prea avariate ca s mai poat fi locuite. Sarah simi c i se taie picioarele cnd se apropiar ncet de Southampton. Au ajuns la casa lor ca s constate c porile dispruser. Fuseser smulse din pmnt o dat cu stlpii de susinere, i ei prefcui n moloz i azvrlii la cteva sute de metri. Prea o cale ferat de jucrie, dar tragedia era c stricciunea era real i pierderile mult prea mari pentru a putea fi calculate. Toi copacii lor frumoi fuseser dobori, dar casa se mai nla nc n deprtare. Din locul unde se aflau, prea neatins. Dar cnd trecur pe lng csua ngrijitorului, vzur c abia se mai inea n picioare i tot coninutul ei era risipit pe pmnt, de parc ar fi fost gunoi. Tatl ei parc vechiul Buick ct mai aproape de cas. ase copaci uriai czuser pe drum, mpiedicndu-l s avanseze. Coborr din main i merser prin ploaia torenial, prin vntul puternic care le biciuia obrajii. Sarah ncerc s-i ntoarc faa din calea vntului, dar era practic inutil. Au nconjurat casa i au descoperit c ntreaga faad dinspre est, care ddea spre plaj, fusese smuls laolalt cu acoperiul. Se vedea nc nuntru o parte din coninut, patul prinilor ei i al ei, pianul din salon. Dar ntreaga faad a cldirii fusese smuls de zidul imens de ap care se prvlise peste ea. Lacrimile i se amestecau cu ploaia, dar cnd se ntoarse spre tatl ei, vzu c i el plngea. i era drag aceast cas pe care o construise cu ani n urm, plnuind fiecare detaliu. Mama ei proiectase casa cnd fetele erau mici; aleseser mpreun fiecare copac, fiecare grind i tot ce se afla n ea. Iar copacii uriai fuseser acolo cu sute de ani nainte de a veni ei i acum dispruser pentru totdeauna. Totul prea imposibil de crezut sau de neles. Casa aceea fusese bucuria copilriei i refugiul ei timp de un an de zile, iar acum era att de grav deteriorat! Uitndu-se la chipul tatlui ei i ddu seama c el se temea c va fi i mai ru. O, tati Sarah oft i se lipi de el, amndoi mpini laolalt de vnt, de parc pluteau pe valuri. Era o privelite dincolo de orice nchipuire. Edward o trase lng el i strig peste vuietul vntului c vrea s se ntoarc la csua de la poart. Trebuie s-l caut pe Charles. Era un om bun i n anul ct sttuse ascuns acolo, Charles avusese grij de ea ca un tat. Dar nu era n csu i peste tot, pe iarba din jur, erau mprtiate bunurile lui, hainele, alimentele, mobila sfrmat, chiar i aparatul de radio se afla la civa metri de cas. Dar Charles nu era de gsit i Edward era serios ngrijorat pentru el. S-au ntors atunci la cldirea principal i acolo Sarah i-a dat seama c micua cabin de pe plaj, hangarul de brci i copacii din jurul lor dispruser. Copacii zceau pe limba ngust de nisip care n ziua precedent, la prnz, nc mai fusese o plaj alb, lat. i pe cnd privea dezndjduit copacii, Sarah l vzu. Avea n mini nite frnghii, de parc ar fi ncercat s lege ceva, i purta vechea lui scurt galben. Fusese dobort de un copac care nainte se nla pe peluza din fa i care zburase cel puin vreo dou sute de metri ca s-l omoare. Nisipul ar fi trebuit s-i amortizeze cderea, dar copacul era uria, nct i-a frnt probabil gtul sau spinarea cnd l-a dobort. Sarah plngea ncet, alergnd spre Charles. ngenunche lng el i cur nisipul de pe faa plin de vnti. Atunci o vzu Edward. mpreun l-au crat la adpostul din partea opus a casei i l-au pus ncet pe jos, n ceea ce fusese nainte buctria. Lucrase pentru familia Thompson timp de patruzeci de ani i se cunoscuser i se plcuser din tineree. Era cu zece ani mai mare dect Edward, cruia nu-i venea s cread c murise. Era ca un prieten din copilrie, devotat pn la capt, ucis n furtuna despre care nimeni nu-i prevenise, cci toate privirile erau ndreptate spre Praga i toi uitaser de Long Island. Era cea mai puternic furtun ce se abtuse vreodat asupra Coastei de Est. Dispruser orae ntregi i acum se ndrepta cu aceeai for spre Connecticut, Massachusetts i New Hampshire, rpind apte sute de viei, vtmnd aproape dou mii i distrugnd tot ce ntlnea n cale nainte de a se domoli. Casa din Southampton nu era distrus integral, mai putea fi reparat, dar moartea lui Charles i afecta pe toi membrii familiei Thompson. Peter i Jane, precum i Victoria au asistat la nmormntare i timp de o sptmn soii Thompson i Sarah au stat n casa de acolo, ncercnd s evalueze pagubele i s pun puin ordine pe domeniu. Doar dou ncperi mai puteau fi folosite, cldur nu exista, nici curent electric. Foloseau lumnri i mncau la singurul restaurant care mai funciona nc n Southampton. Reparaiile casei aveau s dureze probabil luni, poate chiar ani i Sarah era trist c i prsea pe prini tocmai cnd se ntmplase aceast tragedie. Sarah reui s obin o convorbire telefonic cu William din micul restaurant unde mncau, temndu-se c a aflat poate de furtun din ziare i era ngrijorat. Vestea despre catastrofa din Long Island ajunsese chiar i n Europa. Dumnezeule, eti teafr? se auzi vocea lui William la telefon. Da, sunt bine, spuse ea, uurat s-i aud vocea calm i puternic. Dar am pierdut aproape cu totul casa. Prinii mei se vor chinui ani de zile s-o reconstruiasc, ne-a rmas ns terenul. Cei mai muli oameni au pierdut totul. i povesti despre moartea lui Charles i el i exprim regretul. Voi fi foarte fericit cnd te voi vedea din nou aici. Era s mor de ngrijorare cnd am aflat de furtuna asta blestemat. Mi-am imaginat c s-ar putea s plecai acolo n weekend. Era s ne ducem, recunoscu ea. Slav Domnului c n-ai fost. Te rog, spune-le prinilor ti c mi pare foarte ru i c voi veni ct de curnd posibil, iubito. i promit. Te iubesc! strig ea prin zgomotul turbulenei de pe cablu. i eu te iubesc! Ai grij s nu peti ceva nainte de a ajunge eu acolo! Curnd dup aceea s-au ntors n ora i, la opt zile dup furtun, a fost semnat Tratatul de la Mnchen, dnd Europei iluzia c nu mai exista nicio ameninare din partea lui Hitler. Cnd se ntoarse la Londra, Neville Chamberlain vorbi despre o pace onorabil. Dar William i scrise lui Sarah c el tot nu avea ncredere n ticlosul de la Berlin. William plnuia s vin la nceputul lui noiembrie i Sarah era ocupat cu pregtirile pentru nunt; ntre timp prinii ei ncercau s organizeze att nunta ct i reparaiile ample ale casei din Long Island. William sosi cu toat pompa pe patru noiembrie, cu vasul Aquitania. Sarah l atepta pe chei mpreun cu prinii, cumnatul, sora ei i copiii lor. n ziua urmtoare, soii Thompson au dat o mare petrecere n cinstea lui i parc toate cunotinele din New York doreau s le trimit invitaii la petreceri. Era o nesfrit vnzoleal monden. ase zile mai trziu luau micul dejun n sufragerie, cnd Sarah se ncrunt i ridic privirea spre el pe deasupra ziarului de diminea. Ce nseamn toate astea? Ea l privi acuzator i el nu avea nicio expresie pe chip. Abia sosise de la hotel i nu citise ziarul. Ce vrei s spui? Se uit pe ziar peste umrul ei i se ncrunt cnd citi articolele despre Kristallnacht, ncercnd s evalueze implicaiile. Pare o treab foarte urt. Dar de ce? De ce au fcut asta? Nazitii sprseser geamurile tuturor prvliilor i caselor evreilor, prdaser, uciseser i distruseser sinagogi, teroriznd n general oamenii. Mai scria c aproximativ treizeci de mii de evrei fuseser dui n lagre de concentrare. Dumnezeule! William, cum pot face aa ceva? Nazitilor nu le plac evreii. Nu e un secret pentru nimeni. Dar chiar aa? Chiar aa? ntreb ea cu lacrimi n ochi. n cele din urm i ntinse ziarul ca s citeasc i el. Cnd tatl lui Sarah veni la micul dejun, i povestir i lui totul i discutar apoi mai bine de o or despre pericolele care ameninau nc Europa, dup care Edward, privindu-i, se gndi la ceva. Vreau s-mi promitei amndoi c dac acolo va izbucni rzboiul, v vei ntoarce n Statele Unite i vei sta aici pn ce se va termina. Pentru mine nu v pot promite, rspunse William direct, dar v asigur c o voi trimite pe Sarah. Ba n-ai s faci aa ceva. Prea pentru prima oar furioas pe logodnicul ei. Nu poi dispune de viaa mea ca de o valiz i nici nu m poi expedia acas ca pe o scrisoare. William zmbi. Iart-m, Sarah. N-am vrut s fiu nerespectuos. Dar cred c tatl tu are dreptate. Dac se va ntmpla ceva acolo, cred c tu ar trebui s te ntorci acas. mi amintesc nc de ultimul rzboi, cnd eram copil, i nu era deloc plcut s trieti cu ameninarea unei invazii. i unde ai s te duci? Probabil c va trebui s reintru n serviciul activ. Nu cred c se cuvine ca toi lorzii s dispar ntr-o lung vacan n strintate.. Nu eti prea btrn pentru serviciul militar? Sarah era dintr-odat sincer ngrijorat. Nu chiar. Iubito, va trebui s m nrolez. Toi trei sperau din toat inima s nu izbucneasc rzboiul, dar, cnd au terminat micul dejun, niciunul nu era prea optimist. n sptmna urmtoare, Sarah s-a dus la tribunal cu tatl ei i a primit actele finale. I s-a nmnat declaraia de divor i, n ciuda viitorului minunat care se aternea n faa ei, se simea copleit de un val de umilin. Fusese o proast c se cstorise cu Freddie. Omul se dovedise un adevrat parazit. Era nc logodit cu Emily Astor de la Crciun i locuia la Palm Beach. Lui Sarah nu-i mai psa acum, dar i prea ru c se mritase cu el. Mai aveau doar dou sptmni pn la nunt i William nu dorea altceva dect s fie n preajma ei. Ieeau mereu n ora i a fost pentru ei o uurare s se aeze la o mas linitit n familie de ziua Recunotinei, n apartamentul din New York. Era pentru William o experien nou, plcut i i se prea emoionant s se afle n mijlocul lor. Sper s facem asta n fiecare an, i spuse el lui Sarah dup mas, pe cnd edeau n living i sora ei cnta la pian. Copiii fuseser dui deja sus, la culcare, i atmosfera era linitit i plcut. Peter i William preau s se neleag foarte bine. Ct despre Jane, ea era foarte impresionat de William. Anunase literalmente toate cunotinele ei c Sarah va fi duces. Dar nu asta o impresiona pe Sarah la William, ci blndeea, umorul, mintea lui ascuit, buntatea lui. Destul de ciudat, dar titlul nu prea s aib mare importan pentru ea. Ultima sptmn a fost extrem de obositoare pentru Sarah. Avea de pus la punct o mulime de detalii n legtur cu nunta i trebuia s mpacheteze tot felul de mruniuri. Cuferele cu mbrcminte fuseser deja expediate. Voia s mai vad civa prieteni, dar adevrul e c acum era pregtit de plecare. Ziua de dinaintea nunii i-o petrecu alturi de el. Au fcut o lung plimbare n Sutton Place, lng East River. Eti trist c pleci, draga mea? El inea mult la familia ei i i nchipuia c va fi greu s-i prseasc, dar rspunsul ei l surprinse. Nu chiar. ntr-un fel, am prsit toate astea anul trecut, ba chiar mai nainte. n fundul sufletului, nu aveam intenia s m mai ntorc aici dup ce m-a fi instalat n Long Island. tiu, spuse zmbind. Casa ta de la ferm Dar acum i aceea dispruse. Toate construciile i pmntul fuseser acoperite de ape n timpul furtunii care se abtuse asupra regiunii Long Island n septembrie. Ar fi pierdut totul dac s-ar fi aflat acolo, poate chiar viaa, aa cum i-o pierduse Charles. Iar William era foarte bucuros c nu se ntmplase asta. Sarah ridic privirea spre el i zmbi. Acum sunt ngrijorat pentru viaa noastr. Voia o via ntreag cu el, voia s-l cunoasc mai bine, s-i cunoasc sufletul, felul de trai, prietenii, s afle ce-i place i ce nu voia s-i cunoasc trupul. Voia s aib copii cu el, s aib un cmin cu el, s fie a lui, s fie mereu alturi de el ca s-l ajute. i eu sunt ngrijorat pentru viaa noastr, mrturisi el. Am ateptat mult, nu crezi? Fuseser mereu n jurul lor o mulime de oameni care nu-i lsau singuri! Dar acum toate astea vor lua sfrit. Mine, la aceeai or, vor fi so i soie, ducele i ducesa de Whitfield. Au stat i au privit o clip rul, apoi o trase lng el i spuse pe un ton serios: Fie ca via noastr s fie venic lin i cnd nu va fi, s fim curajoi pentru fiecare din noi i pentru amndoi. Se ntoarse s-o priveasc i cu o dragoste nemrginit, care conta pentru ea mai mult dect orice titlu nobiliar, adug: Fie s nu te dezamgesc niciodat. Nici eu pe tine, opti ea. Priveau amndoi rul ce curgea la picioarele lor. 10 Erau nouzeci i trei de prieteni n dup-amiaza aceea n casa prinilor ei. Sarah cobor scara la braul tatlui ei, frumoas i demn. Peste prul lung i negru, strns ntr-un coc gros, purta o frumoas plrie din satin i dantel bej, cu o mic voalet care i aduga o not de mister. Rochia era de asemenea din satin i dantel bej i pe bra inea un buchet de mici orhidee bej. Pantofii, din satin asortat, o fceau s par mai nalt i elegant alturi de duce, n sufrageria plin cu flori. Sufrageria fusese transformat pentru aceast ocazie ntr-un fel de capel. Jane era mbrcat n organdi de mtase bleumarin, iar Victoria cu un taior de satin verde aprins, creat pentru ea de Elsa Schiaparelli la Paris. Oaspeii fceau parte dintre cele mai distinse persoane din New York i, desigur, niciun membru al familiei Van Deering nu era de fa. Dup ceremonia la care William i srut discret mireasa i ea i zmbi fericit, tiind c viaa ei se schimba din momentul acela pentru totdeauna, oaspeii s-au aezat la mai multe mese n salon, iar sufrageria a devenit sal de bal. A fost o sear perfect pentru toi, o sear discret i frumoas i toi spuneau c e o nunt splendid, mai ales datorit mirelui i miresei. Au dansat pn la sfrit, apoi Sarah a ncheiat cu un ultim dans cu Edward, n timp ce William dansa cu Victoria, fcnd aprecieri asupra minunatei organizri. i mulumesc, tati, pentru tot, i opti Sarah tatlui su n timp ce dansau pe melodia The Way You Look Tonight. Totul a fost perfect. ntotdeauna fuseser buni i nelegtori cu ea i dac ei n-ar fi insistat s-o duc n Europa vara precedent, nu l-ar fi cunoscut pe William. ncerc s-i spun toate astea n timpul unui singur dans, dar glasul ei era necat de lacrimi i el se temea c va plnge i el, ceea ce n-ar fi fost de dorit, de fa cu atta lume. Las, Sarah. O strnse tare o clip, apoi zmbi, gndindu-se ct de mult o iubea. Te iubim amndoi. S vii s ne vezi cnd poi i te vom vizita i noi. Ai face bine s m vizitai! Sarah strmb din nas delicat i dansar n continuare. Tatl i strnsese fata n brae pentru ultima oar. Pentru o clip, ea era din nou copilul de odinioar. Apoi William interveni cu blndee i coborndu-i privirea spre ea vzu nu copilul, ci femeia. Suntei gata s plecai, nlimea voastr? ntreb el politicos i ea chicoti. Chiar aa mi se vor adresa oamenii toat viaa? M tem c da, iubito i-am spus este uneori o povar cumplit. Vorbea doar pe jumtate n glum. nlimea sa, ducesa de Whitfield Recunosc c i se potrivete. Sarah avea ntr-adevr un aer foarte aristocratic. Purta magnificii cercei cu diamante n form de par pe care-i primise ca dar de nunt de la el, mpreun cu un colier de diamante asortat. i-au luat apoi repede rmas-bun, iar ea a aruncat buchetul de pe scar. i-a srutat prinii i le-a mulumit, tiind c-i va revedea, a doua zi, la vapor, cnd urmau s se mbarce. i srut pe Peter i Jane i fugi pn la buctrie ca s le mulumeasc servitorilor pentru ultima oar. Apoi, deodat, sub ploaia de boabe de orez i de flori, au disprut ntr-un Bentley nchiriat, pentru a-i petrece noaptea la hotelul Waldorf-Astoria. La plecare, Sarah avu o clip lacrimi n ochi. Din momentul acela, viaa ei va fi altfel. Totul era altfel de data asta. i iubea pe William din ce n ce mai mult, dar vor tri foarte departe, n Anglia. i, o clip, la gndul c i prsea pe toi, simi deja dorul de cas. n main a rmas tcut pe tot drumul spre hotel, copleit de propriile sentimente. Srmana mea iubit! El i citea parc tot timpul gndurile. Te smulg de lng aceti oameni care te iubesc. Dar i eu te iubesc, i jur. i i mai promit c voi face ntotdeauna tot ce mi va sta n putin ca s te fac fericit, oriunde ne vom afla. O strnse tare n brae i ea se simi n siguran, optindu-i: i eu voi face la fel. Tot restul drumului pn la hotel au stat strns mbriai, simindu-se obosii i cu sufletele mpcate. Fusese o zi minunat, dar i extenuant. Cnd sosir la Waldorf-Astoria, pe Park Avenue, directorul hotelului i atepta. Le fcu plecciuni i i asigura de umilul su devotament. Pe Sarah o amuza toat povestea. I se prea de-a dreptul ridicol i cnd ajunser n imensul lor apartament din turn, izbucni n rs i i regsi curajul. S-i fie ruine, o mustr William, mai mult n glum. Trebuie s iei n serios asemenea lucruri. Srmanul om i-ar fi srutat i picioarele dac l-ai fi lsat. i probabil c trebuia s-l lai, glumi William. El era obinuit cu asemenea spectacole, dar tia c pentru ea nu era acelai lucru. Era att de caraghios, nu puteam s fiu serioas. Trebuie s te obinuieti, iubita mea. Acesta este doar nceputul. Va continua foarte mult timp. Mult timp dup ce noi vom disprea, m tem. Era un nceput din multe puncte de vedere i William se gndise la toate pentru ca totul s decurg bine n noua lui via. Bagajele ei fuseser aduse de diminea, cmaa de noapte din dantel alb i halatul fuseser aezate pe pat, mpreun cu papucii de dantel alb. Comandase ampanie i sticla i atepta deja n camer. Curnd dup ce sosir, n timp ce sporoviau despre nunt i sorbeau ampanie n micul salona, doi chelneri au adus cina de la miezul nopii. William comandase icre negre i somon afumat, ou jumri, n caz ca ea n-ar fi mncat de emoie pn atunci, ceea ce se i ntmplase. Nici acum nu voia s recunoasc cum c, de fapt, murea de foame. Pe mas se afla i un tort de nunt mititel, bineneles cu mici figurine de maripan ntruchipnd mirele i mireasa, o atenie din partea directorului hotelului i a cofetarului ef. Tu chiar te gndeti la toate! exclam ea, artnd ca un copil nalt i graios cnd btu din palme, privind tortul i icrele negre. Chelnerii disprur imediat. William mai naint un pas i o srut. M-am gndit c poate i-e foame. M cunoti mult prea bine. Rse i se repezi la icrele negre, iar el i se altur. La miezul nopii nc mai stteau de vorb, dei terminaser cina. Preau s dein o surs nesecat de preocupri comune i subiecte fascinante de discutat, mai ales n noaptea aceea. Dar el avea i altele n minte i n cele din urm csc i se ntinse, ncercnd o aluzie discret. Te plictisesc? Ea pru brusc ngrijorat, fcndu-l s rd. n anumite privine era nc foarte tnr i lui i plcea asta. Nu, iubirea mea, dar btrnul acesta este mort de oboseal. A putea s te conving s continui aceast fascinant conversaie mine dimineaa? Discutaser despre literatura rus n comparaie cu muzica rus, un subiect care nu era tocmai presant n noaptea aceea special. Iart-m. i ea era obosit, dar era att de fericit c e cu el, nct n-o deranja dac stteau de vorb toat noaptea. Era foarte tnr. n anumite privine, la douzeci i doi de ani era aproape un copil. Apartamentul avea dou bi i dup cteva minute el dispru n cea care-i era rezervat. Sarah se duse n cealalt, fredonnd o melodie, innd n mini cmaa de noapte din dantel, papucii i mica trus de machiaj. Trecu destul vreme pn ce Sarah reapru. El o atepta discret, cu luminile stinse, n aternut. Dar cnd ea i fcu apariia, n lumina slab dinspre baie vzu c arta superb n cmaa de noapte din dantel. Ea se apropie de pat ovind, n vrful picioarelor, cu prul negru revrsat ispititor peste un umr i, chiar de la distan, el i simi mireasma mbttoare a parfumului. Sarah folosea dintotdeauna Chanel 5 i acest miros i amintea de ea oriunde l simea. Sttu linitit o clip n lumina discret din ncpere, urmrind-o. Era ca o cprioar care ezita, apoi veni ncet spre el. William opti ea ncetior. Ai adormit? La care el, privind-o nfometat, izbucni n rs. Atepta clipa asta de cinci luni i ea i nchipuia c el adormise n noaptea nunii nc nainte ca ea s urce n pat! Era minunat i n seara aceea o iubea mai mult ca oricnd. Nu, nu dorm, iubita mea, opti el zmbind n ntuneric. Nici gnd s fie adormit cnd ntinse mna spre ea cu blndee i o trase spre el. Sarah se aez pe pat; puin speriat acum, cnd nu mai exista nicio barier ntre ei. El i intuia sentimentele i era extrem de blnd i de rbdtor, srutnd-o drgstos. Voia s-l doreasc i ea aa cum o dorea el. Voia ca totul s fie simplu, perfect i aa cum se cuvine. Dar a fost de-ajuns o clip pentru ca flacra pasiunii s se aprind n el i, n timp ce minile lui alunecau spre locuri unde nu ptrunseser niciodat, Sarah simi cum se trezete n ea o patim pe care n-o cunoscuse pn atunci. Ceea ce tiuse ea despre dragoste se rezuma la scurte momente aproape lipsite de tandree sau de sentiment. Dar William era mai altfel dect orice brbat pe care-l cunoscuse i, desigur, Freddie Van Deering era departe de el. William jinduia dup ea, frmntndu-i ptima snii, apoi i plimb minile n jos, spre oldurile ei nguste, pn n locul unde se uneau picioarele. Degetele lui erau blnde i ndemnatice i ea gemu cnd i scoase cmaa de noapte peste cap i i-o arunc undeva, pe podea. Apoi se rostogoli peste ea i o ptrunse att de reinut pe ct era n stare. Dar n-a trebuit s se rein mult vreme. A fost surprins i ncntat s descopere n ea o partener dornic i energic. i ncercnd s-i satisfac dorina care-i chinuise atta timp pe amndoi, au fcut dragoste pn n zori, pn ce amndoi au rmas ntini, nlnuii unul n braele celuilalt, satisfcui i epuizai. Dumnezeule! Dac a fi avut idee mcar c va fi aa, te-a fi pus pe jos i te-a fi atacat chiar n acea prim dup-amiaz la George i Belinda. Sarah l privi i zmbi somnoroas. Era fericit c l satisfcuse, iar el fcuse multe gesturi la care ea nici nu visase vreodat. Nu tiam c ar putea fi aa, spuse ea ncetior. Nici eu, rosti el zmbind i se rostogoli -o priveasc. Era parc i mai frumoas dup ce o posedase. Eti o femeie deosebit, spuse el i Sarah roi uor la aceste cuvinte. Cteva minute mai trziu, se cufundar amndoi n somn, strns nlnuii, ca doi copii fericii. Se trezir peste dou ore, cnd sun telefonul, la ora opt. i suna de la recepie ca s-i trezeasc. Trebuiau s fie la bordul vasului la ora zece dimineaa. Of, Doamne, oft el bjbind dup comutator i telefon n acelai timp, apoi mulumi politicos pentru apel. Nu-i ddea seama dac ceea ce simea era efectul dragostei lor sau al ampaniei, dar parc l storsese cineva, de ultima pictur de vlag. Acum neleg cum trebuie s se fi simit Samson dup ce a ntlnit-o pe Dalila. Trase de o lung uvi de pr negru ncolcit neglijent peste snul ei tare i se aplec s-i srute sfrcul. Mirat, simi c-l cuprinde din nou patima. Cred c am murit i am ajuns n paradis. Au mai fcut dragoste nainte de a se da jos din pat, apoi s-au mbrcat repede. N-au mai avut timp s mnnce; au dat doar pe gt cte o ceac de ceai nainte de a pleca. Au rs i au glumit n timp ce i nchideau geamantanele i s-au grbit spre limuzina care-i atepta, iar Sarah se strduia s fie ct mai demn, aa cum i edea bine unei ducese. Habar n-aveam c ducesele fac asemenea lucruri, i opti ea lui William n main, dup ce ridicaser paravanul de sticl dinspre ofer. Nu fac. Eti o femeie absolut deosebit, draga mea, crede-m. Dar William arta de parc descoperise diamantul Hope n pantoful lui cnd se urcar la bordul vaporului Normandie, la cheiul 88 de pe strada West 50. Se simea un pic neloial pentru c se mbarca pe un vas francez, dar vasele franceze erau mult mai plcute i auzise c Normandie asigura o traversare minunat. Au fost ntmpinai ca persoane regale i instalai n apartamentul Deauville, pe Puntea Soarelui. Cellalt apartament regal, Trouville, era ocupat de maharajahul din Karpurthala, care-l mai folosise de cteva ori n cltoriile lui. William se art ncntat cnd se uit de jur-mprejurul cabinei. Regret c trebuie s-o spun, dar Linia Maritim Francez l-a ntrecut cu mult pe bietul Cunard n privina confortului. Nu mai vzuse un asemenea lux pe un vapor de cnd cltorea n jurul lumii. Era un vas superb i din ceea ce vzuser la mbarcare, promitea o traversare cu adevrat extraordinar. n cabina lor erau rspndite sticle de ampanie, flori i couri cu fructe. Sarah observ c unul din buchetele cele mai frumoase era de la prinii ei, iar un altul de la Peter i Jane. Dup o clip sosir i ei. Jane o ntreb ceva n oapt pe sora ei i amndou chicotir ca nite putoaice. n sfrit nainte de a porni, Sarah i William le-au mulumit nc o dat soilor Thompson pentru faimoasa nunt. Ne-am distrat minunat, l asigur William din nou pe Edward. A fost perfect n toate privinele! Cred c ai fost amndoi extenuai. ntr-adevr. William ncerc s par evaziv i spera c reuise. Am but puin ampanie cnd am ajuns la hotel i pe urm am czut lai. Dar n timp ce vorbea, Sarah i prinse privirea i William spera c nu roise. O ciupi discret de fund trecnd pe lng ea, cnd tocmai Victoria i spunea lui Sarah ce bine-i ade noua rochie. O cumpraser de la Bonwit Teller pentru trusoul ei. Era o rochie de camir alb, cu o cut superb pe un old i peste ea purta o hain nou de vizon, primit cadou de la prinii ei. i spuseser c i va prinde bine n timpul lungilor ierni englezeti. Mantoul, mpreun cu plria nostim, mpodobit cu dou pene negre imense, ataate la spate, alctuiau o inut foarte elegant. Ari superb, draga mea, spuse mama ei i, o fraciune de secund, Jane simi un fior de invidie fa de sora ei, pentru viaa strlucitoare care o atepta, alturi de un brbat extraordinar ca William. Jane i iubea soul din toat inima, dar nu se putea spune, desigur, despre viaa lor c ar fi palpitant. Biata Sarah suferise ns att de mult! Era ntr-adevr greu de crezut c trista poveste s-a terminat att de bine. Acum, evident, ncepea o alta i Jane spera ca Sarah s fie fericit n Anglia, cu ducele. Era greu s-i nchipui altceva cnd el era att de bun i de chipe. Jane oft uitndu-se la ei cum se ineau de mn, fericii. nlimea voastr Primul ofier al navei veni la ua cabinei lor pentru a anuna discret c toi oaspeii trebuiau s coboare pe rm n urmtoarele minute. Anunul aduse lacrimi n ochii Victoriei i ai lui Jane. Sarah se strduia s nu plng n timp ce le sruta. i srut apoi pe Edward i pe copilaii lui Jane. i mbri pe toi, apoi l strnse n brae pentru ultima oar pe tatl ei. Te rog, scrie-mi nu uita Vom ajunge la Londra imediat dup Crciun. Urmau s petreac singuri vacana de Crciun n Europa. Mama lui William insistase, spunnd c avea de fcut attea la Whitfield nct nici nu le va simi lipsa. Iar pe William l atrgea perspectiva de a petrece Crciunul la Paris numai cu Sarah. Sarah i puse din nou haina de blan i ieir toi pe punte, unde o srutar din nou i i strnser mna lui William, apoi Edward i conduse micul trib pe scara vaporului, spre rm. Avea i el lacrimi n ochi i cnd privirea lui se ntlni cu privirea fiicei sale, care se afla nc pe punte, lacrimile ncepur s i se preling nestpnite pe obraji. Nici nu ncerc s le ascund. V iubesc, rosti gura ei n timp ce flutura o mn, inndu-l pe William cu cealalt. Le fcu bezele tuturor n timp ce ieeau din port ntr-o ploaie de confeti i panglici. Undeva, pe o alt punte, o orchestr interpreta La Marseillaise. Urmrind cum se ndeprtau, Sarah tia c nu va uita niciodat ct de mult nsemnaser pentru ea n clipa aceea. William o inu strns de mn pn ce uriaul vapor ncepu s ptrund ncet pe rul Hudson, apoi nu-i mai desluir pe cei de pe chei. Lacrimile iroiau pe obrajii ei i un hohot de plns o nbuea cnd el o trase la piept. Linitete-te, iubito, sunt aici, cu tine Ne vom ntoarce n curnd la ei, i promit. i William vorbea serios. Iart-m nu vreau s par nerecunosctoare Dar i iubesc att de mult Te iubesc i pe tine Se petrecuser attea n ultimele zile, nct emoia o mai copleea nc. William o conduse napoi n cabina lor i-i mai oferi ampanie, dar ea mrturisi cu un zmbet ostenit c ar prefera o ceac de cafea. El sun stewardul i comand cafea pentru ea, ceai de iasomie pentru el i pine prjit cu scorioar ca mic dejun. Au stat de vorb ronind i bnd i, treptat, Sarah i reveni. Lui i plcea totui c desprirea de cei dragi o afectase att de mult i c i exprim deschis sentimentele. Ce-ai vrea s facem astzi? ntreb el rsfoind meniurile i pliantele n care erau prezentate jocurile i distraciile oferite pe imensul transatlantic. Vrei s notm n piscin nainte de dejun? Sau s jucm shuffleboard? Dup ceai, putem merge la cinema. Ia s vedem ce film ruleaz Soia brutarului, dup Marcel Pagnol, dac nu l-ai vzut deja. Ea l vzuse i i plcuse i cellalt film dup Pagnol, Recolta, la care fusese cu un an n urm, dar n-avea chef s vad filme. Era mult mai plcut s stea cu el i se apropie de William ca s se uite i ea n pliante mpreun cu el. Era uimit ct de multe faciliti oferea pasagerilor compania francez. Mna lui William se strecur ncet spre snii ei i, deodat, ncepu s-o srute i ea nu mai tiu de ea pn ce se pomeni n pat. Toate distraciile au fost date uitrii. Cnd i-au venit n fire, era ora dejunului i ea rse cu un glas rguit, ronind o ultim felie de pine prjit cu scorioar rmas pe farfurioara de lng pat. Bnuiesc c n-o s fim prea sportivi n cltoria asta Cred c nu prea vom iei din cabin. i parc pentru a-i dovedi asta, Sarah l strni din nou i el o avu mai repede dect se ateptase ea. S-au dus apoi la baie i au fcut din nou dragoste, iar cnd s-au ncumetat s ias din cabin era spre sfritul dup amiezii i amndoi preau jenai c sttuser nchii attea ore. O s avem o reputaie oribil pe vasul sta, i opti William. E mai bine c am ales o companie maritim francez. Crezi c ei tiu asta? Sarah prea cam nelinitit. La urma urmelor, este luna noastr de miere. Of, Doamne, e adevrat! Cum de-am putut s uit? Cred c mi-am lsat portofelul pe birou. Te deranjeaz dac m ntorc s-l iau? Nicidecum, ncuviin ea politicoas, fr s neleag ns pentru ce avea nevoie de el. Dar pentru c prea destul de insistent, l nsoi pn la cabin i intr dup el. nchise ua i, dendat, o nfc. William! strig ea. El rdea ns i ea ncepu s chicoteasc. Eti obsedat sexual! Nu sunt deloc Te asigur c, n mod normal, sunt un brbat respectabil. Tu eti de vin! spuse el, acoperindu-i cu srutri gtul, braele, snii, coapsele i alte locuri mai ispititoare. De ce sunt eu de vin? Ce-am fcut? Dar ea savura fiece clip. Se prbuir pe podeaua salonului i ncepur s fac din nou dragoste. Eti mult prea ispititoare, rosti el nchiznd ochii i ptrunznd-o. i tu eti la fel, murmur ea, apoi scoase un ipt de plcere. Dup o vreme, s-au ridicat i s-au dus n dormitor, lsndu-i hainele mprtiate n urma lor. Nu s-au ostenit s se duc nici la cin i cnd stewardul a sunat la telefon, oferindu-se s le aduc masa n camer, William a refuzat, pretinznd cu glas trist c aveau amndoi ru de mare. Stewardul a insistat, oferindu-le biscuii i sup, dar William a respins i aceast variant, spunnd c amndoi vor s doarm. Dup ce nchise telefonul, micuul francez i zmbi mnzete cameristei. Mal de mer? se minun ea ca o cunosctoare ce era, punnd la ndoial rul lor de mare, dar micul steward i fcu cu ochiul. Se uitase la ei i tia despre ce era vorba. Mon oeil! Lune de miel. Luna de miere, explic el i fata rse cnd el o ciupi de fund. William i Sarah aprur pe punte a doua zi diminea, prnd sntoi i odihnii, iar William prea incapabil s nu-i zmbeasc ntruna. Sarah rdea de el n timp ce se plimbau pe punte, dup care se instalar pe dou ezlonguri. S tii c oamenii o s-i dea seama ce nzbtii am fcut dac zmbeti tot timpul. Nu m pot stpni. N-am fost n viaa mea att de fericit. Cnd ne putem ntoarce n cabin? i jur c a devenit ca un drog. O s chem comandantul dac te mai atingi de mine. Cnd o s ajungem la Paris, n-o s mai pot s merg. O s te duc n brae. Zmbi i se aplec s-o srute din nou. Sarah nu prea ns nemulumit de ceea ce se ntmplase. i plcea i ei i l iubea. Dar n ziua aceea au fcut un efort s investigheze vaporul i au reuit s nu se ntoarc n pat dect dup ceai. Apoi i-au ngduit o mic recompens i s-au strduit s se mbrace iar ca s ajung la cin. Lui Sarah i plcea s intre n sufrageria de pe Normandie. Era somptuoas ca n basme, cu tavane nalte ct trei puni i sala nsi era ceva mai lung dect Sala Oglinzilor de la Versailles i la fel de impresionant. Tavanul era aurit i pe perei preau s curg coloane de lumini. Catifelate, nalte de ase metri. Coborr scara nesfrit acoperit cu covor albastru. William purta cravat alb, ca toi ceilali brbai. Faptul c ast-sear mncm n sala de mese nseamn c luna noastr de miere s-a ncheiat? i opti ea. M-am temut i eu puin, mrturisi el, devornd acum un sufleu. Cred c trebuie s ne ntoarcem n cabin de ndat ce terminm masa. Sarah chicoti, dar s-au oprit totui n Marele Salon de deasupra slii de mese, unde au dansat puin, apoi au fcut o ultim plimbare pe punte i s-au srutat sub cerul plin de stele. S-au ntors, n sfrit, n cabin. A fost o lun de miere perfect i s-au distrat minunat, notnd n piscin, plimbndu-se pe punte, dansnd i mncnd delicatese i, bineneles, fcnd dragoste. Parc erau suspendai ntre dou lumi, cea veche i cea nou. Au ncercat s se fereasc de oameni, dei majoritatea celor de la clasa nti tiau cine sunt i se amuzau cnd treceau pe lng ei: Ducele i ducesa de Whitfield. Windsor?, ntrebase o vduv bogat. E mult mai tnr dect mi imaginam i arat mult mai bine.. Sarah nu reuise s-i nbue un zmbet i William o ciupise discret. Dup aceea i spunea mereu Wallis. Dac-mi mai spui aa, o s-i spun David! Sarah nu-i cunoscuse nc, dar William i spusese c probabil vor trebui s le fac o vizit la Paris. S-ar putea s-i plac mai mult dect te atepi. Nu e exact genul meu, dar e fermectoare. i el este mai fericit dect a fost vreodat. Susine c acum poate dormi. Presupun c tii motivul. William zmbi insinuant. i el dormea foarte bine ntre orgiile cu soia lui. n ultima sear au cinat la masa comandantului i au asistat la spectacolul de gal. Participaser i la balul mascat cu o sear nainte, mbrcai ca maharajah i maharani, n costume mprumutate de pe vas i cu bijuteriile pe care i le adusese Sarah. Rolurile li se potriveau perfect. William era foarte chipe i Sarah extrem de exotic. Dar experiena ei, cu mult machiaj i pntecele dezgolit, avusese ca rezultat o ntoarcere rapid n cabin. Bieii care serveau pe vapor fceau acum pariu ct timp puteau ei rezista s nu se ntoarc n pat. Pn n momentul acela recordul fusese de patru ore. Poate c ar trebui s rmnem pe vapor, suger Sarah, ntins pe pat n ultima lor noapte pe vas, aipind din cnd n cnd, dup ce fcuser dragoste la ntoarcerea de la dineul oferit de comandant. Nu sunt sigur c vreau s merg la Paris. William rezervase un apartament la Ritz i urmau s stea acolo o lun, rstimp n care aveau s fac tururi cu maina pentru a vizita castelele din apropierea Parisului. Voiau s se duc la Bordeaux, pe valea Loarei, la Tours, n faubourg-ul St. Honor i, adugase ea cu un zmbet insinuant la Chanel, la Dior, la Maimbocher i la Balenciaga. Eti o fat rea, o acuz William cnd se urc din nou n pat lng ea, ntrebndu-se deodat dac nu cumva dup ce fcuser mereu dragoste n ultima sptmn, ea rmsese nsrcinat. Ar fi vrut s-o ntrebe, dar nc se jena. Abia mai trziu n aceeai noapte, i lu inima n dini: N-ai rmas niciodat nsrcinat, nu-i aa, n prima cstorie? Era foarte curios i n-o mai ntrebase pn atunci. Dar rspunsul ei l surprinse. Ba da, dac vrei neaprat s tii. O spuse foarte ncet i nu se uit la el. Ce s-a ntmplat? Era clar c nu avea un copil i el se ntreb de ce. Spera c nu avortase, fiindc asta ar fi nsemnat o traum pentru i ea i poate, chiar, c nu mai putea avea copii. Nu mai discutase cu ea asemenea lucruri nainte de cstorie. L-am pierdut, rspunse ea calm i nelese c amintirea acelei pierderi mai era nc dureroas, dei acum tia c tot rul fusese spre bine. tii de ce? S-a ntmplat ceva? apoi i ddu seama ce ntrebare prosteasc i pusese. Cu o csnicie ca aceea pe care o avusese ea, orice s-ar fi putut ntmpla. Nu-mi mai spune nimic. Nu se va repeta. O srut cu duioie i, puin mai trziu, ea se cufund n somn, visnd copilai i pe William. A doua zi diminea au cobort de pe vapor la Le Hvre i au luat trenul spre Paris. Au rs i au plvrgit tot drumul i, de cum au ajuns, s-au dus direct la hotel, apoi au ieit s trguiasc. Aha! am descoperit c i mai place ceva n afar de a face dragoste. Sarah, sunt profund dezamgit. Dar se distraser de minune colindnd casele Hermes, Chanel i Boucheron, ca i cteva mici bijuterii. El i cumpr o minunat brar cu safire, cu ncheietoare cu diamante, un colier i cercei cu rubine cu adevrat superbe. I-a mai druit i o imens bro cu rubine, n form de trandafir, de la Van Cleef. Vai, William m simt att de vinovat! tia c el cheltuise o avere pe bijuterii, dar lui nu prea s-i pese. Bijuteriile pe care i le cumprase erau extraordinare i ei i plceau tare mult. Nu fi prostu! Vorbea de parc era ceva obinuit. Promite-mi numai c vom sta din nou n camer dou zile la rnd. Asta e taxa pe care o cer de fiecare dat cnd mergem dup cumprturi. Nu-i place s faci cumprturi? Ea pru o clip dezamgit, cci el fusese tare drgu n vara precedent. mi place, dar prefer s fac dragoste cu soia mea. A, asta era! Sarah rse i-i satisfcu dorina n clipa cnd se ntoarser n camera lor de la Ritz. Dup aceea, se duceau adesea la cumprturi. William i-a cumprat toalete de la Jean Patou, o superb hain de leopard de la Dior i un imens irag de perle de la Mouboussin, pe care dup aceea l purta tot timpul. Au reuit s se duc i la Luvru i n cea de-a dou sptmn petrecut la Paris, au luat ceaiul cu ducele i ducesa de Windsor. Sarah a fost nevoit s recunoasc n cele din urm c William avea dreptate. Dei fusese nclinat s-i displac ducesa, descoperi c era o femeie extrem de atrgtoare. i el era un brbat drgu. Timid, precaut, rezervat, dar foarte bun cnd ajungeai s-l cunoti. i foarte spiritual n prezena celor pe care-i cunotea bine. La nceput, ntlnirea fusese stnjenitoare i, spre disperarea lui Sarah, Wallis ncercase s fac o comparaie nefericit ntre ele. Dar William descuraj repede o asemenea comparaie i Sarah se simi uor stingherit de rceala ducesei. Nu era vorba de sentimentele lui pentru ea; el l respecta i inea mult la vrul lui. Ce ruine c s-a cstorit cu ea, spuse el pe drumul de ntoarcere la hotel. Cnd te gndeti c dac nu intervenea femeia asta, el putea fi nc regele Angliei. Am senzaia c nu i-a plcut niciodat s fie rege. Dar poate c m nel. Nu te neli. Nu-i plcea. Nu i se potrivea. Oricum, era datoria lui. Recunosc ns c Bertie se descurc excelent ca rege. i e un biat foarte bun. Dar o urte de moarte pe femeia asta. Acum neleg de ce oamenii sunt prini cu totul n mrejele ei. Are talentul de a-i nvrti pe degete cum vrea ea. Este o femeie foarte ngduitoare. Ai vzut ce bijuterii i-a druit el? Brara aceea cu diamante i safire trebuie s-l fi costat o avere. I-a fcut-o Van Cleef cnd s-au cstorit. i are o garnitur complet colier, cercei, bro i dou inele. Mie mi-a plcut mai mult brara pe care o purta pe cealalt mn, rosti Sarah ncet. Lnucul cu diamante cu cruciulie. Era o bijuterie mai discret i William i propuse s-i druiasc i ei una la fel, mai trziu. Le mai artase o minunat brar de la Cartier, pe care abia o primise, fcut toat din flori i frunze din safire, rubine i smaralde. Ea o botezase salata de fructe. n orice caz, ne-am fcut datoria, draga mea. Ar fi fost o impolitee s nu trecem pe la ei. Acum pot s-i spun mamei c i-am vizitat. Ea a inut ntotdeauna la David i am crezut c o s moar cnd el a renunat la tron. i totui, a spus c gestul tu de a renuna la succesiunea la tron n-a deranjat-o, replic Sarah, trist, simindu-se nc vinovat pentru c pltise un pre att de greu. tia c acest gnd o va urmri toat viaa, dar pe William nu prea s-l preocupe deloc. Nu e acelai lucru, spuse William cu blndee. El avea tronul, iubito. Eu nu l-a fi obinut niciodat. Mama are sentimente foarte puternice n aceast privin, dar nu e ridicol, nu se putea atepta ca eu s-ajung rege. Probabil c nu. Au cobort din main la cteva intersecii distan de hotel i au continuat drumul pe jos, discutnd din nou despre ducele i ducesa de Windsor. i invitaser s mai treac pe la ei. Dar William le explicase c vor ncepe a doua zi dimineaa cltoria cu maina. Plnuiser deja s viziteze valea Loarei i el voia s se opreasc pe drum ca s vad Chartres, unde nu fusese niciodat. Cnd au plecat a doua zi diminea, cu un mic Renault nchiriat, pe care-l conducea el, erau amndoi foarte bine dispui. i luaser cu ei un co cu merinde pentru picnic, n caz c nu vor gsi pe drum un restaurant i dup o or de mers de la Paris, peisajul era minunat, rural i nc verde pe ici pe colo. Vzur cai, vaci i ferme i, dup nc o or, oi care treceau drumul, o capr care se opri s se uite la ei n timp ce mncau pe un cmp de lng osea. i luaser cu ei pturi i haine groase, dar nu era frig i vremea era surprinztor de nsorit. Se ateptaser s plou, dar pn n momentul acela vremea fusese perfect. Aveau rezervate camere la mici hoteluri de pe parcurs i i programaser s lipseasc din Paris opt sau zece zile. n cea de-a treia zi ns, cnd se aflau nc la numai o sut cincizeci de kilometri de Paris, la Montbazon, le-a plcut att de mult hanul n care stteau, nct nu le mai venea s plece. Proprietarul hanului le-a indicat mai multe locuri de vizitat i ei s-au dus s vad bisericua, o minunat ferm veche i dou magazine colosale cu obiecte de art. Iar restaurantul local era cel mai bun la care mncaser vreodat. mi place aici, spuse Sarah fericit, devornd totul din farfurie. Mnca mult mai bine de cnd fuseser la Paris. Nu mai era att de slab i i edea bine mai plinu. Uneori, William se ngrijora c slbiciunea ar fi putut fi semn de boal. Mine trebuie totui s o lum din loc. Au plecat amndoi cu prere de ru i peste o or, spre enervarea lui William, au avut o pan. Un ran i-a ajutat s-o porneasc din nou i le-a mai dat benzin s aib pe drum. Dup o jumtate de ceas s-au oprit pentru dejun lng o strveche poart de piatr, cu un grilaj de fier ornamentat, care sttea deschis, ducnd spre un drum vechi npdit de blrii. Parc e o poart spre paradis, glumi ea. Sau spre infern. Depinde ce meritm, spuse el i i ntoarse zmbetul. Dar i cunotea deja soarta. Era n paradis de cnd se cununase cu Sarah. Vrei s mergem s explorm? Sarah era tnr i aventuroas i lui i plcea aceast trstur a ei. Cred c am putea. Dar daca ne mpuc vreun proprietar furios? Nu te teme, te apr eu. i apoi pare un loc prsit de ani de zile, l ncuraj ea. Toat ara pare aa, gsculio. Aici nu e Anglia. Of, snobule! i arunc ea i pornir pe crarea ce se ntindea dincolo de pori. Se hotrr s lase maina lng osea, ca s nu atrag atenia. Mult timp pru s nu fie altceva dect un vechi drum de ar, pn ce n sfrit ajunser la o alee lung strjuit de copaci uriai i npdit de tufe. Dac ar fi fost mai ngrijit, ar fi semnat chiar cu intrarea de la Whitfield sau cu domeniul din Southampton. E frumos aici. Se auzeau psrile cntnd n copaci i ea fredona n timp ce hoinreau prin iarba nalt, printre tufiuri. Nu cred c e mare lucru de vzut, spuse William n cele din urm, cnd erau aproape de captul irului dublu de copaci nali, dar de ndat ce rostise aceste vorbe, zri n deprtare o imens cldire de piatr. Dumnezeule, ce-i asta? Semna cu Versailles-ul, numai c atunci cnd s-au apropiat au observat ca avea mare nevoie de reparaii. Toat cldirea era drpnat i pustie i cteva anexe preau chiar gata s se prbueasc. La poalele dealului se afla o csu care aparinuse probabil, cu ani n urm, ngrijitorului domeniului, dar acum abia se mai inea n picioare. n dreapta erau nite grajduri, precum i nite oproane imense pentru crue. Mai erau acolo dou trsuri foarte vechi, pe ale cror tblii se mai putea vedea coroana familiei. Ce loc uimitor, spuse el, bucuros c Sarah insistase s-l exploreze. Ce crezi c este? Se uit fascinat n jurul ei, la trsuri, la pripoane, la uneltele potcovarului. Este un castel vechi, iar acelea erau grajdurile. Locul sta arat de parc ar fi fost prsit de dou sute de ani. Poate c aa i e. Poate c e vreo stafie pe aici! spuse ea surescitat. Apoi el ncepu s scoat nite sunete ca de stafie i se prefcu c sare spre ea cnd se ntoarser napoi i se pornir pe deal ctre ceea ce prea a fi un castel din poveti sau din vis. Evident, nu era la fel de vechi ca Whitfield sau castelul lui Belinda i al lui George, unde se vzuser ei prima dat. William aprecie c acesta avea cu siguran cam dou sute cincizeci sau trei sute de ani. Cnd s-au apropiat, au constatat c avea o arhitectur foarte fin. Se vedea c existase i un parc, grdini, poate chiar i un labirint care acum era aproape n ntregime npdit de ierburi. Privit din fa, intrarea era cu adevrat princiar. William ncerc uile i ferestrele, dar toate erau ncuiate. O privire aruncat prin obloane dezvlui ns o stucatur minunat, coloane cioplite delicat i tavane nalte. Era greu s vezi mai mult, indiscutabil ns era un loc neverosimil. A te afla acolo era ca i cum ai fcut un pas uria napoi n timp, pn pe vremea lui Ludovic al XIV-lea, al XV-lea sau al XVI-lea. n orice moment te ateptai s apar de dup col o trsur n galop, plin cu oameni cu peruci i cu pantaloni bufani care s-i ntrebe ce cutau n locurile acelea. Cui crezi c i-a aparinut? ntreb ea, uluit de ceea ce vedea. Localnicii ar trebui s tie. Nu poate fi un mare secret. E un loc formidabil. Crezi c l mai stpnete cineva? Arat de parc ar fi fost abandonat cu muli ani n urm, dar tot trebuie s fie al cuiva. Da, trebuie. ns cu siguran nu cuiva care l vrea sau care i poate permite s-l ntrein. Se afl ntr-o stare jalnic, chiar i treptele de marmur din fa sunt sparte n ultimul hal. Totul art de parc ar fi fost prsit de mii de ani. Dar ochii lui Sarah se luminar cnd se uit n jurul ei. Nu i-ar plcea s iei un loc ca sta, s drmi tot i s-l refaci cum era o dat tii, adic s-l faci la loc exact cum era nainte? Era ncntat de o asemenea idee, la care William afi o expresie ngrozit. i dai cumva seama de ct munc ar fi nevoie? i poi imagina numai fr s punem la socoteal preul. Ar trebui o armat de muncitori i ntreaga banc a Angliei ca s pun pe picioare locul sta. Dar gndete-te ct de frumos ar fi n cele din urm. Chiar ar merita. Pentru cine? rse, uitndu-se la ea amuzat. Niciodat de cnd se cunoscuser nu o vzuse mai emoionat ca acum. Cum poi s fi att de entuziasmat de un loc ca sta? Este un dezastru general. Adevrul este c-l interesa i pe el. Dar volumul imens de munc ce trebuia nvestit era mai mult dect descurajator. O s ntrebm de el cnd ne ntoarcem la drum. Sunt sigur c ni se va spune c aici au fost omori zece oameni i c e un loc ngrozitor. Tot drumul napoi spre main o tachin n legtur cu ideile ei, dar Sarah nu-l asculta. Socotea c este cel mai frumos loc pe care l vzuse vreodat i dac ar fi putut, l-ar fi cumprat dendat, iar William o crezu c ar face-o chiar. Dup ce castelul nu se mai zri, ntlnir un fermier btrn chiar lng drumul principal. William l ntreb n francez despre castelul drpnat de la care veneau, la care ranul spuse c este mult de povestit. Sarah fcu eforturi s neleag limba i reui destul de bine. Dar dup aceea William o lmuri cu toate micile detalii. Locul pe care l vzuser se numea Le Chteau de la Meuze i fusese prsit de vreo optzeci de ani, de prin 1860. nainte fusese locuit de aceeai familie timp de peste dou sute de ani, dar ultimul dintre ei murise fr s lase vreun motenitor. Apoi a trecut prin minile unor generaii de veri i rude ndeprtate, ns btrnul nu mai tia cui i aparine acum. Spuse c, atunci cnd el era copil, mai locuia acolo o btrn, incapabil s aib grij de locul acela, contesa de Meuze, verioar a regilor Franei. A murit ns nainte ca el nsui s devin adolescent, iar de atunci locul a fost nchis. Ce trist! M ntreb de ce nimeni nu a ncercat vreodat s-l restaureze. Probabil c ar necesita prea multe cheltuieli, rspunse el. Francezii au cam avut parte de vremuri grele. Iar locuri ca acesta nu sunt uor de ntreinut dup ce le-ai refcut. William tia mult prea bine ci bani i cte eforturi l costase s pun Whitfield pe picioare, iar pentru lucrrile de aici ar fi fost necesari mult mai muli bani. Cred c e o ruine. Arta trist cnd se gndea la casa aceea veche, la ceea ce ar putea s fie sau la ceea ce fusese o dat. I-ar fi plcut s-i suflece mnecile i s-l ajute pe William, s-o renoveze. S-au urcat n main, i el a privit-o curios. Vorbeti serios, Sarah? Chiar i place locul sta? Chiar i-ar plcea s faci un lucru ca sta? A adora. Ochii ei strluceau. E al naibii de mult munc. i chiar nu merit dac nu faci tu nsui ceva. Trebuie s dai cu ciocanul, s cari, s munceti i s transpiri alturi de cei care te ajut s o faci. tii, i-am vzut pe George i pe Belinda cnd i-au renovat castelul i nici n-ai idee ct au trebuit s munceasc. Dar el tia ct de mult i iubeau locul i ct de drag le devenise dup ce lucraser la el. Da, dar locul acela e mult mai complicat dect sta i mult mai vechi, explic Sarah, dorind s fac un gest magic, dup care Chteau de la Meuze s ntre n posesia ei. Nici asta n-ar fi uor, spuse William cu nelepciune. Absolut totul trebuie renovat, chiar i csua ngrijitorului, oproanele i grajdurile. Nu-mi pas, spuse ea ncpnat. Mi-ar plcea la nebunie s fac una ca asta, dac m-ai ajuta i tu, ncheie ea, ridicnd privirea spre el. M gndeam c n-a mai fi n stare s-mi asum un asemenea proiect. Mi-au trebuit cincisprezece ani ca s refac domeniul Whitfield, dar tiu eu? Aa cum l prezini tu, pare tentant. i zmbi, simindu-se din nou norocos i fericit, aa cum se simea tot timpul de cnd se cunoscuser. Ar putea fi att de minunat Ochii ei strluceau i el zmbi. Era ca un aluat n minile ei i ar fi fcut orice ar fi dorit ea. Dar de ce n Frana? De ce nu n Anglia? Ea ncerca s fie politicoas, dar adevrul este c se ndrgostise de locul acela i totui nu voia s insiste prea mult. Poate c era mult prea costisitor sau poate c va necesita prea mult munc. Mi-ar plcea s triesc aici. Dar poate gsim ceva asemntor n Anglia. Prea ns ceva lipsit de sens. Avea deja domeniul Whitfield i, datorit lui, arta excelent, dup reparaii. Aici era altfel. Putea deveni un loc care s fie numai al lor, pe care l-ar putea amenaja cu propriile lor mini, un loc pe care-l puteau crea i reconstrui muncind cot la cot. Sarah nu manifestase niciodat un asemenea entuziasm, iar el tia c totul era o nebunie. Ultimul lucru de care avea el nevoie era un castel drpnat n Frana. Pe drumul de ntoarcere, Sarah alung nstrunicele proiecte, fr s-i ias din minte singuraticul castel pe care l ndrgise. Nu avea nevoie, se gndea ea, dect de dragostea unor oameni. Parc avea un suflet propriu, era ca un copil rtcit sau un btrn foarte trist. n sfrit, orice ar fi fost, nu era dat s fie al ei, Sarah tia asta i dup ce se ntoarser la Paris nu mai pomeni de el. Nu voia ca William s se simt presat, iar pe de alt parte, era contient de absurditatea propriului sentiment. Era deja sptmna Crciunului i Parisul arta splendid. Au fost o dat la cin la familia Windsor, n casa lor din Boulevard Suchet, care fusese decorat de Boudin. Restul timpului l-au petrecut singuri, bucurndu-se de primul Crciun mpreun. William a sunat-o pe mama lui de mai multe ori, ca s se asigure c nu se simte prea singur. Ea fcea ns vizite la domeniile din vecintate, lua masa cu diverse rude i n Ajunul Crciunului a fost invitat la Sandringham, la masa tradiional de Crciun a familiei regale. Bertie trimisese anume pentru ea o main, doi valei i o doamn de companie. Sarah i sun prinii la New York, tiind c Peter i Jane vor fi acolo de Crciun, i o clip i se fcu dor de acas. Dar William era att de bun cu ea i se simea att de fericit cu el! n ziua de Crciun, el i fcu cadou un superb inel cu safire i smaralde de la Van Cleef, ntr-o montur de diamante, i o frumoas brar Cartier, din diamante, smaralde, safire i rubine, toate alctuind un model floral. Sarah vzuse una asemntoare pe braul ducesei de Windsor i o admirase foarte mult. Era o pies deosebit i cnd William i-a dat-o, a rmas mut de uimire. Iubitule, m rsfei ngrozitor! Era surprins i ncntat de toate cadourile lui. i druise poete i earfe, cri de la anticarii de pe malurile Senei, pe care tia c i le dorete, i mici fleacuri care o fceau s rd, ca de pild o ppu aidoma cu cea pe care o avusese ea n copilrie. William o cunotea foarte bine i era nespus de generos i de atent. La rndul ei, Sarah i-a druit o tabacher de aur cu email albastru strlucitor, lucrat de Carl Faberg, cu o inscripie de la arina Alexandra ctre ar din 1916, i un minunat costum de clrie de la Hermes pe care el l admirase, precum i un nou ceas foarte elegant de la Cartier. Pe capacul din spate, Sarah comandase s se graveze: Primul Crciun, Prima Iubire, din toat inima, Sarah. William a fost nduioat pn la lacrimi cnd a citit aceste cuvinte. Apoi a dus-o din nou n pat i a fcut iari dragoste cu ea. Au petrecut aa aproape toat ziua de Crciun, fericii c nu se ntorseser la Londra, unde ar fi fost silii s asiste la tot felul de ceremonii fastuoase i s participe la nesfrite tradiii. Cnd s-au trezit spre sfritul dup-amiezii, el i zmbi. O srut pe ceaf i i spuse din nou ct de mult o iubete. Mai am ceva pentru tine, i mrturisi el. Dar nu era sigur c o s-i fac plcere sau o s se necjeasc. Era cea mai mare nebunie pe care o fcuse n viaa lui, cel mai teribil moment de scrnteal i, totui, presimea c ei o s-i plac ntr-adevr. i dac i va plcea, merita tot efortul. Scoase o cutiu dintr-un sertar. Era nvelit n hrtie aurie i legat cu o panglic subire tot aurie. Ce-i asta? ntreb Sarah, curioas ca un copil, n timp ce lui i tremura inima de emoie. Deschide-o. Sarah ridic, cu grij, capacul, ntrebndu-se dac nu cumva era nc o bijuterie. Oricum era un obiect mic. Dar dup ce desfcu ambalajul. Gsi nuntru o alt cutiu i mai mic, iar n ea era o csu de lemn fcut dintr-o cutie de chibrituri. Nu bnuia ce ar putea fi i l privi pe William ntrebtoare. Ce este, iubitule? Deschide-o, spuse el, cu un glas sugrumat i temtor. Sarah deschise cutia de chibrituri i nuntru gsi un bileel pe care scria doar att: Le Chteau de la Meuze. Crciun fericit, 1938. De la William, cu toat dragostea. Sarah l privi uluit i, citind cele scrise, nelese deodat ntreaga semnificaie. Scoase un strigt de uimire, nevenindu-i s cread c el fcuse un gest att de minunat i nebunesc totodat. Niciodat, dar absolut niciodat nu-i dorise ceva cu atta ardoare. L-ai cumprat? ntreb ea minunndu-se, apoi i azvrli braele n jurul gtului lui i se trnti goal pe genunchii lui, emoionat. L-ai cumprat? Este al tu. Nu sunt sigur dac suntem nebuni sau foarte inteligeni. Dac nu-l vrei, putem vinde pmntul, iar castelul l putem lsa n paragin sau putem uita de el. Nu-l costase prea mult. Avusese ns mult btaie de cap ca s gseasc modalitatea de abordare. Suma pe care o pltise fusese ns nduiotor de mic. l costase mai mult renovarea cabanei lui de vntoare din Anglia dect cumprarea castelului de la Meuze, cu tot pmntul i anexele lui. Sarah era att de emoionat, c nu mai tia pe ce lume se afl, iar el era fericit de bucuria ei. Fusese mult mai complicat dect prevzuse. Erau patru motenitori, dintre care doi triau n Frana, unul la New York i altul ntr-un loc uitat din Anglia. Dar l ajutaser avocaii lui, iar tatl lui Sarah luase legtura cu femeia din New York prin banc. Erau veri ndeprtai ai contesei care murise cu optzeci de ani n urm, aa cum spusese fermierul. De fapt, oamenii de la care cumprase el castelul erau la cteva generaii distan de ea, dar nimeni nu tiuse ce s fac pn la urm cu proprietatea aceea i nici cum s-o mpart, aa c o lsaser de izbelite, pn ce Sarah a gsit-o. i s-a ndrgostit de ea.. Sarah l privi ngrijorat. Te-a costat o avere? S-ar fi simit teribil de vinovat dac ar fi fost aa, dei n fundul sufletului tia c merit. Adevrul este c el cumprase proprietatea pe mai nimic. Toi cei patru motenitori simiser o mare uurare c scpaser de ea i niciunul din ei nu fusese prea lacom. Averea va veni dup ce vom ncerca s o restaurm. i promit c o s fac totul cu minile mele, totul! Cnd putem s ne ntoarcem ca s ncepem munca? Srea n sus de bucurie, iar el ofta, frmntat de sentimente contradictorii, ncntat i n acelai timp ngrijorat. Mai nti trebuie s ne ntoarcem n Anglia. Am de aranjat cteva treburi acolo. Nu tiu cnd se va putea poate n februarie sau martie Nu se poate mai devreme? Era o feti fericit n dimineaa de Crciun i el zmbi. Vom ncerca Era extrem de bucuros c i fcuse o mare plcere. ncepu s fie i el nerbdtor i se gndi c va fi poate amuzant s munceasc alturi de ea, dac munca nu-i va omor pe amndoi. Sunt fericit c i place cadoul meu. Am trit cteva clipe de groaz gndindu-m c poate ai uitat de castel i nu-l mai vrei. i vreau s-i spun c tatl tu m crede de-a dreptul nebun. O s-i art o dat telegramele. Zicea c pare o nebunie la fel de mare ca ideea ta cu ferma pe care voiai s-o cumperi n Long Island. Mi-a mrturisit c e convins c amndoi suntem nebuni i c, evident, ne potrivim perfect. Ea chicoti, gndindu-se din nou la cas, apoi l privi pe William cu o licrire trengreasc n ochi, pe care el o observ imediat. i eu am ceva pentru tine Cred c Nu voiam s-i spun nimic nainte de a ne ntoarce n Anglia i de a fi sigur dar cred c s-ar putea poate c vom avea un copila Era stnjenit i bucuroas n acelai timp. William o privi surprins i uluit. Att de curnd? Sarah, vorbeti serios? Nu-i venea s cread. Cred c vorbesc foarte serios. Probabil c s-a ntmplat chiar n noaptea nunii. Voi fi mai sigur peste cteva sptmni. Dar ea recunoscuse deja primele semne. De data asta le recunoscuse ea, singur. Sarah, iubita mea, eti cu adevrat uluitoare! ntr-o singur noapte cptaser o familie i un castel n Frana, cu deosebirea c micuul abia fusese conceput, n timp ce castelul fusese lsat n paragin de aproape un secol. Cu toate astea, amndoi erau fericii. Au mai stat la Paris, unde s-au plimbat de-a lungul Senei, au fcut dragoste i au mncat n mici bistrouri linitite, pn dup Anul Nou, apoi s-au ntors la Londra pentru a juca rolurile de duce i duces de Whitfield. 11 De ndat ce s-au ntors la Londra, William a insistat ca Sarah s se duc la medicul lui din Harley Street. Acesta confirm ceea ce ea bnuia de cteva sptmni. Era deja nsrcinat n cinci sptmni i medicul i spuse c va nate la sfritul lui august sau la nceputul lui septembrie. O sftui s fie precaut n primele luni, mai ales din cauza avortului pe care-l suferise. Dar el constat c Sarah era ntr-o stare de sntate excelent i l felicit pe William pentru motenitor, cnd acesta veni s-o ia. Viitorul tat era evident foarte ncntat de el nsui i de ea. Amndoi i-au dat vestea mamei lui cnd s-au dus la Whitfield, n weekend-ul urmtor. Dragii mei copii, e minunat! exclam ea fericit, de parc fcuser ceva ce nu mai reuise nimeni de cnd Maria i dduse natere lui Iisus. A vrea s v amintesc c vou v-au trebuit doar treizeci de zile pentru a nfptui ceea ce tatl tu i cu mine am reuit n treizeci de ani. Suntei vrednici de a fi felicitai pentru iueala i norocul vostru! Ce copii istei suntei voi! nchin un pahar n cinstea lor i ei rser. Nu-i mai gsea locul de bucurie i i spuse din nou lui Sarah c naterea lui William fusese cel mai fericit moment din viaa ei i acesta dinuise de-a lungul anilor. Dar, ca i medicul, o sftui pe Sarah s nu fac prostii i s nu se oboseasc, pentru c asta ar putea avea urmri asupra strii copilului sau a ei nsi. Dar m simt foarte bine. ntr-adevr, era ntr-o form excelent i medicul i spusese c pot face dragoste rezonabil, sugerndu-le s evite excesele, s nu ncerce s doboare recordurile olimpice, sfaturi pe care Sarah i le transmise lui William. Dar lui i era foarte fric s fac dragoste ca nu cumva s-i duneze ei sau copilului. i spun precis c nu se ntmpl nimic. Aa a spus medicul. De unde tie el? E medic, l asigur ea din nou. Poate c nu e un medic bun. Ar fi bine s te mai consulte i un alt medic. William, a fost medicul mamei tale nainte de a te nate tu! Tocmai de aceea. E prea btrn. Ne ducem la altul mai tnr. William merse pn ntr-acolo nct i gsi un specialist i ea, ca s-i fac pe plac, se duse i la el. Omul i spuse exact ceea ce-i spusese btrnul lord Allthrope, lucru care o bucur nespus pe Sarah. Era deja n dou luni i nu avusese pn atunci nicio problem. Eu vreau s tiu cnd ne ntoarcem n Frana, spuse ea, dup ce trecu o lun de cnd se aflau la Londra. Murea de nerbdare s nceap lucrrile la noua lor cas. Vorbeti serios? William prea ngrozit. Vrei s pleci acum? Nu vrei s atepi pn se nate copilul? Bineneles c nu. De ce s ateptm attea luni, cnd am putea ncepe lucrul de-acum? Iubitule, nu sunt bolnav, sunt nsrcinat, pentru numele lui Dumnezeu! tiu. Dar dac se ntmpl ceva? Prea nebun de ngrijorare i i dorea ca Sarah s nu fie att de hotrt. Dar chiar i btrnul lord Allthrope czu de acord c nu avea niciun rost s stea acas, iar atta vreme ct Sarah nu se va obosi prea tare i nu va cra obiecte grele, proiectul din Frana i se prea foarte bun. i face foarte bine s aib o ocupaie, l asigur el, apoi le suger s atepte pn n martie, pentru ca ea s aib deja trei luni de sarcin cnd vor pleca. Era singurul compromis pe care Sarah a fost dispus s-l fac. Va atepta pn n martie ca s se ntoarc n Frana, dar nicio clip mai mult. Murea de nerbdare s se apuce de treab. William se strduia s trgneze ct mai mult proiectele de la Whitlield, iar mama lui l ndemna ntruna s-i spun lui Sarah s nu se oboseasc. Mam, ncerc, dar nu vrea s m asculte, spuse el n cele din urm, ntr-un moment de disperare. E i ea tot un copil. Nu-i d seama c trebuie s aib mare grij. Doar nu vrea s piard sarcina! Sarah nvase ns de mult aceast lecie. i era mult mai prudent dect credea William: aipea n timpul zilei, se plimba i se odihnea cnd era obosit. Nu avea de gnd s piard acest copil. Dar nici nu avea de gnd s stea fr s fac nimic. l pis atta pe William, pn ce el se hotr s mearg n Frana, fiindc n-o mai putea amgi. Era la mijlocul lunii martie i Sarah l amenina c va pleca fr el. Au plecat spre Paris cu iahtul regal, cnd lordul Mountbaten se ducea s-l viziteze pe ducele de Windsor; el consimi s ia la bord i tnra pereche, ca o favoare. Dickie, cum i spuneau William i contemporanii lui, era un brbat foarte chipe i Sarah l amuz n timpul traversrii Canalului Mnecii, povestindu-i despre castel i despre lucrrile pe care aveau de gnd s le fac acolo. William, btrne, se pare c programul tu de lucru e stabilit! El socotea ns c le va face bine la amndoi. Se iubeau foarte mult i abia ateptau s duc la capt proiectul. William comandase la Ritz s li se nchirieze o main i reuir s gseasc un mic hotel, la dou ore i jumtate de Paris, n apropiere de castelul lor n ruine. Au nchiriat ultimul etaj al hotelului, plnuind s locuiasc acolo pn ce castelul va deveni ct de ct locuibil, ceea ce amndoi tiau c va dura mult. S-ar putea s dureze ani de zile, mormi William cnd l revzur. Urmtoarele dou sptmni i le petrecu adunnd lucrtori. n cele din urm, angajase o echip destul de numeroas i ncepur s nlture scndurile i obloanele pentru a vedea interiorul. Pe msur ce lucrau apreau tot felul de surprize, unele dintre ele plcute, altele dimpotriv. Living-ul principal era o ncpere splendid i pn la urm gsir i trei saloane, cu superbe boiseries i o stucatur de pe care se cojea stratul subire de aur. Mai descoperir cmine de marmur i pardosele minunate. Dar n cteva locuri lemnul fusese distrus fie de mucegai, rezultatul multor ani de umezeal, fie de gzele i roztoarele care se strecuraser printre scnduri i stricaser pe ici pe colo frumoasele ornamente. Tot la parter se afla o imens i frumoas sufragerie, apoi o serie de saloane mai mici, o extraordinar bibliotec cu lambriuri de mahon, o sal seniorial, demn de orice castel englezesc, i o buctrie veche, care i amintea lui Sarah de unele muzee pe care le vizitase cu prinii n anul precedent. n buctrie se aflau ustensilele pe care se vedea c nu le mai folosise nimeni de dou sute de ani i Sarah le adun cu grij, n intenia de a le pstra. Cu aceeai grij, au pus de asemenea la adpost cele dou trsuri pe care le-au gsit n hambar. William se aventur cu pruden la etaj, dup investigarea iniial de la nivelul parterului. Refuz ns categoric s-o lase pe Sarah s-l nsoeasc, de team s nu se prbueasc podeaua. Spre surprinderea lui, aceasta se dovedi foarte solid i pn la urm o chem pe Sarah sus s vad ce gsise. Erau pe puin o duzin de ncperi nsorite, cu superbe boiseries i ferestre frumos modelate i un minunat salon cu un cmin de marmur, care ddea deasupra intrrii principale, spre ceea ce fuseser odinioar parcul i grdinile castelului. Acesta a fost momentul n care Sarah, plimbndu-se dintr-o ncpere ntr-alta, i-a dat seama c nu existau bi. N-au cum s existe, rse ea n sinea ei. Pe vremea aceea se splau n hrdaie aduse n camerele de toalet i n loc de closete foloseau oala de noapte. Era mult treab de fcut, dar era din ce n ce mai evident c merita. Acum i William era fascinat. Fcea schie pentru lucrtori, ntocmea programe de munc i i petrecea fiecare zi din zori i pn seara dnd directive, explicnd n timp ce Sarah lucra lng el, cizelnd lemnul vechi, restaurnd pardoselile, curind boiserie-iile, reparnd pojghia de aur i lustruind alama i bronzul pn ce strluceau; n cele din urm, i petrecea mai toat ziua vopsind. n timp ce ei lucrau la cldirea principal, William desemnase o echip de tineri s repare casa ngrijitorului, pentru a se putea muta acolo, ca s fie tot timpul pe antierul uriaului lor proiect. Casa ngrijitorului era mic. Avea un living relativ mic, un dormitor i mai mic alturi i o buctrie mare i intim, iar la etaj, dou dormitoare nsorite, ceva mai mari. Dar era desigur foarte potrivit pentru ei i puteau instala probabil i o servitoare jos, n caz c Sarah ar avea nevoie. Aveau un dormitor al lor i chiar unul pentru copilul ce se va nate. Copilaul mica acum n pntecele mamei i, de fiecare dat cnd l simea, Sarah zmbea, convins c va fi biat i c va semna leit cu William. i destinuia acest lucru din cnd n cnd i el repeta mereu c nu-l va deranja dac va fi fat, fiindc oricum dorea s aib mai muli copii. i noi n-avem grij c trebuie s asigurm un urma la tron, o tachina el, dei mai era n joc titlul lui nobiliar i motenirea domeniului Whitfield. n perioada aceea ns, principala preocupare nu era nici domeniul Whitfield i nici mcar castelul din Frana. n martie, Hitler i ridicase capul monstruos i nghiise Cehoslovacia, pretinznd c, n fapt, aceasta nu mai exista ca stat de sine stttor. ntr-adevr, se fcuse stpn peste zece milioane de persoane care nu erau germani. Nici nu terminase bine treaba n Cehoslovacia, c i ndrept privirile spre Polonia i ncepu s-o amenine cu vechi probleme conflictuale n Danzig i n diferite alte zone. La o sptmn, se ncheie Rzboiul Civil din Spania, care secerase peste un milion de viei i transformase n ruine prospera Spanie. Dar n aprilie a fost i mai ru. Imitndu-l pe prietenul su german, Mussolini invad Albania i guvernele britanic i francez ncepur s protesteze i i oferir ajutorul Greciei i Romniei dac acestea socoteau c este necesar. Oferiser acelai ajutor i Poloniei, cu cteva sptmni n urm, promind de data asta s fie alturi de ea dac Hitler va atenta la teritoriile ei. n mai, Mussolini i Hitler semnaser deja aliana, fiecare promind celuilalt s-l sprijine n rzboi. Discuii similare ntre Frana, Anglia i Rusia s-au ncheiat i au renceput, fr a duce la vreun rezultat. Era o primvar deprimant pentru politica internaional i soii Whitfield erau profund ngrijorai, dar n acelai timp continuau lucrrile de amploare de la Chteau de la Meuze, iar sarcina lui Sarah nainta. Era acum n luna a asea i, dei William nu i-o spunea, i se prea uria. Dar amndoi erau nali i era de ateptat ca i odrasla lor s fie mare. El l simea micndu-se, noaptea, cnd se ntindeau n pat i uneori, cnd se lipea de ea, simea cum copilaul l nghiontete cu picioruele. Nu te doare? ntreb el. Era fascinat de viaa pe care o simea nuntrul ei, de sarcina ei tot mai mare, de copilaul care se va nate n curnd, rod al dragostei lor mprtite. Era un miracol care nu contenea s-l copleeasc. Mai fcea dragoste cu ea din cnd n cnd, dar se temea tot mai mult s nu-i duneze n vreun fel, iar pe ea prea s-o atrag acum mai puin actul sexual. Muncea din greu la castel i amndoi erau extenuai cnd se duceau seara la culcare. Dimineaa, la ora ase, soseau muncitorii i ncepeau s ciocneasc i s fac zgomot. La sfritul lui iunie au reuit s se mute n casa ngrijitorului, renunnd la camerele de la hotel, ceea ce le fcu o mare plcere. Locuiau acum pe propriul lor domeniu i terenurile ncepeau s arate civilizat. William adusese o armat de grdinari de la Paris ca s taie potecile, s aranjeze copacii i s sdeasc flori, transformnd jungla ntr-o grdin. Lucrrile n parc au durat mai mult, dar n august ncepeau s se ntrevad sperane i era uimitor ct de mult progresaser cu casa. William ncepea s cread c se vor muta la sfritul lunii, tocmai la timp, pentru naterea copilului. Lucra cel mai mult la apartamentul lor, pentru ca Sarah s se simt bine acolo i s poat continua munca n restul casei dup ce se vor instala. Vor fi necesari ani de zile pentru finisarea detaliilor, se gndea el, dar realizaser deja extraordinar de mult ntr-un rstimp foarte scurt. De fapt, George i Belinda trecuser pe la ei n iulie i fuseser foarte impresionai de ceea ce reuiser s fac William i Sarah pn la acea dat. Au venit de asemenea n vizit Jane i Peter, i pentru cele dou surori fusese o vizit mult prea scurt. Jane l plcea enorm pe William i era fericit c Sarah va avea un copil. Promise s vin din nou dup ce se va nate, ca s-l vad, dei i ea atepta un alt copil i tia c va mai trece mult timp pn s se poat ntoarce n Europa. Doriser s vin i prinii lui Sarah, dar tatl ei nu se simise bine n ultimul timp. Jane o asigur ns c nu era nimic grav. La Southampton se lucra serios la renovare. Mama ei era ns foarte hotrt s vin n vizit la toamn, dup ce se va nate copilul. Dup plecarea lui Peter i Jane, Sarah se simi singur cteva zile i se cufund n munca la cas pentru a se mai mbrbta. Muncea din greu ca s-i termine camera ei i mai ales frumoasa ncpere alturat pe care o rezervase copilului. Cum merge treaba aici? strig William ntr-o dup amiaz, cnd i aduse o franzel, nite brnz i o ceac aburind de cafea. Fusese foarte amabil i sritor cu familia ei, cum era, de fapt, cu toat lumea, dar mai ales cu ea. Acum mai mult ca oricnd, Sarah l iubea cu o dragoste nemrginit. ncepe s mearg, spuse ea mndr. Poleise cu grij o parte din boiserie i acum arta mai bine dect cea pe care o admiraser la Versailles. Te pricepi. William i admira opera cu un zmbet cald. S tii c te-a angaja, spuse el i se aplec s-o srute. Te simi bine? Foarte bine. O durea ngrozitor spatele, dar nu i-ar fi spus lui pentru nimic n lume. i fcea plcere tot ce lucra acolo zilnic i nu va mai fi nsrcinat mult vreme, se gndea ea. Doar nc trei sau patru sptmni. Gsiser un spital mic i curat n Chaumont, unde va putea nate copilul. Era acolo un medic foarte atent i Sarah se ducea la consultaie la fiecare cteva sptmni. El i spunea c sarcina mergea bine, dar o avertiz c s-ar putea ca pruncul s fie foarte mare. Ce nseamn asta? ntrebase ea, strduindu-se s vorbeasc degajat. n ultimul timp ncepuse s se team de natere, dar nu voia s-l sperie i pe William cu temerile ei care i se preau absurde. Ar putea nsemna o cezarian, mrturisi medicul. Este poate cam neplcut, dar uneori e mai sigur i pentru mam i pentru copil, n cazul n care omuleul este prea mare, cum ar putea fi n cazul dumneavoastr. Dac mi facei cezarian, voi putea s mai am copii dup aceea? Medicul ezit, apoi cltin din cap, simind c trebuie s-i spun adevrul. Nu, nu vei mai avea voie. Atunci nu vreau operaie. n cazul acesta, facei multe plimbri, mult micare, exerciii, notai dac avei un ru n apropierea casei. Toate acestea v vor ajuta la nevoie, Madame la Duchesse. Medicul se nclina ntotdeauna politicos cnd pleca ea i dei lui Sarah nu-i plcea c o amenina cu o cezarian, pe el l plcea. Nu-i spusese lui William despre opinia medicului cum c bebeluul ar putea fi foarte mare sau despre posibilitatea unei cezariene la natere. Era sigur de un lucru, i anume c dorea mai muli copii. i avea de gnd s fac tot ce-i sttea n putin pentru a nu pune n pericol sarcinile viitoare. Sarah mai avea nc o sptmn sau dou pn s nasc n momentul n care Germania i Rusia au semnat un pact de neagresiune, lsnd doar Frana i Anglia ca poteniali aliai, de vreme ce Hitler semnase deja un pact cu Mussolini, iar Spania era efectiv distrus i nu putea ajuta pe nimeni. ncepe s fie grav, nu-i aa? l ntreb Sarah pe William ntr-o noapte, cu voce calm. Abia se mutaser n camera lor din castel i, dei mai erau multe detalii de pus la punct, ea se gndea c nu vzuse niciodat ceva mai frumos, sentiment pe care-l avea i William cnd o privea. Nu e bine. Probabil c m voi ntoarce la un moment dat n Anglia, s vd ce prere au cei din Downing Street Ten. Dar nu voia s-o ngrijoreze. Poate c ne vom ntoarce amndoi pentru cteva zile, dup ce se va nate copilul. Oricum voiau s i-l arate mamei lui, aa c Sarah nu fcu nicio obiecie. E greu de crezut c noi vom intra n rzboi adic Anglia. Sarah ncepea s se considere una de-a lor, dei i pstrase cetenia american cnd se cstorise cu William; el nu vedea niciun motiv pentru care ea i-ar fi schimbat-o. Sarah nu dorea dect ca lumea s se liniteasc ndeajuns pentru ca ea s poat aduce copilul pe lume fr grij. Nu voia s se simt apsat de grija rzboiului, dorea doar un cmin linitit pentru copilul lor. N-ai s pleci dac se ntmpl ceva, nu-i aa, William? l privi cuprins brusc de panic, trecnd n revist toate pericolele posibile. Nu voi pleca nainte de a se nate copilul, i promit. Dar dup aceea? fcu ochii mari de spaim. Numai dac va fi rzboi. Nu-i mai face griji pentru asta. n momentul sta nu e sntos pentru tine. Nu voi pleca nicieri, dect la spital cu tine, aa c nu mai fi prostu. Sarah avea vagi dureri cnd se urc n noaptea aceea n pat, n noua lor camer, dar pn diminea i trecur i se simi mai bine. Era o prostie s-i fac griji din cauza rzboiului. Ea trebuia s se preocupe numai de copil, i spuse a doua zi diminea, cnd se trezi. Dar pe nti septembrie, n timp ce ciocnea podeaua micilor ncperi de deasupra dormitoarelor lor, cele care ntr-o bun zi aveau s devin minunate dormitoare pentru copii, auzi pe cineva ipnd ceva neinteligibil, apoi auzi la parter pai alergnd i se gndi c o fi pit careva ceva. Cobor n buctria principal ca s dea o mn de ajutor. Dar acolo toi ascultau radioul. Germania atacase Polonia cu trupe de infanterie i cu aviaia. William sttea i el acolo i asculta radio mpreun cu toi brbaii de pe antier. Dup aceea, toi ncepur s discute dac Frana va ncerca sau nu s elibereze Polonia. Civa erau de prere c ar trebui, dar multora nu le psa. Aveau necazurile lor acas, cu familiile lor, cu problemele lor, dar alii considerau c Hitler trebuie oprit nainte de a fi prea trziu pentru toi. Sarah sttea acolo, ngrozit i se uita la William i la ceilali. Ce nseamn asta? Nu e bine deloc, spuse William, sincer. Ateptm i vom vedea. Terminaser acoperiul casei, ferestrele erau puse la locul lor, pardoselile refcute, bile fuseser instalate, dar mai rmseser nenumrate detalii. Cu toate acestea, cea mai mare parte a lucrrilor era gata, casa ei era aranjat i ocrotit de urgia naturii i a lumii, gata pentru a primi copilaul lor. Dar lumea nu mai era un loc sigur i situaia nu putea fi lesne schimbat. Te rog s nu te mai gndeti la asta, o ndemn el. William observase n ultimele dou zile c ea dormea mai mult i bnuia c i se apropia termenul. De aceea voia s-o fereasc de grij i team acum, cnd trebuia s nasc. Era foarte posibil ca Hitler s nu se opreasc n Polonia. Mai curnd sau mai trziu, Anglia va trebui s intervin i s-l opreasc. William tia asta, dar nu-i spuse nimic lui Sarah. n seara aceea au mncat n tcere. Ca ntotdeauna, gndurile lui Sarah se ndreptau spre chestiuni serioase, dar William se strduia s-o sustrag. N-o ls s vorbeasc despre ultimele tiri, oblignd-o s se gndeasc la ceva plcut, ncerc s-i abat gndurile de la evenimentele din lume, vorbindu-i despre cas, dar nu era uor. Spune-mi ce vrei s faci cu sufrageria. Vrei s restaurezi lambriurile originare sau s foloseti o parte din boiserie-iile pe care le-am gsit n grajduri? Nu tiu. Prea neatent, dar fcu un efort s se concentreze asupra ntrebrii. Tu ce prere ai? Cred c la boiserie e mai vesel. Lambriurile din bibliotec sunt suficiente. Aa mi se pare i mie. Sarah se juca cu mncarea n farfurie i el i ddea seama c nu-i e foame. Se ntreba dac nu cumva se simte ru, dar nu voia s-o piseze. Arta obosit n seara aceea i ngrijorat. Toi erau ngrijorai. Cum rmne cu buctria? Dduser la iveal toate crmizile, vechi de patru sute de ani, i lui William i plcea. E frumos aa cum e acum, dar poate c tu vrei ceva puin mai stilat. Nici nu m intereseaz. Sarah l privi deodat deprimat. Simt c-mi vine ru de cte ori m gndesc la srmanii oameni din Polonia. Nu trebuie s te gndeti acum la asta, Sarah, spuse el cu blndee. De ce? Pentru c nu e bine pentru tine i nici pentru copil, spuse el hotrt, dar ea ncepu s plng cnd se ridic de la mas, plimbndu-se apoi agitat prin buctrie. Totul prea s-o tulbure mai mult acum, cnd se apropia termenul. Dar ce fac femeile din Polonia care sunt nsrcinate ca mine? Ele nu pot schimba subiectul. E un gnd ngrozitor, recunoscu el, dar acum, n clipa asta, nici noi nu putem schimba nimic. De ce, fir-ar s fie? De ce le face aa ceva dementul la? se revolt ea, apoi se aez din nou, gfind i evident ndurerat. Sarah, potolete-te! Nu te enerva. O sili s se duc sus i insist s se ntind n pat, dar ea nc mai plngea. Nu poi duce pe umerii ti toat povara lumii. Nu sunt umerii mei, nu e lumea, e fiul tu. Zmbi printre lacrimi, gndindu-se din nou ct de mult l iubea pe William. Era ntotdeauna att de bun cu ea, mereu neobosit. Renovase castelul muncind fr ncetare numai pentru c i plcea ei. Dar ajunsese s-i plac i lui i, tiind asta, Sarah se nduio. Crezi c acest mic monstru se va hotr s ias la lumin? ntreb ea cu un glas obosit, n timp ce el o freca pe spate. William trebuia s se duc jos, s strng masa, dar nu voia s-o lase singur pn ce nu se relaxa i pentru el era evident c nc nu se relaxase i c pesemne va mai dura. O s ias el la lumin pn la urm. Deocamdat respect programul. Ce dat a spus lordul Allthrope? nti septembrie? Adic astzi, deci va ntrzia doar ncepnd de mine. E att de mare! Sarah era ngrijorat, netiind cum o s ias copilul. n ultimele sptmni se fcuse i mai uria. i i mai amintea c medicul local spusese c bebeluul era prea mare. O s ias el. Cnd va fi gata. William se aplec asupra ei i i srut drgstos buzele. Acum odihnete-te puin. O s-i aduc o ceac de ceai. Dar cnd se ntoarse cu ceea ce francezii numesc o infuzie de ment, ea dormea profund, mbrcat, i el n-o mai deranj. Sarah a dormit lng el, aa cum era, pn dimineaa i s-a speriat cnd s-a trezit, simind o durere puternic; mai avusese ns astfel de dureri, care apreau i dispreau pn la urm. De fapt, se simea mai puternic dect se simise vreodat i avea o list lung de amenajri pe care voia s le termine n camera copiilor nainte de a nate. Treblui acolo toat ziua, uitnd de griji, i refuz chiar s coboare la mas cnd a fost chemat. William a trebuit s-i duc dejunul sus i s-o certe c muncete prea mult, dar ea ntoarse faa spre el i rse. Arta mai bine i mai fericit dect fusese n ultimele sptmni i el zmbi, lundu-i-se parc o povar de pe suflet. Tot e bine c tim mcar c nu voi pierde copilul. Sarah i mngie burta imens i bebeluul ddu tare cu picioruele, n timp ce ea muc dintr-o baguette i apoi dintr-un mr, dup care se ntoarse la munc. Hinuele i scutecele copilului erau deja aranjate n sertare. La sfritul zilei era gata cu tot ce i propusese s fac i camera copilului arta minunat. Totul era n dantel alb, cu panglici de satin alb. Pusese acolo un leagn de nuiele, n stil vechi, un frumos dulpior, o comod care aparinea casei, curat acum i nlbit chiar de ea, iar pardoseala era galben ca mierea i acoperit cu un covora Aubusson. ncperea era plin de dragoste i cldur i singurul lucru care lipsea era copilaul. Sarah cobor n buctrie la ora cinei i puse n farfurii macaroane, friptur rece de pui i salat, pentru amndoi. nclzi puin sup, lu pinea i i strig soul care era sus. William i turn un pahar cu vin, dar ea l refuz. Nu mai putea s bea nimic, fiindc i ddea arsuri. Ai fcut o treab bun. William fusese sus s vad cum arta camera i l impresionase energia de care ddea ea dovad. Nu mai fusese de sptmni ntregi att de vioaie. Dup mas, ea i propuse s fac o plimbare n grdin. Nu crezi c ar trebui s te odihneti? William prea cam ngrijorat, considernd c Sarah exagereaz. Chiar dac avea doar douzeci i trei de ani, urma s treac printr-o mare ncercare, despre care el auzise c nu e deloc uoar i inea neaprat ca ea s se odihneasc. De ce s m odihnesc? Copilul nu se va nate probabil dect peste cteva sptmni. Am nceput s m obinuiesc s fiu venic n starea asta. Aa se pare, dup cum te pori. Te simi bine? El o privi cu atenie, dar vzu c Sarah arat realmente bine. Ochii i erau strlucitori i limpezi, obrajii mbujorai i l tachina ntruna. Zu c m simt bine, William. n seara aceea, conversaia lor se nvrti n jurul familiei: prinii ei, Jane, mama lui. Vorbir i despre casa din Long Island. Edward i Victoria fcuser i ei lucrri de amploare acolo i tatl ei spusese c totul va reveni la normal abia n vara urmtoare. Reparaiile le luaser mult pentru c furtuna fcuse pagube mari. Firete, i simea lipsa lui Charles, dei aveau un nou ngrijitor, un japonez, mpreun cu soia lui. Sarah prea foarte nostalgic pe cnd se plimbau prin grdin. ncepuser s apar ici i colo mici tufe i toat grdina prea plin de sperane i de promisiuni, ca i ea. Se ntoarser n cas n cele din urma i ea pru mulumit s se poat ntinde ca s se odihneasc. Citi un timp o carte, apoi se ridic, se ntinse i se duse s priveasc pe fereastr lumina lunii. Noua lor cas era frumoas i i plcea totul acolo. Era visul vieii ei. i mulumesc pentru toate astea, rosti ea cu duioie din locul n care sttea i el o privi din pat, impresionat ct de dulce era. Arta att de tnr i de imens! Apoi, cnd porni spre pat, se uit de jur-mprejur pe podea, apoi spre tavanul de deasupra lor. Of, curge ru undeva! Probabil c s-a spart o eav. Nu vedea nimic deasupra sau pe perete, dar pe podea era o balt n toat regula. William se ridic ncruntat i privi i el spre tavan. Nu vd nimic. Eti sigur? Dar ea art spre pardoseal, el privi n jurul ei, apoi din nou n spatele ei. nelese naintea ei. Iubito, tu eti cea care ai evi sparte, spuse el zmbind cu blndee, netiind prea bine cum s-o ajute. Poftim? Sarah se simi foarte jignit, n timp ce el aduse un teanc de prosoape din baia pe care o amenajase n camera alturat i dintr-odat n ochii ei se ivi un licr de nelegere. Nu-i trecuse prin cap. I se rupsese apa. Crezi c asta e? Se uit n jurul ei n timp ce el aduna apa cu prosoapele i Sarah i ddu seama c i udase cmaa de noapte. El avea dreptate. Pierduse apa. M duc s-l sun pe doctor, spuse el i se scul. Nu cred c e nevoie. El spunea c poate dura o zi ntreag pn ce se va ntmpla ceva. Eu o s fiu mai linitit dac-l sun. Dar se neliniti de-a binelea dup ce sun la spitalul din Chaumont. Profesorul Vincour, cum i spuneau medicii din Frana, plecase mpreun cu trei colegi la Varovia. Se duseser s-i ofere serviciile acolo pentru a-i ajuta pe polonezi; n plus, n noaptea aceea izbucnise i un incendiu cam mare n satul alturat. Toate infirmierele erau acolo i nu rmsese niciun medic. Duceau mare lips de personal medical i ultimul lucru de care aveau nevoie acum era s se ocupe de o natere banal, chiar dac era vorba de Madame la Duchesse. De data asta, nimeni-nimeni n-a fost impresionat de titlul lui nobiliar. Nu-i nicio problem s nati un copil, i-au spus ei. I-au sugerat s cheme o femeie de la o ferm din apropiere sau pe cineva de la hotel, fiindc ei nu puteau s-l ajute. Cnd urc, William nici nu tia ce s-i spun lui Sarah. Lui nsui i se fcuse aproape ru. i ddu seama c trebuia s-o fi dus napoi la Londra sau mcar la Paris. Dar era deja prea trziu. Ajutase o dat o cea s fete, dar bineneles c habar nu avea cum se nasc copiii i nici Sarah nu era mai documentat. Ea era chiar mai netiutoare dect el. Doar despre avort tia cte ceva, dei atunci i fcuser anestezie general. Nici mcar nu avea nimic contra durerilor sau ceva care s ajute copilul, dac se iveau probleme. Brusc, i aminti ce spusese ea, c uneori dura o zi ntreag pn ce se declanau durerile. O s-o duc la Paris cu maina. Erau doar la dou ore i jumtate distan. Era soluia ideal, conchise el n timp ce alerga sus, spre dormitorul lor. i atunci i vzu faa cnd intr n camer i se pierdu cu firea. Contraciile ncepuser brusc, cu o violen extraordinar. Sarah! Alerg spre pat, unde ea se zbtea de parc nu mai avea aer, zvrcolindu-se de durerile care o cuprinseser. Doctorul nu e aici. Te simi n stare s te duc cu maina la Paris? Dar ea l privi ngrozit auzindu-l. Nu pot Nu tiu ce s-a ntmplat Nu pot s m mic Vin mereu i sunt ngrozitoare M ntorc imediat, spuse William, mngind-o pe bra. Ddu buzna jos, hotrndu-se s se sftuiasc mcar cu o femeie. Sun la hotel i ntreb dac-l putea ajuta cineva, dar fata care i rspunse era fiica proprietarului, avea doar aptesprezece ani i era foarte sfioas, deci William nelese c nu-i putea fi de niciun ajutor. Fata i spuse c toat lumea, inclusiv prinii ei, plecaser la locul incendiului. Bine, dac se ntoarce cineva, oricine, orice femeie care ne-ar putea ajuta, trimite-o la castel. Soia mea nate. nchise telefonul i alerg napoi la Sarah, care zcea pe patul lor, scldat n sudoare, respirnd cu greutate i gemnd din cnd n cnd. Fi linitit, iubito. Vom face asta mpreun. William se duse s se spele pe mini i se ntoarse cu un alt teanc de prosoape cu care o nconjur. i puse pe frunte o compres rece i ea ncerc s-i mulumeasc, dar durerile erau att de mari nct nu putea s vorbeasc. Fr motiv, el se uit la ceas i vzu c era aproape miezul nopii. Deci n noaptea asta vom avea un bebelu. ncerc s par vesel n timp ce o inea de mn i ea se zvrcolea de durere sub privirile lui. Habar nu avea cum s-o ajute i ea l implora s fac totui ceva cnd o sfiau junghiurile acelea cumplite. ncearc s reziti. ncearc s te gndeti c durerile l vor aduce pe copilaul nostru. Este groaznic William William F-le s nceteze F ceva! plngea ea i el sttea neputincios acolo, dorind s-o ajute, dar netiind cum. Nu credea c ar fi putut s-o ajute cineva i ea nu mai putea suporta durerile. Avortul fusese ngrozitor, dar acum era cu mult mai ru. Ah, Dumnezeule! Ah, William Ah! Simt c iese! William se simi uurat c se ntmpla att de repede, cci dac ntea foarte curnd, ea va supravieui naterii. Se rug s se petreac totul ct mai repede. Pot s m uit? ntreb el ovielnic. Ea ncuviin din cap i i desfcu i mai mult picioarele, parc pentru a face loc copilului. Cnd se uit, William vzu capul, mai exact o prticic din el, acoperit cu snge i pr blond. Spaiul pe care-l vedea avea un diametru de aproximativ cinci centimetri i i se pru c nu va mai dura dect cteva minute pn se va nate copilul. Strig emoionat spre ea: l vd, iubito. Iese! Hai, mpinge! mpinge! Scoate copilul nostru! William o ncuraja mereu i, o secund, rezultatul eforturilor ei fu evident. O clip, copilul pru s se apropie, apoi se retrase iar. Era un dans lent i mult timp nu se vzu niciun progres. Apoi acea poriune din capul copilului pe care o vedea pru n sfrit s se mreasc. El i propti picioarele pe pieptul lui pentru ca ea s poat mpinge mai tare, dar copilul nu voia s se mite i Sarah era disperat, urlnd la fiecare durere, amintindu-i ce spusese doctorul, c bebeluul ar putea fi prea mare ca s se nasc pe cale normal. Sarah, nu poi s mpingi mai tare? se rug el. Copilul prea nepenit acolo. Se chinuiau de cteva ore. Trecuse de patru i ea se zbtea s-l mping afar de la miezul nopii. Nu avea rgaz ntre dureri, doar cteva secunde ca s-i trag rsuflarea i s mping din nou. William vedea c Sarah intrase n panic i i pierduse controlul. i nfc picioarele i i ordon: mpinge! ipa la ea i i prea ru, dar n-avea ncotro. Copilul nu ieise nici mcar suficient pentru ca el s ncerce s-l ntoarc sau s-l trag. Continund s-o ndemne, vzu c ftul avanseaz. Din nou. Naterea era aproape, dar trecuse de ora ase i copilul tot nu ieise. Sarah se strduia s mping, mereu i mereu, dar la ora opt pierduse deja mult snge. Era palid ca moartea i copilul nu se mai micase de cteva ore. William auzi atunci o micare la parter i strig, spernd c era cineva care s-l aud. Sarah era aproape incontient i incapabil parc s mai mping. Pur i simplu nu mai avea vlag. William auzi pai grbii pe scar i dup o clip o vzu pe Emanuelle, tnra de la hotel, cu ochii mari, mbrcat cu o rochi albastr, peste care avea un orule. Am venit s vd dac nu pot s-o ajut pe Madame la Duchesse la natere. Dar William ncepea s se team c Madame la Duchesse era pe moarte i c nu va mai fi nicio natere. Sarah avea hemoragie, dei nu foarte mare, dar copilul nu mica i ea nu mai avea putere s mping cnd apreau durerile. Zcea ntins i gemea ntre ipete i dac nu fceau repede ceva, William i va pierde pe amndoi. Trecuser deja nou ore de cnd ncepuser muncile i nc nu nscuse. Vino s m ajui, i spuse el fetei cu un glas disperat i ea se apropie de pat. Ai ajutat vreodat la o natere? William i vorbi fr s-i desprind privirea de Sarah, care era acum cenuie la fa i cu buzele vinete. Ochii i se rostogoleau n cap i el i vorbea mereu, silind-o s-l asculte. Sarah, ascult-m! Trebuie s mpingi, trebuie! Ct de tare poi! Ascult-m, Sarah! mpinge! Acum! nvase cum s simt contraciile, innd mna pe burta ei. Apoi i se adres din nou fetei de la hotel: tii ce s faci? Nu, spuse ea cu sinceritate. Am vzut doar la animale, rosti fata cu un puternic accent franuzesc, dei vorbea bine englezete. Cred c acum putem mpinge noi n locul ei. Dac nu dac Nu voia s-i spun c soia lui ar putea muri, dar tiau asta amndoi. tiu. Tu mpingi n jos ct de tare poi, mpinge copilul spre mine. Cnd i spun eu William inea mna ca s simt urmtoarea contracie i cnd veni, i fcu semn fetei i ncepu s strige din nou la Sarah. De data asta copilul se mic, n sfrit, dup multe ore. Emanuelle mpingea n jos cu toat puterea i, cu toat spaima c ar putea-o omor pe duces, tia c n-avea de ales. Continua s mping, s mping, s mping, ncercnd s scoat copilul afar, s-l aduc la via, pn nu vor pierde i mama i copilul. Iese? ntreb ea i o vzu pe Sarah deschiznd ochii, iar William ncuviin dnd din cap. Sarah pru s-l vad o clip, dar numai o clip, apoi se cufund din nou n oceanul ei de durere. Hai, iubito. mpinge, acum! ncearc s ne ajui de data asta, spuse el calm, nbuindu-i lacrimile, n timp ce ea plngea. Emanuelle se ls pe Sarah cu toat greutatea i cu toat fora pe care i-o putu aduna, n timp ce William privea i se ruga. i ncet, ncet ncet capul iei ncetior din trupul lui Sarah i, nainte ca ei s elibereze copilul, acesta scoase un ipt lung. Sarah tresri auzindu-l i se uit n jur de parc n-ar fi neles ce se ntmpl. Ce-i asta? ntreb ea ameit, privindu-l pe William. E copilul nostru. Pe obraji i iroiau lacrimile i Sarah intr din nou n panic, fiindc durerile ncepur din nou i trebui s mai mping. Mai trebuiau s elibereze umerii, dar acum ajuta i William, n timp ce i mama i copilul ipau, iar el simea cum sudoarea i se amestec cu lacrimile. Sarah nu mai putea contribui cu nimic. Era prea vlguit i copilul mult prea mare. Medicul din Chaumont avusese dreptate. Nu trebuia s ncerce s nasc acest copil pe cale normal, dar acum era prea trziu. Era pe jumtate nscut i trebuiau s-l scoat din trupul mamei lui. Sarah! mpinge din nou! strig William i Emanuelle continu s-o apese pe abdomen pn i se pru la un moment dat c o s treac prin ea. Dar copilul mai avans civa centimetri i William scoase un bra. Nu reuea ns s-l scoat pe cellalt. Atunci i aduse brusc aminte de celuii pe care-i ajutase s ias la iveal. Unuia din ei i se ntmplase la fel i mama suferise cumplit, dar i salvase pe amndoi. Celuul acela era neobinuit de mare i acum vedea c aa era i copilul lui. De data asta, contraciile rencepur i Sarah ipa, William introduse mna n trupul ei i ncerc s rsuceasc uor copilul ntr-un alt unghi, umblnd ncet n jurul umrului; iar Sarah se arcui, rvit de durere, mpotrivindu-se cu toat fora. ine-o acolo, lipit de pat! i ceru el fetei. N-o lsa s se mite! Putea s omoare copilul. Dar Emanuelle o inea ferm, n timp ce William i presa picioarele n jos, luptndu-se s elibereze copilul. Deodat, cu un mic sunet ciudat, cellalt bra iei la iveal, umerii se eliberar i, o clip mai trziu, William scoase tot copilul. Era biat frumos i ntr-adevr imens. William l inu n sus n soarele dimineii, ca s-l priveasc n toat splendoarea lui i atunci nelese de ce mama lui spunea c e un miracol. ntr-adevr, miracol era. Tie cu grij cordonul ombilical i-i ddu fetei bieelul, n timp ce el i tergea faa lui Sarah cu crpe umede i ncerca s opreasc sngele cu prosoape. De data asta, Emanuelle tiu ce e de fcut. Aez cu blndee copilaul pe o grmjoar de pturi de pe podea i veni s-i ajute lui William. Trebuie s-o apsm foarte tare pe burt aa ca s nu mai sngereze. Am auzit-o pe mama spunnd asta despre femeile care au avut mai muli copii. ncepu deci s apese pe partea de jos a abdomenului lui Sarah i mai tare ca nainte, frmntndu-l ca pe un aluat, n timp ce biata Sarah abia mai putea s ipe i se rug de ei s nceteze. William vzu ns c fata are dreptate, fiindc sngerarea sczu i n cele din urm se opri, curgnd doar atta snge ct li se prea normal. Se fcuse ora prnzului i lui William nu-i venea s cread c naterea fiului lor durase dousprezece ore. Dousprezece ore, n care Sarah i copilul erau s moar. Ea era nc ngrozitor de palid, dar nu mai avea buzele vinete i el i aduse bebeluul i l inu n aa fel nct s-l vad. Sarah zmbi, dar era nc prea vlguit ca s-l ia n brae i ridic recunosctoare privirea spre William, simind c el i salvase pe amndoi. i mulumesc, opti ea, n timp ce lacrimile i iroiau pe obraji. i el o srut. i ddu copilul napoi lui Emanuelle i ea l duse jos s-l spele, pentru a i-l napoia mamei lui mai trziu. William o spl pe Sarah, schimb aternuturile i o nveli n prosoape i pturi curate. Ea era prea slbit ca s se poat mica, nici mcar nu putea vorbi, dar l urmrea cu o privire recunosctoare i n cele din urm se ls pe perne i se cufund n somn. Fusese cel mai groaznic lucra pe care-l vzuse William vreodat, dar i cel mai frumos n acelai timp. Cnd se duse jos s-i fac o ceac de ceai, cu un strop de coniac se simea copleit de propriile sale emoii. n timp ce pregtea ceaiul, nu se putu abine i ddu o duc pe gt. E un bieel frumos, i spuse Emanuelle privind copilul. Cntrete cinci kilograme, anun ea uimit, fapt care explica tot chinul lui Sarah. William zmbi uimit i el. Fata fusese ntr-adevr foarte curajoas i l ajutase enorm. Nu tia ce s-ar fi fcut fr ea. Cu siguran c n-ar fi putut s-o salveze pe Sarah i nici copilul. i mulumesc. William o privi cu recunotin. Nu i-a fi putut salva fr ajutorul tu. Ea zmbi i se ntoarser amndoi sus, s vad cum se simte Sarah. Proaspta mmic sorbi puin din ceai i zmbi din nou cnd vzu bebeluul. nc mai avea dureri i era slbit, dar tia c i va face bine coniacul. i chiar i n starea de slbiciune era fericit s vad bieelul. William i spuse c are cinci kilograme i ar fi vrut s se scuze pentru c i provocase asemenea chinuri, dar n-a mai avut ocazia s spun nimic. Sarah adormi butean nainte de a ntoarce capul pe pern. Dormi astfel ore-n ir, timp n care William sttea cuminte pe un scaun la cptiul ei i o privea. Dar cnd se trezi din nou, n amurg, Sarah arta mai bine i l rug s-o ajute s se duc la baie. El o conduse, apoi o aduse napoi, la pat, minunndu-se de puterea de rezisten a femeilor. Am fost tare ngrijorat pentru tine, mrturisi el n timp ce ea se ntindea din nou. Habar nu aveam c bebeluul e att de mare. Cinci kilograme enorm! Medicul a bnuit asta, spuse ea, dar nu-i spuse c ea refuzase s i se fac cezarian, de team c nu va mai avea ali copii. tia c dac i-ar fi spus lui William c exista aceast posibilitate, el ar fi silit-o s se ntoarc la Londra. Dar se bucura c nu se dusese, c fusese curajoas, chiar dac nu prea neleapt. Acum va putea s mai fac i ali copii Iar pe frumosul lor fiu l va boteza Phillip Edward, dup numele bunicului lui William i al tatlui ei. Nu mai vzuse fptur att de frumoas, se gndi ea, n timp ce i inea pentru prima dat fiul n brae. Emanuelle plec n sfrit pe nserat, napoindu-se la hotel. Cnd William o conduse jos, vzu civa dintre oamenii care lucrau pentru el fcndu-i semne cu mna din deprtare. Le fcu i el semn cu mna, zmbind, gndindu-se c l felicit pentru naterea copilului. Dar privind mai atent, i ddu seama c ei strig ceva, ceva ce nu nelese la nceput, apoi deslui un cuvnt care-i fcu sngele s-i nghee n vine i porni n fug spre ei. Cest la guerre, Monsieurle Duc Cest la guerre Izbucnise rzboiul, i spuneau ei. Anglia i Frana declaraser rzboi Germaniei n dup-amiaza aceea Copilul lui abia se nscuse, soia lui era s moar i el va trebui s-i prseasc. Rmase s-i asculte mult timp, tiind c va trebui s se ntoarc n Anglia ct de repede. Dac va reui, va trebui s trimit imediat un mesaj n Anglia. i ce-i va spune lui Sarah? Deocamdat nimic. Era prea slbit ca s poat primi vestea. Dar n curnd va trebui s afle. Nu mai putea sta mult timp cu ei. Se grbea s se ntoarc n camera lor, ca s vad ce fac ea i copilaul, care dormea acum, i lacrimile i se rostogoleau pe obraji. Era att de nedrept de ce tocmai acum? Ea l privi de parc ar fi tiut, de parc ar fi simit ceva. Ce era zgomotul acela de afar? l ntreb cu glas stins. Au venit civa oameni s te felicite c ai adus pe lume un bieel att de frumos. Ce drgu din partea lor! Sarah zmbi fericit i adormi din nou, n timp ce el se ntinse lng ea, privind-o ngrijorat, cu gndul la ceea ce va urma. 12 Zorile dimineii urmtoare se ivir nsorite i calde i copilul i trezi de ndat ce se fcu lumin, plngnd nbuit. William i-l aduse i-l puse la snul lui Sarah, privindu-i pe amndoi. Bieelul inimos prea s tie exact ce are de fcut i Sarah i zmbea, slbit. Tot nu era n stare s se mite, dar se simea mai bine dect n noaptea precedent i apoi, brusc, i aminti zgomotele de afar i expresia de pe chipul lui William i nelese c se ntmplase ceva, dar William nc nu-i spusese despre ce era vorba. Ce s-a ntmplat ieri-noapte? ntreb ea ncet, n timp ce bebeluul sugea nfometat din snul mamei lui i William se ntreba dac nu era nc prea devreme ca s-i spun adevrul. tia ns c trebuie s-i spun. l sunase n noaptea precedent pe ducele de Windsor la Paris i amndoi czuser de acord c vor trebui s se ntoarc foarte repede n Anglia. Wallis urma s-l nsoeasc, desigur, dar William tia c el n-o putea deplasa att de curnd pe Sarah. n niciun caz nu n momentul acela, i poate nici peste cteva sptmni sau chiar luni. Totul depindea de ct de repede se va restabili ea, ceea ce, acum, era nc greu de prevzut. ntre timp, William trebuia s se ntoarc la Londra i s se prezinte la Ministerul Aprrii. Sarah va fi n siguran n Frana, dar nu-i plcea s-o lase singur. Privindu-l, Sarah vzu pe faa lui suferina i ngrijorarea. Pentru William fuseser dou zile de calvar. Ce s-a ntmplat? ntreb Sarah ntinznd mna s-l mngie. Am intrat n rzboi, spuse el mhnit, nemaiputnd s-i ascund adevrul i rugndu-se s fie destul de puternic pentru a suporta tirea i implicaiile acesteia pentru ei doi. Anglia i Frana mpotriva Germaniei. Conflictul s-a declanat ieri, cnd tu l aduceai pe lume pe Phillip. Fusese o sarcin grea, amndoi tiau asta i era de neles c nu-i preocupase rzboiul. Dar acum nu mai puteau ocoli realitatea. Lui Sarah i se umplur ochii de lacrimi cnd l auzi i-l privi cu fric. Ce nseamn asta pentru tine? Va trebui s pleci curnd? Trebuie. William ncuviin din cap cu tristee, disperat c era nevoit s-o prseasc, dar nu avea de ales. O s ncerc s trimit azi o telegram ca s anun c m voi prezenta peste cteva zile. Nu vreau s plec pn nu te vd ct de ct ntremat. O mngie cu duioie pe mn, amintindu-i ct de mult suferise. Pentru el era un dublu miracol cnd i privea, i tare n-ar fi vrut s-i prseasc. O s-o rog pe Emanuelle s stea aici, cu tine, dup ce plec. E o fat bun. Se dovedise ntr-adevr a fi o fat deosebit, mai ales n ziua precedent, cnd ajutase la natere. Emanuelle se ntoarse n aceeai diminea, imediat dup ora nou, mbrcat cu o alt rochie albastr imaculat i un orule proaspt scrobit. Prul ei rocat era strns mpletit ntr-o coad groas care-i atrna pe spate, legat cu o panglic albastr. Avea aptesprezece ani, iar fratele ei doisprezece. Locuiau de cnd se nscuser n La Marolle. Prinii ei erau oameni simpli, muncitori i inteligeni, cum erau i copiii lor. Dup ce veni fata, William se duse la pot s telegrafieze la Ministerul Aprrii din Anglia. Dar ndat ce se ntoarse la castel, fratele lui Emanuelle, Henri, sosi de la hotel. Telefonul dumneavoastr este deranjat, Monsieur le Duc, anun el. Ducele de Windsor sunase i lsase un mesaj la hotel ca s-l anune c vasul Maiestii sale, Kelly, va sosi s-i ia n dimineaa urmtoare de la Le Havre i el, William, trebuia s plece de ndat la Paris. Biatul gfia nc spunnd acestea. William i mulumi i i ddu zece franci, apoi se duse sus, s-i dea vestea lui Sarah. Am primit adineauri un mesaj de la David, ncepu el pe un ton ovielnic, umblnd ncet prin camer i ncercnd s-i ntipreasc totul n minte pentru a duce cu el amintirile. El adic Bertie ne trimite mine un vas s ne ia. Aici? Sarah prea buimcit. Aipise puin n timp ce el plecase s telegrafieze. Nu chiar. Zmbi i se aez lng ea, pe pat. Se aflau la trei sute de kilometri de rm, n satul La Marolle. Vasul vine la Le Hvre. Vrea s ne ntlnim la Paris, mine diminea la ora opt. Probabil c ne va nsoi i Wallis. William o privi din nou pe soia lui, ncruntndu-se ngrijorat. Cred c tu nu eti nc destul de ntremat ca s poi veni cu noi. tia c nu era, dar era dator s-o ntrebe, pentru propria lui linite sufleteasc. Pe de alt parte, tia c dac ar fi deplasat-o prea curnd, s-ar fi putut s porneasc din nou hemoragia. Pierduse deja mult snge cnd nscuse. Era nc foarte palid i slbit. Probabil c abia dup o lun se va restabili ndeajuns pentru a se putea deplasa, dar nici gnd s poat fi dus acum cu maina la Paris sau s fac o cltorie pn n Anglia. Ea cltin din cap n chip de rspuns la ntrebarea lui. Nu-mi place c te las aici, adug el. Frana este aliatul nostru. Nu ni se va ntmpla nimic aici. Sarah i zmbi drgstos. Ar fi vrut ca el s nu plece, dar n-o deranja s rmn acolo. Acum era cminul lor. O s ne descurcm. Ai s poi s te ntorci curnd? Nu tiu. O s-i transmit un mesaj de ndat ce va fi posibil. Trebuie s m prezint la Ministerul Aprrii din Londra, apoi s aflu ce au de gnd cu mine. O s ncerc s m ntorc aici ct de repede voi putea. i dup ce te vei simi destul de bine, trebuie s te ntorci i tu acas, spuse el cu un glas sever. Aici e casa mea, opti ea privindu-l n ochi. Nu vreau s plec. Phillip i cu mine vom fi n siguran aici. tiu. Dar m-a simi mai linitit dac ai fi la Whitfield. Aceast perspectiv o deprima pe Sarah. inea mult la mama lui i domeniul Whitfield era un loc frumos, dar castelul de la Meuze devenise cminul lor i munciser att de mult ca s ajung aa cum doreau, nct acum ea nu mai voia s-l prseasc. Mai erau nc multe de fcut, dar va putea lucra singur dup ce se va nzdrveni, ateptndu-l s se ntoarc din Anglia. Vom vedea, spuse el lsnd discuia deschis i se duse s-i fac bagajele cu care avea s plece n dimineaa urmtoare. Niciunul din ei nu dormi n noaptea aceea i chiar i bebeluul plnse mai mult dect altdat. Sarah nu avea lapte suficient pentru un copil att de mare i era nervoas i ngrijorat. l vzu pe William c se trezete la apte, cnd credea c ea adormise n sfrit. Sarah vorbi ncet n camera ntunecat, privindu-l. Nu vreau s pleci, spuse ea cu tristee i William veni lng ea i o mngie pe mn i pe fa, dorind din tot sufletul s nu fie nevoit s-o prseasc. Nici eu nu vreau s plec. S sperm c se va sfri n curnd i c ne vom putea lua viaa de la capt. Ea ncuviin din cap, rugndu-se n gnd s aib dreptate i ncercnd s nu se gndeasc la srmanii oameni din Polonia. Dup o or era brbierit i mbrcat i veni din nou lng patul ei. De data asta se ridic i ea. Cnd se scul, simi o clip c i se nvrte capul, dar William o sprijini cu braul lui puternic. Nu trebuie s cobori. S nu peti ceva cnd ai s urci scara napoi. Sarah era nc fragil i putea s leine i s se loveasc. Era prea slbit ca s ncerce mcar, i ea tia asta. Te iubesc Te rog ai grij de tine William ai grij Te iubesc Avea lacrimi n ochi i el de asemenea. i zmbi i el o ajut s se ntind din nou n pat. i promit ai grij i tu i ai grij de lordul Phillip. Ea i zmbi fiului ei. Era un bieel tare frumos. Avea ochi mari, albatri i buclioare blonde i William spunea c semna leit cu fotografiile tatlui su. O srut cu mult precauie, ca s nu-i fac vreun ru, apoi o nveli bine i o srut din nou i i mngie prul lung i mtsos care i se revrsa pe umeri. S te pui repede pe picioare O s m ntorc n curnd Te iubesc att de mult..! Era din nou recunosctor c ea supravieuise naterii. Travers apoi camera i o privi pentru ultima oar din u. Te iubesc, rosti el ncet, n timp ce ea plngea, apoi dispru. Te iubesc strig dup el, ct timp i auzi nc paii pe scar. William! Te iubesc! i eu te iubesc! Ecoul se ntoarse, apoi auzi trntindu-se ua masiv de la intrare. Dup o clip se auzi motorul pornind. Se ddu iari jos din pat tocmai la timp ca s vad maina disprnd dup cotitura de la intrarea n castel i lacrimile i se prelingeau pe obraji i pe cmaa de noapte. Zcu n pat plngnd, gndindu-se mult timp la el, apoi Phillip ceru s fie alptat, iar n cele din urm se ntoarse Emanuelle. Fata urma s se mute cu ei, ca s-o ajute pe Madame la Duchesse s ngrijeasc bebeluul. Era o slujb minunat pentru ea. O admira nespus pe Sarah i l ndrgi pe copilaul la a crui natere asistase. Dar nu era niciodat prea familiar. Era neobinuit de politicoas pentru o fat de vrsta ei i un ajutor de nepreuit pentru Sarah. Dup plecarea lui William, zilele i preau nesfrite lui Sarah i abia dup cteva sptmni ncepu s se ntremeze. n octombrie, cnd Phillip mplinise o lun, o sun ducesa de Windsor ca s o anune c se ntorseser la Paris. Se vzuser cu William chiar nainte de a prsi Londra i el arta foarte bine. Fusese nrolat n RAF1 i era ncartiruit la nord de Londra. Ducele de Windsor fusese trimis napoi la Paris ca general-maior al misiunii militare de pe lng comandamentul francez. Asta nsemna de fapt c primeau 1 Royal Air Force Forele Aeriene Regale (n. Red.). muli oaspei, ceea ce le convenea de minune. Ducesa o felicit nc o dat pe Sarah pentru naterea fiului ei i o invit s-i viziteze la Paris de ndat ce se va simi mai bine. William le povestise ct de mult suferise ea i Wallis o sftui s nu exagereze. Sarah umbla ns din nou prin cas, supraveghind toate treburile i fcnd chiar ea mici reparaii. Adusese o fat de la hotel pentru curenie i Emanuelle o ajuta s aib grij de copil. Bebeluul, mare nc de la natere, ctigase nc un kilogram i jumtate n greutate. Era ntr-adevr foarte mare. Henri, fratele lui Emanuelle, o ajuta pe Sarah cu cumprturile, dar majoritatea brbailor i bieilor care lucraser pentru ei plecaser s se nroleze n armat. La castel nu mai avea cine s lucreze, n afar de btrni i biei foarte tineri. Dar chiar bieii de aisprezece i aptesprezece ani ncercaser s se nroleze, declarnd alt vrst i plecaser. Parc, dintr-odat, ntreaga naiune era alctuit numai din femei i copii. Sarah primise de mai multe ori veti de la William. Scrisorile lui ajunseser la ea i o dat sunase la telefon. Spunea c nc nu se ntmplase nimic i spera s-i gseasc timp s-o viziteze n noiembrie. Primise veti i de la prinii ei, care doreau cu disperare s-o vad acas i s aduc i copilul cu ea. Vasul Aquitania fcuse o traversare pn la New York imediat dup declararea rzboiului, n ciuda temerilor tuturor, dar atunci ea era prea slbit ca s se deplaseze, aa c nu-i propuseser. Dar dup aceea au mai venit n Anglia nc trei vapoare, Manhattan, Washington i The President Roosevelt ca s-i duc pe americani acas, la adpost. Dar, aa cum insistase fa de William c era n siguran la castel, tot aa le scrise i prinilor ei, ceea ce nu nseamn c reuise s-i conving. Erau ngrozii la gndul c ea rmne n Frana n timpul rzboiului, ns ea socotea c teama lor e absurd. n jurul castelului, viaa era i mai linitit dect nainte i n ntreaga regiune domnea pacea. n noiembrie ncepu s se simt din nou n apele ei. Fcea lungi plimbri i deseori l lua i pe Phillip cu ea. Lucra n grdin i la iubitele ei boiseries i fcea chiar i munc mai grea la grajduri, ori de cte ori Henri avea timp s-o ajute. Prinii lui pierduser toi angajaii de parte masculin de la hotel, aa nct el era nevoit s dea o mn de ajutor i acolo. Henri era un biat foarte drgu, ndatoritor i o ajuta cu mult ndemnare. i plcea s locuiasc la castel, ca i lui Emanuelle. Sarah nu mai avea nevoie de ajutorul fetei n timpul nopii, i de aceea Emanuelle se mut n csu i venea s munceasc la castel n fiecare diminea. ntr-o dup-amiaz, pe la sfritul lui noiembrie, se ntorcea acas din pdure, cntndu-i lui Phillip; l purta ntr-un fel de legtur pe care i-o fcuse Emanuelle. Copilul era aproape adormit cnd ajunser la ua principal a castelului i ea respir uurat. Cnd l vzu, scoase un ipt. Era William, n uniform, mai chipe ca niciodat. Se repezi n braele lui i el o strnse cu grij la piept, de team s nu striveasc bieelul. Sarah i scoase repede legtura i puse ncet copilul jos. l speriase cu iptul ei i ncepuse s plng, dar acum ea nu se mai putea gndi dect la William care o inea n brae. Mi-a fost att de dor de tine Vorbele ei erau nbuite de pieptul lui i el o inea att de strns, nct aproape c o durea. Doamne, i mie mi-a fost dor de tine! O ndeprt apoi ca s se uite mai bine la ea. Ari iari minunat. Era mai slab, dar puternic i foarte sntoas. Ce frumoas eti! rosti el, privind-o de parc voia s-o nghit i ea rse i-l srut. Emanuelle i auzise vorbind. l vzuse pe duce cnd sosise i acum veni s ia copilul. n curnd trebuia alptat, dar cel puin l ndeprta o vreme pentru ca Sarah s se poat bucura puin de prezena soului ei. Se duser sus, mn n mna, vorbind i rznd, n timp ce ea i punea o mie de ntrebri: unde se duce, unde fusese, unde-l vor trimite dup ce va termina instrucia. William mai zburase i nainte cu RAF i nu avea nevoie dect s se pun la punct i s primeasc echipament nou. Avea grij s nu-i spun ei tot ce tia i anume c l vor trimite la comandamentul de bombardamente, pentru a zbura pe bombardierele Blenheim. Nu era nevoie s-o ngrijoreze i i prezenta totul ntr-o lumin favorabil. Dar i spuse c n Anglia oamenii luau rzboiul n serios. Acum l iau i aici n serios, rspunse ea. N-a mai rmas nimeni la castel, n afar de Henri, prietenii lui i civa btrni, care-s prea firavi ca s munceasc. Am fcut totul doar cu ajutorul lui Henri i Emanuelle. Dar sunt aproape gata grajdurile. Abia atept s le vezi! El plnuise ca jumtate din suprafaa grajdurilor s fie amenajat pentru caii pe care urmau s-i cumpere i pentru cei pe care inteniona s-i aduc din Anglia, iar n restul spaiului s se amenajeze mici ncperi pentru personalul lor i cteva culcuuri pentru muncitorii sezonieri pe care i vor angaja. Era un sistem excelent i felul n care organizaser locul asigura spaiul necesar pentru aproximativ patruzeci, cincizeci de oameni i cel puin tot atia cai. Se pare c nu mai ai nevoie de mine aici, spuse William prefcndu-se jignit. Poate c ar trebui s rmn n Anglia. S nu ndrzneti! Sarah se ridic pe vrfuri i l srut din nou, apoi, intrnd n dormitorul lor, o rsuci spre el i o srut cu patim, ca s tie ct de mult i lipsise. ncuie apoi ua n urma lor i o privi cu adoraie; ea ncepu s-i desfac nasturii de la uniform, iar el i scoase puloverul gros, un pulover de-al lui, i-l arunc ct colo. Privi snii plini i talia care era din nou aproape la fel de subire ca nainte. Nu-i venea s cread c nscuse un copil. Sarah eti att de frumoas Parc i pierise graiul i se stpnea cu greu. N-o dorise niciodat att de mult, nici mcar n prima noapte petrecut mpreun. Abia au ajuns n pat, dar de ndat ce s-au ntins, s-au regsit repede i patima lor a izbucnit aproape instantaneu. Ce dor mi-a fost de tine i destinui ea. Abia acum prea s-i dea seama ct de singur se simise fr el. Nu att de mult ct mi-a fost mie de tine, replic William. Ct timp poi s stai? El ezit, fiindc acum i se prea foarte puin, dei la nceput i se pruse o adevrat binecuvntare. Trei zile. Nu e mult, dar att se poate deocamdat. Sper s m ntorc de Crciun. Adic peste o lun. Cel puin ea va avea la ce s viseze dup plecarea lui. Dar n clipa aceea, nu suporta gndul c l va pierde din nou. Au rmas mult timp n pat, apoi au auzit-o pe Emanuelle cu copilul la ua lor i Sarah s-a grbit s-i pun un halat i s-l ia. L-a adus pe Phillip n dormitor. Copilul plngea tare, cernd s fie alptat. William zmbi privindu-l cum suge nfometat, sufocndu-se cu laptele mult dorit i scond tot felul de sunete ciudate. Are nite maniere oribile la mas, nu-i aa? zmbi William, ironic. Va trebui s-l cizelm, spuse Sarah, mutndu-l la cellalt sn. E un adevrat porcuor. Ar mnca tot timpul. Aa mi se pare i mie. E de trei ori ct eram eu cnd m-am nscut i eu credeam c am fost un copil uria. i eu am crezut la fel, ncuviin Sarah. Apoi William se gndi la ceva care nu-i trecuse prin cap pn acum, i o privi cu blndee. Vrei s fiu precaut? Ea cltin din cap i zmbi. Dorea s aib mai muli copii. Bineneles c nu, dar nu cred c trebuie s ne facem griji. Bnuiesc c nu pot s rmn nsrcinat ct timp alptez. Cu att mai bine, glumi el. Urmtoarele trei zile i le-au petrecut la fel ca luna de miere, stnd n pat aproape tot timpul. La rstimpuri, Sarah l ducea s vad domeniul, artndu-i ce fcuse n absena lui. Fcuse o treab bun i el se art foarte impresionat de ceea ce vzu la grajduri. Eti ntr-adevr extraordinar! o lud el. Nici eu n-a fi putut face attea, n niciun caz fr ajutor. Nu tiu cum ai reuit. Sarah i petrecuse multe, multe nopi btnd cuie cu ciocanul i tind cu ferstrul, pn dup miezul nopii, cu micul Phillip lng ea, n leagn, bine nfurat n pturic. N-am avut altceva de fcut, zmbi ea. Dac tu eti plecat, nu-s prea multe de fcut pe aici. William se uit la fiul lui cu un zmbet duios. S vezi cum o s fie cnd o s nceap s pun mna pe toate. Am impresia c o s fi foarte ocupat. Dar tu ce-ai s faci? ntreb ea cu tristee, n timp ce se ntorceau la castel. Cele trei zile trecuser deja i el urma s plece n dimineaa urmtoare. Cnd o s vii iari acas? Cum e acolo, n lumea mare i rea? Foarte urt. i povesti ce tiau, sau o parte din ce tiau, despre cele ntmplate la Varovia. i vorbi despre ghetouri, despre pogromuri, despre munii de cadavre, unele ale copiilor celor care luptaser i pierduser. Sarah ncepu s plng la auzul unor asemenea grozvii. i din Germania afl veti urte. Se zvonea c Hitler ar putea invada rile de Jos, dar nc nu ddea semne i ei reuiser deocamdat s-i opreasc naintarea, dar nu era uor. A vrea s cred c se va termina n curnd, spuse William, dar pur i simplu nu tiu. Poate c dac-l bgm n speriei pe ticlosul sta, va da napoi. ns pare foarte vijelios. Nu vreau s i se ntmple ceva, spuse ea cu o privire ngrijorat. Nu mi se va ntmpla nimic, iubito. Ar fi foarte stnjenitor pentru ei dac a pi ceva. Crede-m, Ministerul Aprrii m va ine n puf. Le d curaj s vad o persoan ca mine n uniform, fcnd acelai joc ca ei. William avea treizeci i apte de ani i existau puine anse s-l foloseasc n prima linie. Sper s ai dreptate. Am dreptate. O s m ntorc s v vd din nou nainte de Crciun. Lui William ncepea s-i plac ideea c ea va sta n Frana. n Anglia, situaia prea nesigur, ba chiar nfricotoare; aici totul arta foarte linitit n comparaie cu cele ce se petreceau acolo. Parc nu s-ar fi ntmplat nimic. Atta doar c nu vedeai pe nicieri brbai sau cel puin biei tineri, doar copii. i-au petrecut ultima noapte n pat i n cele din urm Sarah a adormit n braele lui. William a trebuit s-o trezeasc cnd bieelul ncepu s plng. Dormea adnc, fericit. Dup ce Sarah a alptat copilul, au fcut iari dragoste. Dimineaa, William abia s-a dat jos din pat, trndu-se. O s m ntorc curnd, iubita mea, promise el i de data asta plecarea lui nu mai prea att de dezndjduit. Era bine, sntos i n siguran. Nu prea s-l pndeasc niciun pericol real. Dup cum promisese, se ntoarse s-o vad o lun mai trziu, cu dou zile nainte de Crciun. Au petrecut n linite ziua de Crciun, timp n care William a observat ceva ce mai vzuse i altdat ns acum nu putea spune ce anume i reinuse atenia. Te-ai ngrat, coment el. Sarah nu-i ddea seama dac e un compliment sau o critic. Se rotunjise la talie i n olduri, iar snii preau mai plini. Trecuse doar o lun de cnd plecase el i corpul ei se schimbase, fcndu-l s intre la bnuieli. S-ar putea s fi iari nsrcinat. Nu tiu. Sarah nu era prea sigur, i pusese i ea aceeai ntrebare o dat sau de dou ori. Simea din cnd n cnd o oarecare grea i o mare nevoie de somn. Nu cred, spuse ea. Eu cred c da, rosti William zmbind, apoi, dintr-odat, l cuprinse grija. Nu-i plcea s plece i s-o lase iar singur, mai ales dac era nsrcinat. n noaptea aceea vorbir cte ceva pe aceast tem i o ntreb dac nu vrea s se duc la Whitfield. Asta-i o prostie, William. Nici mcar nu tim dac sunt nsrcinat. inea s rmn la castel, s bat cuie, s trebluiasc pn ce totul va fi renovat i s aib grij de copilul lor. Deci i tu crezi c eti nsrcinat. Cred c s-ar putea. Of, ce fat rea eti! Urmarea a fost ns c el s-a excitat din nou i dup ce au fcut dragoste, William i-a dat singurul cadou de Crciun pe care reuise s-l aduc o frumoas brar cu smaralde a mamei lui. Era fcut din pietre caboon mari, nconjurate de diamante foarte vechi, i fusese comandat cu muli ani n urm la bijuteria Garrard de un maharajah. Nu era o bijuterie pe care s-o poarte n fiecare zi, dar cnd el se va ntoarce acas i vor iei din nou n lume, va arta superb. Sper c nu eti dezamgit c nu i-am mai adus i alt cadou? Luase brara la repezeal din seiful de la Whitfield, binecuvntat de mama lui, ultima oar cnd o vizitase. E ngrozitor, glumi ea. Eu voiam de fapt o trus cu scule de instalator. Am ncercat s aranjez cteva din closetele astea blestemate pe care au nceput s le instaleze vara trecut. Te iubesc, spuse William rznd. Ea i drui un tablou frumos pe care-l gsise ascuns n hambar i un ceas vechi, foarte uzat, care i aparinuse lui Edward i care i plcea grozav. l adusese cu ea n Europa, ca amintire de la tatl ei, i acum i-l drui lui William, s-l poarte la el. Iar William prea sincer ncntat de acest dar. Ducele i ducesa de Windsor i-au petrecut Crciunul la Paris, ocupai cu mondeniti, n timp ce soii Whitfield munceau cot la cot, ntrind grinzile din hambar i curind grajdurile. Frumos mai petrecem noi ziua Darurilor, draga mea, coment William, n timp ce lucrau cot la cot, nconjurai de murdrie i de blegar uscat, cu ciocane i lopei n mini. Ai dreptate, recunoscu ea zmbind, dar gndete-te ce frumos va arta locul acesta dup ce vom termina. William nu mai ncercase s-o mai conving s plece la Whitfield. Ei i plcea tare mult la castel i se simea la ea acas. O prsi din nou n ajunul Anului Nou i Sarah ntmpin noul an singur, n patul lor de la castel, cu copilaul n brae. Spera c anul acela va fi mai bun i c n curnd toi brbaii se vor ntoarce acas. l legna n brae pe Phillip i fredona Auld Lang Syne. n ianuarie se convinse c era din nou nsrcinat. Reui s gseasc la Chambord un medic btrn care i confirm presupunerea. i spuse c povetile muiereti potrivit crora nu poi rmne nsrcinat n timp ce alptezi se dovedeau uneori adevrate, dar nu ntotdeauna. Sarah se bucur de aceast veste. Friorul sau surioara lui Phillip urma s vin pe lume n august. Emanuelle o ajuta nc i se bucur i ea de vestea c Sarah va mai nate un copil. Dar Sarah mai spera i c William se va ntoarce pn atunci acas. Nu-i era team. Era ncntat. i scrise lui William, anunndu-i vestea, i el i rspunse imediat, ndemnnd-o s aib grij de ea i promind c va ncerca s vin ct de curnd posibil. Din nefericire William a fost trimis la Watton, n inutul Norfolk, cu escadronul de bombardiere 82, i atunci i scrise din nou ca s-i spun c nu mai era nicio speran s vin n Frana timp de cteva luni. i mai scrise c dorete ca ea s se duc n iulie la Paris, unde va putea locui la soii Windsor. Nu trebuia ca ea s nasc iari la castel, mai ales fr el, dei el spera s se ntoarc. n martie, Sarah primi o alt scrisoare de la Jane, care nscuse nc o feti, pe care o botezaser Helen. Dar Sarah se simea oarecum nstrinat de familia ei. Nu mai erau o parte intim din viaa ei, cum fuseser odinioar. Vetile primite de la ei o ineau la curent, ntr-o oarecare msur, cu ceea ce se petrecea dincolo de ocean, dar scrisorile soseau trziu i se refereau adesea la nume care i erau necunoscute. ntr-un an i jumtate, ct trecuse de cnd nu se mai vzuse cu ei, stilul ei de via se deosebise fundamental de al lor. Toi preau foarte departe, iar ea era complet absorbit de propria ei via, cu fiul ei, cu renovarea castelului i cu evenimentele din Europa. Asculta toate tirile din transmisiunile radio, citea toate ziarele, trgea cu urechea la orice brf. Dar vetile nu erau niciodat prea bune i nici nu aduceau vreo raz de speran. Numai William promitea mereu n scrisori c se va ntoarce n curnd acas. n primvara anului 1940, Hitler prea c trage de timp i William i civa prieteni ai lui ncepur s se ntrebe dac nu cumva va ceda. n Statele Unite i se spunea Falsul Rzboi, dar pentru oamenii din rile ocupate de Hitler era un rzboi adevrat, foarte departe de a fi fals. Soii Windsor au invitat-o la un dineu la Paris, la sfritul lui aprilie, dar ea nu s-a dus. Nu voia s-l lase pe Phillip la castel, dei avea ncredere n Emanuelle. n plus, era nsrcinat n luna a cincea i considera c nu se cuvenea s ias n lume fr William. Le trimise ns o scrisoare politicoas de refuz. La nceputul lui mai contract o rceal zdravn i zcea n pat pe cincisprezece mai, cnd germanii au invadat rile de Jos. Emanuelle urc repede scara ca s-o anune. Hitler trecea din nou la atac. Sarah cobor la buctrie s asculte tirile la radio, ncercnd s prind nelesul real. ntreaga dup-amiaz ascult toate tirile pe care le putu prinde la radio i n ziua urmtoare ncerc s-i sune pe Wallis i David, dar servitorii i spuser c ducele i ducesa de Windsor plecaser la Bianitz n dimineaa precedent. Ducele i dusese soia n sud, pentru a fi n siguran. Sarah se napoie n pat. Peste o sptmn fcu o bronit grav. Apoi copilul o lu de la ea i era att de ocupat cu ngrijirea lui, c aproape nu nelese nimic cnd auzi la radio tirea despre evacuarea oraului Dunkerque. Ce li se ntmplase? Cum de fuseser respini? Cnd Italia intr n rzboi mpotriva Franei i Angliei, pe Sarah o cuprinse panica. Era o veste groaznic. Germanii atacau Frana i toat ara era nspimntat, dar nimeni nu tia ncotro s-o apuce sau ce s fac. Sarah era convins c nu vor ceda niciodat n faa germanilor, dar dac vor bombarda Frana? tia c William i prinii ei erau probabil nnebunii de ngrijorare pentru ea, dar nu avea cum s ia legtura cu ei. Fuseser izolai de lume. Nu reuise s sune nici n Anglia, nici n Statele Unite. Fusese absolut imposibil s obin legtura. Pe paisprezece iulie, toat lumea nlemni la aflarea vetii. Guvernul francez declarase Parisul ora deschis. l dduser efectiv pe mna germanilor i acetia intraser n capital n mar, val dup val, la cderea serii. Frana czuse n minile germanilor. Sarah asculta i nu-i venea s cread. edea cu privirea aintit asupra lui Emanuelle care izbucni n plns la auzul ngrozitoarei veti. Ils vont nous tuer se jelea ea. Ne vor ucide. Vom muri cu toii. Nu fi prostu, spuse Sarah, strduindu-se s-i stpneasc vocea i spernd n acelai timp c fata nu vedea ct de tare i tremurau picioarele. N-o s ne fac nimic. Suntem femei. Probabil c nici nu vor veni pn aici. Emanuelle, fi cuminte linitete-te Dar nu credea nici ea ce spunea. William avusese dreptate. Trebuia s fi prsit Frana, dar acum era prea trziu. Fusese att de preocupat de ngrijirea lui Phillip i de problemele domeniului, nct nu receptase semnalele de avertisment, iar acum nu putea s dea fuga n sud, cum fcuser soii Windsor. N-ar fi ajuns prea departe cu copilul n brae i mai era i nsrcinat n luna a aptea. Madame, ce ne facem? ntreb Emanuelle, simindu-se responsabil pentru biata fat. i promisese lui William s aib grij de ea. Absolut nimic, rspunse Sarah calm. Dac vin aici, nu avem ce s ascundem, nu avem ce s le dm. Nu avem dect ceea ce am sdit n grdin. Nu avem bani, nu avem bijuterii. n clipa aceea i aminti ns de brara cu smaralde pe care i-o druise William de Crciun i de cele cteva bijuterii pe care le adusese cu ea, cum ar fi inelul de logodn i primele cadouri de Crciun pe care William i le cumprase la Paris. Dar nu erau multe, le putea ascunde i, dac va fi nevoie, va renuna la ele ca s-i salveze vieile. Nu avem nimic din ceea ce vor ei, Emanuelle. Suntem aici doar dou femei cu un bebelu. Cu toate acestea, cnd se duse la culcare, lu cu ea n pat una din putile lui William i dormi cu copilul lng ea i cu puca sub pern. Ascunse bijuteriile sub scndurile din camera copiilor i le btu la loc n cuie cu o mn de maestru; apoi puse cu grij deasupra covorul Aubusson. n urmtoarele patru zile nu se ntmpl nimic. Era pe punctul s trag concluzia c se aflau n siguran acolo, ca i pn atunci, cnd i fcu apariia un convoi de jeep-uri care naint pe marea alee. Cnd mainile se oprir, un stol de soldai germani srir i alergar ctre castel. Doi soldai ndreptar putile spre ea i-i fcur semn s ridice minile, dar ea nu putea fiindc l inea pe Phillip n brae. tia c n buctrie, Emanuelle spla vasele de la micul dejun i se ruga s nu ntre n panic la vederea lor. Strigar la ea s se mite i se ls manevrat, strduindu-se s par netulburat, n timp ce l inea strns n brae pe Phillip, cu minile tremurnd. Li se adres n englez: Cu ce v pot ajuta? ntreb ea calm i cu mult demnitate, ncercnd s imite ct mai bine inuta aristocrat i autoritar a lui William. Trncnir un timp n german, apoi un alt militar, evident de rang superior, i se adres. Se uita furios la ea, cu un rictus rutcios, dar Sarah se fcu c nu observ. Eti englezoaic? American. Asta pru s-l pun un timp n ncurctur i mai vorbi ceva cu ceilali n german, apoi i se adres din nou: Cui i aparine casa? Terenul? Ferma? Mie. Vorbi rspicat, ca s aud toi. Sunt ducesa de Whitfield. Noi parlamentri, noi consultaii, apoi ofierul i fcu semn cu puca s se dea la o parte. Acum intr n cas. Ea ncuviin dnd din cap i intrar n cas. n acelai timp, Sarah auzi un ipt din buctrie. Desigur, Emanuelle se speriase i doi soldai o aduser mpingnd-o cu eava armei. Plngnd, Emanuelle alerg spre Sarah care o lu pe dup umeri i o mbri. Amndou tremurau, dar niciun muchi de pe faa lui Sarah nu tresri, artnd c e speriat. Era portretul viu al unei ducese. Un grup de soldai rmase s le pzeasc, n timp ce ceilali percheziionau casa. Se ntoarser cnd un nou rnd de jeep-uri apru pe alee. Primul ofier care-i comanda reveni atunci la Sarah i o ntreb unde se afl soul ei. Ea i rspunse c e plecat, iar el i art c gsise puca pe care ea o ascunsese sub pern. Sarah nu se ls impresionat i continu s-i urmreasc cu privirea. n timpul sta, un ofier slab i nalt cobor dintr-unul din jeep-urile sosite ultimele i veni spre ei. Militarul care se ocupase de percheziionarea casei i spuse ceva, i art puca i fcu semn spre femei continund s dea explicaii; apoi fcu semn spre cas, evident raportnd ce gsise acolo. Sarah l auzi de asemenea spunnd cuvntul amerikaner. Suntei american? ntreb ofierul care abia venise, cu un accent britanic foarte ngrijit, cu un vag accent german. Vorbea o englez impecabil i avea o nfiare distins. Da. Sunt ducesa de Whitfield. Soul dumneavoastr este englez? ntreb el calm, privind-o direct n ochi. ntr-un alt loc, n alt mprejurare, Sarah l-ar fi considerat un brbat bine. S-ar fi putut ntlni la o petrecere. Dar nu era cazul. Era rzboi i amndoi pstrau distana. Da, soul meu e englez, se mulumi ea s rspund. neleg Se ls o lung tcere, timp n care el o privea nehotrt, dar nu indiferent fa de pntecele ei mare, pe care l observ imediat. Regret c sunt nevoit s v informez, nlimea voastr, i se adres el politicos, c trebuie s rechiziionm casa. Vom aduce trupe aici. Auzindu-l Sarah simi un nod n gt i un val de furie o npdi, dar pe faa ei nu se vzu nimic cnd ncuviin cu un semn din cap. n neleg i ddur lacrimile. Nu tia ce s rspund. i luau casa ei, casa la care muncise din greu. i dac nu i-o vor mai napoia niciodat? Dac o pierdea? Dac i-o vor distruge? Eu Nu-i mai gsea cuvintele i el se uit o clip n jur. Exist pe aici i o cas mai mic? O mic vil? Undeva unde s stai mpreun cu familia dumneavoastr ct timp vom rmne noi aici? Ea se gndi la grajduri, dar erau prea mari i el o s vrea i grajdurile ca s le foloseasc drept barci pentru oamenii lui. Atunci i aminti de csua ngrijitorului, n care locuia Emanuelle i n care, la nceput, locuise ea cu William. Era potrivit pentru ea, Emanuelle, Phillip i copilul care se va nate. Da, este, ncuviin ea cu glasul pierit. V invit s locuii acolo. Ofierul se nclin, cu o demnitate prusac i privirea lui blnd exprima scuze. mi pare nespus de ru s v cer s v mutai acum privi spre copilul care urma s se nasc n august dar m tem c vom aduce aici multe trupe. Am neles. Ea fcea eforturi s se poarte demn ca o duces, dar deodat se simi din nou ca o fa de douzeci i trei de ani i i se fcu fric. Credei c vei putea s v luai toate lucrurile necesare pn disear? ntreb el politicos i ea ncuviin dnd din cap. Nu avea cine tie ce, mai mult haine de lucru, cteva costume i rochii; nici William nu avea prea multe. Munciser att de mult c nu avuseser timp s-i aduc bagajele din Anglia. mpacheta lucrurile lor i alte cteva obiecte personale, parc nevenindu-i s cread c era real ceea ce i se ntmpla. Nu avea timp s-i scoat bijuteriile de sub pardoseal, dar tia c sunt n siguran acolo. nghesui n geamantane hainele ei, ale lui William i lucruoarele copilului, iar Emanuelle o ajut s strng obiectele din buctrie, alimentele, spunurile, cearafurile i prosoapele. Nu crezuse c vor avea atta treab i copilul plnse toat ziua, de parc ar fi simit c se ntmplase ceva ngrozitor. Era aproape ora ase cnd Emanuelle lu ultimul transport i l duse la csu, iar Sarah rmase pentru ultima oar n dormitorul ei, camera n care se nscuse Phillip i n care fusese conceput al doilea copil al lor, camera pe care o mprise cu William. I se prea un sacrilegiu s le-o cedeze, dar nu avea de ales i n timp ce privea dezndjduit n jur, sosi un soldat, pe care nu-l vzuse pn atunci i o alung din camer cu arma ndreptat spre ea. Schnell! i spuse el. Repede! Sarah cobor scara cu toat demnitatea de care se simea n stare, dar pe obraji i iroiau lacrimile. La captul scrii, soldatul o mpunse n burt cu vrful putii i n clipa aceea se auzi un urlet, glasul unui brbat care putea strni oricnd spaima. Soldatul sri i se ddu napoi iute ca fulgerul, n timp ce comandantul se apropie de ei. Era cel ce i se adresase n dimineaa aceea ntr-o englez impecabil. Acum urla la soldat cu un glas glacial, reinut, care-l fcea s tremure pe vinovat; apoi soldatul se ntoarse, i fcu o plecciune lui Sarah, n semn de scuze, i iei fugind din cldire. Comandantul o privi mhnit, profund tulburat de cele ntmplate. i, n ciuda eforturilor ei, ofierul observ c tremur. mi cer scuze, nlimea voastr, pentru grosolnia de neiertat a sergentului meu. Nu se va mai repeta. mi permitei s v duc cu maina la casa dumneavoastr? Sunt la mine acas, ar fi vrut s-i spun Sarah, dar i era recunosctoare pentru c l certase pe sergent. Ar fi putut s-o mpute n burt numai ca s se distreze i la un asemenea gnd i veni ameeal. V mulumesc, rosti ea cu rceal. Era mult de mers pe jos i ea era epuizat. Copilul o mpunsese toat ziua, resimind suprarea i spaima ei. Plnsese n timp ce i fcea bagajele i acum, cnd se urcar n jeep, Sarah era literalmente vlguit. Ofierul porni motorul sub privirile oamenilor lui. Urmrea s le dea un exemplu pentru ca ei s se comporte civilizat. Le explicase deja acest lucru. Nu le era permis s se ating de fetele din partea locului, s mpute animale de cas pentru a se distra sau s plece n ora n stare de ebrietate. Trebuiau s se abin de la orice fapte reprobabile, altminteri aveau de nfruntat furia lui sau poate o expediere napoi, la Berlin pentru a fi trimii pe front. Oamenii fcuser legmnt s-l asculte. Sunt comandantul Joachim von Manheim, spuse el calm. Suntem foarte recunosctori s putem folosi casa dumneavoastr. Regret c trebuie s v impun acest lucru, precum i toate neplcerile pe care vi le producem. Strbtnd cu maina marea alee, el i arunc o privire. Rzboiul e un lucru dificil, spuse ofierul. Familia lui avusese multe pierderi n primul rzboi. Apoi o surprinse ntrebnd-o de copil. Cnd trebuie s natei? ntreb el ncet. Prea ciudat de omenos, n ciuda uniformei pe care o purta, dar ea nu putea uita cine este i nici pentru cine lupta. i reaminti c ea nsi este ducesa de Whitfield i c, dincolo de politee, nu le datora nimic. Abia peste dou luni, rspunse ea sec, nenelegnd de ce i pusese ntrebarea. Poate c o vor trimite undeva. Era un gnd care o nfricoa i i dori mai mult ca niciodat s fi plecat la Whitfield. Dar cine ar fi crezut c Frana va cdea i c vor ceda n faa germanilor? Pn atunci vom avea medici aici, o asigur el. Vom folosi casa dumneavoastr pentru soldai rnii. Va fi un fel de spital. Iar grajdurile vor fi tocmai bune pentru oamenii mei. Ne va ajunge mncarea de la ferm. M tem c zmbi el a scuz, cnd ajunser la csu, unde Emanuelle o atepta cu Phillip n brae c pentru noi este o situaie ideal. Ce noroc avei! rosti Sarah nepat. Pentru ele nu era deloc ideal. S-i cedeze casa germanilor ntr-adevr o urmri cu privirea cnd cobor din main i l lu pe Phillip din braele lui Emanuelle. Bun seara, nlimea voastr. Bun seara, domnule comandant, spuse ea, dar nu-i mulumi c o adusese cu maina i nu mai rosti nicio vorb cnd intr n csua care, din clipa aceea, devenea cminul ei. 13 Ocuparea Franei i-a deprimat pe toi, iar pentru Sarah ocuparea castelului de la Meuze era nespus de dureroas. n cteva zile, soldaii germani au mpnzit domeniul. Grajdurile erau pline, soldaii stteau cte trei sau patru ntr-o ncpere i chiar i n boxele pentru cai. Erau aproape dou sute de oameni acolo, dei ea i William le calculaser pentru patruzeci, cincizeci de lucrtori. Condiiile erau grele i pentru ei. Dar au preluat i ferma, unde au mai plasat civa oameni, trimind-o pe soia fermierului s doarm n opron. Femeia era btrn, i, neleapt, n-a fcut caz de situaia creat. Fermierul i cei doi fi ai ei erau n armat. i, ntocmai cum o ncunotinase comandantul, castelul nsui deveni spital pentru rnii, un fel de sanatoriu pentru convalesceni, ncperile fiind transformate n saloane; cteva camere mai mici fuseser rezervate ofierilor de grad superior rnii. Comandantul locuia la castel, ntruna din camerele mai mici. Sarah vzuse cteva infirmiere, dar majoritatea celor ce ngrijeau rniii preau a fi ordonane i felceri i auzise c existau i doi medici, dar nu-i vzuse niciodat. Sarah avea prea puin de a face cu ei. Sttea izolat n csu, cu Emanuelle i copilul. Tnjea s se ntoarc la munca ei i i fcea griji pentru stricciunile care s-ar putea produce n timpul ocupaiei. Dar deocamdat nu avea ce face. Pleca n lungi plimbri cu Emanuelle i sttea de vorb cu soia fermierului ori de cte ori reuea s ajung la ferm, ca s vad cum se simte btrna. Aceasta prea ntr-o dispoziie bun i-i spuse c se purtaser cuviincios cu ea. i luaser tot ce cultivase, dar nu se atinseser de ea. Pn una-alta, preau s fie la locul lor. Sarah era ns ngrijorat pentru Emanuelle. Era tnr, frumuic, abia mplinise optsprezece ani n primvar i era periculos pentru ea s triasc n apropierea a trei sute de soldai germani. Nu o dat Sarah i spusese s se ntoarc la hotel, dar Emanuelle nu voia s-o lase singur. ntr-un fel, deveniser bune prietene, dar exista ntotdeauna ntre ele distana impus de respect. Emanuelle pusese la inim promisiunea fcut lui William de a nu-i prsi pe duces i pe lordul Phillip. ntr-o zi, la o lun dup ce veniser germanii, Sarah ieise s se plimbe i se ntorcea de la ferm, cnd vzu un grup de soldai strignd i urlnd pe o potec veche i murdar de lng grajduri. Sarah ar fi vrut s tie ce se ntmplase, dar era contient c nu e bine s se apropie de ei. Erau toi brbai potenial periculoi i, n ciuda ceteniei ei americane neutre, n ochii lor era dumanc, iar ei erau forele de ocupaie. Vedea c rd de ceva i ddu s-i continue drumul spre cas, cnd zri un co plin cu mure rsturnat lng drum. Era unul din courile ei n care Emanuelle culesese mure, care i plceau lui Phillip. Atunci nelese. Erau ca nite motani cu un oricel, o prad micu pe care o atrseser n tufiuri ca s-o chinuiasc. Fr s mai stea pe gnduri, Sarah se repezi ntr-acolo. Vechea ei rochie galben decolorat o fcea s par i mai mare n soarele strlucitor. Avea prul mpletit ntr-o coad lung i cnd se apropie de grup i-o zvrli peste umr i rmase cu rsuflarea tiat de ceea ce vzu. Emanuelle era acolo, n picioare, cu bluza sfiat, cu snii goi, iar fusta rupt i aluneca n jos pe olduri, n timp ce soldaii rnjeau i o tachinau. Doi brbai i ineau braele i un altul o ciupea de sfrcuri i o sruta. Terminai! strig Sarah indignat. Era o copil, iar Sarah aflase din discuiile lor din ultima lun c era nc virgin. Terminai imediat! strig ea, dar oamenii rser. Sarah nfc atunci arma unui soldat, dar el o mpinse cu brutalitate, zbiernd ceva n german. Sarah se apropie imediat de Emanuelle, care plngea umilit, ruinat i nfricoat. Sarah ridic zdrenele rmase din bluza lui Emanuelle, cznindu-se s-o acopere cu ele. ntre timp, un brbat ntinse mna i o trase pe Sarah, o lipi cu spatele de el i ncerc s ptrund ntre fesele ei. Ea fcu un efort s se rsuceasc, dar omul o intui locului, frmntndu-i snii cu o mn, iar cu cealalt apsndu-i tare pntecele imens. Sarah se lupta s se elibereze, iar el se freca de ea pn cnd l simi c se excitase; se ntreba ngrozit dac va avea ndrzneala s o violeze. O privi pe Emanuelle ntr-un fel care se voia ncurajator, dar biata fat era ngrozitor de speriat att pentru ea, dar mai ales pentru Sarah, creia un soldat i imobilizase braele, iar un altul i vra mna ntre picioare. Emanuelle scoase un ipt ca de om njunghiat, dar n acelai timp se auzi un foc de arm. Emanuelle fcu o sritur napoi, moment n care Sarah reui s se elibereze de soldatul din spatele ei; cel care o inuse de brae o apuc de rochia ei galben, sfiind-o. Ieir la iveal picioarele lungi i suple i pntecele umflat de femeie nsrcinat. Sarah nu se sinchisi i alerg spre Emanuelle pe care o smulse din minile brutelor. Abia atunci l vzu pe comandant stnd acolo, cu fulgere n ochi, i l auzi urlnd i dnd ordine n limba lui. Avea nc pistolul n mn i mai trase o dat, pentru ca ei s neleag c nu glumete. Ofierul ndrept arma spre fiecare soldat, ochi i mai spuse ceva, apoi vr pistolul n toc i le ordon s plece. Ordon, de asemenea, s fie bgai n nchisoarea pe care o amenajaser n dosul grajdurilor. Dup plecarea soldailor, ofierul se apropie repede de Emanuelle i Sarah. Ochii lui scprau de furie; i spuse ceva unei ordonane din apropiere, care reapru imediat cu dou pturi. Sarah o acoperi mai nti pe Emanuelle, apoi i-o nfur pe cea de-a doua n jurul mijlocului. Vzu c erau pturile ei, dintre puinele pe care le uitase cnd se mutaser n csu. V promit c nu se va mai repeta niciodat. Oamenii tia sunt nite porci. Cei mai muli au crescut n staule de vite i habar nu au cum s se comporte. Data viitoare, dac-l mai prind pe vreunul c face aa ceva, am s-l mpuc. Era alb la fa de mnie. Emanuelle tremura nc. Sarah nu simea altceva dect o furie fr margini pentru cele ntmplate i se ntoarse spre el cu strfulgerri n ochi, cnd ajunser la csu. Henri era n grdin, unde se juca cu copilaul. Ele l avertizaser s stea ascuns, de team s nu-l nhae soldaii, dar el venise s-i vad sora i Emanuelle l rugase s stea cu copilul, pn se ducea ea s culeag mure. V dai seama ce-ar fi putut s fac? Sarah i fcu semn lui Emanuelle s intre n cas. Rmase singur s-l nfrunte pe comandant. Ar fi putut s-mi ucid copilul nenscut, ip ea i privirea lui nu ovi. mi dau seama foarte bine i v cer scuze cu toat sinceritatea. Prea cu adevrat sincer, dar bunele lui maniere n-o mblnzir pe Sarah. Din punctul ei de vedere, ei nu aveau ce cuta acolo. Iar ea e o copil! Cum au ndrznit s-i fac aa ceva? ncepu s tremure din cap pn-n picioare, tentat s se repead la el cu pumnii, dar avu nelepciunea s n-o fac. Comandantul se simea stnjenit pentru cele ptimite de Emanuelle, dar era ndeosebi tulburat de ceea ce putea s i se ntmple lui Sarah. nlimea voastr, mi cer scuze din toat inima. neleg prea bine ce s-ar fi putut ntmpla. Sarah avea dreptate ar fi putut s-i omoare copilul. i vom supraveghea mai din scurt. V dau cuvntul meu de ofier i de gentleman. V asigur c nu se va repeta. Atunci avei grij aa s fie! i-o retez ea, dup care intr direct n csu, reuind s arate frumoas i demn ca o regin, aa nfurat n ptur cum era. Comandantul o urmri cu privirea, apreciind c este o femeie extraordinar. Se ntrebase de cteva ori cum de ajunsese duces de Whitfield. Gsise fotografii cu ea n biroul lui William, care era acum camera lui, i unele cu amndoi. Erau frumoi i preau foarte fericii. Comandantul i invidia. El divorase nainte de declanarea rzboiului i i vedea foarte rar copiii, doi biei de apte i respectiv doisprezece ani. Soia lui se recstorise i se mutase n Rhineland. Aflase c soul ei fusese ucis la Poznan, n primele zile de rzboi, dar pe ea n-o mai vzuse i adevrul este c nici nu dorea, de fapt. Divorul fusese extrem de dureros. Se cstoriser foarte tineri i fuseser ntotdeauna extrem de diferii. Lui i-au trebuit doi ani ca s-i revin dup aceast lovitur, apoi venise rzboiul i acum era ocupat pn peste cap. Se bucurase s primeasc o misiune n Frana, ntotdeauna i plcuse aceast ar. Studiase un an la Sorbona i i terminase universitatea la Oxford. i n toat aceast perioad, n toate cltoriile lui, n cei patruzeci de ani ci avea nu mai cunoscuse o persoan ca Sarah. Era frumoas, puternic, plin de bun sim. i dorea s se fi cunoscut n alte mprejurri, ntr-o alt perioad. Poate c atunci lucrurile ar fi stat altfel. Era foarte ocupat cu treburile administrative ale spitalului pentru convalesceni, dar seara i plcea s fac lungi plimbri pe jos. ncepuse s cunoasc bine domeniul, pn n cele mai ndeprtate coluri. ntr-o sear n amurg, cnd se ntorcea de la ruorul pe care-l descoperise n pdure, o vzu pe Sarah. Se plimba ncet, singur, cu umbletul acela caracteristic femeilor gravide, i prea cufundat n gnduri. Ar fi vrut s n-o sperie, dar socoti c ar trebui s-i spun ceva pentru ca prezena lui s nu o ia prin surprindere. Chiar atunci Sarah se ntoarse cu faa spre el, de parc ar fi simit pe cineva n preajm. Se opri din mers i l privi, netiind dac apariia lui putea constitui o ameninare, dar el se grbi s-o liniteasc. Pot s v ajut, nlimea voastr? Sarah era pe punctul de a trece curajoas peste nite buteni i mici ziduri de piatr i ar fi putut foarte uor s cad, dar cunotea bine terenul. Se plimbase adesea cu William pe acolo. M descurc foarte bine, rspunse ea calm, cu toat demnitatea unei ducese. i totui era att de tnr i de frumoas! Prea mai puin furioas ca ori de cte ori o ntlnea. Era nc tulburat de ceea ce li se ntmplase ei i lui Emanuelle n sptmna precedent, dar aflase c soldaii erau ntr-adevr ntemniai ca pedeaps pentru fapta lor i Sarah era impresionat de simul de dreptate al comandantului. V simii bine? ntreb el, mergnd pe lng ea. Era tare frumuic, mbrcat cu o rochie brodat de femeile din partea locului. Da, mulumesc, spuse ea, privindu-l parc pentru prima oar. Era un brbat chipe, nalt, blond, dar cu faa ridat. Evident, era ceva mai n vrst dect William. i dorea s nu fi venit acolo, dar trebuia s recunoasc totui c fusese ntotdeauna extrem de politicos cu ea i de dou ori o ajutase enorm. mi nchipui c acum obosii foarte repede, spuse el cu blndee i ea ridic din umeri, cu o licrire de tristee n ochi, cci se gndea la William. Uneori, rosti ea, apoi i ntoarse privirea lui Joachim. n ultimul timp nu mai avea nicio veste din rzboi i de cnd Frana fusese ocupat nu mai tia nimic de William. Scrisorile lui nu puteau ajunge la ea. i ddea seama c el era probabil nebun de ngrijorare, lipsit cum era de veti despre ea i Phillip. Numele soului dumneavoastr este William, nu-i aa? ntreb el. Sarah l privi, mirndu-se de ntrebare. Dar se mulumi s ncuviineze din cap. Este mai tnr dect mine. Dar cred c s-ar putea s-l fi ntlnit o dat cnd eram la Oxford. Cred c el a studiat la Cambridge. Exact, admise ea, ovitoare. Aa este. Era ciudat s te gndeti c cei doi brbai se cunoscuser. Viaa ofer uneori surprize dintre cele mai bizare. De ce ai studiat la Oxford? ntotdeauna mi-am dorit-o. Pe atunci mi plcea tot ce era britanic. Ar fi vrut s-i spun c nc i plcea, dar nu putea s-o fac. A fost o ocazie minunat pentru mine i am profitat pe deplin de ea. Sarah zmbi, dus pe gnduri. Cred c aceleai sentimente le avea William fa de Cambridge. Era n echipa de fotbal i o dat am jucat mpotriva lui. Comandantul zmbi. M-a nvins. Ei i venea s strige de bucurie, dar zmbi doar, punndu-i ntrebri despre brbatul acela. ntr-un alt context, tia c l-ar fi plcut. A fi dorit s nu fi venit aici, spuse ea deschis, prnd deodat foarte tnr i el rse. i eu a fi dorit s nu fi venit, nlimea voastr. Dar mai bine aici dect ntr-o btlie. mi nchipui c se tia la Berlin c m pricep mai bine s repar oameni dect s-i distrug. A fost o mare binefacere s fiu trimis aici. Avea dreptate, dar ea dorea s nu fi venit niciunul din ei. Apoi el o privi cu curiozitate. Unde este soul dumneavoastr? Dar ea nu tia dac e bine s-i rspund. Dac i spunea c William era n serviciul de spionaj, ar fi toi n mare pericol. E ataat pe lng RAF. Zboar? Comandantul pru surprins. Nu chiar, spuse Sarah vag, i el ddu din cap. Cei mai muli piloi sunt mai tineri dect noi. Avea dreptate, desigur, dar ea ncuviin doar din cap. Rzboiul e un lucru ngrozitor. Nimeni nu ctig. Toi pierd. Fhrer-ul dumneavoastr nu pare a gndi la fel. Joachim tcu ndelung, apoi i rspunse, dar din glasul lui rzbtea ceva care-i spunea lui Sarah c i el ura acel rzboi n aceeai msur ca i ea. Avei dreptate. Poate cu timpul, rosti el cu curaj, i va veni n fire, pn nu se va pierde prea mult, pn nu vor fi ucii prea muli oameni. Apoi continu, impresionnd-o: Sper ca soul dumneavoastr s nu peasc nimic, nlimea voastr. Se nclin i salut militrete, iar ea se ntoarse i intr n cas, gndind c ofierul era ntr-adevr o persoan interesant i contradictorie. Un german care ura rzboiul i totui era comandantul forelor germane de pe valea Loarei. Dar cnd se ntoarse n csu, n noaptea aceea, gndindu-se la soul ei, uit cu totul de Joachim. Ddu din nou peste el cteva zile mai trziu, n acelai loc, apoi tot mereu. Treptat, deveni un obicei, ca i cum se atepta s-l ntlneasc acolo. Lui Sarah i plcea s se plimbe prin pdure i, la sfritul zilei, s se aeze pe malul rului, cu gndurile aiurea, rcorindu-i tlpile n apa rece. Uneori i se umflau gleznele i se simea foarte bine, n linitea aceea perfect. Nu auzea dect ciripitul psrelelor i sunetele pdurii. Bun ziua, spuse el ncet ntr-o dup-amiaz, dup ce o urmrise pn la locul cu pricina. Ea nu tia c el i cunotea acum obiceiul i o urmrea de la fereastra lui nc de cnd ieea din csu. E zpueal astzi, nu-i aa? Ar fi vrut s-i poat oferi o butur rcoritoare, s-i mngie prul lung i mtsos sau s-i ating mcar obrazul. Sarah ncepuse s se strecoare n visele lui noaptea i n gndurile lui ziua. inea chiar n biroul lui una dintre fotografiile pe care i le fcuse William, admirnd-o ori de cte ori avea rgazul necesar. Cum v simii? Sarah zmbi; nu erau nc prieteni, dar cel puin erau neutri. i avea i ea cu cine s stea de vorb n afar de Emanuelle, Henri i Phillip. i lipseau discuiile lungi, interesante, cu William. i lipseau i altele n legtur cu el. i lipsea totul. Dar cel puin, acest brbat, cu vederile lui largi i cu ochii lui blnzi, era o persoan cu care putea discuta. Nu uita niciodat cine era sau de ce se afla acolo. Ea era ducesa i el era comandantul. Dar era un fel de uurare s stea de vorb cu el, chiar i cteva clipe. M simt gras, i destinui ea cu un zmbet sincer. Enorm. Apoi se ntoarse spre el, curioas. Nu tia nimic despre el. Avei copii? El confirm dnd din cap; edea pe o piatr mare, chiar lng ea, i i trecu mna prin apa rece. Am doi fii. Hans i Andi Andreas. Dar o spuse cu tristee. Ci ani au? apte i doisprezece. Stau cu mama lor. Suntem divorai. mi pare ru, spuse ea cu sinceritate. Copiii nu au nicio legtur cu rzboiul. Indiferent de naionalitatea lor, Sarah nu avea inima s urasc niciun copil. Divorul este un lucru ngrozitor, spuse brbatul i ea ddu din cap n semn c este de acord. tiu. Chiar tii? El ridic dintr-o sprncean, vrnd s-o ntrebe de unde tie, dar se abinu. Era evident c nu putea s tie. Se vedea c este fericit cu soul ei. Mi-am vzut foarte rar fiii dup ce ea a plecat. S-a recstorit apoi a venit rzboiul E foarte greu, ca s nu spun mai mult. i vei revedea dup ce se va sfri rzboiul. El cltin din cap, ntrebndu-se cnd se va ntmpla asta, cnd i va lsa Fhrer-ul s se ntoarc acas i dac fosta lui soie i va permite s-i vad, dac nu cumva va spune c trecuse prea mult timp i poate c ei, oricum, nu mai vor s-l vad. l jucase pe degete de multe ori i el era nc foarte jignit i necjit. Dar dumneavoastr ce vei face cu copilul? Schimb din nou subiectul. Ai spus c se va nate n august. Nu mai e mult pn atunci. Se ntreba dac nu-i va oca pe ceilali lsnd-o s nasc la castel, cu ajutorul medicului lor, i dac nu va strni prea multe brfe. Poate c va fi mai simplu s trimit unul din medici la csua ngrijitorului, unde locuia ea. L-ai nscut uor pe fiul dumneavoastr? Era ciudat s discute asemenea lucruri cu el i totui, iat c erau n pdure numai ei doi, cuceritorul i prizoniera. Ce importan mai avea ce-i spunea ea lui? Cine va ti vreodat? Cine va ti chiar dac ei ar deveni prieteni, de vreme ce nu suprau pe nimeni i nu fceau niciun ru? Nu, n-am nscut uor, recunoscu ea. Phillip a avut cinci kilograme la natere. Soul meu ne-a salvat pe amndoi. Fr ajutorul unui medic? Era uimit. Fusese sigur c ducesa nscuse ntr-o clinic particular din Paris, dar ea l surprinsese cu afirmaiile ei. Eu am vrut s nasc aici. S-a nscut n ziua n care s-a declarat rzboiul. Medicul plecase la Varovia i nu mai era nimeni altcineva. Doar William soul meu. Cred c el era mai speriat dect mine. La un moment dat, eu n-am mai tiut ce se ntmpl. A durat mult i l scuti de detalii i zmbi sfioas. Dar nu conteaz. E un bieel drgla. Joachim era nduioat de inocena, sinceritatea i frumuseea ei. De data asta nu v e fric? Ea ezit, dorind s fie sincer cu el din anumite motive, dei nu tia care ar fi acelea. Dar i ddea seama c-l place pe acest om, dei era cine era i tria unde tria, i n ciuda mprejurrilor n care se cunoscuser. El fusese ns bun cu ea i foarte civilizat. Intervenise de dou ori i o salvase de la mari neplceri. Mi-e puin fric, recunoscu ea, dar nu prea mult. Sarah spera ca a doua natere s dureze mai puin i copilul s fie mai mic. Femeile mi se par foarte curajoase. Soia mea a nscut amndoi bieii acas. A fost frumos, dar ea a nscut ntr-adevr uor. E norocoas, spuse Sarah i zmbi. Poate c de data asta v putem ajuta cu un medic german. El rse cu blndee, ns Sarah era foarte serioas. Au vrut s-mi fac cezarian, dar n-am acceptat. De ce? Fiindc vreau s mai am copii. Minunat din partea dumneavoastr. i ct curaj Dup cum am spus, femeile sunt mult mai curajoase. Dac ar fi s nasc brbaii, nu ar mai exista copii pe lume. Sarah rse i vorbir apoi despre Anglia i el o ntreb despre Whitfield. Ea ddea intenionat rspunsuri foarte vagi. Nu voia s-i dezvluie niciun secret, dar pe el l interesau atmosfera, povetile, tradiiile. Prea s-i plac ntr-adevr tot ce era legat de Anglia. Trebuia s m fi ntors acolo, spuse ea melancolic. William inea s m ntorc, dar eu am crezut c aici voi fi n siguran. Nu mi-a trecut niciodat prin minte c Frana va capitula n faa Germaniei. Nimeni n-a crezut. i pe noi ne-a surprins ct de repede a mers, mrturisi el, apoi i spuse ceva ce tia c nu s-ar fi cuvenit s-i spun. Dar avea ncredere n ea, convins c nu l-ar putea trda. Eu cred c ai fcut bine c ai rmas aici. Aici suntei n siguran mpreun cu copiii. E mai sigur dect la Whitfield? Sarah prea surprins i i se pru ciudat c el i dezvluia acest lucru. l privi ncruntat a mirare, ntrebndu-se ce ar fi vrut s spun. Nu neaprat la Whitfield, n Anglia. Mai curnd sau mai trziu, Luftwaffe va ataca Anglia cu toat fora. Va fi mai bine pentru dumneavoastr s fii aici. Sarah se ntreb dac el avea dreptate i dup aceea, n timp ce se ntorceau la csu, dac nu cumva i spusese ceva ce nu s-ar fi cuvenit. Presupunea c englezii tiau totul despre planurile Luftwaffe i poate c el avea dreptate, poate c era mai sigur la castel. Dar fie c era, fie c nu era, ea nu avea de ales. Era prizoniera lui. Nu-l mai revzu cteva zile, dar la sfritul lui iulie ddu din nou peste el n pdure. Prea cufundat n gnduri i obosit. Se nveseli ns cnd Sarah i mulumi pentru alimentele care ncepuser s apar n faa csuei. Mai nti, mure pentru copil, apoi un co cu fructe pentru toi, pini proaspete, coapte la castel i nvelite cu grij n ziare i, ascuns bine de privirile iscoditoare, un kilogram de cafea adevrat. V mulumesc, spuse ea prudent. Nu trebuia s v deranjai. El nu le datora nimic. Reprezenta forele de ocupaie. Nu sunt n stare s mnnc gndindu-m c dumneavoastr murii de foame. Cu o sear n urm, buctarul lui fcuse un minunat tort Sacher i el plnuise s-i aduc tot ce mai rmsese din el n ajun, dar pe cnd se ntorceau agale spre csu, nu-i spuse nimic. Sarah prea s ncetineasc mereu paii i el observ c n ultima sptmn pntecele i crescuse mult. Mai dorii ceva, nlimea voastr? Ea i zmbi. ntotdeauna i se adresa cu titlul ei nobiliar. tii, cred c ar trebui s-mi spunei pe nume, Sarah. Ofierul i cunotea deja numele. l vzuse cnd i luase paaportul. i mai tia c peste cteva sptmni mplinea douzeci i patru de ani. Aflase numele prinilor ei, adresa lor din New York i cteva dintre opiniile ei; n rest, nu mai tia mare lucru. Dar n ceea ce o privete, curiozitatea lui nu cunotea limite. Se gndea la ea mai mult dect ar fi recunoscut vreodat. Dar Sarah nu simea nimic din toate acestea. Mergea alturi de el, contient c e un brbat atent i c, n limitele poziiei lui acolo, fcea tot ce putea ca s-o ajute. Foarte bine, atunci o s-i spun Sarah, rosti el respectuos, lund-o drept o mare onoare, i ea observ pentru prima dat c era ntr-adevr foarte chipe. De obicei era att de serios nct nimeni nu se oprea asupra nfirii lui. Dar cnd ieir ntr-o parte nsorit a pdurii, o clip numai, brbatul pru mult mai tnr. Deci Sarah i Joachim, dar numai cnd suntem singuri. nelegeau amndoi de ce i ea ncuviin cu o micare a capului. Apoi el se ntoarse din nou i o privi: Ai nevoie de ceva? ntrebase cu toat sinceritatea, dar ea scutur din cap. N-ar fi acceptat nimic, n afar de alimentele suplimentare pe care i le lsa pentru Phillip. Dar era nduioat de faptul c o ntrebase i-i zmbi. Ai putea s-mi oferi un bilet ctre acas, glumi ea. Ce-ai zice? Un bilet direct pentru New York sau poate pentru Anglia. Era prima oar cnd glumea cu cineva de cnd sosiser ei, i Joachim rse. A vrea s pot face asta. Privirea lui deveni serioas. mi imaginez c prinii ti sunt foarte ngrijorai, spuse el nelegtor, dorindu-i s-o poat ajuta. i soul tu, probabil. El ar fi fost nebun de ngrijorare dac Sarah ar fi fost soia lui. Ea se afla n spatele liniilor inamicului i totui prea s priveasc situaia cu mult calm. Sarah ridic din umeri, n timp ce el tnjea s ntind mna i s-o ating, dar tia c nu putea face nici mcar asta. Vei fi n siguran ct timp voi avea eu autoritate aici, o ncuraj. Mulumesc. Zmbi, ridicnd privirea spre el, ceea ce o fcu s se mpiedice de un ciot de copac aflat pe crare. Era s cad, dar Joachim ntinse repede mna i o prinse. O inu n minile lui puternice pn ce i recpt echilibrul i-i mulumi. Dar n clipa aceea scurt i simise cldura, atinsese pielea catifelat i sidefie de pe braele ei i simise prul negru al tinerei femei atingndu-i faa ca o mtase. Sarah mirosea a spun i a parfum, parfumul care-i plcea soului ei. Joachim simea c se topete n preajma ei i era un chin s nu spun nimic. O conduse napoi la csu i o ls lng poart, apoi se ntoarse s lucreze n birou tot restul serii. Dup ntlnirea aceea, Sarah nu-l mai vzu o sptmn ntreag. Joachim fusese nevoit s plece la Paris, la o ntrevedere cu ambasadorul Otto Abetz, pentru a pune la punct expedierea unor provizii medicale; cnd se ntoarse, fu att de ocupat nct nu avu timp de plimbri sau de alte lucruri plcute. La patru zile dup ntoarcerea lui s-a produs o explozie cumplit la un depozit de muniii din Blois. Au adus la spital peste o sut de rnii i personalul lor, dei numeros, nu era totui suficient pentru a face fa. Erau rnii peste tot i cei doi medici ai lor abia fceau fa. Amenajaser o mic sal de operaie n sufragerie, dar unii erau ari att de grav nct nimeni nu-i putea ajuta. Explozia smulsese membre, distrusese chipuri. Cnd Joachim i oamenii lui au inspectat ncperile aglomerate, au dat cu ochii de un spectacol cutremurtor; unul din medici s-a prezentat cernd ajutoare suplimentare. Joachim le-a spus s aduc localnici s-i ajute. Trebuie s fie pe aici oameni care tiu s dea ngrijiri medicale, insist el, dar spitalul local era nchis, medicii plecaser, iar infirmierele se angajaser la spitale militare cu luni n urm sau fugiser ca s scape de forele de ocupaie. Nu mai rmseser dect oamenii de la ferme, majoritatea fiind prea ignorani ca s-i poat ajuta. Dar castelana? Ea nu poate veni? Se referea desigur la Sarah i Joachim se gndi c ea ar veni, poate, dac ar ruga-o el. Sarah prea foarte omenoas, dar era nsrcinat i nu era bine s fac o asemenea treab. Joachim voia s-o ocroteasc. Nu sunt sigur. Ateapt s nasc din clip n clip. Spune-i s vin. Avem nevoie oricum de ea. Are o servitoare? O ajut o fat din localitate. Adu-le pe amndou, ordon scurt medicul, dei Joachim i era superior n rang. La scurt vreme dup aceea, Joachim trimise oameni de-ai lui prin sate s discute cu femeile de la ferme, ca s vad dac ar fi dispus vreuna s-i ajute sau s le ordone dac vor fi silii s-o fac. Apoi se urc n jeep i se duse la csu. Btu hotrt n u; luminile se aprinser i peste cteva minute Sarah apru n prag n cma de noapte i cu o nfiare sever. Auzise ambulana i camioanele vnzolindu-se toat noaptea, dar nu tia ce se ntmplase, iar acum se temea c veniser soldaii s le hruiasc. Vzndu-l pe Joachim, deschise ceva mai mult ua i faa ei se relax puin. Iart-m c te deranjez, se scuz el. Era doar n cma, i scosese cravata, avea prul ciufulit i faa ostenit. Avem nevoie de ajutorul tu, Sarah, dac vrei s vii. S-a produs o explozie la depozitul de muniii i ne-a venit un mare numr de rnii. Nu ne putem descurca. Poi s ne ajui? Ea ezit o clip, privindu-l n ochi, apoi ncuviin dnd din cap. O rug apoi s-o aduc i pe Emanuelle, dar cnd Sarah se duse sus s-o ntrebe, fata insist s rmn acas cu copilaul. Dup cinci minute, Sarah cobor singur. Unde-i fata? Nu se simte bine. i-apoi, am nevoie de ea ca s stea cu copilul. Joachim nu mai puse alte ntrebri i Sarah l urm la jeep, mbrcat cu o rochie albastr decolorat i pantofi fr toc, cu prul mpletit cu grij. Se splase bine pe mini, pe fa i pe brae i i acoperise prul cu un batic alb curat, care o fcea s arate i mai tnr. i mulumesc c ai acceptat s vii, spuse el pornind maina. O privi cu recunotin i cu mai mult respect ca nainte. S tii c nu erai obligat s-o faci. tiu asta. Dar bieii care sunt pe moarte nu sunt englezi sau germani, sunt toi muribunzi. Acestea erau sentimentele ei fa de rzboi. i ura pe germani pentru ceea ce fcuser i totui nu-i ura pe cei care fuseser rnii i nici mcar pe Joachim, care se purtase ntotdeauna frumos cu ea. Asta n-o fcea s aib nelegere fa de cauza lui, ci doar fa de cei care aveau mai mare nevoie de ajutor dect ea. Dup ce el i oferi mna ca s coboare din main, Sarah intr repede nuntru, s dea ajutorul pentru care fusese chemat. n noaptea aceea munci ore-n ir n sala de operaie, innd recipiente pline cu snge i prosoape nmuiate n anestezic. inea instrumente i i asista pe ambii medici. Munci neobosit pn n zori, apoi o invitar s urce cu ei la etaj; cnd intr pentru prima dat n propriul ei dormitor, plin cu brbai rnii, i ddu brusc seama unde se afl i ce ciudat era situaia. Pe pardoseal erau ntinse saltele i saci de dormit; cel puin patruzeci de rnii zceau unul lng altul, iar soldaii abia reueau s se strecoare printre ei ca s ajung la fiecare. Sarah fcea tot ce se putea, aplica bandaje, cura rni i se luminase de mult cnd cobor din nou scara spre ceea ce fusese odinioar buctria ei. Acolo mncau ase felceri, civa soldai i dou femei care o privir cnd ea intr i uotir ntre ele, n german. Avea rochia i minile, ba chiar i faa, pline de sngele tinerilor, dar nu prea c-i ddea seama. Apoi unul din felceri i spuse ceva. Nu pricepu ce anume spune, dar era evident c-i mulumete, tonul respectuos cu care i se adresa nu lsa loc de ndoial. Ea cltin din cap i le zmbi, lund ceaca de cafea pe care i-o ntinse. Una dintre femei arta spre pntecele ei, ntrebnd-o parc dac se simte bine, iar ea ncuviin dnd din cap i se aez mulumit, innd ceaca de cafea aburind. De-abia atunci ncepu s simt ct era de istovit. De multe ore nu se mai gndise la ea sau la copila. Dup cteva clipe, Joachim intr i o rug s vin n biroul lui. l urm n lungul coridorului, iar cnd intr n ncpere, avu aceeai senzaie stranie de mai nainte. Pn i masa de lucru i perdelele erau aceleai. Aceasta era camera preferat a lui William, iar singurul lucru care se schimbase era brbatul care locuia acolo. Joachim o pofti s ia loc pe scaunul pe care ea l tia att de bine, iar Sarah se abinu s nu se ghemuiasc n el confortabil, aa cum se ntmpla pe vremea cnd ea i soul ei purtau lungi i plcute conversaii. Se mulumi s se aeze decent pe marginea scaunului, sorbind din cafea i repetndu-i n gnd c acum, n aceast camer, era o strin. i mulumesc pentru tot ce ai fcut azi-noapte. Mi-era team s nu fie prea mult pentru tine. O privi ngrijorat. Trecuse adesea pe lng ea n timpul nopii, vznd-o cum, cu ochii nlcrimai, muncea cu tenacitate s salveze viaa cuiva sau cum, alteori, nchidea ndurerat ochii vreunui biat pe care-l pierduser. Presupun c eti extenuat, continu el. Sunt obosit. Sarah i zmbi sincer, dar cu o mare tristee n privire. Pieriser att de muli tineri. i pentru ce? Pe unul dintre ei l legnase ca pe un prunc, iar el o inuse aa cum obinuia i Phillip, numai c biatul acela murise n braele ei, rnit la abdomen. Nu a putut face nimic pentru a-l salva. i mulumesc, Sarah. Acum, am s te conduc acas. Cred c tot ce-a fost mai ru a trecut. Oare? zise ea mirat, pe un ton care l fcu s tresar. Ce, s-a terminat rzboiul? M-am referit la situaia de fa, rspunse el, linitit. Prerile lui nu se deosebeau de ale ei, dei Joachim nu-i permitea s le dea glas. i atunci care-i diferena? ntreb ea, punndu-i ceaca de cafea pe biroul lui William. Observ c se foloseau i de serviciul ei de porelan. Se va ntmpla din nou n alt parte, azi, sau mine, sau sptmna viitoare. Nu crezi? Avea lacrimi n ochi. Nu-i ieeau din minte bieii care muriser, chiar dac erau germani. Ba da, aa e, recunoscu el trist, pn ce totul se va termina. E att de absurd, spuse ea, ducndu-se la fereastr i privind afar la peisajul familiar. Totul prea extrem de amgitor de tihnit. Joachim veni ncet n spatele ei, oprindu-se la civa pai. Este absurd i prostesc i greit ns deocamdat tu i cu mine nu putem schimba nimic. Tu aduci pe lume via. Noi aducem moarte i distrugere. Este o contradicie cumplit, Sarah, dar eu n-am nicio putere s schimb ceva. Sarah l comptimi, fr s tie pe atunci de ce. Era un brbat care nu credea n ceea ce fcea. William mcar avea consolarea de a ti c face ceea ce trebuie, pe cnd Joachim nu. ntorcndu-se cu faa spre el, i veni s ntind mna i s-l mngie, s-i spun c avea s fie bine, c ntr-o zi va fi iertat. mi pare ru, zise ea ncetior i se ndrept spre u, trecnd pe lng el. A fost o noapte lung. N-ar fi trebuit s spun toate astea. Nu e vina ta. Cele cteva clipe ct rmase n picioare, privindu-l, Joachim ardea de dorina de a fi iar lng ea. l impresionaser ns cuvintele ei. Asta nu e cine tie ce consolare, zise el cu glasul stins, privind-o n continuare. Acum prea obosit i avea nevoie de odihn, altminteri exista riscul s nasc prematur. nc se mai simea vinovat c o rugase s vin i s dea o mn de ajutor, ns Sarah fcuse o treab minunat acolo, iar doctorii i erau foarte recunosctori. O conduse acas n sfrit, unde Emanuelle i Phillip tocmai coborser la parter. Emanuelle vzu ct de obosit era Sarah i o cuprinse un sentiment de vinovie c nu se dusese s-o ajute. Iertai-m, i opti ea, n timp ce Sarah se aeza greoi pe un scaun vechi. Dar pur i simplu n-am putut sunt germani. Te neleg, spuse Sarah, ntrebndu-se de ce pentru ea lucrul acesta contase att de puin. Erau biei, iar civa deja brbai oameni aadar Dar pricepu mai mult atunci cnd Henri i fcuse apariia la vil, ceva mai trziu. Acesta nclin din cap, iar Sarah se mir vzndu-i mna bandajat. Henri, ce-ai pit la mn? Nimic, doamn. M-am lovit ajutndu-l pe tata s taie lemne. i de ce ai tiat lemne? ntreb ea, nelsndu-se aa de uor pclit. Era mult prea cald pentru a mai fi nevoie de foc n cas, iar biatul tia i el asta. Oh, voiam s-i fac un cote cinelui, zise el, ns Sarah tia prea bine c nu aveau cine, aa c nelese repede ce se ntmplase. Explozia de la depozitul de muniii nu fusese un accident, iar ntr-un fel, dintr-un motiv pe care Sarah nici nu voia s-l afle, Henri fusese acolo. n seara aceea, stnd n buctrie i pregtindu-se de culcare, Sarah i spuse lui Emanuelle: Nu trebuie s-mi explici nimic ns vreau numai s-i spui lui Henri s fie cu mult bgare de seam. E doar un copil. Dac l prind, l omoar. tiu, doamn, zise Emanuelle, ngrozit pentru soarta friorului ei. I-am spus i eu. Prinii mei nu tiu nimic. Exist un grup n Romorantin Dar Sarah o ntrerupse: Nu-mi spune nimic, Emanuelle, nu vreau s tiu nimic. S-ar putea ca, din greeal, s pun pe careva n pericol. Spune-i numai s fie atent. Emanuelle ncuviin din cap i se duser amndou la culcare, n camerele lor; Sarah ns rmase mult vreme treaz n noaptea aceea, gndindu-se la biat i la mcelul pe care l provocase toi tinerii aceia care rmseser fr mdulare, care pltiser cu viaa. i micuul Henri cu mna ars. Se ntreba dac el i ddea seama ce fcuse cu prietenii lui, sau dac era mndru de fapta svrit. Oficial, isprava lui era considerat un gest patriotic, dar Sarah socotea c, indiferent de ce parte te-ai afla, dup prerea ei, tot crim se chema. Stnd ntins n patul ei, spera doar ca germanii s nu-l prind pe Henri sau s-l rneasc. Joachim avea dreptate. Era un rzboi urt. O perioad urt. Gndindu-se la toate astea, i mic mna pe pntece, iar copilaul dinuntru reacion dnd din piciorue. Zbaterea pruncului i reaminti c mai exista nc speran n lumea asta, i via, i ceva frumos la care s nzuieti i undeva, mai departe, era William. 14 Sarah se vzu cu Joachim aproape n fiecare zi dup aceea, dar nu dup un plan prestabilit. El tia deja orele de plimbare i, aparent din ntmplare, o nsoea ntotdeauna. Pe zi ce trecea, se plimba tot mai alene, uneori mergnd pn la ru, alteori pn la ferm. i, ncetul cu ncetul, ncepea s o cunoasc. ncerc s se apropie i de Phillip, ns biatul era rezervat i sfios, aa cum fusese i fiul lui la aceeai vrst. Dar Joachim era foarte blnd cu el, ceea ce o enerva pe Emanuelle. Ea nu accepta nimic ce avea legtur cu Germania. Sarah, tia ns, c Joachim e un om cumsecade. Era mai rafinat dect Emanuelle, dei germanii i plceau i ei la fel de puin. Uneori, Joachim o fcea s rd, dar alteori rmnea tcut, iar el tia c se gndete la soul ei. nelegea c era o perioad grea pentru ea. Se apropia i ziua ei de natere. N-avea nicio veste de la William sau de la prinii ei. Era rupt complet de toi cei pe care-i iubea prini, sor, so. Nu-i mai rmsese dect bieelul, ca i pruncul ce urma s se nasc. De ziua ei, Joachim i aduse o carte care nsemnase enorm pentru el cnd fusese la Oxford, reprezentnd totodat unul dintre puinele lucruri personale pe care le luase cu el. Era o carte cu poezii, cu colurile ndoite, scris de Rupert Brooke, iar ei i plcu foarte mult. ns pentru ea nu era o aniversare fericit. Avea sufletul greu de vetile din rzboi i de durerea bombardrii Angliei. Pe cincisprezece august ncepuser atacurile aeriene mpotriva Londrei, iar ei i se rupea inima gndindu-se la oamenii pe care i cunotea, la prietenii lor, la rudele lui William la copiii care Joachim o prevenise c avea s se ntmple aa ceva, dar Sarah nu se ateptase c lucrurile se vor petrece att de repede i nici ct de mare va fi dezastrul. Londra era n ruine. i-am spus, zise el pe un ton linitit, c eti mai n siguran aici. Mai cu seam acum. Vorbise blnd, ajutnd-o s peasc peste o piedic de pe drum, iar dup un timp se aezar pe un bolovan. tia c e mai bine s nu discute despre rzboi, ci despre lucruri care s n-o indispun. i povesti despre excursiile pe care le fcea n copilrie n Elveia i despre nzdrvniile fratelui su, cnd erau mici. Gsea o mare asemnare ntre copilaul ei i propriul lui frate. Phillip, cu bucle aurii i ochi mari albatri, abia ncepea s mearg, iar cnd era cu mama lui sau cu Emanuelle se inea numai de boroboae. De ce nu te-ai recstorit? l ntreb ntr-o dup-amiaz, n timp ce se odihnea pe un trunchi de copac. Copilul din pntece coborse att de jos, nct Sarah abia se mai putea mica, dar se simea bine plimbndu-se cu el i nu voia s renune la aceast plcere. Era o uurare s discute amndoi i, fr s-i dea seama, ajunsese s se bizuie pe prezena lui. Nu m-am mai ndrgostit de nimeni, rspunse el cu sinceritate, venindu-i parc s adauge pn acum. Dar se abinu. Ce-i spun eu acum poate s i se par ngrozitor, dar nu sunt nici mcar sigur c am fost ndrgostit de prima mea soie. Eram tineri amndoi i ne tiam de mici copii. Cred c, de fapt, asta se atepta de la noi, explic el, iar Sarah surse. Se simea att de bine cu el, liber s vorbeasc despre orice, fr ascunziuri. Nici eu nu l-am iubit pe primul meu so, i mrturisi ea, iar el se mir. l surprindea mereu cu cte ceva, ca de pild constatarea c era extraordinar de puternic, corect, dreapt i devotat soului ei. Ai mai fost mritat? o ntreb el, sincer mirat. Timp de un an. Cu cineva pe care-l tiam de-o via, exact ca tine i soia ta. A fost oribil. N-ar fi trebuit s ne cstorim. Cnd am divorat, mi-a fost att de ruine, nct un an de zile m-am tot ascuns de lume. Dup aceea, prinii mei m-au dus n Europa, iar acolo l-am cunoscut pe William. Ce simplu suna totul acum, se gndi ea, dar pe atunci fusese grozav de dureros. O bucat de vreme a fost destul de sinistru. Dar cu William ochii i se luminar pronunndu-i numele dar cu William totul e altfel Cred c e un brbat minunat, zise Joachim cu tristee. Aa e. Sunt o femeie extrem de norocoas. i el e un brbat norocos. O ajut s se ridice i continuar drumul spre ferm, i napoi. A doua zi, ns, Sarah nu se simi n stare s se plimbe, aa c Joachim i inu companie n parc. Prea mai tcut ca de obicei, mai nostalgic i mai gnditoare. Dar dup nc o zi, se simi mai bine i insist s mearg amndoi pn la ru. tii, uneori m ngrijorezi, i spuse el, n timp ce se plimbau. n ziua aceea mergea sprinten i s-ar fi zis c i recptase simul umorului. De ce? se mir ea. Prea intrigat, considernd ciudat c eful Forelor Germane de Ocupaie din zon i face griji pentru ea, dei, ntr-adevr simea c erau deja prieteni. Joachim era serios, preocupat, un brbat bun i cumsecade, fr ndoial, iar ei i plcea. Faci prea multe lucruri. i asumi prea multe responsabiliti. Aflase deja ce mare contribuie avusese la restaurarea castelului, iar lucrul acesta nu nceta s-l surprind. ntr-o zi l plimbase prin cteva ncperi, prilej cu care el se minun ct de precis i de ngrijit lucrase, apoi Sarah i artase i mbuntirile realizate la grajduri. Nu cred c te-a fi lsat s faci toate astea dac erai soia mea, spuse el ferm, iar ea pufni n rs. Atunci presupun c am fcut bine mritndu-m cu William. El zmbi, invidios din nou pe William, dar recunosctor totui pentru faptul c ajunsese s o cunoasc. n ziua aceea mai zbovir un timp la poarta ei. Sarah prea c n-ar fi vrut s-i dea drumul n dup-amiaza aceea i, pentru prima oar, la desprire, l mngie pe mn i i mulumi. Gestul l surprinse i i nclzi sufletul, dar se prefcu c nu observ: Pentru ce? Pentru c i faci timp s te plimbi i s stai de vorb cu mine. Faptul c putea sta de vorb cu el ajunsese s nsemne foarte mult pentru ea. Abia atept a te vd de fiecare dat poate mai mult dect i nchipui, recunoscu el, iar Sarah ntoarse privirea, netiind prea bine ce s-i rspund. Poate c suntem norocoi c ne avem unul pe altul aici, spuse el, delicat. E ca un fel de ursit un destin mai presus de noi. Rzboiul sta ar fi fost i mai ru dac n-ai fi fost aici, Sarah. Adevrul era c de ani de zile nu se mai simise att de fericit i singurul lucru care l nspimnta era ideea c o iubete i c, ntr-o bun zi, avea s se despart de ea. Sarah avea s se ntoarc la William fr s bnuiasc mcar tot ce simise pentru ea sau ce nsemnase n viaa lui. Eu i mulumesc, replic el, dorindu-i cu ardoare s o mngie pe fa, pe pr, pe brae dar nu era nici curajos i nici nesbuit ca soldaii lui pentru a face acest gest. Bine, atunci ne vedem mine, spuse ea. A doua zi, dup-amiaz, o atept i l cuprinse ngrijorarea vznd c nu mai apare. Se temea c s-ar putea simi ru i, dup ce zbovi pn pe nserate, porni spre csua ei. Toate luminile erau aprinse, iar pe fereastr o zri pe Emanuelle n buctrie. Btu la geam, iar ea apru la u, ncruntat, cu Phillip n brae, care prea smiorcit. nlimea sa e bolnav? ntreb el n francez, iar fata cltin din cap. ovi nti, dup care se hotr s-i spun. tia c, indiferent de prerea ei fa de el i de neamul lui, Sarah l plcea totui. Ei, personal, nu-i plcea prea mult. n fond, treburile astea n-o priveau. ntre ei se crease ns un respect reciproc. Doamna nate. Joachim ntrezri ns n ochii ei o strfulgerare de team i-i aminti de ceea ce-i povestise Sarah despre prima ei natere. Dar e bine? ntreb el, iscodind-o din priviri. Emanuelle ezit, apoi ncuviin din cap, iar Joachim avu un sentiment de uurare, pentru c toate surorile medicale i amndoi doctorii lor erau plecai la o conferin la Paris. Cum soldaii pe care i aveau internai nu erau grav bolnavi, asistena medical era asigurat doar de felceri. Eti sigur c se simte bine? insist el. Da, sunt, se roi ea. tiu foarte bine cum a fost data trecut. Joachim i spuse s-i transmit urri de bine lui Sarah, apoi plec, gndindu-se la ea, la chinurile ei i la copilaul pe care l aducea pe lume, regretnd c nu era al lui. Se ntoarse n biroul lui William i rmase acolo mult vreme. Scoase fotografia ei, pe care o gsise mai demult. Rdea, stnd n picioare lng William, la Whitfield. Erau o pereche frumoas; Joachim puse fotografia la loc i i turn nite coniac. Tocmai dosise fotografia cnd n camer intr unul dintre oamenii de gard. V caut cineva, domnule. Era ora unsprezece i se pregtea s plece la culcare, dar iei afar i rmase surprins, la vederea lui Emanuelle. S-a ntmplat ceva? ntreb el, brusc ngrijorat de soarta lui Sarah. Emanuelle ncepu s-i frng minile, vorbind repede. Nu merge bine nici de data asta. Copilul nu vrea s ias. Prima oar Domnul duce a fcut totul a ipat la ea a durat ceasuri ntregi eu am apsat-o i pn la urm a nscut De ce nu i-o fi inut pe doctori aici, se ocra el n gnd. tia doar c data trecut avusese o natere dificil, dar lucrul sta i ieise complet din minte cnd echipa plecase la Paris. i nfc sacoul i iei dup Emanuelle. Nu ajutase niciodat la naterea unui copil, dar nu era nimeni altcineva care s poat interveni acum. i tia c n ora nu mai era niciun medic. Asta era situaia de cteva luni. N-avea dup cine trimite pentru o mn de ajutor. Cnd ajunser la csu, luminile erau nc aprinse; urc n fug, cte dou trepte deodat, i observ c micuul Phillip dormea dus n ptuul din camera alturat. Cnd Joachim o vzu, pricepu de ndat sensul celor spuse de Emanuelle. Se zvrcolea de durere, iar micua franuzoaic i spuse c Sarah era n chinurile facerii nc de diminea. Asta nsemna de aisprezece ore. Sarah, spuse el blnd, aezndu-se pe singurul scaun din camer, sunt eu, Joachim. mi pare ru c a trebuit s vin tocmai eu, dar nu e nimeni altcineva, se scuz el, politicos, iar ea ncuviin din cap, contient de prezena lui care nu prea s-o deranjeze. ntinse mna i se ag de braul lui; apoi o cuprinse iar durerea, persistent, i ncepu s ipe. Groaznic mai ru ca data trecut nu pot William Ba da, poi. Sunt aici i am s te ajut. Vocea lui suna extraordinar de calm, iar Emanuelle iei din camer s mai aduc nite prosoape. Copilul a nceput s ias? o ntreb el, privind-o. Nu cred nu l apuc de ambele mini, Oh, Dumnezeule oh, mi pare ru... Joachim! Nu pleca! Era prima oar cnd i spunea pe nume, dei el i spusese adeseori Sarah. i venea s-o ia n brae i s-i spun ce mult o iubete. Sarah, te rog trebuie s m ajui o s fie bine, ai s vezi. i ceru lui Emanuelle s-i imobilizeze picioarele i s-o in de umeri, ca s poat mpinge mai bine atunci cnd ncepeau durerile. Iniial, Sarah opuse rezisten, dar glasul lui era linitit i puternic, i s-ar fi zis c parc se pricepea la ceea ce era de fcut. Dup aproximativ o or, capul copilaului ncepu s ias, iar Sarah nu sngera chiar att de ru ca prima oar. Se vedea c era un copil voinic i mare, ceea ce nsemna c efortul avea s mai continue, dar Joachim era ferm decis s rmn i s-o ajute, orict de mult ar fi durat. Se fcuse aproape diminea cnd Sarah izbuti s mping capul copilaului afar, dar feioara boit care iei la lumin, spre deosebire de Phillip, nu trase aer n piept, iar n camer nu se auzi niciun ipt. Emanuelle l privi ngrijorat, ntrebndu-se ce se ntmplase; Joachim privi copilul, dup care se ntoarse repede spre Sarah. Sarah, trebuie s mpingi copilul afar, insist el, neputndu-i lua ochii de pe faa vineie a pruncului. Haide Acum, Sarah, mpinge! comand el pe un ton mai degrab de osta dect de doctor sau chiar de so. i ordona ce s fac, iar de data asta proced ca Emanuelle la prima natere a lui Sarah, apsnd-o puternic pe abdomen pentru a o ajuta. i, ncetul cu ncetul, copilul iei afar, rmnnd inert pe pat, ntre picioarele ei, iar Sarah l privi, plngnd. E mort! Dumnezeule, copilul e mort! ip ea. Joachim lu pruncul n mini, nc legat de mam cum era. O feti, dar aa cum o inea, masnd-o i btnd-o uor pe spate, nu ddea semne c ar tri. i plesni tlpile picioruelor, apoi o inu cu capul n jos i, la un moment dat, din gura copilului se revrs un val de mucoziti, trupul plpnd trase aer n piept, dup care scoase un ipt mai puternic dect i fusese dat lui Joachim s aud vreodat. Era mnjit tot de snge i plngea ca i cele dou femei, cuprins de un sentiment de uurare i de fericire n faa miracolului vieii. Tie apoi cordonul ombilical i ddu fetia mamei, zmbindu-i drgstos. Nici dac ar fi fost tatl copilului nu ar fi putut s-o iubeasc pe Sarah mai mult. Fiica ta, spuse el, aeznd-o binior lng Sarah, dup ce o nvelise ntr-o ptur curat. Se duse apoi s se spele pe mini i s-i curee oarecum cmaa, dup care se ntoarse lng patul lui Sarah. Ea ntinse mna, plngnd n continuare cnd el i-o srut. Joachim, tu ai salvat-o. Se privir o vreme i Joachim avu sentimentul c se simte foarte puternic datorit faptului c n aceste ultime ore mprtise cu ea darul vieii. Nu, nu-i adevrat, neg el. Am fcut ce am putut. Dumnezeu ns este cel care a hotrt. Aa cum se ntmpl ntotdeauna. Joachim privi n jos spre copilaul linitit, cu faa acum roz, rotund i perfect. Era o feti frumoas i, cu excepia smocului de perior blond, semna foarte bine cu Sarah. Ce frumoas e! exclam el. Este, nu-i aa? Ce nume vrei s-i dai? Elizabeth Annabelle Whitfield. Ea i William hotrser lucrul acesta cu mult timp nainte, iar ei i se prea c se potrivea foarte bine cu fetia aceasta care dormea linitit lng ea. Joachim plec n cele din urm, dar reveni mai trziu, dup-amiaza, s vad cum se simeau. Cuibrit lng maic-sa, Phillip privea fascinat fetia. Joachim veni cu flori, o bucat mare de tort, o jumtate de kilogram de zahr i alt kilogram de cafea, un produs extrem de preios i cutat. Sarah edea n pat n capul oaselor, artnd surprinztor de bine dup chinul prin care trecuse. Dar de data asta fusese mai uor dect prima oar, iar copilul cntrise numai patru kilograme i aptezeci de grame, anun Emanuelle printre hohotele generale de rs. Ceea ce fusese pe punctul de a deveni o tragedie se sfrise cu bine datorit lui Joachim. Pn i Emanuelle se purta frumos cu el. Privindu-l, dup ce fata ieise din camer, Sarah nelese c, indiferent ce s-ar ntmpla n existena lor, ea avea s-i rmn venic recunosctoare, neputnd s uite c Joachim salvase viaa fetiei ei. N-am s uit niciodat tot ce-ai fcut, opti ea, n timp ce Joachim o inea de mn. n dimineaa aceea, se cimentase ntre ei o legtur indestructibil. Ba nu, i-am mai spus. Mna Domnului s-a cobort asupra ei. Dar tu ai fost aici Mi-era att de fric Ochii i se umplur iar de lacrimi, amintindu-i prin ce trecuse. N-ar mai fi putut suporta s triasc dac ar fi pierdut fetia. Dar el o salvase. i eu am fost speriat, mrturisi Joachim. Am fost foarte norocoi, mai adug i zmbi. tii ce-i nostim, seamn puin cu sora mea. i cu a mea, rse Sarah ncetior. Buser amndoi cte o can de ceai, iar Joachim deschisese acum o sticl de ampanie, ridicnd paharul n sntatea micuei Lady Elizabeth Annabelle Whitfield i urndu-i via lung. n cele din urma se ridic, pregtindu-se de plecare. Acum trebuie s dormi. Fr niciun cuvnt, se aplec i o srut pe cretet. i atinse uor prul cu buzele i, nchiznd ochii o clip, opti: Somn uor, draga mea. Dar Sarah adormise nainte ca el s fi ieit din camer. Auzise ca prin cea ce-i spusese, dar n visul ei l vedea deja pe William. 15 n vara anului urmtor, Londra era aproape distrus de bombardamentele nencetate, dar nu acelai lucru se putea spune i despre spiritul britanic. n tot acest rstimp, Sarah nu primise dect dou scrisori de la William, care i parveniser clandestin prin reelele ocolite ale Rezistenei. Susinea c se simte bine i i reproa nencetat faptul c nu o scosese la timp din Frana. n a doua scrisoare, dup ce primise cteva rnduri de la Sarah, i exprima bucuria pentru venirea pe lumea a micuei Elizabeth. nnebunea ns la gndul de a le ti n Frana, exasperat de imposibilitatea de a ajunge la ele. Nu-i mai spusese c ncercase nenumrate variante de a fi introdus clandestin n Frana, mcar pentru o scurt vizit, dar c Ministerul de Rzboi se opusese acestui proiect. Iar, deocamdat, nu exista nicio posibilitate de a o scoate pe Sarah din Frana. Nu le rmnea dect s nu-i piard cumptul, i spunea el, asigurnd-o c rzboiul urma s se sfreasc n curnd. n toamn mai primi ns o a treia scrisoare de la el, cu o veste cumplit pentru Sarah. Dar William nu ndrznise s tac, temndu-se c ar putea afla cele ntmplate pe alt cale. Sora ei, Jane, i scrisese lui William, tiind c nu avea cum s ia legtura direct cu Sarah. Prinii lor muriser ntr-un accident maritim, n largul localitii Southampton. Se aflau pe iahtul unui prieten i fuseser surprini de o furtun nprasnic. Iahtul se scufundase, iar toi pasagerii se necaser nainte ca Paza de Coast s poat ajunge la ei. Vestea o ndurer peste poate pe Sarah i timp de o sptmn nici nu vorbi cu Joachim. Aflaser deja c sora lui fusese omort n timpul bombardamentului asupra oraului Mannheim. Pierderile erau grave, pentru amndoi. Dar pe Sarah o doborse literalmente moartea prinilor ei. Dup aceea, vetile ce le parveneau erau din ce n ce mai proaste. Lumea ntreag rmase uluit, la vestea atacului de la Pearl Harbour. Dumnezeule, Joachim, asta ce mai nseamn? El fusese cel care i adusese tirea. Se mprieteniser deja foarte bine, n ciuda diferenelor implicate de naionalitile lor, iar faptul c el i salvase viaa micuei Elizabeth conta enorm pentru ea. Joachim continua s le aduc mncare i tot felul de mruniuri utile, fiind ntotdeauna prezent ori de cte ori Sarah avea nevoie de el. i procurase nite medicamente cnd Phillip fcuse din nou bronit. Acum, ns, vestea aceasta schimba parc totul. Nu pentru ei. Dar pentru ntreaga lume. Pn la sfritul zilei, America declarase rzboi Japoniei i, implicit, Germaniei. Concret, pentru ea lucrul acesta nu aducea nicio schimbare. Era deja prizoniera lui, tehnic vorbind. Dar gndul c America fusese atacat era pur i simplu nspimnttor. Ce se ntmpla dac atacul se repeta i la New York? Se gndea la Peter, Jane i copiii lor. Ce cumplit era c nu putea fi alturi de ei, s-i plng mpreun prinii. S-ar putea ca multe lucruri s se schimbe, i spuse el linitit, stnd cu ea n buctrie. Civa dintre oamenii lui tiau c venea uneori pe la ea, dar nu s-ar fi zis c ar avea ceva mpotriv. Sarah era o femeie frumoas, care se purta cu demnitate, aa cum i edea bine castelanei acestui domeniu, dei pentru Joachim ea nsemna mult mai mult. Era fiina pe care o ndrgea. Presupun c, n scurt timp, implicaiile vor fi grave pentru amndoi, mai adug el sumbru. i avea, desigur, dreptate. Riscurile rzboiului creteau, iar bombardarea Londrei nu contenea. Abia dou luni mai trziu a aflat Sarah c Peter, cumnatul ei, se afla deja n Pacific, iar Jane se mutase n casa din Long Island, mpreun cu copiii. I se prea ciudat gndul c aceast cas le aparine acum lor, c este a ei i a lui Jane, la fel ca i apartamentul din New York. i c Jane era acolo cu copiii. Se simea att de departe de ei toi i att de trist c propriii ei copii n-aveau s-i cunoasc niciodat bunicii. Dar nu era n niciun caz pregtit pentru vestea care i parveni n primvar. Phillip avea deja optsprezece luni, iar Elizabeth, miracolul lor de copil, cum i spunea Joachim, avea apte luni, patru dini i era venic vesel i fericit. Gngurea, rdea i chicotea tot timpul, iar ori de cte ori o vedea pe Sarah chiuia de bucurie, se aga de gtul mamei sale, strngnd-o cu putere. Phillip o iubea i el. O sruta tot timpul i ncerca s o in n brae, spunndu-i fetia mea. Sarah sttea cu Elizabeth pe genunchi cnd Emanuelle intr i aduse o scrisoare de la hotelul prinilor si, cu timbru din Caraibe. De unde o ai? ntreb Sarah, dup care se opri. nelesese de mult vreme c erau o mulime de lucruri despre existena lui Emanuelle i a lui Henri pe care nici nu voia s le afle, ba posibil chiar i despre viaa prinilor lor. Auzise zvonuri despre nite oameni care se ascundeau n hotel i chiar i lsase s foloseasc un vechi depozit de pe lng ferm, pentru a ascunde pe cte cineva timp de o sptmn. Dar nu ncerca s afle mai mult, de team s nu le fac vreun ru. Henri venise nu o dat cu diverse mici rni. Mai ngrijorat ns era de faptul c Emanuelle avea n ultima vreme o legtur romantic cu fiul primarului, care era n relaii apropiate cu germanii. Iar Sarah intuia c, de fapt, legtura ei avea mai degrab un substrat politic dect romantic. Trist nceput pentru cineva care fcea primii pai n dragoste. ncercase la un moment dat s stea de vorb cu Emanuelle n privina asta, dar fata tcea chitic, foarte ferm. Nu voia sub nicio form s-o implice pe Sarah n ceea ce fcea, cu sau pentru Rezisten, dect n cazul n care n-ar fi avut ncotro. Acum i aducea scrisoarea, iar Sarah vzu dup emblema de pe spatele plicului c era de la ducele de Windsor. Nu vedea motivul pentru care i scriau ei. Nu o fcuser niciodat pn atunci, dei Sarah auzise, la radioul pe care prinii lui Emanuelle l ineau ascuns n hotel, c ducele era acum guvernatorul insulelor Bahamas. Guvernul se temea s nu ajung un pion n minile germanilor dac ar fi fost capturat, aa c l ineau ferit de orice pericol. Iar nainte de a pleca, simpatiile lui fa de germani nu constituiser un secret pentru nimeni n Anglia. Scrisoarea debuta printr-un salut clduros, ntiinnd-o n acelai timp c Wallis a lui l urmase; continua ns spunnd c regret profund c i revine ingrata sarcin de a o informa c William fusese dat disprut ntr-o aciune. Evident, exista posibilitatea s fi fost luat prizonier, dar nu se putea ti cu certitudine, aduga el. De fapt, citind scrisoarea cu ochii nceoai, Sarah nelese c singurul lucru cert era c William era dat disprut. i descria cu amnunte cum se ntmplase totul, asigurnd-o c avea convingerea ferm c vrul lui procedase cu nelepciune i curaj. Se putea foarte bine s fi fost ucis cnd coborse, dar la fel de bine i s fi supravieuit. William fusese parautat n Germania pentru o misiune de spionaj, pentru care se oferise ca voluntar, n ciuda obieciilor fcute de toi cei de la Ministerul de Rzboi. Era un tnr foarte ncpnat, iar lucrul sta ne-a costat pe toi foarte scump, din pcate continua el. Pe tine ndeosebi, draga mea. Trebuie s fi foarte curajoas, aa cum i-ar plcea i lui s te tie, i s crezi cu trie c, dac voia Domnului este aceasta, va scpa teafr, dup cum s-ar putea s fi ajuns deja n minile Tatlui nostru ceresc. Sper din tot sufletul c eti bine i i trimitem profundele noastre condoleane i adnca noastr dragoste pentru tine i copii. Rmase cu ochii pironii la scrisoare i o citi din nou, necndu-se de plns. Emanuelle se uita la ea, dndu-i seama c vetile erau proaste. nc de cnd luase scrisoarea de la hotel avusese o presimire; i-o lu repede pe Elizabeth din brae i iei din camer, netiind ce s spun. Se ntoarse dup cteva momente i o gsi pe Sarah plngnd n hohote, la masa din buctrie. Oh, Madame Puse fetia jos i o cuprinse cu braele pe stpna ei, acum rmas fr so. E vorba de Monsieur le Duc? ntreb ea cu glasul sugrumat, iar Sarah ncuviin cltinnd ncet din cap, cu ochii nlcrimai ridicai spre tnra fat. E dat disprut prerea lor e c s-ar putea s fi czut prizonier sau s fi murit nu se tie Scrisoarea este de la vrul lui. Oh, pauvre Madame nu se poate s fi murit S nu credei aa ceva! Sarah ddu din cap, netiind ce s mai cread. Singurul lucru pe care-l tia era c nu putea tri fr William. Dei aceasta ar fi voina lui, de dragul copiilor, de dragul lui, numai c ea nu putea suporta nici mcar gndul unei astfel de existene. Plnse mult timp, dup care iei din cas i porni la o plimbare lung prin pdure. De data asta nu se ntlni cu Joachim. Sarah tia c se fcuse deja trziu i c era probabil la cin. Oricum, dorina ei era s fie singur acum. Simea nevoia s nu vad pe nimeni. n cele din urm, cnd se ntunecase, se aez pe un butean i plnse, tergndu-i lacrimile cu mnecile. Cum s triasc fr el? De ce era viaa att de crud? De ce l lsaser s plece n misiunea aceea periculoas? Pe David l trimiseser n Bahamas. De ce oare nu-l trimiseser i pe William undeva unde ar fi fost n siguran? Gndul la ceea ce s-ar putea s se fi petrecut i se prea insuportabil. Rmase aa ore ntregi n pdure, pe ntuneric, ncercnd s-i asculte gndurile, s se roage, s perceap mesaje de la William. Dar nu simea nimic. O cuprinse o senzaie de amoreal, care persist pn trziu n noaptea aceea, cnd sttea lungit pe patul unde dormiser amndoi cnd veniser prima oar la castel i cnd rmsese nsrcinat cu Phillip. Brusc, ns, stnd ntins acolo, avu certitudinea c William triete. Nu tia cum, nici unde sau cnd avea s-l vad din nou, dar tia c aa va fi ntr-o bun zi. I se prea un semn de la Dumnezeu, att de puternic, nct era imposibil de tgduit, iar sentimentul acesta o mai liniti. Adormi dup aceea, iar dimineaa se trezi mprosptat i ferm convins c William triete, c nu fusese ucis de nemi. i povesti despre asta mai trziu lui Joachim, n aceeai zi, iar el o ascult calm, nelund n seam credina ei mistic. Vorbesc serios, Joachim Simt aceast putere aceast certitudine absolut c William este n via. tiu eu c aa e. Sarah vorbea cu convingerea pioas a unui om credincios, iar Joachim nu voia s-i spun ct de sceptic era n aceast privin sau ct de puini erau cei care rmneau n via dup ce cdeau prizonieri. Se prea poate s ai dreptate, accept el, linitit, dar totodat trebuie s fi pregtit i pentru eventualitatea n care te neli. ncerc s i-o spun cu ct mai mult blndee. Sarah trebuia s se mpace cu gndul c William era dat disprut i c poate murise. Exista o mare posibilitate ca ea s fie deja vduv. Deocamdat, nu voia s-o constrng s nfrunte aceast realitate, dar n cele din urm, indiferent de ceea ce simise n noaptea aceea sau de ceea ce se ncpna ea s simt sau s cread, nu va putea ntoarce spatele adevrului. Pe msur ce timpul trecea fr nicio veste linititoare din partea lui William i nici informaii legate de capturarea sau supravieuirea lui, pentru Joachim devenise limpede c soul lui Sarah murise. Dar nu i pentru ea. Sarah ncepuse s se poarte de parc l-ar fi vzut cu o dup-amiaz nainte, de parc ar fi auzit despre el n vis. Era mult mai calm, mult mai hotrt i mult mai sigur dect la nceputul rzboiului, cnd nu primea dect din cnd n cnd cte o scrisoare. Acum, ns, nicio veste. Tcere total. William dispruse. Poate pentru totdeauna. Or, mai devreme sau mai trziu, trebuia s accepte pn la urm aceast realitate. Joachim atepta momentul acela, dar n acelai timp era contient c pn atunci nu se putea pune problema unei relaii ntre ei doi; el nu va face, desigur, nicio tentativ n acest sens. Prefera s fie mereu n preajma ei cnd avea nevoie de el, cnd dorea s stea de vorb, cnd era trist sau se simea singur i speriat. Uneori, era greu de conceput c se situau pe poziii diferite n acest rzboi. Pentru el nu erau dect un brbat i o femeie care stteau alturi de doi ani deja, el iubind-o din toat inima, din tot sufletul, cu toat fiina lui. Habar n-avea cum aveau s rezolve aceast situaie dup rzboi sau unde aveau s triasc, ce aveau s fac atunci. Toate astea i se preau ns lipsite de importan. Singurul lucru care conta pentru el era Sarah. Tria, respira, exista pentru ea, fr ca ea s fi aflat nc acest adevr. Sarah tia ct i era de devotat i intuia c e foarte ataat de ea i de copii, ndrgind-o n special pe Elizabeth, creia i salvase viaa la natere, dar nu-i ddea seama cu adevrat ct de mult o iubea acest om. n anul acela, de ziua ei, Joachim a vrut s-i druiasc nite splendizi cercei cu diamante, pe care-i cumprase de la Paris, dar Sarah l refuz categoric. Joachim, nu pot s accept. Sunt nespui de frumoi. Dar e imposibil. Sunt o femeie mritat. Nu ncerc s o contrazic, dei avea convingerea c altfel stteau lucrurile n privina asta. Era sigur c Sarah rmsese vduv i, cu tot respectul datorat lui William, trecuser deja ase luni de cnd primise vestea dispariiei lui, ceea ce o fcea acum o femeie liber. i nu uita c sunt prizoniera ta, ce Dumnezeu! mai adug ea rznd. Ce-ar zice lumea dac a primi nite cercei cu diamante de la tine? Nu cred c trebuie s dm vreo explicaie. Era dezamgit de reacia ei, dar o nelegea totodat. Se mulumi pn la urm s-i ofere un ceas nou, pe care ea l accept, i un pulover foarte drgu, de care tia c are mare nevoie. Cadourile erau foarte modeste, dar era tipic pentru ea s nu accepte lucruri mai scumpe. O respecta, de altfel, i pentru aceast trstur de caracter. De fapt, n cei doi ani de cnd o cunotea; nu gsise nimic la ea s nu-i fie pe plac, cu excepia faptului c persevera n ideea c era nc mritat cu William. Dar pn i acest lucru i plcea la ea. Era credincioas pn la capt, bun, iubitoare i devotat. La nceput, era gelos pe William pentru toate aceste sentimente, dar acum i trecuse, simind numai mil la adresa lui. Bietul om se prpdise. i, mai devreme sau mai trziu, Sarah trebuia s accepte acest adevr. La sfritul anului urmtor, pn i speranele neclintite ale lui Sarah ncepur s se subieze, dei ea nu voia s-o recunoasc nici mcar fa de Joachim. Trecuse ns atta timp de la dispariia lui William, peste un an de zile, i niciuna dintre investigaiile serviciilor secrete nu se soldase cu vreo tire n privina lui. Chiar i Joachim ncercase s fac nite cercetri discrete, fr a pricinui vreun necaz cuiva. Consensul general ns, n ambele tabere, era c William fusese ucis n 1942, cu ocazia parautrii n Rhineland. Lui Sarah tot nu-i venea s cread, dei acum cnd se gndea la el, i se ntmpla uneori ca toate amintirile sfinte s pleasc, lucru care o nspimnta. Nu-l mai vzuse de patru ani. Enorm, chiar i pentru o dragoste nemrginit ca a lor, confruntat cu sperane acum att de slabe i cu att de mult angoas. n anul acela petrecu un Crciun linitit mpreun cu Joachim. Se purta nespus de frumos i de afectuos cu ea i cu copiii. Era deosebit de drgu cu Phillip, care cretea fr tat, neavnd nicio amintire despre William, pentru c era mult prea mic atunci cnd plecase. n mintea biatului, Joachim era extraordinar i, n felul lui nevinovat i simplu, inea la el ca i Sarah. Dei ura n continuare tot ceea ce nsemnau germanii pentru ei, Sarah n-avea nicio aversiune fa de el. Era un brbat extrem de cumsecade, dndu-i toat silina s-i ajute pe rniii venii la castel. Unii dintre acetia rmseser fr speran, fr mdulare, fr viitor, fr vreun cmin unde s se mai ntoarc. Izbutea totui s-i fac timp s stea de vorb cu fiecare, s le redea sperana, s-i fac s doreasc s continue, aa cum se ntmpla uneori cu Sarah. Eti un om nemaipomenit, i spuse ea pe un ton linitit, pe cnd stteau amndoi n buctria csuei. Emanuelle era mpreun cu familia ei, iar Henri plecase deja de dou sptmni undeva n Ardeni, zicea sora lui. Sarah tia c era preferabil s nu o iscodeasc mai mult. Henri avea aisprezece ani i ducea o via pasionat i plin de primejdii. Existena lui Emanuelle ajunsese tot mai dificil. Fiul primarului devenise foarte bnuitor la adresa ei, iar pn la urm se despriser cu un adevrat scandal. Acum era ncurcat cu un ofier german, iar Sarah nu spunea nimic, dei bnuia c scotea de la el informaii pe care le pasa Rezistenei. Sarah nu se amesteca ns n toat povestea asta. Fcea tot ce putea pentru a restaura castelul pe ici pe colo, ddea o mn de ajutor n urgenele medicale atunci cnd era solicitat sau cnd simea c prezena ei era absolut necesar, iar n restul timpului avea grij de copii. Phillip avea patru ani i jumtate, iar Elizabeth era mai mic cu un an dect el. Erau doi copii adorabili. Phillip continua s fie foarte nalt pentru vrsta lui, aa cum fusese nc de la natere, n timp ce Elizabeth era surprinztor de delicat, cu oase mult mai mici dect mama ei. Era oarecum plpnd, dar totui plin de energie i pus mereu pe nzbtii. Oricine l vedea pe Joachim cu ei i ddea seama c i ador. Le cumprase jucrii nemeti foarte frumoase i le adusese n seara dinainte de Ajun, iar apoi i ajutase s mpodobeasc pomul de Crciun. Izbutise s gseasc o ppu pentru Lizzie, care se repezise s o ia n brae, strngnd-o la piept i alintnd-o fetia mea. Phillip fu ns cel care se cr n poala lui Joachim i l lu de gt, cuibrindu-se lng el, ceea ce Sarah se prefcu c nu observ. Tu n-ai s ne prseti, cum a fcut tticul, da? l ntreb el, ngrijorat, iar lui Sarah i ddur lacrimile. ns Joachim rspunse prompt: tii, tticu tu n-a vrut s v prseasc. Dac ar putea, sunt convins c ar fi acum aici, cu voi. i atunci de ce a plecat? A trebuit. E soldat. Dar tu n-ai plecat, i replic biatul, logic, netiind c i Joachim trebuise s-i lase copiii i casa pentru a veni acolo. Apoi se arunc de gtul lui i rmase aa pn ce Joachim l duse n pat, n timp ce Sarah o ducea n brae pe feti. Phillip o iubea nespus pe surioara lui, ceea ce era o mare bucurie pentru Sarah. Crezi c toat nebunia asta o s se termine anul sta? l ntreb Sarah n timp ce beau amndoi coniac, dup ce culcaser copiii. i adusese un Courvoisier de cea mai bun calitate, tare, dar plcut. Aa sper. Rzboiul prea c nu se va mai termina vreodat. Uneori nu-mi pot imagina c se va sfri, continu el. Cnd i vd pe toi bieii pe care ni-i trimit zi de zi, sptmn de sptmn, an de an, m ntreb dac i d cineva seama ct de absurd e tot ce se petrece i c pur i simplu nu merit attea sacrificii. Presupun c sta-i motivul pentru care eti aici, i nu pe front, zise Sarah zmbind. Ura i el rzboiul aproape la fel de mult ca i ea. M bucur c am fost aici, spuse el cu delicatee. Spera c datorit prezenei lui i fusese i ei mai uor, ceea ce aa i era n multe privine. Se ntinse peste mas i i mngie mna, destul de reinut ns. O cunotea deja de trei ani i jumtate, dar din multe puncte de vedere avea senzaia c o tie de-o via. nsemni enorm pentru mine, continu linitit, dar aburul coniacului i senzaiile din ziua aceea l fcur s nu-i mai ascund sentimentele. Sarah, continu el cu glasul rguit, dar foarte blnd, te iubesc nespus de mult. Sarah ntoarse privirea, ncercnd parc s-i ascund sentimentele n faa lui, n faa ei nsi. tia c, indiferent ce ar simi pentru acest brbat, din respect pentru William nu putea recunoate nimic. Joachim, nu te rog Ridic ochii spre el, rugtoare, iar el i prinse mna i i-o inu. Spune-mi c nu m iubeti, c n-ai s poi s-o faci niciodat, i n-am s-i mai repet nicicnd aceste cuvinte Dar eu te iubesc, Sarah, i cred c i tu m iubeti. Ce se ntmpl cu noi? De ce ne ascundem? De ce suntem doar prieteni, cnd ntre noi ar putea fi mai mult? Voia mai mult de la ea acum. Atepta momentul acesta de ani de zile, iar acum o dorea cu nfocare. Te iubesc, i opti ea, nspimntat de propriile cuvinte, de ceea ce simea. Avea de mult acest sentiment, dar se mpotrivise de dragul lui William. Dar ntre noi ns nu poate fi nimic. De ce nu? Suntem oameni n toat firea. n jurul nostru se pregtete sfritul lumii. N-avem dreptul i noi la puin fericire? Puin bucurie? Puin soare nainte ca totul s se termine? Vzuser amndoi atta moarte, atta durere, care le lsase o senzaie cumplit de epuizare. Zmbi la auzul acestor cuvinte. l iubea i ea, ca brbat, dar i pentru tot ceea ce fcuse pentru copii i pentru ea. Suntem prieteni i inem unul la cellalt n-avem dreptul la mai mult atta timp ct William este n via. Dar dac a murit? O sili s ia n consideraie aceast posibilitate, ns ea prefer s tac, aa cum fcea de obicei cnd venea vorba despre asta. Gndul acesta era nc mult prea chinuitor pentru ea. Nu tiu. Nu tiu ce a simi atunci. Ce tiu ns este c n clipa de fa sunt soia lui i c, probabil voi rmne mult timp nc. Poate pentru totdeauna. i eu? zise el, cerndu-i pentru prima oar ceva. i eu, Sarah, ce am s m fac? Nu tiu. l privi cu un sentiment de dezndejde, iar el se ridic i se apropie. Se aez lng ea i, privind-o lung, i citi durerea din ochi, dup care o mngie uor pe obraz. Eu am s fiu mereu alturi de tine. Vreau s tii asta. Iar cnd ai s accepi realitatea c William s-a prpdit, s tii c am s fiu aici, lng tine. Avem timp, Sarah avem toat viaa nainte. O srut uor pe buze, punnd n acest gest tot ceea ce dorea s-i spun de atta vreme, iar ea nu-l opri. Nu putea s-l opreasc. Dorea mbriarea lui la fel de mult ca i el. Trecuser mai mult de patru ani de cnd nu-i mai vzuse soul i de trei ani i jumtate trise alturi de acest brbat, zi de zi, ajungnd s-l iubeasc i s-l respecte. i totui tia c n-avea niciun drept la ceea ce amndoi tiau c doresc. Pentru ea viaa nsemna mult mai mult. Era vorba de un legmnt pe care l fcuse i de un om pe care l iubise mai presus de orice. Te iubesc, i opti Joachim, srutnd-o. i eu te iubesc, i zise ea. Dar nc l mai iubea i pe William, ceea ce tiau amndoi. Puin timp dup aceea, Joachim plec i se ntoarse la castel, plin de respect fa de ea i de voina ei. A doua zi reveni i se juc cu copiii, iar viaa lor i relu cursul de mai nainte, ca i cum discuia aceea nici n-ar fi avut loc. n primvar, rzboiul cpt o ntorstur proast pentru germani. Joachim obinuia s vin i s stea de vorb cu Sarah, povestindu-i gndurile i temerile lui. n aprilie, era sigur c urmau s fie deplasai mai aproape de Germania i se temea c s-ar putea s se despart de Sarah i de copii. i fgdui s se ntoarc dup ce ctigau sau pierdeau rzboiul, ceea ce aproape nici nu mai conta pe lng dorina ca amndoi s rmn n via. Rmsese la fel de atent fa de ea i, dei din cnd n cnd se mai srutau, niciunul dintre ei nu ncercase s mearg mai departe. Era mai bine aa i Joachim tia c nu vor avea nimic de regretat. Sarah avea nevoie de timp pentru a se schimba. Nu renuna la ideea c William triete i c s-ar putea ntoarce totui. ns tia c i dac s-ar ntmpla aa, i-ar fi greu s mai renune la Joachim. Ajunsese s se bizuie pe el, s aib nevoie de el i s-l respecte totodat. Acum erau mai mult dect prieteni, indiferent ct de mult l mai iubea pe William. Acum ns, n timp ce el era ngrijorat de vetile ce soseau de la Berlin, Sarah nu prea era atent. O preocupa sntatea lui Lizzie, care din martie nc tuea ngrozitor, fiind tot slbit i bolnav i acum, de Pati. Nu tiu ce se ntmpla cu ea, se vit Sarah ntr-o sear pe cnd se aflau amndoi n buctrie. E un fel de grip care a bntuit toat iarna prin sat. Sarah o dusese la doctorul de la castel, care o asigurase c nu era vorba de pneumonie, ns medicamentul pe care i-l recomandase nu avusese niciun efect. Nu cumva o fi tuberculoz? l ntreb ea pe Joachim, ngrijorat, dar el nu era de aceeai prere. l rugase pe doctor s-i mai fac rost de nite medicamente pentru feti, dar n ultima vreme nu mai reuise s procure nimic. Le fusese tiat aprovizionarea cu orice fel de produse, iar unul dintre medici fusese deja trimis pe front, n timp ce cellalt urma s plece n mai. Cu mult timp nainte ns, Lizzie czuse iar la pat, cu febr mare. Slbise i avea ochii mpienjenii; arta foarte ru, aa cum fac toi copiii la febr. Micuul Phillip sttea zi de zi la cptiul ei, cntndu-i i spunndu-i poveti. Emanuelle i gsea mereu o preocupare lui Phillip n timpul zilei, dar biatul era nnebunit acum din cauza lui Lizzie. Pentru el era tot fetia lui i l speria faptul c o vedea att de bolnav i pe mama lui att de necjit. O tot ntreba dac avea s se fac bine, iar Sarah l asigura c da. Joachim venea s stea cu ei n fiecare sear. O tergea pe Lizzie de transpiraie i ncerca s-i dea s bea, iar cnd fetia tuea prea ru o freca pe spate, aa cum fcuse i cnd se nscuse, pentru a o ajuta s respire. De data asta ns s-ar fi zis c nu prea izbutea s-i fie de folos. Pe zi ce trecea se simea tot mai ru, iar n ziua de nti mai zcea cu febr foarte mare. Amndoi doctorii plecaser, iar toate rezervele lor medicale se epuizaser, din pcate. Joachim nu-i mai putea aduce niciun medicament, nu tia nici ce s-i mai sugereze; nu putea dect s stea cu amndoi zi de zi, rugndu-se ca fetia s se nsntoeasc. Se gndea s o duc la Paris, ca s-o vad un doctor, dar Lizzie era prea bolnav pentru a fi transportat i, n plus, nici situaia de acolo nu era foarte mbucurtoare. Americanii naintau spre Frana, iar germanii ncepeau s intre n panic. Parisul era evacuat, majoritatea personalului militar fiind fie trimis pe front, fie napoi la Berlin. Situaia era sumbr pentru Reich, ns pe Joachim l preocupa mult mai mult starea lui Lizzie. ntr-o dup-amiaz, la nceputul lui mai, Joachim veni la csu i o gsi pe Sarah stnd lng feti, aa cum fcea de sptmni ntregi, innd-o de mnu i tergnd-o pe cap, ns de data asta Lizzie era nemicat. Rmase cu ele cteva ore, dar n cele din urm plec, fiind obligat s se ntoarc la birou, unde situaia era mult prea tensionat pentru a lipsi fr s dea explicaii. Se ntoarse ns seara, mai trziu; Sarah era ntins pe patul copilului, innd-o pe Lizzie n brae, i aipise. Le privi pe amndou o vreme, iar cnd Sarah ridic ochii spre el, vzu ct e de disperat. Se aez binior lng ea. Vreo schimbare? opti el, iar Sarah scutur din cap. Fetia nu se mai trezise de diminea. Dar, n timp ce Joachim le privea, Lizzie se mic i, pentru prima oar de zile ntregi, deschise ochii i i zmbi mamei sale. Parc era un ngera, cu prul blond tot numai crlioni i cu ochii aceia imeni i verzi, ca ai lui Sarah. Avea trei ani i jumtate, dar acum, aa bolnav cum era, prea mai btrn, de parc toat povara lumii ar fi fost pe umerii ei. Te iubesc, mmico, opti ea i nchise ochii. Brusc, Sarah nelese. Parc simea cum se prpdete. Ar fi vrut s-o in sau s-o trag napoi. Ar fi vrut s fac o ncercare disperat, dar nu mai era nimic de fcut. N-aveau doctor, medicamente, asistent medical, nici spital n-aveau s-i ofere dect dragoste i rugciuni. Fetia suspin din nou, iar Sarah i mngie buclele minunate i i susur cuvinte drgstoase copilei pe care o iubea cu atta disperare. Te iubesc, dulceaa mea te iubesc att de mult Mmica te iubete i Dumnezeu la fel Acum eti salvat optea ea ntruna. Joachim plngea. Cu un zmbet drgla, Lizzie ridic ochii spre ei pentru ultima oar, dup care se stinse, sufletul ei de copil nlndu-se spre ceruri. Sarah simi i momentul n care murise fetia, dar lui Joachim i trebuir cteva clipe pentru a nelege. Se aez pe pat lng ele i plnse n hohote, inndu-le pe amndou n brae i legnndu-le drgstos. i aminti cum o adusese pe lume, iar acum murise stingndu-se att de repede i pe nesimite. Sarah o inu n brae pe Lizzie nc mult vreme, dup care o aez uor pe pat. Cobor cu Joachim la parter, apoi se duser mpreun la castel pentru a discuta cu cineva n vederea pregtirilor de nmormntare. Pn la urm, ns, Joachim se ocup singur de toate. Se duse cu maina la ora s ia un sicriu micu, iar apoi, mpreun, plngnd potolit, o puser n el. Sarah o pieptnase i o mbrcase cu rochia ei cea mai frumoas, aeznd lng ea ppua pe care o iubise att de mult. Era lucrul cel mai cumplit prin care trecuse vreodat; crezu c o s moar de durere atunci cnd o coborr n pmnt. Se inea atrnat de Joachim i plngea, n timp ce micuul Phillip se agase de el i de mna ei, fr s priceap ce se ntmpl. Phillip era necjit i speriat, iar cnd ncepur s arunce pmnt peste groap, se repezi disperat, ncercnd s-i opreasc. Joachim l inu cu blndee, dar biatul plngea, privind-o furios pe maic-sa. M-ai minit! M-ai minit! ipa el, tremurnd i hohotind de plns. De ce ai lsat-o s moar pe fetia mea fetia mea Sttea atrnat de Joachim, imposibil de consolat i brusc nu mai vru s-o lase pe Sarah s se apropie de el. O iubise att de mult pe Lizzie, c nu putea suporta gndul c o pierduse. Phillip, te rog izbuti s mai spun Sarah, cu respiraia tiat. l prinsese de brae, ncercnd s-l imobilizeze, n timp ce el o lovea. l lu de lng Joachim i l duse n brae spre cas, plngnd amndoi. l inu mult vreme mbriat n noaptea aceea, dar el continua s hohoteasc de durere pentru fetia lui. Ceea ce se ntmplase li se prea de necrezut tuturor lui Phillip, Emanuelle, Joachim Sarah Parc acum fusese mpreun cu ei pentru ca peste o clip s dispar. Umblau toi de colo-colo, avnd aerul c o ateapt s se ntoarc acas, avnd senzaia c dac ar urca sus n camera ei ar gsi-o acolo, dorindu-i din suflet s nu fi fost dect o glum sinistr, vreo nzbtie de-a ei. Sarah era att de orbit de durere, nct Joachim nici nu ndrznea mcar s-i spun ce se ntmpla. Aa c abia dup patru sptmni, nemaiavnd ncotro, o anun c ei pleac. Ce? exclam ea, cu ochii mrii. Purta aceeai rochie neagr cu care era mbrcat de sptmni de zile. Se simea de parc ar fi avut o sut de ani, iar rochia o fcea s arate ca o sperietoare. Ce faci? ntr-adevr, parc nu reuea s priceap. Plecm, repet el blnd. Am primit ordinul azi de diminea. Mine pornim. Aa de repede? Lui Sarah i se fcu ru la auzul vetii, nc o pierdere, nc o suferin. Au trecut patru ani, zmbi el trist. Musafirii au zbovit cam mult, nu crezi? i zmbi i ea, cu tristee. Nu-i venea s cread c pleac. i asta ce nseamn, Joachim? Americanii sunt n Saint-Lo. n curnd vor ajunge aici i apoi vor nainta spre Paris. Cu ei ai s fi n siguran. Vor avea grij de tine. Asta l mai alina un pic. i tu? ntreb ea ngrijorat. Ai s fi n pericol? Sunt rechemat la Berlin, dup care vom muta spitalul la Bonn. Dup toate aparenele, cuiva i-a fost pe plac ceea ce am fcut aici. Ceea ce ns nu se tia era ct de puin suflet pusese el n toat treaba asta. Presupun c m vor ine acolo pn ce se va termina totul. Dumnezeu tie ct va mai dura. Dar dup aceea am s m ntorc ct de repede am s pot. Dup patru ani petrecui mpreun, i se prea de neconceput c pleac i i ddea seama ct de mult avea s-i lipseasc. Dei Joachim nsemna enorm pentru ea i simea c aa avea s rmn mereu, tia totui c nu-i putea fgdui viitorul pe care l visau pentru amndoi. n adncul inimii, viaa ei i aparinea tot lui William. Poate c acum, dup moartea lui Lizzie, cnd avusese senzaia c pierduse o prticic din fiina lui, simea mai mult ca oricnd c i este dor de William. ngropaser fetia n spatele domeniului, lng pdurea prin care se plimbase cu Joachim, i Sarah era contient c nimic din ceea ce pise n via nu fusese att de cumplit i att de sfietor ca pierderea lui Lizzie. N-am s-i pot scrie, i explic el, iar Sarah ddu din cap, nelegtoare. M-am obinuit deja s nu mi se mai scrie. n ultimii patru ani n-am primit dect cinci scrisori. Una fusese de la Jane, dou de la William, una de la ducele de Windsor, iar cealalt de la mama lui William. Niciuna nu-i adusese vreo veste bun. Am s ascult tirile, mai adug ea. De ndat ce va fi posibil, am s iau legtura cu tine. Se apropie de ea i o lu n brae. Dumnezeule, ce dor o s-mi fie de tine! Auzindu-l, i ddu seama ce mult avea s-i fie i ei dor de el, ct de singur avea s se simt. l privi trist. i mie o s-mi fie dor de tine, mrturisi ea cu sinceritate. l ls s o srute, n timp ce Phillip i privea suprat de la distan. M lai s-i fac o fotografie nainte de a pleca? o ntreb el. Aa cum sunt? protest ea. Doamne sfinte, Joachim, dar art oribil. Oricum inteniona s ia cu el cealalt fotografie. Aceea cu ea i soul ei la Whitfield, cnd erau amndoi tineri i lipsii de griji, iar viaa nu-i pusese nc la ncercri att de grele. Sarah nu mplinise nc douzeci i opt de ani, totui acum arta deja mai n vrst. i ddu i el o mic fotografie de-a lui i sttur de vorb tot restul nopii. Joachim ar fi vrut s-i petreac aceast noapte n pat cu ea, dar nu ndrzni s-i propun, tiind c l putea refuza. Sarah era o fiin deosebit, o femeie integr, un om extraordinar i o mare doamn. A doua zi, Sarah i Phillip asistar la plecarea lui. Phillip se agase de el ca de un colac de salvare, dar Joachim l lmuri c trebuia s plece. Iar Sarah se tot ntreba dac nu cumva, prin plecarea lui, Phillip simea c mai pierde o legtur cu Lizzie. Era greu pentru toi, dureros i tulburtor. Doar Emanuelle prea ncntat vzndu-l cum se pregtete de drum. nti plecar soldaii, cu camioane pe jumtate pline cu puinele rezerve farmaceutice de care mai dispuneau, dar care nu ajutaser la salvarea vieii micuei Lizzie. Urmau apoi ambulanele cu pacienii. nainte de plecare, Joachim se dusese cu Sarah la mormntul lui Lizzie. ngenunchease acolo cteva clipe i lsase un bucheel de flori galbene. Plnseser amndoi i o inuse n brae pe Sarah pentru ultima oar, departe de privirile oamenilor lui care, oricum, tiau. Intuiau ct de mult o iubete, dar totodat, aa cum se ntmpl ntotdeauna n cazrmi, neleseser c ntre ei nu se petrecuse nimic. Era nc un motiv de respect fa de Sarah. Pentru ei, ea ntruchipa sperana, dragostea i buna-cuviin. Sarah era ntotdeauna politicoas i amabil, indiferent de prerea ei fa de acest rzboi sau de tabra n care luptau ei. Iar n adncul inimilor lor, sperau cu toii c i soiile lor erau la fel de tari ca i ea. Majoritatea oamenilor care ajunseser s-o cunoasc ar fi fost n stare s-i dea viaa pentru ea, aa cum ar fi fcut i Joachim. Rmsese n picioare, privind-o, n timp ce ultimul jeep l atepta gata de plecare. oferul, discret, se ntorsese cu spatele. Joachim o trase pe Sarah la pieptul lui. Te-am iubit i te iubesc mai mult dect am iubit vreodat pe oricine i orice, zise el, vrnd ca dac soarta hotra s nu se mai ntlneasc din nou cu ea Sarah s tie acest lucru. Mai mult chiar dect pe copiii mei, adug el. O srut uor. Sarah sttea atrnat de el, vrnd s-i spun tot ce simise pentru el, dar acum era prea trziu. Nu putea s-o mai fac. l privi n ochi, iar Joachim citi n ei tot ce avea ea n suflet. Drum bun i opti ea. Ai grij te iubesc. Se nec de plns, iar Joachim se aplec spre Phillip, innd-o n continuare strns de mn, vrnd s-i spun i lui ceva. Trecuser doar prin attea mpreun. La revedere, flcule. Lui Joachim i se puse un nod n gt. Ai grij de mama ta. l srut pe cretet, apoi l ciufuli n joac, n timp ce Phillip sttea lipit de el, dup care i ddu drumul. Joachim se ridic i o privi lung pe Sarah. Apoi se urc n jeep i rmase n picioare, fcndu-le cu mna pn ce ajunse la poarta principal. Sarah l mai zri departe pe drum, ntr-un nor de praf, dup care imaginea lui dispru. Rmase n picioare, plngnd. De ce l-ai lsat s plece? o ntreb Phillip, suprat, n timp ce ea suspina de plns. N-am avut de ales, Phillip. Nu putea s-i explice unui copil de vrsta lui ce se ntmpla. Este un om minunat, dei e neam, iar acum trebuie s se ntoarc la el acas. l iubeti? ovi o clip. Da, l iubesc. A fost un foarte bun prieten pentru noi, Phillip. l iubeti mai mult dect pe tticu? De data asta, Sarah nu mai ovi deloc. Bineneles c nu. Eu da. Ba nu, nu se poate, replic ea ferm. Nu-l mai ii minte acum pe tticul tu, dar e un om extraordinar. Vocea i se frnse, cu gndul la William. A murit? Nu cred, rspunse ea precaut, nevrnd s-l induc n eroare, dar dornic totodat s mprteasc alturi de el sperana c ntr-o bun zi ar putea s-l regseasc pe William. Dac avem noroc, o s se ntoarc la noi ntr-o bun zi. i Joachim nu? ntreb el, trist. Nu tiu, rspunse ea sincer, n timp ce se ntorceau acas, inndu-se de mn. 16 Pe aptesprezece august, Sarah, Phillip i Emanuelle asistau la sosirea americanilor. nc de cteva sptmni auziser c urmau s vin, iar Sarah abia atepta s-i vad. Aprur cu un convoi de jeep-uri pe drumul ce ducea spre castel, exact cum fcuser i nemii cu patru ani n urm. Avea o senzaie nebun de dja vu, numai c acum soldaii nu-i aintir armele spre ea, iar Sarah putea nelege tot ce spuneau. O salutar veseli aflnd c era american. Se gndea n continuare zilnic la Joachim, dar singurul lucru pe care-l putea face era s spere c ajunsese cu bine la Berlin. Phillip vorbea mai mereu despre el. Numai Emanuelle nu pomenea niciodat de nemi. Comandantul trupelor americane era colonelul Foxworth, din Texas, un om foarte plcut, care se scuz ndelung pentru c i instala oamenii n grajdurile ei. Ceilali i-au montat nite corturi i au recurs la casa ngrijitorului, din care Sarah plecase recent, iar alii chiar la hotel. N-au mai dat-o afar din cas, unde de-abia se mutase napoi cu Emanuelle i Phillip. Acum suntem deja obinuii cu situaia asta, zise ea, apropo de oamenii din grajduri. Iar el o asigur c aveau s evite orice stricciuni. tia s-i stpneasc oamenii care, dei prietenoi, i cunoteau lungul nasului. i fceau puin curte lui Emanuelle, care nu se arta ns prea interesat, i i aduceau ntotdeauna bomboane lui Phillip. Auzir cu toii clopotele btnd, n ziua n care americanii eliberar Parisul, n luna august. Pe douzeci i cinci august Frana era n sfrit liber. Germanii fuseser alungai, iar pata ruinoas de pe obrazul rii fusese tears. Chiar s-a terminat? l ntreb Sarah pe colonelul Foxworth, nevenindu-i s cread. Aproape. Cnd ajungem la Berlin, aa va fi. Dar aici mcar s-a terminat. Acum v putei ntoarce n Anglia dac vrei. Nu prea tia ce ar trebui s fac, dar se gndea c oricum ar fi bine s se duc mcar la Whitfield s o vad pe mama lui William. Sarah nu mai prsise Frana de la declararea rzboiului, cu cinci ani n urm. Era de necrezut. Colonelul Foxworth i omologul su din Paris aranjaser ca Sarah i Phillip s plece la Londra cu un avion militar; prin comunicri secrete, Forele Aeriene fuseser instruite s-i primeasc pe ducesa de Whitfield i pe fiul ei, lordul Phillip. Americanii i-au pus la dispoziie un jeep pentru a o transporta la Paris, de unde, ocolind oraul, s-au ndreptat spre aeroport. Au ajuns aici cu cteva clipe nainte de decolarea avionului. Sarah l-a luat pe Phillip n brae i a alergat spre aeronav, innd n mna cealalt o valijoar. mi pare ru, doamn. Nu avei voie s v urcai n acest avion. Este un zbor militar militair i zise el n francez, creznd c nu l-a neles. Non non, fcu el, gesticulnd cu degetul. Dar Sarah strig, ncercnd s se fac auzit peste zgomotul motoarelor: Suntem ateptai! Suntem ateptai! Este un zbor doar pentru personalul militar, rspunse el, tot strignd, i nu tiu ce btrn Dup care i ddu seama cu cine avea de-a face i, roind pn n vrful urechilor, ntinse mna s-l ia pe Phillip din braele ei. Am crezut v rog foarte mult s m iertai, doamn , Maiestatea voastr Se dumirise ntr-un trziu c ea era ducesa ateptat. Nu face nimic, zmbi ea i se urc n avion. Soldatul se ateptase la cine tie ce baborni, fr s-i treac prin minte c ducesa de Whitfield ar putea fi aceast tnr cu un bieel n brae. i lu rmas bun de la ea, scuzndu-se ntruna. Zborul pn la Londra nu dur mult; n nicio or traversaser Canalul. Pe drum, civa soldai i vorbir cu admiraie pentru anii pe care ea i trise sub Ocupaie. Ascultndu-i, lui Sarah i se prea ciudat, cci i amintea ct de tihnit fusese de fapt viaa ei n cei patru ani petrecui la csu, protejat de Joachim. Cnd ajunser la Londra, i atepta un enorm Rolls-Royce. Urma s mearg direct la Ministerul Aviaiei pentru o ntlnire cu Sir Arthur Harris, comandantul ef al Departamentului de bombardiere, i cu secretarul particular al regelui, Sir Alan Lascelles, venit din ordinul regelui i totodat ca reprezentant al Serviciului de spionaj. Aveau pregtite acolo steaguri i insigne pentru Phillip, iar toate secretarele i spuneau Domnia voastr. Avu parte, aadar, de mult mai mult ceremonial i respect dect se atepta, dar Sarah observ, zmbind, c lui Phillip i plcea. De ce nu-mi spun i cei de-acas la fel? i opti el maic-si. Cine, de pild? ntreb ea, amuzat. Oh Emanuelle soldaii Stai linitit, am s le spun eu s-o fac, l tachin ea, dar Phillip nu sesiz nuana din vorbele ei, fiind ncntat c mama lui i d dreptate. Cteva secretare i doi aghiotani se ocupar de Phillip, n timp ce Sarah i vzu de treburile ei. La ntlnirea cu Sir Arthur i Sir Alan, acetia se artar foarte amabili cu ea. Ceea ce voiau de fapt s-i spun era un lucru pe care ea l tia deja, anume c de doi ani i jumtate nu mai aflaser nimic despre William. Sarah ovi, ncercnd s-i in cumptul, fcndu-i curaj s-i ntrebe. Trase adnc aer n piept i se uit la ei: Credei c e posibil s mai fie nc n via? ntreb ea ncet. Tot ce se poate, i rspunse Sir Arthur cu snge rece. Dar nu e prea verosimil, adug el cu tristee. Pn acum ar fi trebuit s fi auzit ceva despre el. Cineva ar fi trebuit s-l vad n vreunul din lagrele de prizonieri. Iar dac s-ar fi aflat cine este, normal ar fi fost s se fac ntr-un fel caz de persoana lui. Mi se pare cu totul improbabil s nu se fi aflat cine este, dac se gsete n vreun lagr. neleg, rspunse ea pe un ton calm. Mai discutar nc o vreme, dup care se ridicar n picioare, felicitnd-o din nou pentru curajul de care dduse dovad n Frana i pentru faptul c ea i fiul ei izbutiser s scape cu bine. Am pierdut o feti, spuse ea cu glasul stins, n mai, anul acesta William nici n-a mai apucat s o cunoasc. Ne pare nespus de ru, nlimea voastr, n-am tiut Au condus-o apoi, cu maina, mpreun cu Phillip, pn la Whitfield. Ducesa cea btrn i atepta acolo, iar Sarah rmase uluit vznd-o ct de bine arta. Era mai slab i extrem de fragil, dar acum avea optzeci i nou de ani. Era ntr-adevr cu totul remarcabil; fcuse tot ce putuse pentru a sprijini efortul de rzboi n zona Whitfield. Ce bine-mi pare s te vd, zise ea, mbrind-o pe Sarah, dup care fcu un pas napoi i rmase sprijinit de baston, privindu-l pe Phillip. Purta o rochie bleu, n nuana ochilor ei, iar Sarah se simi copleit de emoie amintindu-i de William. Ia te uit ce tnr chipe. Seamn foarte mult cu soul meu, zise ea, zmbind. Era exact ceea ce spusese i William la naterea lui Phillip, c seamn grozav cu tatl su. i lu apoi pe amndoi nuntru i l servi pe Phillip cu ceai i prjiturele fragede. Copilul o privea cu mult respect, prnd totui surprinztor de dezinvolt cu ea. Dup aceea, una din slujnice l duse afar s-i arate caii i grajdurile, n timp ce btrna discuta cu Sarah. tia c fusese la Ministerul Aviaiei i era nerbdtoare s afle ce-i spuseser acolo, dar nu se art mirat de faptul c vetile erau descurajatoare. De fapt, era mult mai filosoaf n aceast privin dect Sarah, care se mir oarecum. Nu cred s aflm ce s-a ntmplat efectiv cu el pn ce Germania nu va fi nfrnt, ceea ce sper c se va petrece n curnd. Nu se poate s nu tie cineva care este situaia lui, dar, din motive pe care le ignor, nimeni nu vrea s vorbeasc. Pe de alt parte, era posibil s fi murit agat de vreun copac cnd se parautase, sau s fi fost mpucat de vreun soldat care habar n-avea cine e, lsndu-l acolo s fie ngropat de un fermier oarecare. Sarah i ddea acum seama c posibilitile de a fi fost omort erau nenumrate, pe cnd variantele de a fi n via se reduseser mult. ncepuse s neleag c era tot mai puin probabil ca soul ei s mai triasc, dar se aga ns de orice speran, ct de fragil, mai ales acum, dup ce se ntorsese n Anglia. Spre marea ei durere, aflase de curnd, cnd o sunase pe Jane, c Peter, cumnatul ei, fusese ucis la Kiska, n Insulele Aleutine. Jane prea la fel de distrus ca i Sarah fr William. La Whitfield, sentimentul c William fcea realmente parte din viaa ei era i mai puternic. Totul aici i amintea de el. Lucrul acesta o frap ndeosebi a doua zi, cnd soacra ei i drui lui Phillip un ponei de ziua lui de natere. Biatul era nespus de entuziasmat. Sarah nu-l mai vzuse niciodat aa de fericit, dup moartea lui Lizzie i plecarea lui Joachim. Aici, Phillip aparinea ntru totul universului de via al tatlui su i modului de existen pentru care era fcut. Copilului i pria viaa de-acolo. i, cnd ea l anun n cele din urm c n luna octombrie aveau s se ntoarc n Frana, el declar solemn c vrea s rmn acolo. Pot s iau i poneiul cu noi n Frana, mami? ntreb el totui, dar Sarah cltin din cap. Se ntorceau n Frana tot cu un zbor militar, aa c era imposibil s transporte un cal. n plus, la castel se mai aflau nc americanii, iar cu toat agitaia de acolo era exclus s mai concepi i prezena unui ponei. Dincolo de toat tevatura ns, Sarah ncepea s sufere cumplit din cauza pierderii lui William. Vizita la Whitfield o fcuse s resimt i mai acut absena lui; i era dor de el mai mult ca oricnd. Venim repede napoi, sufleelule, iar bunica are s-i pstreze poneiul, stai linitit. Biatul era trist c nu putea lua cluul cu el n Frana. Era uluitor, totodat, s concepi c toate astea aveau s-i aparin ntr-o bun zi lui. Simi, ns, c i se rupe inima auzindu-i pe servitori cum i spuneau lui Phillip nlimea voastr. n mintea lor, William se prpdise, iar Phillip era duce acum. Eu tot mai cred c s-ar putea s ne dea un semn de via, zise mama lui William nainte de plecarea lor. Nu abandona orice speran n privina lui, o ndemn ea. Eu una n-am s-o fac. Sarah i promise c nici ea nu avea s renune la sperana de a-l revedea, dei n adncul sufletului ei ncepuse deja s-l boceasc. A doua zi se ntoarser n Frana, unde Ministerul de Rzboi aranjase cele necesare pentru a o conduce acas. Cnd ajunser la castel, gsir totul n ordine i mult mai linitit dect n urm cu ase sptmni. Emanuelle se afla la reedin, iar colonelul i stpnise bine oamenii, muli dintre ei prsind ntre timp domeniul. Civa dintre oamenii care lucraser nainte pentru ea se ntorseser s se ocupe de grdinrit; Sarah nsi se apuc s lucreze din nou la boiseries i s fac unele reparaii dup anii de delsare din timpul Ocupaiei germane. n mod surprinztor, ns, datorit vigilenei lui Joachim, nemii nu fcuser prea multe stricciuni. Sarah se gndea adesea la el, dar n-avea nicio posibilitate s afle unde este sau cum i mai merge. Uneori i fcea griji pentru el. i ntotdeauna se ruga pentru el i pentru William. n preajma Crciunului, lucrurile la castel se linitiser, dar Sarah se simea foarte singur. S-ar fi zis c totul revenise la normal, dei, desigur, nu putea fi vorba de normalitate, ntruct lumea continua s fie n rzboi. Aliaii ctigau ns, ceea ce i fcea pe toi s cread c rzboiul era pe terminate. n primvar, aliaii naintar spre Berlin, iar n mai, n sfrit, luptele ncetar n Europa. Hitler se sinucisese, muli dintre ofierii lui fugiser. n Germania domnea haosul, se rspndeau veti cumplite despre atrocitile svrite n lagrele de concentrare, dar Sarah tot nu avea nicio informaie despre William sau Joachim. N-avea habar ce se ntmplase cu niciunul dintre ei, i nici mcar dac mai erau n via. Continu s-i duc traiul de zi cu zi la castel pn cnd primi un telefon din partea Ministerului de Rzboi. Avem nouti pentru dumneavoastr, nlimea voastr, i comunic vocea de la captul firului, iar ea ncepu s plng nainte de a auzi despre ce era vorba. Phillip sttea n buctria castelului i o privea, ntrebndu-se de ce plnge mama lui. Credem c l-am gsit pe omul nostru sau mai degrab, pe al dumneavoastr. Am eliberat ieri unul dintre lagrele de prizonieri de rzboi, unde au fost gsii patru soldai neidentificai ntr-o stare destul de proast Din pcate, cred c e unul dintre ei dar nu are niciun fel de act de identitate asupra lui. Ofierul de serviciu, care a fost la Sanchurst cu el, jur ns c el este. Noi nu suntem nc siguri, dar l aducem n seara asta cu avionul. Am vrea s luai i dumneavoastr avionul spre Londra dac putei. Dac putea? Dup ce de trei ani nu mai avusese nicio veste de la el? i bteau joc de ea? Am s vin. Putei aranja s m deplasez acolo? Am s vin imediat. Nu cred s reuim s v aducem dect mine, nlimea voastr, rspunse el politicos. Situaia era destul de ncurcat peste tot, mai ales cu dezastrul de la Berlin i cu problema italienilor. n toat Europa domnea haosul, dar Sarah simea c ar fi fost n stare s treac not Canalul Mnecii dac ar fi fost necesar, numai s ajung mai repede acolo. Ministerul de Rzboi lu legtura din nou cu americanii din Frana i un jeep al Forelor Aliate din Paris veni la castel s-i ia pe Sarah i Phillip, care ateptau nerbdtori. Nu-i spusese nc biatului de ce mergeau la Londra, fiindc nu voia s-l dezamgeasc n cazul n care brbatul pe care-l gsiser nu era William, dar Phillip era ncntat s-i viziteze din nou bunica i s-i vad calul. Urma s-l trimit direct la Whitfield, s stea cu ea, n timp ce Ministerul de Rzboi i punea la dispoziie o main cu ofer pentru a o conduce la spitalul unde era internat brbatul pe care l aduseser cu avionul din Germania. i spuseser c toi cei patru brbai erau foarte bolnavi, civa fiind chiar grav rnii, fr s-i descrie ns n ce fel sau care era problema lui William. De fapt, lucrul acesta nici nu prea conta, atta timp ct tia c este n via i c poate fi salvat. Iar dac ntr-adevr tria, Sarah i jur s fac tot posibilul pentru a-l salva. Zborul pn la aeroportul londonez decurse fr niciun incident; o main atepta pentru a-l duce pe Phillip la Whitfield, iar la sosirea pe aeroport l ntmpinar pe biat oficial, cu onoruri militare, ceea ce l ncnt nespus. Dup care, o conduser rapid pe Sarah la Chelsea Royal Hospital, pentru a-l vedea pe brbatul pe care l aduseser din Germania n seara precedent, la miezul nopii. Se ruga n sinea ei ca unul dintre cei patru soldai gsii s fie William. Doar unul dintre ei ar fi putut fi la o adic William. Era cam de nlimea lui, dar i se spuse c avea o greutate de numai cincizeci sau cincizeci i trei de kilograme i jumtate. Avea prul alb i prea mult mai btrn dect ducele de Whitfield. Auzind aceast descriere n drumul spre spital, Sarah nu scoase nicio vorb; continu s tac, nspimntat, i cnd o conduser n sus, pe scri, trecnd pe lng saloane cu oameni grav bolnavi, medici i surori toi foarte prini cu treburi. Era i normal. Dup toate grozviile petrecute n Germania, aveau acum mare btaie de cap pentru a salva vieile unor biei oteni. Permanent soseau ali oameni n stare foarte critic, iar medicii din toat Anglia erau convocai pentru asisten medical de urgen. Pe omul despre care credeau c era William l puseser singur ntr-o rezerv. Un infirmier sttea n camer lng el, supraveghindu-i respiraia. Pacientul se afla sub o masc de oxigen, care l ascundea vederii. Deasupra lui se vedeau o mulime de aparate i instrumente, iar de nas avea prins un tub, conectat la o surs de oxigen. Infirmierul deplas puin masca n aa fel nct Sarah s-l poat vedea mai bine, n timp ce funcionarii de la Ministerul de Rzboi rmaser discrei mai n spate. La spital urmau s soseasc diagramele dentare de la Departamentul de bombardiere, necesare unei identificri complete. Sarah n-avea ns nevoie de aa ceva pentru a-i recunoate brbatul. Aa slab cum era, ajunsese aproape de nerecunoscut, dar semna cu tatl lui. Sarah se apropie de pat i l mngie pe obraz. Omul acesta venea parc de pe trmul morii i, dei acum nu fcea nicio micare, n mintea ei nu rmnea nicio urm de ndoial. Era William. Se ntoarse spre ei i i privi, expresia de pe chipul ei fiind mai mult dect gritoare. Lacrimile i iroiau pe fa, iar cei din jurul ei plngeau de asemenea. Slav Domnului opti Sir Alan, dnd glas propriilor ei sentimente. Rmsese pironit locului, incapabil s-i dezlipeasc ochii de pe chipul lui, mngindu-l pe obraz, pe mini, srutndu-i degetele. Minile lui erau galbene ca ceara, la fel ca i pielea de pe fa, dar, dei Sarah simea deasupra lui umbra morii, tia c aveau s fac tot ce le sttea n putin pentru a-l salva. Infirmierul trase la loc masca de oxigen, iar dup cteva clipe n rezerv intrar doi medici i trei asistente care se apucar s-i dea ngrijirile necesare. Doctorii o rugar ns s plece, ceea ce Sarah i fcu, uitndu-se nc o dat la el. Era un adevrat miracol. O pierduse pe Lizzie dar acum l gsiser pe William. Poate c Dumnezeu nu era att de aspru pe ct se temuse ea la un moment dat. nainte de a pleca, i rug pe cei de la Ministerul de Rzboi s o ajute s-i telefoneze mamei lui William, la Whitfield. O conduser n cabinetul directorului spitalului pentru a telefona. Btrna duces rmase o clip fr glas, dup care, cu un sentiment de uurare, ncepu s plng. Sarah plngea i ea. Slav Domnului bietul biat cum se simte? Nu prea bine, mam, din pcate. Dar i va reveni n curnd. Spera s nu o amgeasc. Nu se putea s fi supravieuit atta timp i s moar tocmai acum! Nu putea concepe aa ceva. Dup aceea, reprezentanii Ministerului de Rzboi plecar, iar directorul spitalului veni s stea de vorb cu ea despre starea lui William. Fr risip de cuvinte, medicul trecu direct la subiect, cu o expresie grav: Nu tim dac soul dumneavoastr va tri, nlimea voastr. Are gangren la ambele picioare, rni interne ample i este bolnav de mult vreme. Poate chiar de ani de zile. i-a fracturat picioarele atunci cnd a czut, i probabil a fcut infecie. Nu-i putem salva picioarele i poate nici viaa. Trebuie s cunoatei aceste lucruri. Sarah le tia, dar refuza s le accepte. Acum, cnd l vzuse napoi, respingea categoric ideea de a-l pierde din nou. Trebuie s-i salvai picioarele. Doar n-a ajuns pn aici ca s fie nevoit s rmn fr ele. N-avem de ales sau, n fine, ansele sunt minime. Oricum, nu se va mai putea servi de picioare, muchii i nervii sunt mult prea afectai, va trebui s stea n crucior. Perfect, dar lsai-l aa, nu-l lipsii de picioare, chiar i n crucior. nlimea voastr, poate nu m-ai neles totul este foarte problematic gangrena Sarah i asigur c nelege perfect, dar l implor ca mcar s ncerce s-i salveze picioarele lui William. Vznd-o att de disperat, doctorul i fgdui c va ncerca tot posibilul, rugnd-o ns s fie realist. n urmtoarele dou sptmni, William suferi patru operaii crora le supravieui cu greu, fr s-i recapete ns cunotina de cnd fusese adus la spital. Primele dou operaii au avut ca obiect picioarele, a treia coloana vertebral, iar ultima reparaii interne ale unor rni ce ar fi putut s-i fie fatale pn la urm. Unul dintre specialitii care l operaser i dduse seama cum ajunsese s aib asemenea leziuni. Era distrus de infecii i boal, prost hrnit pn la pragul exterminrii, avusese oasele rupte fr a fi vindecate, i prezenta semne vizibile de tortur. Se chinuise groaznic i supravieuise dar la limita dintre via i moarte. Dup trei sptmni, n care fcuser tot ce le sttuse n putin pentru a-l salva, nu le mai rmnea dect s atepte, s vad dac i va recpta cunotina, dac va rmne n com, ori pur i simplu va muri. Nimeni nu putea da un verdict acum, iar Sarah sttea cu el zi de zi, inndu-l de mn, vorbindu-i, dorind din tot sufletul s-l readuc la via, pn cnd ajunsese s arate i ea chiar mai ru dect el. Era nfiortor de slab i palid, avea ochii mpienjenii, dar nu se mica de lng el i l ngrijea. ntr-o bun zi, una dintre asistente intr i cltin linitit din cap, dup care i spuse: nlimea voastr, nu v poate auzi. Nu v mai obosii. i adusese lui Sarah o can cu ceai, pe care aceasta o accept recunosctoare, insistnd ns c William o poate auzi. Mai ncercar s-i fac o ultim operaie la splin, la sfritul lui iulie, dup care urm o nou perioad de ateptare, timp n care Sarah rmase lng el, ngrijindu-l, vorbindu-i, ncurajndu-l, srutndu-i degetele, privindu-l fr s se dezlipeasc o clip de el. i puseser un pat pliant n camer i, mbrcat n uniform de asistent medical, sttea acolo zi de zi, nerenunnd niciun moment la sperana de a-l vedea nsntoit. O singur dat se dezlipi de patul lui William, atunci cnd btrna duces l aduse pe Phillip la spital s-i vad mama n sala de ateptare. Nu i se permise s urce s-l vad pe William, cci s-ar fi speriat. I se spusese c e foarte grav bolnav dar, de fapt, William era un strin pentru Phillip. Copilul nu-l vzuse niciodat. Sarah se bucura ns s-i vad fiul de care i era foarte dor, dar nu-l putea prsi pe William, dei biatul ar fi vrut i el s fie mpreun cu ea. Pe data de nti august, chirurgul ef i spuse lui Sarah c trebuie s plece, pentru c erau convini c nlimea sa n-avea s se mai trezeasc niciodat din starea de com. Ar putea-o duce aa ani sau zile, dar, oricum, ar fi trebuit s-i revin pn acum, aa c mult mai bine era s priveasc adevrul n fa. De unde tii c n-o s-i revin brusc, n dup-amiaza asta? ntreb ea pe un ton aproape isteric. Sarah regreta atitudinea doctorilor care izbutiser, ce-i drept, s-i salveze picioarele, dar acum erau gata s renune i s-l arunce ca pe un gunoi. De cinci sptmni nu mai dormise nicio noapte ntreag, dar nici n ruptul capului nu voia s-l abandoneze acum, indiferent ce-ar fi spus medicii, care i susineau i ei punctul de vedere. Practic meseria de chirurg de patruzeci de ani, spuse doctorul ferm, iar uneori trebuie s tii cnd s lupi i cnd s renuni. Noi am luptat i am pierdut acum trebuie s renunai i dumneavoastr. A fost prizonier de rzboi timp de trei ani i jumtate, oare asta nu nseamn nimic pentru dumneata? ip ea. Puin i psa cine o auzea. Ei bine, el n-a renunat atunci, aa c nici eu n-am s renun acum. M-ai neles? Firete, nlimea voastr. neleg perfect. Iei linitit din camer i o rug pe asistenta ef s-i sugereze ducesei de Whitfield s ia un sedativ uor. Asistenta i roti ochii n cap, exasperat. Femeia aceea era posedat, obsedat de ideea de a-i salva brbatul. Bietul om e aproape mort. S-ar cuveni s-l lase s se sting n pace, i spuse asistenta ef surorii care lucra lng ea, iar aceasta cltin i ea din cap, semn c i se ntmplase s vad lucruri i mai ciudate. ntr-unul dintre saloane avuseser un om care i revenise de curnd, dup aproape ase sptmni de com, ca urmare a unei rni la cap n timpul unui raid aerian. Nu se tie niciodat, zise ea, ntorcndu-se n rezerv s vad ce fceau Sarah i William. Sarah sttea pe scaun i i vorbea ncetior despre Phillip, despre mama lui, despre Whitfield i castel, ba chiar i pomeni ceva i despre Lizzie. Ar fi fost n stare s-i spun tot ce-i trecea prin minte dac ar fi crezut c putea avea vreun efect, dar pn acum nu vzuse niciun fel de rezultat i, dei nu voia s recunoasc fa de nimeni, resursele ei interioare ncepeau s se epuizeze. Privindu-i, sora medical i puse mna pe umr i avu o clip senzaia c l-a vzut pe William micnd, dar nu spuse nimic. Sarah observase ns i ea. Sttea perfect neclintit, dup care ncepu s-i vorbeasc din nou, rugndu-l s deschid ochii i s se uite la ea mcar o dat o frntur infim de secund doar ca s-i dea seama dac era frumos pieptnat. Sarah nu se mai privise n oglind de peste o lun, aa c i putea imagina n ce hal arta, dar l ruga n continuare, srutndu-i minile i vorbindu-i. Sora i privea fascinat. Apoi, ncet de tot, btnd din pleoape, William deschise ochii i se uit la Sarah, zmbi, dup care lacrimi ncepur s i se preling pe obraji. Reuiser deschisese ochii Sora plngea i ea. O strnse pe Sarah de mn, adresndu-se pacientului ei cu mult rbdare: Ce minunat c v-ai recptat cunotina, nlimea voastr, era i timpul s o facei, de altfel. Ctva timp, ns, William nu se mai mic, dup care, extrem de lent, ntoarse capul i se uit drept la Sarah. E foarte frumos, opti el rguit. Poftim? Habar n-avea ce voise sa spun, dar n viaa ei nu fusese mai fericit. i venea s ipe de uurare i fericire cnd se aplec s-l srute. Prul tu nu asta m-ai ntrebat? Sarah i asistenta rser fericite. A doua zi, William izbuti s se ridice n capul oaselor i s soarb ncet puin sup i ceai slab. La sfritul sptmnii vorbea deja cu toat lumea i ncetul cu ncetul i recpta puterile, dei arta ca o stafie. Dar i revenise. Tria. Pentru Sarah numai asta conta. Era singura ei raiune de a fi. Venir s-l vad i reprezentanii de la Ministerele de Rzboi i de Interne iar cnd n sfrit se simi suficient de ntremat, le povesti ce pise. Relatarea se ntinse pe durata mai multor vizite. Povestirea lui era absolut incredibil. Li se fcu ru tuturor auzind ce-i fcuser nemii. William nu accept ca Sarah s stea n camer n timp ce povestea. i frnseser picioarele de nenumrate ori, succesiv, l puseser s zac n gunoaie pn ce rnile i se infectaser cumplit, l schingiuiser cu fiare ncinse i ghimpi electrici. Fcuser tot posibilul pentru a-l ucide n torturi. Dar nu-i imaginaser niciodat cine era, iar el nu le dezvluise identitatea lui. Cnd fusese parautat, avea asupra lui un paaport i acte militare false, aa c nemii nu aflaser niciodat cu cine aveau de a face. Iar el nu trdase niciodat secretul misiunii sale euate. Drept rsplat pentru eroismul lui, primi Crucea de Aviaie cu merit, ceea ce constituia ns o consolare infim fa de infirmitatea cu care se alesese. La nceput se simi deprimat, tiind c urma s nu mai poat merge niciodat, dar Sarah avusese dreptate zbtndu-se s i se salveze picioarele, pentru c William era acum mulumit c nu rmsese cu totul olog. Dac i-ar fi amputat picioarele, ocul ar fi fost mult mai greu de suportat. Pierduser amndoi enorm, iar ntr-o dup amiaz, nainte de externare, Sarah i povesti de Lizzie i plnser amndoi n hohote. Oh, scumpa mea i eu care n-am fost lng tine N-ai fi putut face nimic nici tu. N-aveam medicamente i nici doctori N-aveam nimic pe atunci. Americanii naintau deja, iar germanii, care se pregteau de plecare, nu mai aveau nicio rezerv; fetia era prea plpnd pentru a nvinge boala i moartea. Comandantul de la castel era foarte bun cu noi, ne-a dat tot ce avea dar Lizzie era prea slbit Sarah plngea. Apoi ridic privirea spre soul ei. Era att de dulce o feti aa de drgla Ce ru mi pare c nu ai cunoscut-o, adug ea, nemaiputnd vorbi de atta durere. ntr-o bun zi am s-o cunosc, i spuse el, cu ochii n lacrimi. Cnd vom fi cu toii iar mpreun, acolo sus. Din multe puncte de vedere, durerea pierderii lui Lizzie li-l fcea pe Phillip i mai preuit i iubit. Dar lui Sarah tot i mai era dor de Lizzie, mai ales cnd vedea cte o feti care prea c seamn cu ea. tia c i alte mame i pierduser copiii n timpul rzboiului, dar suferina aceasta era insuportabil. Era recunosctoare acum pentru prezena lui William, cu care putea mprti durerea. Se mai gndea uneori i la Joachim, dar ca fcnd parte dintr-un trecut acum ndeprtat. Fusese singurul ei prieten, n afar de Emanuelle, pe toat durata rzboiului, cnd simise chinurile singurtii, amrciune, groaz. Dar amintirile legate de el pleau ncetul cu ncetul. Sarah mplini vrsta de douzeci i nou de ani n timp ce William era nc n spital. Rzboiul n Japonia se ncheiase cu cteva zile nainte, iar lumea ntreag se bucura de victorie. William iei din spital, i fu dus la Whitfield n ziua capitulrii oficiale a Japoniei i a predrii navei de rzboi Missouri, adic n ajunul celei de-a asea aniversri a lui Phillip. Era prima oar cnd William i vedea fiul dup atta amar de vreme. Ultima dat, Phillip avea doar cteva luni. ntlnirea l emoion mult pe William, iar lui Phillip i se pru uor ciudat. Biatul rmsese n picioare, uitndu-se ndelung la el, dup care, n cele din urm, se apropie i i mbri tatl, ndemnat ns de Sarah. Chiar i n crucior, William prea acelai brbat voinic, ceea ce pe Phillip l impresion profund. Tatl su regret mai mult dect oricnd toi anii pierdui fr s-i fi vzut fiul crescnd. n perioada de timp petrecut la Whitfield, se simir bine cu toii. William nva s se deplaseze mai uor n crucior, iar Sarah reuea n sfrit s se odihneasc, dup atta epuizare. Phillip era ncntat s stea acolo, avnd totodat ocazia i rgazul de a-i cunoate tatl. La un moment dat i vorbi despre Lizzie i William nelese c i simpla pomenire a numelui ei i sfia sufletul de durere. Era foarte frumoas, spuse el ncetior, cu privirea pierdut n zare. Iar cnd s-a mbolnvit, mmica n-a putut s-i fac c rost de medicamente, aa c a murit. William sesiz o nuan de repro n glasul biatului, pe care nu o nelese ns. O nvinuia oare de moartea copilului? Lucrul acesta i se prea att de imposibil, nct nici nu ndrzni s deschid subiectul. Nu se putea ca biatul s nu fi fost convins de faptul c mama lui fcuse absolut totul pentru Lizzie dar dac Phillip nu-i ddea seama c aa era? William era nedumerit. Phillip vorbea uneori i despre Joachim. Nu povestea mare lucru, dar era uor s-i dai seama c inea la el. i, indiferent de naionalitatea acestui brbat, William i era recunosctor pentru buntatea pe care o artase copiilor lui. Sarah nu pomenea niciodat de el, dar cnd William o ntreb, i spuse c era un om tare bun i cumsecade. n anul acela o srbtorir pe mama lui William care mplinea nouzeci de ani. Era remarcabil pentru vrsta ei, mai ales acum, dup ntoarcerea lui William, cnd prea s se simt mai bine ca oricnd. Cu toii, de altfel, se simeau mai bine dect nainte. Nu puteau ns tgdui c suferiser pierderi enorme irosiser timp speran le muriser fiine dragi drglaa de Lizzie mai ales, att de ndrgit de toi. William, care fusese dat atta vreme disprut, aproape fr ndejde de a se mai ntoarce vreodat Joachim care apruse, iar apoi plecase din viaa lor Dduser ns suficient tribut amrciunii i morii. Acum, treptat, i reveneau cu toii. Uneori, ns, Sarah se ntreba daca nu cumva Phillip avusese cel mai mult de ptimit, dac nu cumva el era cel mai afectat. Pierduse un tat pe care nu-l cunoscuse n primii lui ase ani de via, iar acum trebuia s se nvee cu el i s cldeasc o legtur cu acest printe, ceea ce nu era uor pentru el. Pierduse un prieten, o dat cu plecarea lui Joachim i pierduse o surioar pe care n-o putea uita i pentru care mai suferea nc. i-e dor de ea, nu-i aa? l ntreb ea ntr-o zi, plimbndu-se amndoi prin pdure, iar el ncuviin dnd din cap i o privi ndurerat ca ntotdeauna cnd vorbeau despre surioara lui. i mie mi-e dor de ea, sufleelule. l inea strns de mn, dar Phillip nu mai spuse nimic i ntoarse capul. Ochii lui ns exprimau ceva ce William nelesese deja, dar Sarah nu. O nvinuia pe maic-sa de moartea surioarei lui. Din vina ei murise Lizzie fr medicamente i tot din vina ei plecase Joachim Biatul nu tia exact ce anume fcuse mama lui pentru ca toate aceste nenorociri s se abat asupra lui, dar tia c fcuse ceva sau oricum c nu ncercase s opreasc dezastrul. i totui Phillip era fericit la Whitfield. Clrea, se plimba prin pdure, petrecea clipe plcute cu bunica lui i, ncetul cu ncetul, ncepea s-l cunoasc pe William. 17 Nu s-au ntors n Frana. Pn n primvara anului urmtor, cnd William a preluat deja conducerea tuturor treburilor. Prea s se fi mpcat cu gndul c nu mai putea s-i foloseasc picioarele i revenise la greutatea lui normal. Doar firele de pr alb care i apruser brusc i ddeau o nfiare oarecum diferit. Avea numai patruzeci i unu de ani, dar greutile din lagrul de prizonieri l mbtrniser enorm. Chiar i Sarah devenise parc mai grav dect nainte de rzboi. Pltiser cu toii un pre greu pentru toate cele ntmplate, inclusiv micuul Phillip. Era un bieel tare serios, iar cnd plecar de la Whitfield, se simi foarte nefericit. Spunea c ar vrea s stea acolo, cu bunica i cu poneiul lui, dar, firete, prinii nu au acceptat. William plnse cnd se ntoarser la castel. Semna att de mult cu imaginea pe care o pstrase, cu ceea ce visase mereu c ar fi dac s-ar mai ntoarce vreodat acas, nct nu mai era n stare dect s o mbrieze pe Sarah i s plng n hohote ca un copil. Cnd sosir pe domeniu, totul prea minunat. Emanuelle i mama ei pregtiser totul cum se cuvine. Sarah o lsase pe Emanuelle s se ocupe singur de castel timp de aproape un an, iar fata condusese treburile perfect. Nicieri nu se mai vedeau urme ale armatelor care trecuser pe acolo, nici n castel, nici pe domeniu, i nici chiar n grajduri. Emanuelle angajase nenumrai oameni s curee locul i s aranjeze totul pentru venirea familiei de la Whitfield. E foarte frumos, o compliment Sarah cnd se ntoarser, ceea ce i fcu mare plcere lui Emanuelle. Era foarte matur pentru vrsta ei. Avea numai douzeci i trei de ani, dar se pricepea s organizeze lucrurile i era foarte meticuloas i exact. Dup-amiaz, n ziua sosirii, Sarah l duse pe William la mormntul lui Lizzie, unde plnser amndoi. n drum spre cas o ntreb din nou pe Sarah despre germani. Au stat aici nfiortor de mult, zise el, pe un ton degajat. E de mirare c nu au fcut mai multe stricciuni. Comandantul era foarte bun. Era un om drgu, care tia s-i stpneasc subalternii. Nici lui nu-i plcea rzboiul. Auzind-o, William ridic mirat din sprncene. i-a spus el asta? De mai multe ori, rspunse ea, calm, nedndu-i prea bine seama de motivul pentru care William i punea aceste ntrebri, dar sesiznd n glasul lui o nuan de ngrijorare. V-ai mprietenit cu el? o ntreb el pe nepregtite, gndindu-se la cele ce-i spusese Phillip n repetate rnduri. Uneori se temea c fiul lui l prefera pe ofierul german propriului su tat. Gndul acesta constituia o lovitur pentru el, desigur, dar era capabil s neleag. Privindu-l acum, Sarah nelese substratul ntrebrilor. Se ntoarse cu faa spre William, care edea n crucior. N-am fost dect prieteni, William. Nimic mai mult. A trit aici atta timp, iar nou ni s-au ntmplat aa de multe lucruri S-a nscut Elizabeth. Se hotr s fie sincer cu el, aa cum fusese ntotdeauna. El m-a ajutat s nasc, i-a salvat viaa, fr el Lizzie ar fi murit la natere. Oricum murise ns, aa c poate lucrul sta nici nu mai conta acum. Am supravieuit patru ani aici, prin toate greutile posibile. E greu s nu ii seama de asta. Dar daca ntrebarea se refer la ce mi nchipui eu nu, nu s-a ntmplat niciodat nimic. O surprinse ns imediat cu ceea ce i spuse n continuare, dndu-i fiori. Phillip zice c l-ai srutat la plecare. Biatul n-ar fi trebuit s-i povesteasc despre asta tatlui su, dar poate c nu-i dduse seama sau, cine tie, poate c da. Uneori nu-l prea nelegea. Fusese aa de suprat pe ea de la moartea lui Lizzie i de la plecarea lui Joachim i cnd venise William acas iar acum sttea adesea retras. Avea multe lucruri de asimilat i de neles. La fel ca ei toi de altfel. Aa e, are dreptate, spuse Sarah linitit. Nu avea nimic de ascuns fa de William i voia ca el s tie acest lucru. M-am mprietenit cu el. Joachim detesta tot ce fcea Hitler, la fel de mult ca i noi. i ne-a ajutat s fim n siguran. Cnd Joachim a plecat, am tiut c n-am s-l mai revd vreodat. Nu tiu ce s-a ntmplat cu el dup aceea, dac triete sau dac a murit, dar i doresc tot binele din lume. L-am srutat cnd mi-am luat rmas-bun de la el, dar nu te-am nelat cu el. Spunnd aceste cuvinte, ncepuse s plng. Tot ce i mrturisise era adevrat, i fusese credincioas, iar Phillip greise fcndu-l gelos. i dduse seama nc de la plecarea lui Joachim c biatul se suprase pentru c l srutase i, de asemenea, pentru c l lsase se plece la drum, departe de ei. Phillip era suprat pentru multe alte lucruri, dar nu se ateptase s procedeze aa. Lui Sarah i prea ns bine c putea s-i spun acum lui William, cu toat sinceritatea, c nu l nelase. Mulumirea sufleteasc pe care i-o ddea acest sentiment compensa toate nopile de singurtate. mi pare ru c te-am ntrebat, spuse el cu o senzaie de vinovie, dar Sarah ngenunche lng el i i cuprinse faa ntre mini. N-ai de ce. M poi ntreba orice. Te iubesc. Te-am iubit mereu. N-am renunat niciodat la tine. Niciodat. N-am ncetat nicicnd s te iubesc. i am crezut ntotdeauna c te vei ntoarce acas. Era adevrat citea asta n ochii ei, ca i faptul c l iubea nespus. William oft, uurat de ceea ce aflase. O credea. Fusese ngrozit cnd Phillip i povestise. Dar tia totodat c, n felul lui, biatul l pedepsea pentru c i abandonase. Nu credeam c am s m mai ntorc vreodat. mi tot spuneam c aa va fi, dar asta doar pentru a supravieui o or mai mult, o noapte, nc o zi dar, de fapt, nu credeam s mai reuesc. Att de muli alii n-au mai izbutit s scape. Vzuse atia oameni murind, schingiuii de nemi. Sunt o naie de montri, spuse el n timp ce se ntorceau spre cas, dar Sarah nu ndrzni s-i pomeneasc din nou c Joachim era altfel. Aa cum spunea i el, rzboiul era un lucru oribil. Dar, slav Domnului, se terminase. Erau deja la castel de trei sptmni. Emanuelle i Sarah fceau pine n buctrie. Discutau despre multe lucruri cnd, la un moment dat, Emanuelle ncepu s o ntrebe: Probabil c suntei foarte bucuroas c monsieur le Duc s-a ntors, ncepu ea, lucru evident pentru oricine i vedea mpreun. De ani de zile Sarah nu mai fusese att de fericit, iar ncetul cu ncetul viaa lor sexual le oferea noi revelaii. Cteva dintre schimbrile intervenite creau desigur inconveniente, dar n rest nu se schimbase aproape nimic, spre marea ncntare a lui William. E minunat, zmbi Sarah, fericit, frmntnd pinea sub privirile lui Emanuelle. A adus muli bani din Anglia? ntrebarea era ciudat i o fcu pe Sarah s-o priveasc uluit. Nu. Sigur c nu. De ce s-o fi fcut? M gndeam i eu, aa. Prea ncurcat, dar nu foarte mult. Era limpede c avea ceva n minte, dar Sarah nu-i ddea seama despre ce putea fi vorba. N-o mai ntrebase niciodat ceva de genul sta. De ce m ntrebi aa ceva, Emanuelle? tia c avusese legturi dubioase cu Rezistena, prin fratele ei, n timpul rzboiului, iar apoi cu piaa neagr, dar acum habar n-avea cu ce se mai ndeletnicea. Unii oameni uneori au nevoie de bani. M ntrebam dac dumneavoastr i Monsieur le Duc ai fi dispui s-i mprumutai? Adic aa, pur i simplu, s le dm bani? Sarah prea surprins. Emanuelle era gnditoare. Poate c nu. Dac ar avea ceva de vnzare? Te referi la mncare? Sarah tot nu nelegea. Termin de frmntat pinea i se terse pe mini, uitndu-se intens la tnra de lng ea i ntrebndu-se ce era n mintea ei. Nu fusese niciodat bnuitoare n ceea ce o privete, dar acum era ceva. Iar lui Sarah i displcea acest sentiment. E vorba despre mncare sau utilaje agricole, Emanuelle? mai ntreb ea. Fata cltin din cap i, cobornd glasul, spuse: Nu, m refer la bijuterii Exist oameni prin mprejurimi n inut, care au nevoie de bani pentru a-i recldi casele, existena Au ascuns lucruri aur uneori sau argint sau bijuterii iar acum au nevoie s le vnd. Emanuelle se tot gndea de o bucat de vreme, acum, dup ce rzboiul se terminase, cum s fac rost de mai muli bani pentru ea. N-avea de gnd s-i petreac viaa fcnd curenie prin case, fie i pentru familia asta pe care o ndrgea. i i venise ideea asta. tia cteva persoane nerbdtoare s vnd lucruri de valoare, bijuterii, argint, tabachere Faberge, obiecte de pre pe care le ascunseser. tia, mai ales, o femeie n Chambord, care avea un irag de perle fantastic i dorea s-l vnd la orice pre. Nemii i distruseser casa i avea nevoie de bani pentru reparaii. Era vorba de un fel de intermediere: Emanuelle cunotea oameni care aveau obiecte de pre i totodat mare nevoie de bani, iar soii Whitfield dispuneau de banii necesari pentru a-i ajuta. Intenionase de mai mult vreme s abordeze acest subiect cu ei, dar nu prea tia cum. ns tot mai muli erau cei ce o contactau n ultimul timp, tiind ct de apropiat era de ei, i o implorau s-i ajute. Femeia cu iragul de perle venise deja de dou ori la ea, la fel ca i muli alii, de altfel. Erau i evrei care ieeau acum din ascunztoare. i femei care primiser daruri scumpe de la naziti i crora le era team s le pstreze. Unele bijuterii fuseser date n schimbul unor viei sau al unor informaii n timpul Rezistenei. Iar Emanuelle voia s-i ajute pe oameni s le vnd. Inteniona s obin i ea un profit, firete. Voia s-i ajute pe ei, dar i pe ea totodat. Sarah o privea n continuare, nedumerit. i ce s fac cu bijuteriile? Chiar n dimineaa aceea scoseser de sub duumele, din dormitorul lui Phillip, bijuteriile ei personale. S le purtai. Emanuelle zmbi. Ce mult i-ar fi plcut i ei s le poarte, dar nu-i putea permite nc s cumpere asemenea lucruri de pre. Poate ntr-o bun zi. Putei s le i vindei mai departe. Exist multe posibiliti, doamn. ntre ele era o diferen de numai ase ani, dar Emanuelle avea un deosebit sim al afacerilor, fiind mult mai istea dect Sarah n privina asta. Sarah avea, n schimb, for interioar i tenacitate. Emanuelle Bourgois era abil i ireat. ntrebai-l, v rog, pe Monsieur le Duc, strui ea, cnd Sarah ieea din buctrie cu tava de mncare pentru William. Sesiz nerbdarea din glasul lui Emanuelle. Bine, i fgdui ea, dar ascult-m pe mine, o s cread c am nnebunit. Ciudat ns, William fu cu totul alt prere. Era amuzat. Ce idee incitant. Fata asta e extraordinar, nu crezi? Este de fapt o modalitate foarte frumoas, foarte curat de a ajuta nite oameni i de a le mprumuta bani. mi place destul de mult. M tot gndeam n ultima vreme ce am putea face pentru a-i ajuta pe localnici. Dar nu-mi trecuse prin minte ceva att de neobinuit. Surse, artndu-i dinii. Dar e posibil. Spune-i lui Emanuelle c iau n consideraie aceast posibilitate i s vedem ce se ntmpl. Aadar, trei zile mai trziu se ntmpl ca la nou dimineaa s sune cineva la ua principal a castelului. Cnd Sarah cobor, se trezi fa n fa cu o femeie mbrcat ntr-o rochie neagr jerpelit, care fusese odinioar de calitate, cu pantofi uzai n picioare i cu o pung Hermes, pe care Sarah o recunoscu imediat. Nu tia ns cine era femeia. Oui? Da Cu ce pot s v fiu de folos? En effet je mexcuse eu Prea speriat i se tot uita n spate, de parc i-ar fi fost team s n-o nhae cineva. Privind-o mai bine, Sarah presupuse c era evreic. V rog s m scuzai o prieten mi-a sugerat am o problem cumplit, nlimea voastr, familia mea ncercnd s-i povesteasc, ochii i se umplur de lacrimi, iar Sarah o invit amabil n buctrie i i oferi o can de ceai. Femeia i relat c familia ei fusese deportat n lagre de concentrare, n timpul rzboiului. Din cte tia, rmsese singur pe lume. Sttuse ascuns timp de patru ani ntr-o pivni, la nite vecini. Soul ei fusese medic, eful unui spital important din Paris. Dar fusese deportat de ctre naziti, la fel ca i prinii, surorile i chiar fiul ei ncepu iar s plng. Sarah i nfrn lacrimile i o ascult linitit. Femeia spunea c are nevoie de bani pentru a-i gsi. Voia s se duc n lagrele din Germania i Polonia, s vad dac putea afla ceva despre ei, printre cei care supravieuiser. Cred c v poate ajuta i Crucea Roie, doamn. Exist organizaii care se ocup de aa ceva n Europa. tia c William donase deja muli bani n acest scop, n Anglia. Vreau s m duc personal. Iar unele dintre aceste organizaii private sunt foarte costisitoare. i dup ce am s-i gsesc sau Nu putea pronuna cealalt variant. Vreau s plec n Israel. Spuse aceste cuvinte de parc ar fi fost ntr-adevr vorba despre pmntul fgduit, iar Sarah se nduio cnd o vzu scond din pung dou cutii mari. Am ceva de vnzare Emanuelle mi-a zis c poate dumneavoastr a spus c suntei foarte bun. Emanuelle i mai spusese i c soul lui Sarah era foarte bogat, dar doamna Wertheim avu politeea de a nu pomeni nimic despre asta. Scoase dou cutii de la Van Cleef, una cu un colier enorm de smaralde i diamante, iar cealalt cu o brar asortat. Lucrtura era o veritabil dantelrie. Erau ntr-adevr foarte frumos montate. Ah Dumnezeule! Ce minunate sunt! Nici nu tiu ce s spun Nu se vedea purtnd ceva att de splendid. Erau nite bijuterii foarte valoroase, dar cine le putea preui? i totui, privindu-le, din motive pe care nu i le putu explica, Sarah fu tentat s le cumpere. Nu avusese niciodat astfel de bijuterii. Iar srmana femeie tremura toat, rugndu-se s le cumpere. Pot s le art soului meu? Dureaz doar cteva clipe. Urc scrile n fug, cu cele dou cutii n mn, i ddu buzna n dormitorul lor. William, n-o s-i vin s crezi, spuse ea cu sufletul la gur. E o femeie jos Deschise cele dou cutii i arunc bijuteriile n poala lui. i vrea s ne vnd astea i legn n faa ochilor smaraldele, n timp ce William fluier admirativ. Foarte frumoase, iubito. i-ar sta superb n grdin. S-ar potrivi cu verdele Haide, fi serios. i spuse i lui povestea femeii, ceea ce l nduio i pe el. N-am putea s-i dm doar un cec? M simt un ticlos s-i iau minuniile astea. Dei, trebuie s recunosc, i-ar sta foarte bine cu ele. i mulumesc, iubitule. Dar ce facem cu ea? Vin jos s discut personal cu ea. Se brbierise, i pusese pantalonii, cmaa i halatul de cas. ncepea s se descurce foarte bine cu mbrcatul, n ciuda infirmitii. Iei din camer n urma lui Sarah i porni n jos pe rampa pe care o construiser pentru el. Doamna Wertheim i atepta nelinitit n buctrie. Era att de nspimntat nct ar fi fost n stare s o ia la fug fr bijuterii, de team s nu-i fac vreun ru, dei Emanuelle i spusese c erau nite oameni foarte drgui. Emanuelle i cunotea pe cei care o ascunseser n pivni; i ntlnise n Rezisten. Bun dimineaa, o salut William zmbind. Femeia ncerc s par relaxat, ateptnd verdictul n privina bijuteriilor ei. Din pcate, continu el, n-am mai fcut aa ceva. Desigur, c pentru noi e ceva cu totul neobinuit. Hotr s scurteze calvarul femeii i trecu direct la subiect. Luase deja decizia de a o ajuta. Ct vrei pe ele? Nu tiu. Zece? Cincisprezece? E ridicol. Femeia ncepu s tremure, optind: Scuzai-m, nlimea voastr cinci? Ar fi fost n stare, s le dea pe nimic, aa de mare era nevoia ei de bani. Eu m gndeam mai degrab la treizeci. i se pare convenabil? Vreau s zic treizeci de mii de dolari. Oh Dumnezeule ncepu s plng, nemaiputndu-se stpni. Fii binecuvntat, nlimea voastr. Se tergea la ochi cu o batist veche din dantel, iar cnd plec, avnd cecul n poet, i srut pe amndoi. i lui Sarah i dduser lacrimile. Biata femeie. tiu. William rmase tcut cteva momente, dup care i puse lui Sarah colierul i brara. Bucur-te de ele, draga mea. Se simeau amndoi bine dup gestul caritabil pe care l fcuser. Iar pn la sfritul sptmnii se ivi prilejul de a face iar o fapt bun. Sarah o ajuta pe Emanuelle s strng masa, iar William se afla n biroul su, unde Sarah mai regsea nc amintirea lui Joachim, cnd o femeie i fcu apariia la ua buctriei. Era tnr i prea chiar mai speriat dect doamna Wertheim. Avea prul tuns scurt, dar nu att de scurt cum fusese imediat dup Ocupaie. Sarah avea impresia c o zrise cu unul dintre ofierii germani care locuiser la castel i lucraser cu Joachim. Era o fat frumoas, iar nainte de rzboi fusese manechin la Jean Patou din Paris. Emanuelle mai c ar fi protestat cnd o vzu, dar n fond ea i spusese s vin. De data asta, hotrse ea, avea s-i trag un comision mai mare. De la doamna Wertheim nu luase aproape nimic, dar btrna insistase s accepte totui ceva. Fata se uita cu team la Emanuelle i la Sarah. Dup care, povestea se repet. A vrea s v vorbesc, nlimea voastr. Avea de vnzare o brar cu diamante. Era de la Boucheron, foarte frumoas. O primise n dar, i spuse ea lui Sarah. Dar neamul care i-o fcuse cadou i mai lsase i altceva. Avea un copil cu el. E bolnav tot timpul nu pot s-i cumpr de mncare nici medicamente. Mi-e team s nu fac tuberculoz Cuvintele fetei o nduioar pe Sarah, amintindu-i de Lizzie. i arunc o privire lui Emanuelle, ntrebnd-o din ochi dac era adevrat, iar aceasta confirm. Are un copil din flori cu un neam bieelul are doi ani i e venic bolnav. Dac i dau bani, promii s-i cumperi cu ei mncare, medicamente i haine clduroase? o ntreb Sarah. Fata jur c da. Dup aceea, Sarah se duse la William, care se ntoarse cu ea s vad fata i brara. Se art impresionat i, discutnd nti cu ea, ajunse la concluzia c fata spunea adevrul. Nu voia s se trezeasc cumprnd bijuterii de furat, dar n acest caz posibilitatea prea exclus. Cumprar brara la un pre frumos, probabil suma pe care o pltise iniial i neamul, iar fata plec mulumindu-le din tot sufletul. Uitndu-se apoi la Emanuelle, Sarah izbucni n rs i o ntreb: De fapt, ce facem noi? Emanuelle rnji cu gura pn la urechi. Cine tie, poate c eu am s m mbogesc, iar dumneavoastr o s v alegei cu o mulime de bijuterii frumoase. Sarah nu se putea abine s nu zmbeasc. A doua zi, cumprar superbul irag de perle de la femeia din Chambord care dorea s-i recldeasc locuina. Perlele erau extraordinare, iar William insist ca Sarah s le poarte. Pn la sfritul verii, Sarah ajunsese s aib zece brri cu smaralde, trei coliere asortate, patru garnituri cu rubine, tot felul de safire splendide, mai multe inele cu diamante, fr a mai pomeni de o minunat diadem cu turcoaze. Proveneau toate de la oameni care i pierduser averile, casele sau copiii i aveau nevoie de bani pentru a-i regsi rudele disprute, pentru a-i reface existena sau pur i simplu pentru a avea ce pune pe mas. Erau gesturi filantropice pe care niciunul din ei nu le-ar fi putut povesti prietenilor fr s se simt prost, dar prin ceea ce fceau i ajutau pe oamenii de la care cumprau aceste bijuterii. Emanuelle ncepea i ea s se mbogeasc din comisioanele percepute. Arta deja foarte ngrijit. Se coafa n ora i i cumpra haine de la Paris, ceea ce Sarah nu fcuse de cnd se terminase rzboiul. Aa c, n comparaie cu Emanuelle, ncepea s se simt efectiv demodat. William, ce-o s facem cu toate chestiile astea? l ntreb ea ntr-o bun zi, cnd, cutnd ceva n dulap, i czur n cap vreo ase cutii de la Van Cleef i Cartier. William izbucni n rs. N-am nici cea mai mic idee. Poate c ar trebui s organizm o licitaie. Eu vorbesc serios. Ce-ar fi s deschidem un magazin? o ntreb William, dar Sarah considera absurd aceast idee. Dup un an, ns, ajunseser s aib mai mult marf dect la Garrards. Poate c ntr-adevr ar trebui s le vindem, i suger Sarah de ast dat, dar William nu mai era att de convins c ar fi bine. Supraveghea plantarea viei pe terenuri ntinse n jurul castelului i nu avea vreme s se ocupe de bijuterii. i totui lumea continua s vin la ei. Ajunseser foarte renumii pentru generozitatea i buntatea lor. n toamna anului 1947, William i Sarah hotrr s se duc la Paris pentru a fi singuri cteva zile, lsndu-l pe Phillip cu Emanuelle. Dei se ntorseser din Anglia de un an i jumtate, nu plecaser niciodat de la castel, fiind mereu prea ocupai. Parisul era i mai minunat dect i nchipuise Sarah. Locuiau la Ritz i i petreceau i mai mult timp n pat dect o fcuser n luna de miere. i gseau ns timp i pentru cumprturi i ntr-o sear se duser s cineze la Boulevard Sachet, la Windsors, o cldire splendid decorat de Boudin. Sarah purta o rochie neagr foarte elegant de la Dior, splendidul irag de perle i o fabuloas brar cu diamante pe care o cumpraser n urm cu cteva luni de la o femeie care pierduse totul din cauza nemilor. Toat lumea prezent la cin dorea s afle de unde avea brara. Wallis remarc ns iragul de perle i i spuse lui Sarah c nu vzuse n viaa ei ceva aa de minunat. O atrgea i brara, iar cnd i ntreb de unde le procuraser, soii Whitfield i spuser de la Cartier, fr nicio alt explicaie. Pn i bijuteriile lui Wallis pleau n comparaie cu ce purta Sarah. Spre marea ei surprindere, pe toat durata excursiei la Paris, Sarah se simi fascinat de bijutieri. Gsea la ei lucruri minunate, dar aa erau i bijuteriile pe care le aveau ei la castel; de fapt, ei aveau chiar mai multe i mult mai de calitate. tii, poate c ntr-adevr ar trebui s facem ceva cu ele la un moment dat, spuse ea, n timp ce se ntorceau cu maina spre cas. Era un Bentley, model special, pe care l cumpraser pentru William la plecarea din Anglia. Trecur ns nc ase luni pn s se gndeasc din nou la aceast problem. Sarah se ocupa mult de Phillip, vrnd s stea ct mai mult cu el nainte ca biatul s plece la Eton, n anul urmtor. Sarah ar fi dorit s-l in cu ea n Frana, dar n ciuda faptului c se nscuse acolo i c trise aproape toi anii la castel, biatul avea o adevrat pasiune pentru tot ce era englezesc i ardea de nerbdare s plece la Eton. William era mult prea prins de vinul i viile lui ca s se mai gndeasc i la bijuterii. n vara anului 1948, Sarah insist ns s ntreprind ceva cu muntele de bijuterii pe care le adunaser. Nici mcar nu mai puteau fi considerate o investiie bun. Le inea acolo, cu excepia celor cteva piese pe care le purta, i erau frumoase, dar nu n totalitate. Dup ce pleac Phillip, mergem la Paris i le vindem, i promit, accept William, nu prea atent. Or s cread c am dat vreo spargere la o banc din Monte Carlo. Cam aa s-ar putea crede, rnji el. Nu crezi? Dar cnd se pregtir de plecarea la Paris, n toamn, i ddur seama c erau mult prea multe pentru a le lua pe toate cu ei. Luar doar cteva piese, lsnd restul acas. Sarah se simea cam plictisit i nsingurat dup recenta plecare a lui Phillip. Dup dou zile petrecute la Paris, William o anun c gsise o soluie. Pentru ce? Tocmai se uita la nite compleuri noi de la Chanel n momentul acela. Pentru dilema cu bijuteriile. Deschidem un magazin i le vindem. Ce, ai nnebunit? fcu ea, uitndu-se fix la William. Era foarte chipe, chiar aa cum edea n crucior. Ce s facem cu un magazin? Castelul e la dou ore distan de Paris. O lsm pe Emanuelle s se ocupe de treburile domeniului. Acum, dup ce Phillip a plecat, nu mai are mare lucru de fcut. n plus, a devenit cam prea elegant ca s se ocupe de curenie. Emanuelle i cumpra haine de la Jean Patou i Madame Grs i era foarte cochet. Chiar vorbeti serios? Nici nu se gndise vreodat la aa ceva i nu era prea sigur c i surde ideea. Dar, din multe puncte de vedere, putea fi nostim; amndurora le plceau, de altfel, bijuteriile. Sarah ncepu ns s-i fac imediat probleme. Nu crezi c mamei tale o s i se par ceva de prost gust? S ai un magazin? Bineneles c e vulgar i de prost gust, admise William rznd. Dar e att de nostim! De ce nu, n fond? Mama e o femeie tare de treab, cred chiar c o s-i plac. Dei avea nouzeci de ani, mama lui William era tot mai receptiv la nou, cu o minte deschis. Era ncntat la gndul de a-l avea pe Phillip la ea n vacane i la sfrit de sptmn. Mai tii, poate c ntr-o bun zi o s ajungem Bijutierii Coroanei, continu William. Dar pentru asta, va trebui s-i vindem ceva reginei. Sunt convins c Wallis o s nnebuneasc i va dori o reducere. Ideea era absolut trsnit, dar discutar despre ea pe tot drumul de ntoarcere la castel. Sarah trebui s recunoasc i ea c i surdea o asemenea perspectiv. i cum o s-i spunem? ntreb ea, entuziasmat, n timp ce stteau ntini n pat, n seara cnd se ntorseser. Whitfields, bineneles. O privi cu mndrie. Ce alt nume ai vrea tu s-i dm, draga mea? Iart-m. Se ntoarse n pat i l srut. Trebuia s-mi fi trecut prin minte. Asta cam aa e. Senzaia era de parc ar fi avut iar un copil. Proiectul era absolut minunat. Aternur pe hrtie toate ideile, inventariar bijuteriile, pe care le evaluar la Van Cleef, care rmase uluit de colecia lor. Discutar cu nite avocai, iar nainte de Crciun se ntoarser la Paris, unde nchiriar un mic magazin elegant n Faubourg St. Honore. Angajar arhiteci i personal pentru a-l amenaja. Emanuelle i lu i ea un apartament. Era extraordinar de ncntat. Crezi c suntem nebuni? l ntreb Sarah pe William n ajunul noului an, n timp ce stteau n pat, la hotel. Cnd i cnd, o mai cuprindeau grijile. Nu, iubito, nu suntem. Am fcut atta bine multor oameni, cumprndu-le toate aceste lucruri, iar acum ne distrm i noi puin. Nu vd niciun ru n asta. i, mai tii, poate c facem chiar o afacere bun. Atunci cnd se duseser n Anglia, pentru a petrece Crciunul la Whitfield, le explicaser lui Phillip i mamei lui William ce intenionau s fac. Mama lui gsi c ideea este excelent i le promise s fie prima lor cumprtoare, dac erau i ei de acord. Iar Phillip decret c, ntr-o bun zi, avea s deschid o filial la Londra. Dar n-ai prefera s conduci magazinul din Paris? l ntreb Sarah, surprins de reacia lui. Pentru un copil crescut n strintate i doar pe jumtate englez, era extraordinar de britanic. Nu vreau s mai triesc niciodat n Frana, anun el, dect n vacane. Vreau s locuiesc la Whitfield. Mi, mi, ia te uit, spuse William, mai mult amuzat dect suprat. M bucur c exist cineva care s vrea lucrul sta. El nu se vedea niciodat locuind din nou acolo. i, la fel ca i vrul lui, ducele de Windsor, era mai fericit n Frana, ca i Sarah de altfel. S m inei la curent cu inaugurarea, i rug btrna duces la plecare. Cnd o s fie? n iunie, spuse Sarah emoionat, uitndu-se la William. Era ntr-adevr ca i cum ar fi avut iar un copil i, cum lucrul acesta nu li se mai ntmplase de mult, n urmtoarele ase luni, Sarah se dedic ntru totul noului proiect. Cu o sear nainte de inaugurare, magazinul arta splendid. 18 Deschiderea magazinului se dovedi un adevrat succes. Interiorul fusese decorat cu gust de Elsie de Wolfe, o american stabilit la Paris. Tot magazinul era ornamentat cu catifea gri deschis. Semna cu interiorul unei cutii de bijuterii, iar toate scaunele erau n stil Ludovic al XVI-lea. William adusese de la Whitfield cteva miniaturi de Degas i cteva crochiuri de Renoir. Era i o pictur superb de Mary Cassatt, care i plcea foarte mult lui Sarah, dar cine intra nu la tablouri se uita n primul rnd. Bijuteriile erau absolut impresionante. Expuseser doar cteva dintre exemplarele mai puin ocante, dar au fost amndoi surprini de efectul obinut. Fiecare pies era pus excelent n valoare: colane fabuloase cu diamante, iraguri cu perle imense, cercei pandativi cu diamante i un lan cu rubin care aparinuse arinei. Mrcile bijutierilor erau foarte vizibile pe toate piesele, chiar i la diadema cu turcoaze de la Van Cleef, Cartier, ca i Tiffany, de la New York, Faberge i Asprey. Sortimentul expus era impresionant, iar primirea fcut de parizieni a fost pe msur. Presa publicase un anun discret, potrivit cruia ducesa de Whitfield inaugura un magazin numit Whitfields, n Faubourg St. Honore, oferind bijuterii remarcabile pentru doamnele din nalta societate. Ducesa de Windsor particip la deschidere, mpreun cu muli prieteni de-ai ei, i dintr-odat toat lumea bun din Paris le tout Paris, cum se spune veni la magazin, printre care i cteva cunotine de la Londra. n seara petrecerii de inaugurare vndur patru piese o brar superb cu perle i diamante de Faberge, ncrustat cu psrele din email, un colier de perle, care era unul dintre primele pe care Emanuelle i le procurase. Vndur setul cu smaralde de la doamna Wertheim, pe un pre excepional, la fel ca i un inel mare cu rubin caboon, lucrat de Van Cleef pentru un maharajah. Sarah se uita vrjit n jurul ei, nevenindu-i s-i cread ochilor. William privea i el, ncntat, oaspeii venii la inaugurarea magazinului. Era teribil de mndru de ea i foarte amuzat de ceea ce fcuser. Cumpraser toate aceste bijuterii din mil i cu sperana de a ajuta nite oameni. i, brusc, totul devenise o afacere extraordinar. Ai fcut o treab minunat, iubito, o lud el n timp ce chelnerii turnau ampanie n pahare. Oferiser butura n pocale de cristal, alturi de nenumrate cutii cu caviar. Pur i simplu nu-mi vine s cred! i ie la fel? se minuna ea, artnd din nou ca o feti. Se simea extraordinar de bine. Emanuelle prea o mare doamn, plimbndu-se printre exponenii protipendadei. Era foarte frumoas n rochia ei neagr, cumprat de la Schiaparelli. Sigur c mi vine s cred. Ai un gust extraordinar de rafinat, iar toate lucrurile astea sunt superbe, rspunse el calm, sorbind din ampanie. Am dat lovitura, aa-i? chicoti Sarah. Nu, iubito, tu ai dat lovitura. Tu eti lucrul cel mai de pre din viaa mea, i opti el. n anii de prizonierat, nelesese mai bine dect oricnd ce conta cel mai mult pentru el soia, copiii, libertatea. De cnd se ntorsese acas, nu mai era la fel de sntos ca odinioar. Dar Sarah l ngrijea cu devotament i el se ntrema constant. Erau momente cnd se simea la fel de n putere ca nainte, dar alteori arta obosit i epuizat, iar Sarah tia c l dureau picioarele. Rnile se vindecaser pn la urm, dar leziunile nervoase aveau s-l supere toat viaa. Bine c era ns n via i c triau mpreun. Iar acum reuiser s lanseze aceast afacere remarcabil. tia c pe Sarah o amuza. ie i vine s crezi c e posibil? i opti Sarah lui Emanuelle dup cteva minute. Emanuelle, cu un aer foarte rezervat, i arta unui tnr chipe un valoros colier cu safire. Cred i zmbi Emanuelle, misterioas, stpnei sale c o s ne simim excelent aici. Sarah observa c aa i era: Emanuelle flirta subtil cu nite brbai foarte importani, fr s-i prea pese c erau oameni nsurai. La sfrit, David i cumpr lui Wallis un inel foarte frumos cu diamant, cizelat cu un leopard Cartier, care se asorta cu bijuteriile pe care le purta ea. n felul acesta, perfectar cea de-a cincea vnzare chiar la inaugurare. n cele din urm, lumea plec acas, iar ei nchiser magazinul la miezul nopii. Oh, iubitule, a fost minunat! Sarah btea din palme fericit. William o trase n poalele lui, pe crucior, n timp ce gardienii nchideau magazinul, iar Emanuelle le spunea osptarilor unde s lase caviarul care mai rmsese. Cu acceptul lui Sarah, avea s-l duc acas i s-l serveasc unor prieteni a doua zi. Oferea un mic cocteil, n apartamentul ei de pe rue de la Faisanderie, pentru a-i srbtori noua funcie de administrator la Whitfields. Pentru ea, lucrurile se schimbaser considerabil fa de perioada din La Marolle cnd, n timpul Rezistenei, se culca cu soldai germani pentru a obine informaii despre depozitele de muniii ce urmau s fie aruncate n aer, sau cnd vindea la negru ou, smntn i igri. Trecuser cu toii prin multe n lungii ani de rzboi, dar acum, la Paris, vremurile erau frumoase. n cele din urm, William o conduse pe Sarah n apartamentul lor de la Ritz. Intenionau s gseasc un mic apartament, n care s locuiasc atunci cnd veneau la Paris. Pn la castel era un drum de numai dou ore i ceva, totui destul de mult pentru a-l strbate prea des. Sarah nu trebuia s fie permanent prezent la magazin, unde Emanuelle i cealalt fat erau nelipsite, dar voia s caute n continuare noi bijuterii, mai ales c acum oamenii nu mai veneau la ei pentru ajutor. n plus, avea de gnd s creeze chiar ea cteva piese. Se duceau acum la Paris mult mai des dect nainte. Deocamdat era bine i la Ritz. Intrnd n apartament n urma cruciorului lui William, Sarah ncepu s cate. Cteva minute mai trziu, se vr n pat. Cnd se cuibri lng el, William se ntoarse i scoase o cutie din sertarul de la noptier. Ce prost sunt, spuse el prnd c ezit, dar Sarah l cunotea suficient de bine pentru a-i da seama c pune ceva la cale. Am uitat de asta continu el, ntinzndu-i o cutie mare, ptrat i turtit. Aa, o mic zdrngnea, ca s srbtorim inaugurarea magazinului, ncheie el zmbind, n timp ce Sarah se ntreba ce ar putea fi n cutie. William, ce drgu eti! ntotdeauna se simea ca un copil alturi de el. O rsfa mereu i era foarte bun cu ea n toate privinele. Ce-i acolo? gnguri ea, rupnd hrtia n care era ambalat cutia. Evident, era o cutie de bijutier care purta un nume italienesc Buccellati. O deschise cu grij, surescitat, iar cnd vzu ce se afl n cutie amui, cu respiraia tiat de uimire. Era un colier de diamante cu o lucrtur extraordinar de rafinat i frumoas. Oh, Dumnezeule! nchise ochii i trnti imediat capacul cutiei. William i druise tot felul de lucruri frumoase, dar aceast bijuterie era cu totul excepional. Nu mai vzuse niciodat ceva att de minunat. Arta ca un guler de dantel, cu o lucrtur complicat din platin, de care atrnau ca nite picturi multe diamante mari care, pe piele, ddeau efectul unor stropi de rou. Oh, William Deschise din nou ochii i i arunc braele de gtul lui. Dar nu merit aa ceva! Ba cum s nu, o dojeni el, s nu mai spui aa ceva. n plus, ca proprietar a magazinului Whitfields, lumea o s se uite la tine s vad ce bijuterii pori. Va trebui s cumprm pentru tine nite piese rare, fabuloase, zise el zmbind, amuzat de o asemenea perspectiv. i plcea s o rsfee i, la fel ca tatl lui odinioar, fusese ntotdeauna pasionat de achiziionarea bijuteriilor. Sarah i puse colierul la gt i se ntinse pe pat. William admira bijuteria, dar i pe Sarah. Rdeau amndoi. Fusese o sear splendid. Iubito, ar trebui s-i pui mereu diamante cnd te bagi n pat, i spuse el, srutnd-o i cobornd apoi spre colier i mai jos. Crezi c o-s fie o mare reuit? murmur ea, lundu-l n brae. Dar este deja, zise el rguit, dup care uitar amndoi de magazin pn a doua zi dimineaa. Ziarele din ziua urmtoare erau pline de articole referitoare la inaugurarea magazinului, relatnd despre prezena personalitilor invitate, despre bijuterii, despre splendoarea lor i despre ct de distini fuseser Sarah i William, despre faptul c nsi ducesa de Windsor fusese de fa. Un eveniment monden absolut perfect. Am dat lovitura, suntem senzaionali! zmbi ea cu gura pn la urechi n timpul micului dejun, cnd nu avea pe ea altceva dect colierul cu diamante. Avea aproape treizeci i trei de ani i o siluet mai frumoas ca oricnd, aa cum sttea rezemat de sptarul scaunului, picior peste picior, cu prul strns n vrful capului. Diamantele sclipeau miraculos sub razele soarelui matinal. William o privea, zmbind de ncntare. tii, eti mai frumoas dect chestia aia sclipitoare de la gtul tu, iubito. Mulumesc, scumpule. Se ntinse i l srut, dup care terminar micul dejun. n dup-amiaza aceea se ntoarser la magazin, unde lucrurile preau a merge perfect. Emanuelle le spuse c mai vnduser nc ase bijuterii, cteva chiar foarte scumpe. Venir i tot felul de curioi s cate gura la bijuterii, s vad lumea care se perinda pe acolo, s simt atmosfera excitant din jurul giuvaerelor. Apruser i doi brbai foarte notabili, s cumpere bijuterii, unul pentru amant, cellalt pentru soie. Emanuelle i ddu ntlnire la cin cu cel de-al doilea. Era o oficialitate guvernamental, renumit pentru afacerile pe care le fcea, foarte chipe, iar Emanuelle se gndi c era amuzant s poat iei n lume cu el mcar o dat. Doar nu fcea niciun ru. Era un brbat n toat firea, iar ea nu mai era fecioar. William i Sarah rmaser i ei ctva timp s vad ce se mai ntmpl, dar n seara aceea se ntoarser la castel, entuziasmai nc de succesul inaugurrii magazinului Whitlields. n noaptea aceea, stnd n pat, Sarah se apuca s fac nite schie de bijuterii pe care voia s le comande. Nu se putea bizui la nesfrit pe identificarea unor exemplare existente care s aib ntocmai calitile dorite de ei. Inteniona s se duc la cteva licitaii la New York i la Christies, la Londra. i mai tia c n Italia se lucrau bijuterii extraordinare. Brusc, descoperi c avea de fcut o sumedenie de treburi. Dar ntotdeauna i cerea i prerea lui William, care avea un gust rafinat i opinii remarcabile. n toamn, eforturile lor dduser deja roade. Magazinul prospera, cteva dintre schiele ei fuseser executate, iar Emanuelle afirma c lumea era nnebunit de calitatea acestor bijuterii. Sarah avea talent artistic, iar William se pricepea la pietrele preioase. Achiziionar totul cu mare atenie, iar Sarah insist s apeleze la cei mai buni artizani. Bijuteriile se vindeau cu mare rapiditate, iar n octombrie Sarah proiect alte modele, pe care spera s le aib gata de Crciun. Sarah nu se ateptase sa fie att de ocupat. Veneau tot timpul la Paris, locuind nc tot la Ritz, fiindc nu avusese o clip liber pentru a cuta un apartament. Iar n preajma Crciunului era efectiv extenuat. Fcuser o avere fabuloas cu magazinul, iar William i druise un extraordinar inel cu rubine, care i aparinuse cndva lui Mary Pickford. Se duser din nou la Whitfield, de Crciun, i ncercar s-l conving pe Phillip s vin cu ei la Paris, dar biatul i decepion, insistnd s rmn n Anglia. Ce-o s ne facem cu el? l ntreb Sarah, trist, pe cnd se aflau n avion, pe drumul de ntoarcere. Pare de necrezut ca, fiind nscut n Frana i crescut aici, s vrea totui s stea doar n Anglia. Era singurul ei copil acum, i o durea sufletul s nu-l poat avea lng ea. Indiferent ct de ocupat ar fi fost, i-ar fi gsit oricnd timp i pentru el, dar biatul nu prea prea interesat s-i petreac viaa alturi de ei. Frana nu nsemna pentru el dect amintirea germanilor i a anilor de singurtate petrecui fr tat. Probabil c are n snge domeniul Whitfield, ncerc s-o consoleze William. Dar cu timpul o s-i treac. Nu are dect zece ani, vrea s stea cu prietenii lui. Peste ctva timp, va fi fericit s vin napoi, aici. Poate s studieze la Sorbona i s locuiasc la Paris. Dar Phillip vorbea deja despre intenia sa de a merge la Cambridge, ca i tatl lui, aa c n multe privine Sarah simea c parc l pierduse. Acest gnd continua s o deprime, frmntnd-o i de Anul nou, cnd se ntoarser la castel, iar Sarah rci foarte ru. Mai avusese un guturai puternic i cu o lun nainte, aa c acum era foarte istovit, mai ales dup toat agitaia de dinainte de Crciun. Ari groaznic, spuse William, vesel, cnd Sarah cobor n dimineaa de Anul nou. El era deja n buctrie i fcea cafea. Mulumesc, replic ea, melancolic, dup care l ntreb dac nu era i el de prere c Phillip ar fi mai fericit aici dac i-ar aduce mai muli cai. Nu-i mai face griji pentru el, Sarah. Copiii au viaa lor, independent de cea a prinilor. Dar e doar un bieel, spuse ea, umplndu-i-se brusc ochii de lacrimi. i e singurul nostru copil. Dup care ncepu efectiv s plng, gndindu-se la fetia care se prpdise n timpul rzboiului, scumpetea drgla pe care o iubise att de mult, i la biatul sta care parc nu mai avea nevoie de ea. Uneori, simea c i se rupe inima de durere. I se prea ngrozitor s-l tie att de departe i s nu mai aib ali copii, dar de la ntoarcerea lui William nu mai rmsese nsrcinat. Doctorii o asigurau c mai putea avea copii, dar pur i simplu nu se mai ntmplase. Biata de tine, o alin William, innd-o n brae. E tare rutcios c se poart att de distant. Nici William nu reuise s se apropie de el, dei ncercase n fel i chip. Numai c i fusese foarte greu, dup o absen de ase ani, la ntoarcerea din rzboi, s stabileasc o relaie trainic. William era contient c niciodat nu avea s izbuteasc s se apropie prea mult de fiul su. Totodat, intuia c Phillip nu-l putea ierta pentru c plecase n rzboi i nu fusese acolo la momentul potrivit, la fel cum o blama i pe Sarah pentru moartea surioarei lui. Nu mai pomenise niciodat despre acest lucru dup izbucnirea pe care o avusese la nmormntare, dar William intuia c acestea erau sentimentele lui; dar nu-i mprti nimic din toate astea soiei sale. William o convinse s se bage la loc n pat, dndu-i o sup fierbinte i ceai. Sarah rmase ntins i plnse din cauza lui Phillip, apoi desen i n cele din urm aipi. William veni de mai multe ori sus s vad ce face i cum se simte. tia c, de fapt, problema ei era oboseala excesiv. Dar cnd rceala i cobor la plmni, chem doctorul s o consulte. i fcea mari griji din cauza ei, nu putea suporta ideea de a o ti bolnav i se purta de parc se temea s nu o piard. Eti caraghios, zu aa. M simt excelent, l contrazise ea tuind ngrozitor, atunci cnd William i-a spus c apelase la un medic. Vreau s-i prescrie ceva pentru tuse, s nu faci cumva vreo pneumonie, declar William categoric. tii bine c nu pot s sufr medicamentele, ripost ea, morocnoas. Doctorul, un btrnel simpatic din satul vecin, veni totui. Se retrsese acolo dup rzboi. Era un om foarte amabil, dar pe ea tot o deranja prezena lui, repetndu-i c nu are nevoie de niciun medic. Bien sr, Madame. Dar Monsieur le Duc nu e bine s-i fac griji, i rspunse el cu tact, iar Sarah se nmuie, n timp ce William ieea din camer s-i mai aduc o ceac de ceai. Cnd se ntoarse, i gsi soia foarte supus i cam surprins. Ei, cum e, scap cu via? l ntreb el pe doctor jovial, dup care btrnelul zmbi i o mngie uor pe Sarah pe genunchi, pregtindu-se de plecare. Nici nu ncape ndoial, i chiar muli ani de-aici nainte. i zmbi lui Sarah, prefcndu-se dintr-odat sever. O s stai n pat, totui, pn v ntremai, nest-ce pas? Da, domnule, i rspunse ea, cuminte, iar William se ntreb cum de reuise s o fac att de docil. Toat mpotrivirea de mai nainte se risipise ca prin minune, iar Sarah prea linitit i calm. Doctorul nu-i prescrisese niciun fel de medicament, din motivele pe care i le explicase ct lipsise William din camer, dar i recomandase insistent s bea supe i ceaiuri fierbini i s continue s stea n pat. Dup ce medicul plec, William se ntreb dac nu cumva era prea btrn i i uitase poate meseria. Existau o sumedenie de medicamente ce puteau fi luate acum pentru a nu face pneumonie sau TBC, ori el nu era convins c supa era soluia optim. Ba chiar se gndea s o duc la Paris, pentru o consultaie. Cnd urc napoi, o gsi ntins n pat i privind gnditoare pe fereastr. Se apropie de ea cu cruciorul i o mngie pe obraz. Nu mai avea febr, dar tot tuea ru, ceea ce l ngrijora foarte tare. Dac pn mine diminea nu te simi mai bine, vreau s te duc la Paris, i spuse el calm. Sarah nsemna prea mult pentru el i nu voia s rite cumva s o piard. M simt perfect, replic ea linitit, cu o expresie ciudat n ochi. M simt perfect continu zmbind, dar cam proast. Nu-i dduse seama singur. Fusese att de ocupat n ultima lun, gndindu-se doar la Crciun i la Whitfields, la bijuterii. Dar acum Ce vrei s spui? se ncrunt el. Sarah se ls pe spate, rznd. Aezndu-se mai bine n pat, se trase lng el i, srutndu-l tandru, mai fericit ca niciodat, opti: Sunt nsrcinat. Pe moment, William nu avu nicio reacie. Apoi, dup o clip, se uit la ea, uluit. Ce? Acum? Aha! Radia de bucurie. Se rezem la loc, cu spatele n perne. Cred c sunt n dou luni. Am fost att de absorbit de treburi, c am uitat de orice altceva. Doamne Sfinte! William se prbui n crucior, o lu de mn i i srut degetele. Eti extraordinar! Dar n-am fcut-o singur, s tii. Mi-ai dat i tu o mn de ajutor Oh, iubito Se trase mai aproape de ea, tiind ct de mult i dorea Sarah un copil. Iar dorina ei se mplinea acum, dup trei ani n care renunaser amndoi la orice speran n aceast privin. Sper s fie feti, i zise el, ncet, ceea ce tia c i dorea i ea, dar nu pentru a o nlocui pe Lizzie, ci pentru a compensa atitudinea lui Phillip. William nici mcar nu-i vzuse vreodat acea fiic i dorea din tot sufletul s aib o feti. Sarah spera i ea, n tain, ca naterea unui copila s-l vindece i pe Phillip de amrciune. O iubise att de mult pe Lizzie, nct dup moartea ei fusese cu totul altul, mereu suprat i rece cu mama lui. William se ridic din crucior i se ntinse lng Sarah. Oh, iubito, ce mult te iubesc. i eu te iubesc, i opti ea, mbrindu-l strns. Rmaser aa mult vreme, gndindu-se ce binecuvntai erau, privind ncreztor spre viitor. 19 Nu sunt sigur, spuse Sarah ncruntndu-se, n timp ce privea mpreun cu Emanuelle noile piese. Abia fuseser livrate de acelai atelier de unde se aproviziona i Chaumet, dar Sarah nu era convins c i plac. Tu ce prere ai? Emanuelle lu n mn una dintre brrile masive. Erau brri cu verigi din aur roiatic, ncrustate cu diamante i rubine. Cred c sunt foarte ic i foarte frumos lucrate, se pronun ea n cele din urm. Emanuelle era foarte elegant n ultima vreme, cu prul rocat strns ntr-un coc i mbrcat cu un taior negru de la Chanel, ceea ce i ddea un aer foarte distins. Stteau amndou n biroul lui Sarah. Cred c sunt i foarte scumpe, recunoscu Sarah. Nu-i plcea s cheltuiasc prea mult pe astfel de lucruri, dei tia c bijuteriile cu lucrturi excepionale implic preuri astronomice. Refuza s fac rabat la calitate i s recurg la meteri mai slabi sau la pietre de valoare inferioar. Crezul ei era ca de la Whitfields s se cumpere doar bijuterii de cea mai bun calitate. Nu cred s-i pese cuiva, zise Emanuelle, zmbind. Travers alene ncperea ca s admire n oglind o brar. Oamenilor le place s plteasc pentru ceea ce cumpr. Le place calitatea, linia. Le plac piesele vechi, dar i ale dumneavoastr, Madame. i acum i se adresa astfel, chiar i dup atia ani. Se cunoteau bine de unsprezece ani, de cnd Emanuelle venise s o ajute la naterea lui Phillip. Poate c ai dreptate, decise Sarah, n cele din urm. Piesele sunt frumoase. Am s-i spun c le iau. Bun. Emanuelle era mulumit. Petrecuser ntreaga diminea analiznd diferite probleme. Era ultimul drum al lui Sarah la Paris nainte ca sarcina s ajung la termen. Se aflau la sfritul lui iunie, iar ea urma s nasc peste dou sptmni. William nu voia s rite ns absolut nimic de ast dat. i spusese soiei lui, cu luni de zile nainte, c n-avea de gnd s mai fac iar pe mamoul cu ea, mai ales dup ce aflase ce se ntmplase n absena lui, la cea de-a doua natere. Dar eu vreau s nasc aici, i spusese ea din nou cnd plecau de la castel, ns William nici nu voia s aud. Veniser la Paris s locuiasc n apartamentul pe care l cumpraser n cele din urm n primvar. Avea trei dormitoare frumoase i dou camere pentru servitori, un salon superb, un birou, un budoar lng dormitorul lor, o sufragerie foarte plcut i o buctrie. Sarah izbutise s-i fac timp pentru a se ocupa personal de decorarea apartamentului. Din dormitorul lor aveau o privelite frumoas spre Jardin des Tuileries i, ceva mai ncolo spre Sena. Apartamentul era situat totodat n apropiere de Whitfields, ceea ce lui Sarah i convenea, dar i n preajma ctorva dintre magazinele ei preferate. De data asta l aduseser pe Phillip cu ei. Biatul era furios c nu sttea la castel sau mcar n alt parte, dac nu la Whitfield, i susinea c se plictisete la Paris. Sarah angajase un fel de preceptor, un tnr care s-l duc la Luvru, la Turnul Eiffel sau la Grdina zoologic, atunci cnd nu putea s mearg ea cu el. Trebuia s recunoasc ns c, n ultimele dou sptmni de cnd biatul venise acas, abia dac se mai putea mica. Pruncul din pntece pusese parc stpnire pe toat existena ei. Lucrul acesta l deranja i pe Phillip. i povestiser n vacana de primvar despre copilul pe care l ateptau, iar Phillip i privise cu disperare i groaz. Dup aceea, Sarah l auzi spunndu-i lui Emanuelle c i se pare ceva dezgusttor. Phillip i Emanuelle erau foarte apropiai, iar singurul lucru care i fcea plcere biatului era s se duc n vizit la ea la magazin i s se uite la bijuterii; aa se ntmpl i n dup-amiaza aceea, cnd Sarah l ls cu Emanuelle pentru a-i putea rezolva nite treburi de una singur. Phillip aprecie c unele piese erau foarte frumoase. Emanuelle ncerc s-i spun c i copilaul avea s fie foarte drgu, dar Phillip rspunse c, dup prerea lui, toi bebeluii erau proti. Elizabeth nu fusese, mai adug el cu tristee, dar asta era altceva. Nici tu n-ai fost prostu, ripost Emanuelle cu blndee. edeau acum i mncau prjituri i beau cacao fierbinte n biroul ei. Sarah avea de rezolvat unele treburi nainte de a se interna n spital. Ai fost un bieel minunat, mai adug Emanuelle pe un ton blajin, vrnd s-l mbuneze. Crescnd, se fcuse foarte dur i argos. Aa a fost i surioara ta. Cnd i pomeni de Lizzie, zri o nou expresie pe chipul lui Phillip, ceea ce o determin pe Emanuelle s schimbe subiectul. Poate c o s fie feti. Ursc fetele Dup care se hotr s nuaneze afirmaia: Cu excepia ta. Ceea ce spuse n continuare o ls perplex: Ai vrea s te mrii cu mine ntr-o bun zi? Vreau s zic, dac n-ai s fi mritat pn atunci. tia c Emanuelle avea deja o vrst douzeci i opt de ani, i i ddea seama c pn la eventuala lor cstorie va avea vreo patruzeci, dar lui i se prea cea mai frumoas femeie pe care o vzuse vreodat, mai drgu chiar dect mama lui. Mama lui artase foarte bine i ea pn ce se umflase i se ngrase din cauza copilului. Emanuelle i spuse c, la vrsta lui, nu putea fi gelos pe un prunc. Dimpotriv, ideea de a fi fratele mai mare pentru viitorul copila ar trebui s-l entuziasmeze. Dar situaia era cu totul alta n ceea ce l privete. Ideea nu-l ncnta deloc. Emanuelle i ddea seama c biatul era foarte suprat. Mi-ar plcea s m mrit cu tine, Phillip. Asta nseamn c ne-am logodit? ntreb ea, radiind de bucurie i oferindu-i alt prjitur. Aa presupun. Dar nu-i pot cumpra niciun inel. Tata nu-mi d niciodat bani. Nu face nimic. Pn atunci, mprumut eu unul de la magazin. Phillip ncuviin din cap i arunc o privire obiectelor de pe biroul ei, dup care o surprinse din nou spunnd: A vrea s lucrez aici cu tine ntr-o bun zi, Emanuelle dup ce ne cstorim. Zu? Emanuelle prea amuzat. l tachin puin: Credeam c vrei s trieti n Anglia. Dar poate c biatul descoperise ntre timp c Parisul nu era chiar att de ru. Se ntreba i ea care s fie substratul real. Am putea deschide un magazin acolo. La Londra. Mi-ar plcea. La un moment dat o s trebuiasc s le spunem prinilor ti, zise ea, punnd jos ceaca de ceai, tocmai cnd Sarah intra n ncpere; arta de-a dreptul uria, dar nc foarte drgu, ntr-o rochie fcut de Dior, n vara aceea, pentru ea. Ce s-mi spunei? ntreb Sarah, aezndu-se. Emanuelle gsea foarte inconfortabil o sarcin i spera s nu fac niciodat copii, lundu-i n acest scop toate precauiile. Naterile dificile ale lui Sarah o convinseser s nu-i doreasc copii. Nu nelegea cum de Sarah mai putea concepe s treac iar prin aa ceva. Phillip vrea s deschid un magazin la Londra. Un alt Whitfields, anun Emanuelle, mndr. Intuise c biatul nu ar fi vrut s-i spun mamei lui despre logodn, aa c trecu peste acest subiect. Ce idee bun, fcu Sarah zmbind. Sunt convins c tatl tu va fi ncntat. Eu una, ns, nu sunt sigur c am s mai pot face fa la aa ceva. Ultimul an, de la inaugurarea magazinului din Paris, o epuizase literalmente. Va trebui s ateptm pn ce crete Phillip, ca s se ocupe de magazin. Eu vreau, spuse el cu expresia aceea de ncpnare pe care Sarah i-o cunotea att de bine. Sarah i propuse s mearg amndoi la o plimbare prin Bois de Boulogne, iar Phillip se despri cu prere de ru de Emanuelle, srutnd-o pe amndoi obrajii i strngnd-o de mn pentru a-i reaminti de logodna lor. Se plimbar aadar prin parc, iar Phillip se art mai vorbre ca de obicei. Sporovi despre Emanualle, despre magazin, Eton i Whitfield. Nu ddu semne de nervozitate din cauza mersului lent i greoi al lui Sarah. i era mil de ea, vznd-o ct de greu i era acum. Cnd ajunser la apartament, William i atepta. n seara aceea cinar la Brasserie Lippe. Lui Phillip i plcea ntotdeauna acolo. n urmtoarele dou sptmni, Sarah i se dedic n exclusivitate, tiind c dup naterea copilului timpul ei avea s fie mult mai limitat. Intenionau s se ntoarc la castel imediat dup naterea copilului i cnd doctorii i-ar ngdui lui Sarah s cltoreasc. Medicii ar fi vrut s o interneze cu o sptmn nainte de termen, dar Sarah refuz categoric, invocnd faptul c n Statele Unite nimeni nu procedeaz aa. n Frana, n schimb, femeile se internau n clinici particulare cu o sptmn sau dou nainte de a nate, unde erau cocoloite i ngrijite, iar dup aceea mai rmneau internate nc dou sptmni. Dar ea n-avea de gnd s stea degeaba ntr-o clinic, orict de elegant ar fi fost instituia respectiv. Treceau n fiecare zi pe la magazin, iar Phillip se art foarte entuziasmat cnd achiziionar o brar cu smaralde, ca i ntr-o alt dup-amiaz, cnd Emanuelle i povesti c vnduser dou inele ntr-o singur diminea. Uluitor mai ales era ns faptul c unul dintre inele fusese vndut lui Jean-Charles de Martin, amantul ei. De fapt, i-l cumprase pretinznd c era pentru soia lui. Dup care, cnd Emanuelle se nfuriase de-a binelea, scosese inelul din cutie i i-l pusese ei pe deget. Acum l purta, iar Sarah ridic din sprncene, mirat, vzndu-l la mna lui Emanuelle. Asta nseamn c e ceva serios? o ntreb Sarah, tiind totui ct de multe bijuterii cumpra de obicei de Martin pentru soia i prietenele lui, de la ali bijutieri. nseamn doar c m-am ales cu un inel frumos, replic Emanuelle, realist. Ea nu-i fcea iluzii. Dar avea civa clieni foarte interesani. Muli dintre brbaii care cumprau bijuterii de la ei o fceau att pentru amante, ct i pentru neveste. Duceau existene complicate i ajunseser cu toii s-i dea seama c Emanuelle era un om discret, n care puteau avea ncredere. n dup-amiaza aceea se ntoarser mai trziu n apartamentul lor. Phillip se duse la cinema mpreun cu preceptorul lui. Era un tnr minunat, student la Sorbona. Vorbea fluent att englezete, ct i franuzete, iar lui Phillip i plcea mult de el. Erau n luna iulie, iar la Paris vremea devenise canicular i sufocant. Se aflau deja de dou sptmni acolo, iar Sarah atepta cu nerbdare clipa rentoarcerii la castel. Era att de frumos acolo, acas, pe timpul sta. Considera c era mare pcat s-i iroseasc vara la Paris. Asta nu se cheam irosit, spuse William pe un ton meditativ. Sarah arta ca o balen pe plaj, aa cum sttea pe pat, mbrcat cu o pijama roz de satin. Nu i-e cald n chestia aia? o ntreb el. Doar privind-o, avea senzaia de ceva inconfortabil. De ce nu i-o scoi? Nu vreau s i se fac ru cnd m vezi cum art. Dar William se ndrept alene spre pat, micndu-i cruciorul. Nimic n ceea ce te privete nu poate s m dezguste. William avea un mic sentiment de tristee, tiind c de data asta nu putea s fie lng ea cnd va nate. Se simea oarecum dat la o parte de medicii parizieni de nalt clas i de faptul c evenimentul avea s se petreac la clinic; dar, desigur, aceasta fusese dorina lui pentru a o ti n siguran. Sarah dormi n noaptea aceea, n timp ce William se perpeli de cldur. La patru dimineaa l trezi. O apucaser durerile. William se mbrc, chem servitoarea s o ajute pe Sarah s se mbrace, apoi o duse cu maina la Neuilly, la clinica pe care o aleseser. Sarah avea deja dureri mari la plecarea de acas i aproape c nu scoase nicio vorb pe scurtul traseu spre spital. Dup ce o intern pe Sarah, William rmase n ateptare, nervos, pn la amiaz, temndu-se n sinea lui ca naterea s nu fie la fel de dificil ca primat dat. Doctorii promiser s o in sub oxigen, asigurndu-i c metodele folosite erau moderne i confortabile. Cu toate acestea, naterea nu putea fi uoar pentru o femeie care avea n pntece un copila voinic. n cele din urm, la ora unu i jumtate, doctorul iei i se apropie de William, zmbindu-i vesel: Monsieur, avei un fiu frumos. i soia mea? ntreb William ngrijorat. A avut mult de furc, recunoscu medicul cu un aer grav, dar totul a decurs cum trebuie. I-am dat un somnifer ca s poat dormi puin. O vei putea vedea peste cteva momente. Cnd intr la Sarah, William o gsi nfurat n cearafuri albe, foarte palid i buimac. Parc nici nu tia unde se afl sau de ce se afl acolo. i tot spunea lui William c trebuie s se duc la magazin n dup-amiaza aceea i s nu uite s-i scrie lui Phillip la Eton. tiu, iubito e-n regul. Rmase lng ea, iar pe la ora patru i jumtate Sarah ncepu s se mite, privindu-l i uitndu-se derutat prin salon. William se apropie de ea, o srut pe obraz i i spuse despre copilaul lor. William nu-l vzuse nc, dar asistentele medicale i spuseser c e tare drgu. Cntrea patru kilograme i o sut de grame, aproape la fel de mare pe ct fusese i Phillip, iar William i putea nchipui ct de greu i fusese lui Sarah doar vznd ct era de extenuat. Unde e? ntreb ea, uitndu-se prin camer. n camera de nou-nscui, or s-l aduc imediat. Doctorii au vrut ca mai nti s dormi puin. Srutnd-o iar, o mai ntreb: A fost cumplit? A fost ciudat l privea vistoare, inndu-l de mn i ncercnd s se concentreze. Mi-au tot pus o masc i mi s-a fcut grea m simeam ca beat, aveam senzaia c totul era undeva departe. M durea n continuare, dar nu eram capabil s le spun. Poate c asta e metoda lor. Bine c mcar erau amndoi teferi i c nu se ntmplase nimic ru. Mi-a plcut mai mult cnd m-ai ajutat tu s nasc, spuse ea trist. De data asta totul fusese straniu, strin, att de aseptic. Nici mcar nu-i artaser copilul. i mulumesc. Dar nu-i cine tie ce de capul meu ca mamo. Aduser ns copilul n salonul lui Sarah i toat durerea prea dat uitrii. Era un bieel frumos i dolofan, cu prul negru i ochi albatri. Semna leit cu William. Lundu-l n brae, Sarah izbucni n plns. I se prea perfect, un copila minunat. i dorise, ce-i drept o feti, dar acum nu-i mai prea ru c visul ei nu se mplinise. Tot ce conta era c l avea pe acest biea minunat i c era sntos. Se hotrser s-l boteze Julian, ca pe un vr mai ndeprtat de-al lui William. Sarah insist ca al doilea nume s fie William, ceea ce tatlui i se pru o prostie, dar pn la urm consimi. Cnd i-l luar din nou, Sarah ncepu s plng. Nu nelegea de ce procedau aa. Doar avea o asistent personal i o rezerv numai pentru ea. Ba chiar i salona i baie, dar medicii susineau c nu era igienic s lase copilul acolo prea mult vreme. Era inut n salonul pentru nou-nscui, n condiii de sterilitate perfect. Dup ce i-l luaser pe Julian, Sarah i terse nasul i l privi pe William, copleit n cele din urm de emoiile de peste zi. Brusc, William avu un sentiment de vinovie pentru c o adusese aici, dar i fgdui s o ia repede acas. A doua zi i aduse pe Phillip i pe Emanuelle n vizit. Vzndu-l prin geamul de la salon, acesta decret c bieelul era frumos. Sugarii nu puteau fi vzui de vizitatori. Sarah ura din ce n ce mai mult clinica aceea. Phillip se uit la Julian prin geam, dup care ridic din umeri i se ntoarse cu spatele, evident neimpresionat, ceea ce pe Sarah o mhni. Prea suprat din cauza copilaului, i nici cu mama lui nu se purt prea frumos. Nu crezi c-i tare drgla? l ntreb Sarah, plin de speran. Da, merge. E ngrozitor de mic, spuse Phillip cu dispre. Iar William rse amar, tiind prin ce trecuse biata Sarah din cauza lui. Ba nou nu ni se pare aa, tinere, patru kilograme i ceva nseamn un monstru! Fusese o glum, desigur, cci exceptnd greutatea pe care o avusese la natere, Julian era adorabil, dup cum constata Sarah de fiecare data cnd i-l aduceau la alptat. Dup ce sugea, rmnea cuibrit lng ea, dar, ca la comand, o asistent i fcea imediat apariia i i-l lua. Cnd William veni s o vad n a opta zi de la internare, aducndu-i un buchet de flori proaspete, o gsi pe Sarah n salona, cu ochii scprnd de mnie. Dac ntr-o or nu m scoi de aici, l iau pe Julian i plec aa cum sunt, n cma de noapte. M simt perfect, nu sunt bolnav. i tia nu m las s stau deloc cu bieelul meu. Bine, draga mea, zise William, care se ateptase la aceast scen. Mine, i promit. A doua zi i lu pe amndoi acas, n apartamentul lor, iar dup alte dou zile se rentoarser la castel. Julian dormea fericit n braele lui Sarah. De ziua ei, n august, Sarah i revenise complet. Era din nou subire, se simea bine i n putere, ncntat de bieelul ei. nchiseser magazinul pentru luna august. Emanuelle se afla pe un iaht n sudul Franei, iar Sarah nu avea de ce s se preocupe de afaceri. n septembrie, cnd Phillip plec napoi la coal, se duser cteva zile la Paris, Sarah lundu-l i pe Julian cu ea. l duceau cu ei peste tot, iar uneori dormea cuminte ntr-un co, la ea n birou. Ce bieel linitit, comenta toat lumea. Tot timpul zmbea, rdea i gngurea. De Crciun, putea sta deja n ezut. Toat lumea l adora. Toat lumea, cu excepia lui Phillip. Se mbufna ori de cte ori l vedea. i ntotdeauna gsea de spus ceva urt la adresa lui. Lui Sarah i se rupea inima de durere, cci ndjduise ca Phillip s-i iubeasc friorul. Situaia era ns cu totul alta. n loc de dragoste freasc, Phillip se purta mereu distant i urcios. E gelos, ce s-i faci, spuse William, acceptnd lucrurile aa cum erau, spre deosebire de Sarah, care suferea ntotdeauna pentru ceea ce nu ieea cum voia ea. Aa e el, mai adug William. Dar nu e drept. Julian e un bieel att de drgla, nu merit s se poarte aa cu el. Toat lumea l iubete, n afar de Phillip. S dea Domnul ca toat viaa lui s-i fie antipatic unei singure persoane. Ar fi un om tare norocos, coment William, realist. Dar nu i dac persoana aceea este tocmai fratele lui. Uneori, aa se ntmpl n via. Nu e obligatoriu ca fraii s fie prieteni. Uit-te la Cain i Abel. Eu nu pot nelege aa ceva. Era nnebunit dup Lizzie. Sarah oft. Iar cnd eram mici, Jane i cu mine ne adoram pur i simplu. Situaia rmsese, de fapt, neschimbat n privina surorii ei, dei acum nu se mai vedeau. Dup rzboi, Jane se recstorise i se mutase la Chicago, iar apoi la Los Angeles, fr s mai vin vreodat n Europa. Sarah, la rndul ei, nu se ducea niciodat n State, darmite tocmai n California. Acum i venea greu s o tie pe Jane mritat cu un brbat pe care ea nu-l cunotea. Dar asta era situaia, cum se ntmpl de attea ori n via. Orict de apropiate fuseser, acum triau departe una de alta. O iubea ns la fel de mult i i scriau des, Sarah mboldind-o mereu s vin n Europa. Dar independent de gndurile i inteniile prinilor lui, Phillip nu-i schimb sentimentele n favoarea lui Julian. Iar cnd Sarah ncerc s discute cu el acest subiect, Phillip se eschiv, pn ce, Sarah insistnd, biatul explod: Uite ce e, n-am nevoie de alt copil n via. Am avut deja o feti. Reacia lui denota ntr-un fel faptul c i se prea parc prea dur s accepte din nou riscul, fie el infim, de a pierde o fiin iubit. Poate c inuse prea mult la Lizzie i suferea nc pentru c o pierduse. Ca urmare, luase hotrrea s nu-l iubeasc niciodat pe Julian. Ceea ce era foarte trist pentru ambii copii. William i Sarah l duser pe Julian s-i cunoasc singura bunic rmas n via. Erau acum cu toii mpreun la Whitfield, de Crciun. Btrna duces era ncntat de bieel. Spunea c n viaa ei nu vzuse un copil mai fericit. Parc radia raze de soare, fcndu-i pe toi din jur s surd cnd l priveau. n anul acela, la Whitfield, petrecur un Crciun deosebit de frumos. Mama lui William avea acum nouzeci i ase de ani i edea n crucior, dar rmsese la fel de vioaie i de spiritual. Era omul cel mai de treab, femeia cea mai bun pe care o ntlnise Sarah n viaa ei. Btrna duces l adora, firete, pe William. Fiul ei i adusese n dar o splendid brar cu diamante i, dei mama lui murmur c era mult prea btrn pentru un obiect att de frumos, se vedea limpede ct era de ncntat, cci pe toat durata sejurului lor la Whitfield nu-i scoase deloc bijuteria de la mn. Cnd se desprir de Anul nou, l strnse pe William n brae, spunndu-i c fusese un fiu extraordinar de bun i c o fcuse ntotdeauna nespus de fericit. De ce crezi c mi-a spus toate astea? ntreb William cu lacrimi n ochi, la plecare. A fost ntotdeauna att de bun cu mine, adug el, ntorcndu-se cu spatele, jenat de faptul c plngea n faa lui Sarah. Dar era efectiv nduioat de mama lui. Btrna duces l srutase pe obrjorii de ngera pe micuul Julian, apoi pe Sarah, mulumindu-i pentru frumoasele daruri de la Paris. Dou sptmni mai trziu se stinse din via n somn. Sufletul ei se ntorcea alturi de soul ei i de Ziditor, dup o via petrecut n fericire la Whitfield. William era foarte zguduit de moartea ei, dar recunotea totodat c mama lui avusese o via frumoas i c trise pn la adnci btrnei. n anul acela ar fi urmat s mplineasc nouzeci i apte de ani, iar toat viaa se bucurase de o sntate de fier. Avea de ce s fie recunosctor, se gndi el pe cnd se aflau n cimitirul din Whitfield. La nmormntare luar parte regele George i regina Elizabeth, rudele i prietenii ei care mai erau nc n via, precum i toi cei care o cunoscuser. Phillip prea a-i resimi acut absena. Asta nseamn c n-am s mai pot veni aici? ntreb el cu ochii n lacrimi. Aa e, pentru un timp nu, recunoscu William cu tristee. Dar domeniul te va atepta. ntr-o bun zi va fi al tu. Vom ncerca s venim pentru scurte perioade n fiecare var. Dar nu mai poi veni aici n vacane i la sfrit de sptmn, cum fceai cnd tria bunica. Nu s-ar cdea s stai singur aici cu servitorii. Poi veni la La Marolle, sau la Paris, sau s stai la verii ti. Nu vreau ce-mi propui tu, rspunse el, obraznic. Eu vreau s stau aici. William nu prea vedea ns cum ar fi fost posibil aa ceva. Cnd avea s studieze la Cambridge, putea desigur veni aici de unul singur. Dar asta nsemna s mai atepte nc apte ani i s se mulumeasc pn atunci cu scurtele sejururi n timpul verii. n primvar ns, William nelese c nu putea lipsi att de mult de la Whitfield, aa cum plnuise iniial. Fr niciun membru al familiei prezent pe domeniu, treburile rmneau de fapt nesupravegheate, fr cineva care s poat lua vreo decizie la nevoie. Era uimit s constate ct de multe lucruri fcea de fapt mama lui cnd tria, prndu-i-se brusc dificil s administreze domeniul fr ea. Nu-mi place deloc ideea asta, recunoscu el ntr-o sear fa de Sarah, citind pagini i pagini de plngeri din partea administratorilor domeniului. Dar cred cu adevrat c ar trebui s-mi petrec mai mult vreme acolo. Te deranjeaz mult? De ce s m deranjeze? zmbi ea. Acum m pot duce cu Julian peste tot. Avea opt luni i putea nc s-l in foarte bine n brae. Iar Emanuelle se descurc perfect cu magazinul. Mai angajase nc dou fete care lucrau acolo, aa c avea acum patru persoane care se ocupau de magazin, iar afacerile prosperau. Nu m deranjeaz s petrec ctva timp la Londra. i plcuse ntotdeauna acest ora. Iar Phillip putea veni i el s stea cu ei la Whitfield n weekend, ceea ce Sarah tia c avea s-i fac mare plcere biatului. Petrecur toat luna aprilie acolo, cu excepia unei scurte excursii, de Pati, la Cap dAntibes. Se ntlnir cu soii Windsor la o petrecere, iar Wallis inu mori s sublinieze c i cumprase cteva bijuterii foarte frumoase de la magazinul lui Sarah din Paris. Prea foarte impresionat de piesele pe care le aveau ei de vnzare, mai cu seam de noile creaii ale lui Sarah. Toat Londra discuta despre Whitfields. De ce nu deschizi i aici un magazin? o ntreb William ntr-o sear, plecnd de la o petrecere unde trei doamne o asaltaser cu ntrebrile. La Londra? Att de repede? Trecuser numai doi ani de la inaugurarea magazinului din Paris i o cam ngrijora ideea de a se extinde deja i de a fi nevoit s petreac mai mult vreme la Londra. Una era s stea cu el aici, i cu totul altceva s trebuiasc s fac permanent naveta peste Canalul Mnecii, ntre Londra i Paris. n plus, voia s stea acum ct mai mult timp cu Julian, pn nu se fcea mai mare i se ndeprta de ea, aa cum se ntmplase cu Phillip. tia ct de repede fugeau aceste clipe minunate. Ar trebui s gseti o persoan foarte competent care s se ocupe de magazin. Stai puin fcu William, rmnnd pe gnduri, ca i cum ncerca s-i aminteasc de ceva care i scpa tiam un om minunat la Garrards. Foarte politicos, foarte priceput, tnr, dar cam de mod veche totui, ns exact pe gustul englezilor, manierat i respectuos fa de vechile tradiii. i ce te face s crezi c ar vrea s plece de la ei? Doar sunt cei mai prestigioi bijutieri din Anglia. Poate s-l ocheze ceva att de nou ca Whitfields. Mi-a fcut ntotdeauna impresia c era oarecum subestimat, lsat deoparte, dar e un om foarte capabil. Am s trec pe acolo sptmna viitoare, s vd dac dau de el. Putem s-l invitm la mas dac eti de acord. Sarah zmbi ncntat, nevenindu-i s cread c puneau la cale alt trsnaie. Nu tiu cum faci, dar parc vrei mereu s mi dai tot mai mult de furc, nu crezi? Dar, de fapt, ideea i se prea extraordinar. O ncnta felul n care el o ncuraja i o ajuta s fac tot ceea ce i dorea cu adevrat. tia c fr el n-ar fi izbutit. inndu-se de cuvnt, n dup-amiaza urmtoare William trecu pe la Garrards i i cumpr lui Sarah un superb inel cu diamant, foarte vechi. n timp ce se ocupa de cumprarea inelului, zri persoana pe care o cuta. Nigel Holbrook. n marea urmtoare, stabili o ntlnire cu el la prnz, la Savoy Grill. n clipa n care intr n restaurant, Sarah l identific imediat dup descrierea pe care i-o fcuse William. Era un brbat nalt i subiratic, foarte palid, cu prul blond-cenuiu i cu o mustcioar tuns scurt. Purta un costum n dungi i arta mai degrab a bancher sau avocat. Avea o anumit elegan, fiind o persoan foarte distins i politicoas. Se art, aadar, extrem de rezervat auzind propunerea lui William i a lui Sarah. Le spuse c lucra la Garrards de aptesprezece ani, de la vrsta de douzeci i doi de ani, i c i venea greu s ia n consideraie ideea de a pleca de la ei, dei recunotea c perspectiva unei noi afaceri, cum era cea pe care i-o propuneau ei, l tenta enorm. Mai cu seam, adug el linitit, avnd n vedere renumele magazinului dumneavoastr din Paris. Am vzut cteva dintre cele ce ai nfptuit acolo, nlimea voastr, i spuse el lui Sarah, i sunt efectiv minunate. Ba am fost chiar surprins. Francezii sunt destul de superficiali dac e dup ei. Sarah rse auzind aceast dovad de ovinism, dar tia perfect la ce se referea el. Dac n-ar fi dat suficient atenie atelierelor unde i executa bijuteriile, francezii ar fi fost nclinai s fac rabat la calitate, lucru cu care ea nu era deloc de acord. i fceau plcere cuvintele lui i, cu att mai mult, bunul renume pe care constata c l are magazinul ei. Vrem s ne meninem n aceast afacere mult vreme. Vrem s facem lucrurile aa cum se cuvine s fie fcute, domnule Holbrook. Domnul Holbrook era cel de-al doilea fiu al unui general englez i crescuse n India i n China. Se nscuse la Singapore i se pasionase de bijuterii nc de mic copil, n India. n tineree, lucrase pentru scurt vreme n Africa de Sud, n domeniul diamantelor. Era foarte priceput n meseria lui. Iar Sarah i ddea ntru totul dreptate lui William: era exact omul de care aveau nevoie la Londra. Atmosfera era cu totul alta aici i intuia c modul de abordare trebuia s fie mult mai delicat, cu mai puin fast i pomp, or genul de demnitate pe care o degaja Nigel Holbrook era foarte potrivit pentru acest lucru. l rugar s le telefoneze dup ce se gndea mai bine la propunerea lor, iar dup o sptmn Sarah era ngrozit de faptul c nu-i sunase nc. Las-i rgazul necesar. S-ar putea s nu sune i o lun de acum ncolo. i fcuser o ofert foarte frumoas i, orict de leal ar fi fost fa de Garrards, era greu de nchipuit c nu s-ar fi simit totui tentat s o accepte. n caz contrar, William era gata s-l admire pentru lealitatea pe care-o dovedea fa de patronii lui actuali. Fiindc tia c nu are cum s obin un salariu att de mare ca cel pe care i-l oferise el. Le telefona la Whilfield exact cu o sear nainte de plecarea lor. Sarah atept cu nerbdare ca William s ncheie conversaia telefonic, iar cnd acesta puse receptorul n furc, zmbea ncntat. O s accepte, anun el. Ar vrea s le dea celor de la Garrards un preaviz de dou luni, ceea ce este extraordinar de decent din partea lui, dup care l ai la dispoziie. Cnd vrei s faci inaugurarea? Doamne Sfinte nici mcar nu m-am gndit la asta Nu tiu la sfritul anului De Crciun? Chiar crezi c e bine ce facem? Sigur c e bine. William insista ntotdeauna asupra faptului c Sarah avea toate motivele s fie ncreztoare n ceea ce fcea. Oricum, eu trebuie s m ntorc peste cteva sptmni, aa c putem cuta atunci un sediu i discuta cu un arhitect. Cunosc unul foarte competent. Cred c ar fi bine s ncep s mai achiziionez noi piese. Utilizase pn acum banii pe care i obinuse din magazinul de la Paris pentru a cumpra noi bijuterii i pentru a-i pune n aplicare creaiile personale, dar acum i trebuia ceva capital, aa c inteniona s foloseasc banii pe care i mai avea nc din vnzarea casei printeti, din Long Island. Iar dac la Londra lucrurile mergeau ca la Paris, era convins c aveau s ctige bani foarte repede. William i spuse la un moment dat ceva la care ea nici nu se gndise. Cum s-ar zice, Phillip s-a fcut cu un magazin, i zise el zmbind, n timp ce fceau planuri pentru ntoarcerea la Londra. Aa-i, nu? Crezi c o s-l intereseze ntr-adevr vreodat? S-ar putea. Nu tiu de ce, dar nu mi-l prea imaginez intrnd n afaceri alturi de noi. E att de independent i att de rece, de distant i att de suprat din cauza lui Julian. S-ar putea ca ntr-o bun zi s te surprind. Nu tii niciodat la ce s te atepi de la copii. Cui i-ar fi trecut prin minte c am s ajung bijutier? rse el i o srut. A doua zi se ntoarser la Paris. n lunile urmtoare, Nigel zbur de mai multe ori pn la Paris pentru a discuta cu Emanuelle i a vedea cum merg treburile la magazinul de acolo. Afacerile fiind prospere, se discuta deja despre mutarea ntr-un nou sediu, dar Sarah parc nu avea nc suficient curaj pentru a face acest pas, mai cu seam c era vorba n acelai timp de inaugurarea magazinului din Londra. Pe Nigel l-a impresionat tot ceea ce fcuser ei la Paris. Ba ncepuse chiar s in i la Emanuelle, care intuise de ndat c femeile nu erau ceea ce s-ar fi putut numi pasiunea lui. De fapt, Emanuelle avea ntru totul dreptate n aceast privin, dar i admira gustul impecabil, excelentul sim al afacerilor i buna cretere i educaie. Se strduise i ea n ultimii ani s se mai cizeleze, iar elegana calm i bunele maniere ale lui Nigel i strneau permanent admiraia. Cinau mpreun n ora ori de cte ori Nigel venea la Paris, iar Emanuelle i prezent civa prieteni de-ai ei, printre care i un creator de modele foarte renumit, care deveni o persoan important n viaa lui Nigel. Dar n cea mai mare parte a timpului, afacerile constituiau preocuparea lor major. Gsiser un magazin drgu pe New Bond Street, iar arhitectul lui William venise cu nite propuneri minunate. Avea s decoreze totul cu catifea bleumarin i cu marmur alb. Magazinul urma s fie inaugurat pe nti decembrie, aa c munceau cu toii din greu. Emanuelle veni i ea de la Paris s dea o mn de ajutor, lsndu-le pe cele mai bune angajate s se ocupe de treburile magazinului de acolo. n sptmna dinaintea inaugurrii, lucrar cu toii n fiecare sear pn trziu dup miezul nopii, mpreun cu o echip de meteri neobosii, montnd marmura, potrivind iluminatul, instalnd oglinzile, aeznd catifelele. Rezultatul era excelent. Sarah nu fusese n viaa ei att de obosit, dar nici nu se simise vreodat att de vesel i de bine. l adusese i pe Julian la Londra. Stteau tot la Claridges, mpreun cu o doic. Erau mult prea istovii la captul fiecrei zile pentru a mai face tot drumul pn la Whitfield. Toat lumea ar fi vrut s dea petreceri n onoarea lor, dar ei nu aveau timp pentru aa ceva. Nu se oprir o clip din treab, pn ce, n sfrit, ajunseser s deschid porile magazinului n ziua prevzut pentru inaugurare. Invitaser patru sute de rude i prieteni, plus nc o sut de persoane poftite de Nigel clieni foarte buni de la Garrard s. Era o adevrat reuniune a reprezentanilor naltei societi, persoane cu titluri nobiliare celebre, aa c, n comparaie cu aceast inaugurare, deschiderea magazinului de la Paris, cu doi ani i jumtate n urm, prea aproape insignifiant. Magazinul londonez era sclipitor, iar bijuteriile pe care Sarah le adusese pentru acest eveniment au fcut mare senzaie. De fapt lui Sarah i era cam team c poate exagerase aducnd exemplare prea deosebite i prea scumpe. n timp ce bijuteriile de la Paris puteau fi purtate fr s simi nevoia unei paze armate, cele de la Londra ntreceau orice nchipuire. Sarah i cheltuise toi banii obinui din domeniul de la Long Island, dar, de ndat ce primii oaspei ncepur s soseasc, i ddu seama c efortul ei era rspltit. A doua zi, cnd Nigel veni la ea, palid i uluit, Sarah crezu c se ntmplase ceva ngrozitor. Ce e? A fost aici adineauri secretara reginei. Sarah se ntreba dac nu procedase cumva greit, nclcnd eticheta. Se uit la William, ncruntndu-se ngrijorat, n timp ce Nigel le explica motivul acelei vizite. Maiestatea sa vrea s cumpere ceva ce doamna sa de onoare i-a povestit c a vzut asear la noi. I-am trimis bijuteria azi-diminea la palat i i-a plcut foarte mult. Sarah asculta uluit. Dduser lovitura. Este vorba despre un ac mare, ncrustat cu diamante. Semna foarte mult cu emblema prinului de Wales, iar Sarah cumprase bijuteria de la un negustor din Paris, la un pre fabulos. Se simise jenat cnd scrisese preul pe etichet. Doamne Sfinte! exclam Sarah, impresionat de aceast vnzare, dar ceea ce l uimise pe Nigel era i mai important. nlimea voastr, asta nseamn c din prima zi n care am nceput aceast afacere am devenit Bijutierii Coroanei. Aceasta era semnificaia faptului c vnduser ceva reginei. Pn acum, Bijutierii Coroanei fuseser Garrards, considerai n mod oficial bijutierii reginei, restaurnd anual toate Bijuteriile Coroanei pstrate n Turnul Londrei. Lucrul acesta era aadar de o importan major pentru succesul magazinului lor londonez. Dac regina va binevoi, peste trei ani ne va acorda un mandat regal. Nigel era copleit de emoie. William ridic din sprncene. Dduser o lovitur formidabil fr ca mcar s ncerce. Bijuteria cumprat de regin le deschise o cale regeasc, iar restul articolelor vndute n luna aceea erau suficiente pentru prosperitatea magazinului pe un an ntreg. Sarah era mulumit c se putea ntoarce la Paris, lsnd totul n seama lui Nigel, care se dovedise extrem de capabil. Mai c nu-i venea s cread, cnd zburar napoi la Paris, de Anul nou. Emanuelle se ntorsese mai dinainte, imediat dup inaugurarea de la Londra, iar cifrele vnzrilor de Crciun erau extraordinare. Sarah remarc totodat c ntre cele dou magazine se stabilise o concuren amical, fiecare ncercnd s-l ntreac pe cellalt. Nigel i Emanuelle se plceau. n afar de asta, Sarah inea ca cele dou magazine s fie similare, dar totodat s-i pstreze specificul propriu. La Londra, vindeau bijuterii vechi, multe dintre ele de provenien regal, de la familiile regale din Europa, ns i creaii deosebite. i la Paris vindeau bijuterii vechi, dar i o serie de piese noi foarte ic. Ei, spre ce noi frontiere acum? o tachin William, n timp ce se ndreptau cu maina spre castel. Buenos Aires? New York? Cap dAntibes? Posibilitile erau nelimitate, dar Sarah se mulumea cu ce realizase. Julian avea acum un an i jumtate, dndu-le de furc tuturor celor din jurul lui. Se cra pe mese, se legna pe scaune, cdea pe scri sau disprea pe u, n grdin. Sarah sttea tot timpul cu ochii pe el, ajutat din plin de o fat din regiune. O luau ntotdeauna cu ei la Paris, iar la Londra angajau doici pe perioada sejurului. ns lui Sarah i plcea s se ocupe singur de el. Julian era foarte ncntat cnd sttea n poala lui William i porneau n vitez cruciorul. Vite! Vite! striga el, ndemnndu-l pe tatl lui s mearg mai repede. Nu spunea prea multe cuvinte, dar acesta i era foarte pe plac, folosindu-l adesea. Triau foarte fericii. Li se mpliniser toate visele. Duceau o existen plin i cu adevrat minunat. 20 n urmtorii patru ani, William i Sarah au fost extrem de ocupai cu Julian i cu cele dou magazine. Afacerile prosperau att la Paris, ct i la Londra, iar Sarah ced pn la urm i accept s extind magazinul parizian. Pe cel de la Londra, ns, l pstrar aa cum era, dei vnzrile erau excelente. Magazinul era elegant, discret i extrem de important, foarte potrivit spiritului britanic. Att Emanuelle, ct i Nigel continuau s se descurce admirabil. Sarah era foarte mulumit, suflnd n lumnrile tortului pentru cea de a treizeci i noua ei zi de natere. Phillip era i el cu ei la castel. mplinea aisprezece ani, era aproape la fel de nalt ca i tatl lui i ardea de nerbdare s se ntoarc la Whitfield. Se pregtea s-i viziteze nite prieteni i rmsese la aniversarea lui Sarah doar fiindc i-o ceruse tatl su. Sarah ar fi vrut s-l rein acolo i s serbeze ziua lui de natere mpreun cu toii, dar pe Phillip nu-l interesa aceast propunere. Uitase, de altfel, i de ziua lui Julian, n iulie, cnd mplinise cinci ani. Familia nu prea s prezinte prea mare importan pentru Phillip, De fapt, parc o evita intenionat. S-ar fi zis c ridicase o barier ntre el i ei, peste care nu ngduia nimnui s treac. Cnd plec de la castel, Sarah era ceva mai filosoaf n privina lui. Cu anii, nvase ncetul cu ncetul ceva de la William. Presupun c avem oricum noroc c mai vine totui pe aici, i spuse ea lui William n ziua n care plec Phillip. Nu-i dorete altceva dect s joace polo, s stea cu prietenii i s locuiasc la Whitfield. Consimiser n cele din urm s-l lase singur la Whitfield la sfrit de sptmn, iar uneori, n vacane, avea voie s-i invite prieteni, cu condiia s pofteasc i un profesor cu ei. Aranjamentul acesta le convenea tuturor, mai cu seam lui Phillip. Nu-i nostim, mai adug Sarah, Phillip e att de britanic, iar Julian att de francez? ntr-adevr, bieelul era impregnat de spirit galic. Prefera s vorbeasc franuzete cu ei, i plcea viaa de la castel i ndrgea mai mult Parisul dect Londra. Les Anglais me font peur spunea el mereu. Englezii m sperie. Ceea ce e o prostie, susinea Sarah, cu att mai mult cu ct tatl lui era englez, ca i el, de fapt. Dar, ca al, doilea nscut din familie, nu avea s moteneasc titlul. Ca adult, avea s fie doar lord Whitfield. Uneori tradiiile britanice preau de-a dreptul donchihoteti. Sarah era ns convins c lui Julian nu-i va psa de acest lucru. Era tare fericit i blnd din fire. Nu-l supra nimic niciodat, nici mcar indiferena fratelui su. De mic nvase c era mai bine s nu-i stea n cale i s-i vad de treburile lui, ceea ce s-ar fi zis c le convenea amndurora de minune. i adora prinii, prietenii, animalele preferate, oamenii care lucrau la castel, i plcea sa mearg n vizit la Emanuelle. Julian era foarte afectuos din fire i, ca urmare, l iubea toat lumea. Sarah se gndea la toate aceste lucruri ntr-o dup-amiaz de septembrie, n timp ce plivea florile de pe mormntul lui Lizzie. Continua s se duc acolo cu regularitate, ngrijind mormntul, i nu se putea abine niciodat s nu plng. De necrezut, dar i dup unsprezece ani tot i mai ducea dorul. Acum ar fi avut cincisprezece ani att de drgu, att de drgla Semnase puin cu Julian, numai c ea era mai delicat, nu att de voinic Cu ochii n lacrimi, tind cteva flori i bttorind pmntul de pe mormnt, Sarah nu auzi zgomotul roilor de la cruciorul lui William, care se apropia. William nu se simise prea bine n ultima vreme. l durea spatele destul de ru i, dei nu se plngea niciodat, Sarah tia c reumatismul de la picioare i se agravase n iarna care trecuse. i simi mna pe umr i se ntoarse, cu lacrimile iroindu-i pe obraji. ntinse mna spre el, iar William i terse lacrimile i o srut. Biata de tine, iubito William privea mormntul frumos ngrijit biata de Lizzie, mititica de ea Suferea i el c Sarah nu mai avusese o alt fiic pentru a o alina, dei Julian era o adevrat bucurie pentru amndoi. Ct despre Phillip, l luau aa cum era. i dei nu-i vzuse niciodat unica fiic, i ducea totui dorul. Sarah se ntoarse i i termin treaba, dup care veni i se aez pe jos lng el, lund batista impecabil pe care i-o ntinse William. mi pare ru n-ar mai trebui dup atta vreme Dar mai simea nc i acum cldura trupului micu lipit de ea, mnuele care o inuser de gt atunci cnd, n cele din urm, viaa lui Lizzie se stinsese, iar fetia, inert, ncetase s mai respire. i mie mi pare ru. Zmbi cu blndee. Poate c ar trebui s mai facem un copil. tia c William glumea doar i surse. Lui Phillip i-ar plcea. S-ar putea s-i fac bine. E un tnr foarte preocupat de sine nsui. De data asta, Phillip l necjise, purtndu-se att de urcios cu mama lui. Nu-mi dau seama cu cine seamn, tu n orice caz nu eti aa, sper c nici eu Julian ador pe toat lumea iar mama ta era o persoan att de amabil. i prinii mei erau foarte drgui, la fel i sora mea. O fi existat cine tie ce rege vizigot printre strmoii mei, sau vreun normand slbatic. Habar n-am. Dar asta e, aa e Phillip. Tot ce-l interesa acum pe biat erau domeniul Whitfield, Cambridge i magazinul din Londra. Acesta l fascina pur i simplu i, ori de cte ori se ducea acolo, i punea lui Nigel o sumedenie de ntrebri, care acestuia i se preau foarte amuzante. i rspundea la toate, l nva ce tia el nsui despre pietrele preioase, subliniind toate aspectele importante referitoare la dimensiune, calitate, claritate i monturi. Phillip mai avea ns o mulime de alte lucruri de fcut nainte de a se gndi s lucreze la Whitfields. Poate c n-ar strica s plecm undeva anul acesta, zise Sarah privindu-l pe William i gndindu-se c pare tare obosit. La cincizeci i doi de ani, trecuse prin multe momente grele, iar uneori amprenta timpului era evident. Umbla neobosit dup Sarah, cnd la Paris, cnd la Londra, ntr-un du-te-vino continuu. n anul urmtor, cnd Julian avea s nceap coala n La Marolle, aveau s petreac mai mult timp la castel. Era, aadar, efectiv ultimul an n care puteau cltori. Mi-ar plcea tare mult s merg n Birmania i Thailanda i s vd pietrele preioase de acolo, i spuse ea, gnditoare. Zu? William era surprins. n cei ase ani de cnd se lansaser n aceste afaceri, Sarah devenise extraordinar de priceput la capitolul pietre preioase, fiind foarte pretenioas cu ceea ce cumpra i cu furnizorii respectivi. Aa se explic de altfel faptul c Whitfields dobndise o reputaie impecabil. Afacerile prosperaser att la Londra, ct i la Paris. La Londra, regina mai cumprase nc de cteva ori de la ei, ca i ducele de Edinburg, aa c sperau ca n scurt timp s-i poat afia emblema mandatului regal. Tare a vrea s plecm undeva. L-am putea lua i pe Julian cu noi. Ce romantic, o tachin William. Dar tia perfect c lui Sarah i plcea s-l aib mereu lng ea. Ce-ar fi s organizm atunci ceva pentru toi trei? Ar trebui probabil s lum i o fat cu noi, s ne mai ajute cu Julian. Am putea, cred, s mergem n Orient i s ne ntoarcem nainte de Crciun. Dei cltoria pe care o aveau n vedere era deosebit de lung i de obositoare pentru William, Sarah tia c avea s le priasc amndurora. Plecar n noiembrie i se ntoarser n Anglia n Ajunul Crciunului, cnd se ntlnir cu Phillip la Whitfield. Lipsiser ase sptmni i erau pregtii s-i povesteasc despre vntoarea de tigri din India, despre plajele din Thailanda, despre Hong Kong, temple, rubine smaralde i bijuterii fabuloase. Sarah adusese de acolo o adevrat avere de pietre preioase, care de care mai frumoase. Phillip se art fascinat, la fel ca i de cele ce i se povesteau. Ba, de data asta se purt frumos chiar i cu friorul lui. Sptmna urmtoare, cnd Sarah i art lui Nigel toate comorile ei, acesta le privi cu admiraie, asigurnd-o c fcuse nite achiziii excelente. Emanuelle, la rndul ei, se art entuziasmat de cteva bijuterii indiene pe care le duse la Paris, spre delectarea clientelei locale. Dei excursia fusese extraordinar, iar toamna respectiv deosebit de productiv pentru ei, erau fericii s se ntoarc la castel. Fata pe care o luaser cu ei le povesti lucruri minunate prinilor i rudelor ei, iar Julian era ncntat de ntoarcerea acas i de revederea cu prietenii, la fel ca i Sarah, de altfel. Nu-i spusese nc nimic lui William, dar n timp ce el nsui se mai ntremase n timpul excursiei, ea luase n India un microb de care nu reuea s scape. i dduse stomacul peste cap i, dei se strduia din rsputeri s nu se vaite, cnd ajunser napoi la castel ncepu s se ngrijoreze de-a binelea. Nu voia s-l neliniteasc pe William i ncerca s nu dea atenie durerii, dar nici dup ntoarcerea acas nu se simi mai bine: aproape c nici nu mai putea mnca. n cele din urm, cu ocazia urmtoarei deplasri la Paris, la sfritul lui ianuarie, se duse la doctor. Acesta i fcu cteva analize fr s descopere nimic grav i o rug s mai treac pe la el. n perioada aceea ns, Sarah ncepuse s se simt deja mai bine. Ce credei c poate fi? l ntrebase ea, destul de necjit. Nu izbutise s mai mnnce o mas ca lumea din noiembrie. Cred c e ceva foarte simplu, doamn, rspunsese doctorul calm. mi mai ridicai moralul. Oricum, lui Sarah i era tare ciud c luase acest microb. Slav Domnului c Julian nu pise nimic, dar avusese mare grij cu tot ce-i dduse de mncare i de but. N-ar fi vrut s se mbolnveasc acolo. Fusese mult mai neglijent ns cu sine nsi n aceast privin. V-ai fcut deja vreun plan pentru vara viitoare, doamn? o mai ntrebase el. Sarah intra n panic. Se punea oare problema? Dar asta peste apte luni, aa c, brusc, Sarah ncepu s se ntrebe. Dar nu se putea. Nu iar. Nu i de data asta. Nu tiu de ce? ntreb ea, evaziv. Cred c n august o s avei un copil. Eu? Nu-i venea s cread. La vrsta ei! n august mplinea patruzeci de ani. Mai auzise ea de asemenea lucruri, dar nici ea nu era mai breaz. Arta tot ca n tineree, iar calendarul nu poate fi pclit. i patruzeci de ani nseamn o vrst. Suntei sigur? Aa cred. A vrea s v mai fac nc un test, pentru a fi absolut sigur. Rezultatul confirm supoziia doctorului. Sarah i spuse lui William la fel de repede pe ct i spusese i ei doctorul. Dar la vrsta mea spune i tu dac nu-i absurd? ntr-un fel, de data asta se simea oarecum jenat. Ba nu-i absurd deloc. William prea entuziasmat. Mama era mult mai n vrst cnd m-a fcut pe mine, i uite ce zdravn sunt i ct de bine s-a descurcat i ea. Se uit la ea fericit. n plus, i-am spus eu c ar trebui s mai facem un copil. De data asta, i dorea i el o fiic. Ai de gnd s m trimii iar la clinica aia oribil? fcu Sarah dezamgit, iar William izbucni n rs. Uneori, dei era o femeie frumoas, deja la o anumit vrst, lui William i se prea tot o fetican. Pi, doar n-am s m apuc s fac iar pe mamoul mai ales la vrsta ta! o tachin el, iar Sarah ip la el. Vezi! i tu crezi s sunt prea btrn. Ce-o s zic toat lumea? Or s spun c suntem foarte norocoi i nu prea cumini, o tachin el, fcnd-o i pe ea s rd. S faci un copil la patruzeci de ani era cam nesbuit, dar trebuia s recunoasc totodat c i fcea i ei plcere. Se bucurase enorm de Julian, dar la cinci ani nu mai era un copila. n septembrie avea s mearg la coal. Emanuelle rmase cam surprins cnd Sarah i spuse, n martie, c ateapt un copil, iar Nigel se art uor jenat de aceast veste, felicitndu-i pe amndoi foarte politicos. Treburile mergeau att de bine la ambele magazine, nct prezena i atenia permanent a lui Sarah nu mai erau absolut necesare. i petreceau cea mai mare parte a timpului la castel i, ca de obicei, pe timpul verii Phillip veni s stea cu ei. Fcu foarte puine comentarii n legtur cu sarcina mamei sale. I se prea dezgusttor s mai aduc vorba despre aa ceva. De ast dat, Sarah reui s-l nduplece pe William s nu o mai trimit la Paris ca s nasc. Ajunser la un compromis, iar William i ddu voie s se interneze n noul spital din Orleans, nu att de pretenios ca selecta clinic parizian, dar foarte modern. Medicul local i se pru lui William absolut mulumitor. Reuir s serbeze ziua de natere a lui Sarah i s se distreze cu toii foarte bine, de ast dat pn i Phillip fiind foarte mulumit. A doua zi el plec la Whitfield, n ultima sa vacan nainte de a intra la Cambrige. n seara n care plec Phillip, Sarah ncepu s nu se mai simt n apele ei, iar dup ce Julian se duse la culcare, se uit foarte ciudat la William. Nu-mi dau seama ce se ntmpl, dar m simt curios. Se gndea c e bine s-l previn. Poate c ar trebui s chemm doctorul. Mi se pare totui prostesc. Nu am dureri. Simt doar ncerca s-i descrie simptomele, n timp ce el o privea nelinitit. Nu tiu cum s-i explic parc un fel de greutate mai mult dect o greutate mai mult dect o greutate parc mi vine s m mic tot timpul de colo colo. Sarah avea o ciudat senzaie de apsare. Poate c pruncul apas pe ceva. De data asta, copilul nu era att de mare ca la celelalte sarcini, i totui i ddea o senzaie neplcut. i asta de cteva sptmni ncoace. i parc se mica tot timpul. Ce-ar fi s faci o baie fierbinte i dup aceea s te lungeti, poate c ai s te simi mai bine? O privi sever. O cunotea deja prea bine i nu prea avea ncredere n ce-i spunea ea. Explic-mi ns ce se ntmpl. Nu vreau s lai totul pn n ultimul moment i s nu mai reuim s ajungem la spital. M nelegi, Sarah? Da, nlimea voastr, rspunse ea cu un aer prefcut. William i zmbi, dup care o ls s fac baie. Dup o or, Sarah sttea lungit n pat, simind n continuare aceeai apsare. Concluzia ei era ns c fcuse o indigestie, nefiind vorba de durerile facerii. Eti sigur? o descusu el cnd veni s vad cum se mai simte. Pe William l nelinitea oarecum felul n care arta Sarah. Pe cuvnt, zmbi ea, artndu-i dinii. Bun. Ai grij s nu nati. William se duse n camera alturat s verifice nite extrase de cont de la magazine. Emanuelle telefon de la Monte Carlo s afle cum se mai simte Sarah i sporovir amndou mult vreme. Legtura ei cu Jean-Charles de Martin se sfrise deja de doi ani, iar acum era ncurcat cu ministrul de Finane, ceea ce nsemna o aventur i mai periculoas dect precedenta. Fi atent, draga mea, o dojeni Sarah, iar vechea ei prieten rse cu poft. Ia te uit cine s-a gsit s vorbeasc! o tachin Emanuelle, apropo de faptul c era nsrcinat. Foarte nostim. Cum te simi? Excelent. Gras, plictisit. i cred c William a nceput s fie cam nelinitit. Am s vin la magazin de ndat ce pot, dup ce te ntorci din vacan. Ca n fiecare an, n luna august magazinul era nchis, urmnd s se redeschid n septembrie. Dup ce terminar conversaia telefonic, Sarah ncepu s se plimbe din nou prin camer. Simea nevoia s se duc mereu la baie. i de cte ori se ntorcea, ncepea s se fie iari prin odaie. Cobor apoi la parter, dup care se ntoarse iar sus; cnd William intr n dormitor o gsi msurnd ncperea dintr-un capt n altul. Ce tot faci, pentru numele lui Dumnezeu? Nu m simt bine dac stau jos. Sunt agitat. ncepuse s aib o durere ascuit n ale i avea senzaia c parc i tra stomacul pe jos. Se duse din nou la baie, iar cnd se ntoarse n dormitor o cuprinse o durere cumplit, care pornea de la ale i o fcea s se ndoaie. Brusc, nu-i mai dorea dect s se opreasc acolo unde era i s nasc pe loc. Durerea nu o lsa deloc, dndu-i o senzaie de apsare din spate pn n abdomen i mai jos. Aproape c nu se mai putea ine pe picioare. Se prinsese cu minile de un scaun. William se npusti spre ea. O trase pe crucior i o duse n pat, de-a dreptul ngrozit. Sarah, s nu-mi faci din nou una ca asta! Ce s-a ntmplat? Nu tiu. De-abia mai putea vorbi. Am crezut c e indigestie dar m mpinge puternic oh, Doamne William nasc! Nu se poate! Refuza s cread c se repeta situaia de la prima natere. O ls cteva clipe, dup care se deplas cu cruciorul s telefoneze la spital i s cear s le trimit o ambulan. Sarah avea acum patruzeci de ani, nu douzeci i trei ca la prima sarcin, iar William n-avea de gnd s se mai joace de-a mamoul cu un bebelu de patru kilograme i jumtate. Cnd nchise telefonul, Sarah ipa dup el. l asiguraser c vor trimite ambulana imediat. Spitalul era la distan de douzeci de minute. Doctorul urma s vin i el cu ambulana. Sarah se agase de cmaa lui i l strngea de mn. Nu plngea, dar suferea cumplit. Prea totodat surprins i nspimntat. tiu c nasc William simt eu c aa e! Urla la el. Totul se ntmplase att de rapid, fr niciun semn prealabil. Simt capul copilului iese acum! ipa i mpingea, apoi iar ipa. William i ridic rapid cmaa de noapte i zri de ndat capul copilului, aa cum se ntmplase i la prima natere. Numai c atunci durase ore n ir i nsemnase un chin enorm, pe cnd acum s-ar fi zis c nimic nu mai putea opri venirea pruncului pe lume. William nu! Nu pot ajut-m s se opreasc! Dar, ntr-adevr pe copilul acesta nimic nu-1putea opri. Nerbdtor, pruncul mpingea capul afar din pntecele mamei, iar dup cteva clipe William zri o feioar, doi ochi strlucitori i o guri rozalie care zbiera. Priveau amndoi uluii capul copilului. Imediat, William ntinse mna s o ajute. ncerc s o fac pe Sarah s se relaxeze, apoi s mping din nou. Dintr-odat aprur umerii i braele copilului, iar dup aceea, ntr-o izbucnire rapid, i restul micuului. Era o feti frumoas, care prea absolut furioas pe amndoi. Sarah zcea pe spate, uluit. Erau amndoi consternai de fora cu care venise pe lume. Fusese totul att de impetuos i de rapid. Nici nu terminase bine de vorbit cu Emanuelle i o apucaser durerile facerii. Naterea nu durase cu totul mai mult de zece minute. Asta m face s nu mai pun niciodat baz pe ce spui tu, i opti William cu glasul voalat, privind-o i srutnd-o. Atept venirea doctorului ca s secioneze cordonul ombilical. Le nveli pe amndou n cearafuri i prosoape curate. Fiica lor se mai potolise i sugea la pieptul maic-si, uitndu-se ns din cnd n cnd, suprat nc pentru felul cum fusese expulzat din pntecele att de primitor al mamei. Cnd doctorul sosi, dup douzeci de minute, zmbeau amndoi fericii. Acesta nu mai contenea cu scuzele, explicndu-le c venise ct de repede fusese cu putin. Sarah era ns la a patra natere i nu-i putuser da seama c totul avea s se petreac att de repede. i felicit pe amndoi, declarnd c fetia este perfect i tind cordonul ombilical, pe care William l legase cu o sforicic curat. Complimentndu-i din nou pentru modul n care se descurcaser, se oferi s o ia pe Sarah la spital, dei recunotea c, practic, nu era nevoie. Prefer s rmn acas, spuse Sarah pe un ton linitit, n timp ce William o privea, prefcndu-se nc suprat. Da, tiu. Data viitoare am s te duc la spital la Paris cu dou luni nainte! Data viitoare! zise ea. Data viitoare! Glumeti poate? Data viitoare am s fiu bunic! continu ea rznd, simindu-se deja mult mai bine. Dei fusese ocat i avusese pentru scurt timp dureri ngrozitoare, i ddea seama c de fapt totul mersese uor. Nici n privina asta nu am s mai pun baz pe tine, i-o trnti el, conducndu-l pe doctor la plecare. William i aduse apoi un pahar de ampanie i rmase lng ele. Ce frumoas e, nu-i aa? fcu el cu ochii mrii la fetia care sugea la pieptul maic-si, apropiindu-se de ele. Da, aa mi se pare i mie, admise Sarah, ridicnd privirea spre el. William, te iubesc. i mulumesc pentru tot Cu plcere i altdat. Se aplec i o srut. Fetiei i ddur numele Isabelle. A doua zi dimineaa, Julian i anun c era fetia lui, doar a lui, i dac voiau s-o ia n brae trebuiau mai nti s-i cear voie. O inea tot timpul n brae, tandru ca un proaspt tat. i adora surioara. Legtura puternic dintre ei rmase indestructibil i cnd copiii crescur. Isabelle l adora pe Julian, care pentru ea era fratele iubitor i ocrotitorul ei nelipsit. Nici mcar prinii lor nu puteau interveni ntre ei, iar n scurt timp se obinuir cu gndul c nici nu merita s mai ncerce. Isabelle i aparinea lui Julian, i viceversa. 21 n vara anului 1962, cnd Phillip absolvi cursurile universitii de la Cambridge, nimeni nu se mir cnd i anun familia c vrea s lucreze la Whitfields, la Londra. Singurul lucru uluitor pentru toi a fost c inteniona s conduc el magazinul. Nu cred c se poate, dragul meu, i rspunse Sarah calm. Mai nti trebuie s nvei s te descurci cu afacerile din acest domeniu. Phillip fcuse nite cursuri de var, studiind economia i istoria pietrelor preioase, ceea ce l fcea s cread c tia tot ce era necesar pentru Whitfields. Trebuie s-l lai mai nti pe Nigel s te iniieze, interveni i William. Phillip se fcuse livid. Acum tiu mai mult dect a tiut vreodat n viaa lui babalcul la stafidit, se roi el. Sarah se supr. Nu sunt de aceeai prere. Iar dac n-ai de gnd s te pori respectuos i cuviincios fa de el, s tii c nu te las deloc s mai lucrezi la Whitfields, ai priceput? Cu atitudinea pe care o ai tu, Phillip, s tii c aduci numai dezavantaje afacerilor noastre. Dup cteva zile, tot mai era furios pe ea, dar accept s lucreze cu Nigel. Asta pentru o perioad de timp, gndind c, ntr-o bun zi, avea s schimbe el lucrurile. Ce ridicol, tun Sarah dup aceea. Are doar douzeci i doi de ani, aproape douzeci i trei, bun, i ndrznete s cread c tie mai mult dect Nigel? Pi ar trebui s pupe pmntul pe unde calc el. Phillip n-a pupat niciodat nimic, spuse William realist, dect cu condiia ca lucrul acesta s-i serveasc interesele. Are impresia c Nigel nu-i poate fi de folos. Tare mi-e team, c, pn la urm, Nigel o s aib mult de furc cu Phillip. nainte ca Phillip s nceap lucrul, n iulie, l avertizar pe Nigel c avea puteri depline i c, dac se ntmpla ca fiul lor s nu fie cooperant, l putea concedia. Nigel aprecie n mod deosebit totala ncredere pe care i-o acordau. n anul urmtor, relaia lui cu Phillip se dovedi extrem de dificil. Uneori i venea pur i simplu s-l strng de gt. Dar trebuia s recunoasc cum c biatul avea un excelent sim al afacerilor, uneori idei bune i c, dei nu avea o prere prea grozav despre el ca om, pn la urm putea deveni foarte priceput n acest domeniu. i lipseau imaginaia i simul creativ al maic-si, dar motenise de la tatl lui ntreaga perspicacitate n materie de afaceri, lucru de care dduse dovad n felul n care l ajutase s coordoneze magazinul Whitfields. n ultimii ase sau apte ani, sntatea lui William se nrutise. Fcuse artrit reumatismal pe locul vechilor rni, iar Sarah fusese cu el la cei mai buni specialiti. Din pcate, starea lui nu putea fi atenuat. Dup toat suferina prin care trecuse i dup schingiuirile prelungite, leacurile medicinii nu mai puteau face mare lucru acum. William ns privea situaia cu mult curaj. La a aizecea aniversare a zilei lui de natere, n 1963, prea cu zece ani mai btrn. Sarah era extrem de ngrijorat. Isabelle avea deja apte ani i era un mic bolid. Avea prul negru ca Sarah i ochii verzi ca i ea, dar era foarte independent i nu suferea s fie contrazis. Ce voia Isabelle era sfnt n opinia ei i nimeni n-avea dreptul s-i spun c ar fi altfel. Singurul care reuea s o fac s se rzgndeasc era fratele ei Julian, care o adora. l iubea i ea cu aceeai pasiune nemrginit, dar tot fcea ntotdeauna ce voia. Julian avea treisprezece ani i i pstrase aceeai fire prietenoas pe care o avusese de mic copil. Tot ceea ce fcea Isabelle, n raport cu el sau cu oricine altcineva, l amuza. Cnd se ntmpla s-l trag de pr, s ipe la el, s-i ia obiectele la care inea el cel mai mult i s i le sparg nervoas, el o sruta, o potolea i i spunea ct de mult o iubete, aa c pn la urm fetia se calma. Sarah se minuna ntotdeauna de rbdarea lui. Uneori pn i Sarah avea senzaia c era n stare s-o strng de gt. Adesea, Isabelle era ncnttoare. Dar categoric nu era o persoan comod. De ce mi-e dat s ptimesc toate astea? l ntreba adesea Sarah pe William. Cu ce-oi fi pctuit de m-am ales cu nite copii att de dificili? Phillip fusese ca un ghimpe pentru ea atia ani, iar Isabelle o scotea uneori din srite. Julian ns aplana lucrurile pentru toat lumea, reuind s-i mbuneze pe toi. Era exact ca William. Afacerile continuau s prospere. Sarah se ocupa de ambele magazine, reuind totui s stea i cu copiii. Proiecta noi bijuterii, cerceta piaa n cutare de pietre preioase excepionale, cumprnd piese vechi i foarte importante atunci cnd apreau de vnzare. Deveniser deja bijutierul preferat al reginei i al multor personaliti ilustre din ambele orae. O amuza felul n care Julian ncepuse s-i studieze schiele de modele, fcnd mici modificri ici i colo i dndu-i sugestii extrem de bune. Din cnd n cnd crea i el o pies original, complet diferit de stilul lui Sarah, dar deosebit de frumoas. Nu cu mult timp nainte, Sarah i comandase o bijuterie creat de el i o purta, iar Julian era absolut entuziasmat. Phillip se concentra asupra laturii de afaceri, nefiind deloc preocupat de partea de creaie, pe cnd Julian avea o adevrat pasiune pentru bijuterii. William spunea adesea c, ntr-o bun zi, cei doi frai vor putea realiza o combinaie interesant; asta dac nu se omorau pn atunci, mai aduga Sarah de fiecare dat. n ceea ce o privea pe Isabelle, habar n-avea care ar fi putut fi rolul ei n aceste planuri de viitor, dar era convins c era bine ca fiica lor s-i gseasc un brbat foarte bogat i tolerant, care s-i accepte toanele. Sarah ncerca mereu s fie ferm cu ea i s-i explice de ce nu putea face chiar tot ce vrea, dar pn la urm tot Julian izbutea s o fac s gndeasc raional i s-o potoleasc. Cum e posibil ca numai unul dintre copiii mei s fie cu scaun la cap? se vita Sarah de fa cu William, ntr-o dup amiaz de sfrit de noiembrie. Mai tii, poate c i-a lipsit vreo vitamin n timpul sarcinii, o tachina el, dnd drumul la radioul din buctria castelului. Tocmai se ntorseser de la Paris, unde fuseser s consulte un alt medic pentru William. Doctorul le sugerase o clim mai cald i o atmosfer agreabil, iar Sarah se gndea s-i propun lui William o excursie n Caraibe sau poate chiar n California, la sora ei. Rmaser ns amndoi uluii cnd auzir buletinul de tiri. Preedintele Kennedy fusese mpucat. Ceea ce se auzi n zilele urmtoare li se pru extrem de descurajant. Totul prea neverosimil, mai ales dac te gndeai la biata femeie, rmas vduv cu doi copii mici. Ascultnd i privind evenimentele la televizor, Sarah plnse. Se minuna de cruzimea unei lumi care a putut conduce la aa ceva. Dar n viaa lor vzuser, de altfel, lucruri i mai groaznice, rzboiul, schingiuirile din lagrele de concentrare Cu toate astea, deplngeau soarta i pierderea acelui om. Umbra groazei cobor parc asupra lor, asupra lumii, aproape pn n preajma Crciunului. n timpul vacanei se duser la Londra s viziteze magazinul de acolo i rmaser ncntai constatnd c Phillip se nelegea bine eu Nigel. Era suficient de detept pentru a-i da seama ct de preioase erau poveele i cunotinele babalcului, aa c acum disputele dintre ei se rriser, iar Phillip i gsise parc i el locul lui la Whitfields. Nu ajunsese practic s conduc magazinul, dar nici mult nu mai avea pn atunci. Cifrele vnzrilor de Crciun erau fabuloase, la fel ca i acelea ale magazinului din Paris. n cele din urm, n februarie, Sarah i William plecar n excursia pe care o plnuiser. Plecar n sudul Franei pentru o lun. La nceput, vremea se dovedi destul de rece, i atunci se duser la Morocco, ntorcndu-se spre cas via Spania, pentru a-i vedea nite prieteni. Pe oriunde treceau, Sarah l tachina pe William apropo de deschiderea altor magazine Whitfields. Mai tot timpul i fcea griji din cauza lui. Arta foarte obosit, era palid i avea dureri mari din ce n ce mai des. Dup dou sptmni de la ntoarcerea din aceast cltorie, cu toate c pentru ei fusese o vacan plcut, William se simea obosit i slbit, spre disperarea lui Sarah. Erau la castel cnd William avu un uor atac de cord. Afirmase c nu se simea prea bine dup mas, o mic indigestie trectoare se gndea el, dup care ncepuse s aib dureri n piept. Sarah chemase doctorul. Acesta sosi imediat de la spital, cu mult mai repede dect atunci cnd se nscuse Isabelle, dar la sosirea lui William se simea deja mai bine. Dup controlul pe care l fcuser a doua zi, ajunser la concluzia c avusese un mic atac de inim, cum zicea doctorul, un fel de avertisment. Medicul o lmuri pe Sarah c toate greutile prin care trecuse William n timpul rzboiului i puseser la grea ncercare ntregul organism. i c durerile pe care le avea acum constituiau un stres suplimentar pentru sntatea lui. Medicul i recomand lui William s aib foarte mult grij, s duc o via linitit i s se menajeze. Fr s ovie o clip, Sarah se art de acord, dei William era de alt prere. Ce prostie! Doar nu-i nchipui c dup ce am supravieuit tuturor grozviilor, am s-mi petrec restul vieii stnd ntr-un col, cu o ptur pe picioare. Pentru numele lui Dumnezeu, Sarah, nelege c n-a fost nimic. Oamenii au astfel de atacuri de inim tot timpul. Ei bine, dar nu i tu. N-am s-i dau voie s-i bai joc de sntatea ta. Am nevoie de tine nc patruzeci de ani de aici ncolo, aa c, ce naiba, stai potolit i ascult ce i-a recomandat doctorul! Rahat! zise el plictisit, iar Sarah izbucni n rs, uurat la gndul c William se simea mai bine. Oricum, n-avea s-l mai lase s se oboseasc. l convinse s stea acas toat luna aprilie. Era realmente ngrijorat din cauza lui. i fcea mult snge ru i pentru felul n care Phillip se purta cu tatl lui. Ceilali doi copii l copleir cu atenii i drglenii. Isabelle, cel puin, l adora. n fiecare zi, dup coal, sttea cu el i i citea, iar Julian fcea tot ce se pricepea pentru a-l nveseli. Phillip venise o singur dat de la Londra ca s-l vad, iar dup aceea mai telefonase doar o dat. Potrivit presei, era mult prea ocupat cu tot felul de debutante pentru a-i psa de tatl su. N-am vzut n viaa mea fiin mai egoist dect el, se plngea Sarah lui Emanuelle, care i lua ntotdeauna aprarea. l iubise att de mult cnd era mic, nct era mai puin contient de defectele i cusururile lui. Nigel ar fi putut, desigur, s le inventarieze la nevoie, dei pn la urm reuise s stabileasc o anumit relaie cu el. Oricum, colaborau foarte bine. Sarah era ncntat de aceast nelegere, dar o supra lipsa de atenie fa de tatl lui. Cnd venise n vizit, se uitase la ea ngrozit, afirmnd c arta mai ru dect William. Ari groaznic, mam drag, i spusese Phillip cu rceal. Mulumesc, replicase Sarah, jignit de comentariul lui. Emanuelle i spuse acelai lucru cnd Sarah se duse peste ctva timp la Paris. Era de o paloare strvezie. Emanuelle se art de-a dreptul ngrijorat, la vederea ei. Atacul de inim al lui William o marcase profund. Sarah socotea c n-ar putea tri fr el. n iunie, aparent totul prea s fi revenit la normal. William mai avea nc dureri, desigur, dar se nvase deja cu ele. Nu se plngea dect arareori i prea mai sntos dect nainte de ceea ce fusese o mic problem, cum spunea el. Problemele lui Sarah preau mai grave n aceast perioad. Trecea printr-una din fazele care mai apar uneori n via, cnd nimic nu merge ca lumea i nu te simi niciodat bine. Avea dureri de spate, dureri de stomac i, pentru prima oar n viaa ei, dureri de cap. ncordarea ultimelor luni ncepea s-i spun cuvntul. Ai nevoie de o vacan, i spuse Emanuelle. Lui Sarah i-ar fi plcut ntr-adevr s se duc n Brazilia i n Columbia s vad nite smaralde, dar nu credea c William ar rezista la un asemenea drum. Pe de alt parte, nici nu voia s-l lase singur. i pomeni n dup-amiaza urmtoare de acest plan, dar William se art destul de rezervat. Nu-i plcea deloc cum arta Sarah n ultima vreme i era convins c excursia pe care o avea ea n vedere nsemna un efort mult prea mare. Ce-ar fi s mergem mai bine n Italia? Am putea ncerca s vedem cum e s cumperi bijuterii de la alii. Sarah rse, recunoscnd ns c ideea i surde. Avea nevoie s schimbe atmosfera dup deprimarea din ultima vreme. Ajunsese la menopauz i se simea btrn i neatrgtoare. Excursia n Italia i ddu o senzaie de ntinerire. Petrecur foarte bine amintindu-i de zilele cnd se logodiser la Veneia. Ce departe prea totul acum. Avuseser o via frumoas, n cea mai mare parte, dar anii zburaser pe negndite. Prinii ei muriser de mult, sora ei ncepuse o via nou, dar n urm cu civa ani, dup ce se ntorsese din Pacific, Freddie murise ntr-un accident de main la Palm Beach. Toate astea fceau parc parte dintr-o alt existen, ale crei capitole se ncheiaser. De ani de zile William era toat viaa ei. William i copiii i magazinele La ntoarcerea din excursie, se simea alt om, dei o deranja faptul c se cam ngrase de attea paste italieneti. Continu s se ngrae i n luna urmtoare. Inteniona s vad un medic, dar nu-i gsea niciodat suficient timp pentru asta. i-apoi, n afar de kilogramele suplimentare, se simea bine, mult mai bine dect n urm cu dou luni. Brusc, stnd n pat cu William ntr-o sear, avu o senzaie ciudat, dar de acum bine cunoscut. Ce-a fost asta? l ntreb ea, de parc i el ar fi trebuit s simt. Ce anume? S-a micat ceva. Eu m-am micat. William se ntoarse spre ea, zmbind. De ce eti aa de agitat n seara asta? Credeam c dup cele ntmplate azi-diminea n-ai avea niciun motiv Mcar lucrul acesta rmsese la fel ntre ei. Sarah se simea acum mult mai bine. Datorit lui William, momentele petrecute n Italia fuseser nespus de romantice. Sarah nu-i mai zise nimic, dar a doua zi de diminea se duse la doctorul din La Marolle. i descrise toate simptomele, faptul c era convins c de patru luni intrase la menopauz, dup care i povesti de senzaia pe care o avusese n seara precedent, n pat. tiu c pare o nebunie, i explic ea, dar am simit ceva de parc ar fi fost un copila care se mica n pntece. Era ca un om fr picioare care mai are nc senzaia c-i poate mica degetele i genunchii. Nu e imposibil. Acum o lun am asistat-o la natere pe o femeie de cincizeci i ase de ani. Era la al optsprezecelea copil, o ncuraj el, iar Sarah mri la gndul c ar fi posibil. i iubea copiii, cu toat btaia de cap pe care i-o ddeau, iar la un moment dat ar fi vrut chiar s mai aib nc unul, dar nu i acum. mplinea patruzeci i opt de ani, iar William avea nevoie de ea. Era prea btrn pentru a mai face un copil: Isabelle mplinea opt ani n var, i era copilul cel mai mic. Madame la Duchesse, i spuse doctorul, ferm, ridicndu-se dup ce o consultase. Am plcerea s v informez c suntei ntr-adevr nsrcinat. La un moment dat avusese chiar impresia c era vorba de gemeni, dar acum era sigur c se nelase. Nu era dect un singur ft, dar foarte mare. Cred c naterea va avea loc de Crciun. Sper c glumii. Sarah, ocat, pli, cuprins de ameeal. Nu glumesc deloc, vorbesc foarte serios, zmbi el. Sunt convins c Monsieur le Duc va fi foarte ncntat. Sarah nu era ns convins de acest lucru. Poate c, dup atacul de inim, William i schimbase prerile. Sarah nici nu-i putea imagina noua situaie. Cnd copilul avea s se nasc, ea urma s aib patruzeci i opt de ani, iar el aizeci i unu. Ce ridicol! Brusc, nelese c nu vrea s aib acest copil. Mulumindu-i doctorului, se ntoarse cu maina la castel, gndindu-se la ce trebuia s fac i cum s-i spun lui William. ntreaga situaie o deprima realmente, chiar mai mult dect ideea c intrase la menopauz. Totul era ridicol. Nepotrivit la vrsta ei. Nu putea trece din nou printr-o alt maternitate. Presimea c i William va fi de acord. Poate c nici nu era normal, era destul de n vrst, i zicea ea. Pentru prima oar n via se gndea la un avort. i spuse lui William n aceeai sear, dup cin, iar el ascult linitit toate obieciile. i reaminti c i prinii lui avuseser exact aceeai vrst cnd l fcuser pe el, ceea ce nu le dunase n niciun fel, dar totodat era n stare s neleag i suprarea lui Sarah. Era n primul rnd uluit. Avusese patru copii, dintre care unul se prpdise, iar altul venise destul de trziu iar acum att de pe neateptate, la o asemenea vrst, i totui, dup opinia lui, ca un adevrat dar, binevenit oricnd, imposibil de refuzat. Avu ns rbdarea s o asculte pn la capt. Seara n pat, o inea strns n brae, l contrariau oarecum sentimentele ei, dei se ntreba dac nu cumva era vorba de ceva mai mult dect o simpl team. Sarah trecuse prin multe greuti, iar acum putea fi i mai dificil. Chiar nu-i doreti deloc copilul sta? ntreb el cu amrciune, stnd ntins i innd-o n brae, ca de fiecare dat nainte de a dormi. l ntrista atitudinea ei, dar totodat nu voia s-o preseze s procedeze contrar propriei voine. Dar tu? rspunse ea tot printr-o ntrebare, fiindc o prticic din ea mai ezita nc. Eu vreau doar ceea ce i face ie bine, iubito. Accept orice hotrti tu. Auzindu-l, lui Sarah i se umplur ochii de lacrimi. William era ntotdeauna att de bun, mereu gata s o susin la nevoie. Doamne, ce drag i era de el! Nu tiu ce s fac ce e bine o parte din fiina mea ar vrea iar alta nu Aceeai senzaie ai avut-o i ultima oar, i reaminti el. Da, dar atunci aveam patruzeci de ani iar acum m simt ca de dou sute. William rse blajin, iar Sarah i surse printre lacrimi. E numai vina ta. Eti un pericol public, zise ea. M mir c i se mai d voie s iei pe strad. Lui William i fcea plcere tot ce-i spunea, lucru pe care l tia i ea. A doua zi fcur o plimbare lung pe domeniu i, fr s-i dea seama, ajunser la mormntul lui Lizzie. Se oprir acolo, iar Sarah adun cteva frunze rzlee, czute pe mormnt. ngenunche cteva clipe, plivind i aranjnd pmntul, dup care se trezi brusc cu William lng ea. Ridic ochii spre el i citi tristeea de pe chipul lui. Dup ce s-a ntmplat atunci, de mult crezi c avem dreptul s lum viaa altui copil, Sarah? Chiar crezi c avem acest drept? Dintr-odat, Sarah i reaminti senzaia pe care o avusese cu douzeci de ani n urm, cnd o inuse pe Lizzie n brae copilaul pe care Dumnezeu i-l luase, oferindu-le acum altul. Avea ea vreun drept s pun la ndoial acest dar divin? Dup ce aproape c l pierduse pe William, cum de putea s-i nchipuie c avea dreptul de a decide cine s triasc i cine s moar? Brusc, copleit de un nou sentiment, Sarah nelese ce-i dorea. Se topi toat n braele lui William i ncepu s plng, pentru Lizzie, pentru el, pentru ea nsi, pentru copilaul pe care nu lipsise mult s-l ucid Dar n adncul fiinei ei tia c lucrul acesta nu s-ar fi petrecut. Iart-m iart-m iubitule. Ssst nu-i nimic totul e bine acum. Rmaser mbriai o bun bucat de vreme, discutnd despre Lizzie, despre ct de drgla fusese, despre copilul pe care l ateptau acum, despre copiii pe care i aveau, despre ct erau de binecuvntai amndoi. Apoi pornir napoi spre castel, Sarah pind pe lng cruciorul lui William. Aveau sufletele mpcate i pline de speran pentru viitor. Cnd spuneai c ai s nati iar? o ntreb el, mndru i foarte ncntat. De Crciun, aa a zis doctorul. Bun, zise el fericit. Apoi chicoti. Abia atept s-i spun lui Phillip! Rser amndoi i se napoiar la castel glumind, tachinndu-se, discutnd, aa cum fcuser mereu de douzeci i cinci de ani. 22 De data asta, pe timpul sarcinii, Sarah rmase mai mult la castel, rezolvndu-i treburile de acolo. Nu dorea s se dea n spectacol, n situaia ei, la Paris i la Londra. Indiferent de ceea ce i spusese William de vrsta naintat a prinilor lui, Sarah se simea totui complexat pentru c rmsese nsrcinat la patruzeci i opt de ani, dei trebuia s recunoasc faptul c asta i fcea mult plcere. Dup cum era i de ateptat, cnd afl vestea, Phillip se art absolut indignat. Declar c n viaa lui nu auzise de ceva mai vulgar, ceea ce l fcu pe tatl lui s rd n hohote. Ceilali doi copii, ns, fur de-a dreptul ncntai. Julian consider sincer c vestea era minunat, iar Isabelle, la fel ca i Sarah, declar c ateapt cu nerbdare s se joace cu copilaul. Sarah desen nainte de Crciun cteva bijuterii deosebite, fiind foarte mulumit de felul n care au fost executate, iar Nigel i Phillip cumprar cteva pietre preioase superbe. Sarah era impresionat de alegerile pe care le fcuser. De data asta renun s se mai contrazic totui cu William n privina naterii acas. Se duse la Paris i, cu dou zile nainte de termen, se intern n clinica din Neuilly. Dup cele petrecute ultima oar cu Isabelle, William i atrase atenia c se putea considera norocoas c o lsase acas pn atunci. Se plictisea cumplit n clinic i insista mai ales asupra faptului c avea aproape de dou ori vrsta majoritii mamelor de acolo. Nostim ns, lucrul acesta i distra pe amndoi, iar William sttea cu ea ore n ir, jucnd cri i discutnd despre afaceri. Julian i Isabelle rmseser la castel, cu servitorii. Trecuse deja aproape o sptmn de la Crciun. n ziua de Anul nou, dup cinci zile de internare, Sarah i William beau ampanie. Sarah era att de stul de statul n spital, nct i declar lui William c dac nu ntea nici a doua zi, era hotrt s se duc la Whitfields. William nu era ntru totul mpotriva acestei idei, numai c n dup-amiaza aceea lui Sarah i se rupse apa. Seara, durerile devenir mai puternice i ea se chinuia mult. Cnd au venit s-o ia n sala de nateri, l apuc de mn pe William i-i spuse: i mulumesc c m-ai lsat s fac acest copil. William ar fi vrut foarte mult s rmn cu ea, dar doctorii se opuser categoric. Nu intra n uzanele spitalului s procedeze aa; n plus, avnd n vedere vrsta doamnei i marele risc implicat, medicii considerau c e mai bine ca William s atepte n alt sal. Se fcuse dousprezece noaptea, iar William nu primise nc nicio veste. La patru dimineaa ncepu deja s ntre n panic. Trecuser ase ore de cnd o duseser n sala de nateri. I se prea ciudat acest lung rstimp, tiind ct de repede o nscuse pe Isabelle, dar tia totodat c la fiecare natere putea fi altfel. O ntreb din nou pe asistent dac nu cumva aflase ceva. Ar fi vrut s se duc lng Sarah i s vad ce face. I se rspunse c nu aveau deocamdat nicio noutate i c l vor informa de ndat ce soia lui ntea copilul. La apte dimineaa, cnd doctorul i fcu n sfrit apariia, William era nnebunit. Nu tiuse ce s mai fac pentru a-i trece timpul mai repede, ba chiar se i rugase. Se ntreba dac nu cumva fusese nesbuit lsnd-o s fac acest copil. Poate c era mult prea mult pentru ea. Dac murea? Cnd intr n camer, doctorul avea o figur grav, iar William simi c se sufoc la vederea lui. S-a ntmplat ceva ru? Nu, cltin el din cap, hotrt. Madame la Duchesse se simte foarte bine. n fine, att de bine pe ct ne putem atepta n starea ei. Avei un fiu minunat, Monsieur. Un biat mare, peste patru kilograme i jumtate. Din pcate, a trebuit s-i facem cezarian. Soia dumneavoastr s-a strduit din rsputeri s nasc normal, dar nu s-a putut. Exact ca la naterea lui Phillip, i reaminti William. i atunci doctorul pomenise ceva de cezarian. Iar Sarah reuise totui s scape de operaie i avea cinci copii. Acum, n cele din urm, la patruzeci i opt de ani, zilele de maternitate ale lui Sarah luaser sfrit. Frumoas performan, zmbi William uurat, dup care se uita la doctor. Cum e ea? Se simte bine? Este foarte obosit Va mai avea dureri de la operaie. Vom face tot ce se poate, desigur ca s-o ajutm. Va putea pleca acas peste o sptmn sau dou. Doctorul iei din camer, iar William rmase acolo gndindu-se la ea, la ct de mult nsemna Sarah pentru el, la fel ca i copiii fcui cu ea ca i acesta nscut acum. Nu o vzu dect mai trziu dup amiaz. Era pe jumtate adormit, dar i zmbi. tia de copil. E biat, i opti ea, iar el ncuviin dnd din cap, zmbi i o srut. Cum se simte? Minunat, o asigur el. Sarah aipi din nou, dar apoi deschise brusc ochii. Vrei s-l botezm Xavier? ntreb ea. E-n regul, se art el de acord. Sarah i spuse c i plcuse dintotdeauna acest nume. l botezar Xavier Albert, n amintirea vrului lui, regele defunct, tatl reginei Elizabeth, la care William inuse foarte mult. Sarah rmase n spital timp de trei sptmni. Cnd aduser victorioi copilul acas, William o mai tachina nc pentru faptul c nu mai putea face ali copii. i spuse c era foarte necjit din aceast pricin, fiindc ndjduise ca la cincizeci de ani Sarah s mai nasc al aselea copil. Putem adopta unul, firete, i spuse el n drum spre castel, iar Sarah l amenin cu divorul. Copiii erau ncntai de Xavier un bebelu voinic i fericit, cu o fire foarte vesel. S-ar fi zis c nimic nu-l deranja i se ataa de toat lumea, fr s aib ns acel farmec magic cu care fusese nzestrat Julian. Pe Xavier l caracteriza firea deschis i vesel. Prea ns destul de ncpnat, dar, din fericire nu chiar att de mult ca sora lui Isabelle. n vara urmtoare, Xavier mergea cu ei peste tot, fie c era vorba de fraii lui, Julian i Isabelle, fie de prini. Atenia lui Sarah nu se concentra ns n totalitate asupra copilului, aa cum i-ar fi dorit. William nu se simea prea bine, iar la sfritul verii o preocupa aproape numai sntatea lui. Avea din nou probleme cu inima, iar doctorul din La Marolle nu era mulumit de felul cum arta. Artrita, de care suferea mai de mult, evolua i ea. Ce absurd c sunt o asemenea povar pentru tine, se plngea el. Cnd era n stare, l lua pe Xavier n pat cu el, dar adevrul este c de cele mai multe ori avea dureri prea mari pentru a se bucura efectiv de el. n anul acela, Crciunul a coincis cu o perioad trist i ncordat. Sarah nu mai fusese la Paris de dou luni, iar la Londra din timpul verii. N-avea cum s se ocupe de afaceri, fiind nevoit s se bizuie pe ceea ce fceau Phillip, Nigel i Emanuelle. Nu-i dorea altceva dect s-i dedice tot timpul lui William. Julian i petrecu ntreaga vacan cu el. Pn i Phillip veni de la Londra n Ajun. Reuir s organizeze n sufragerie un dineu frumos i chiar s mearg i la biseric, dei William nu se simea suficient de bine pentru a-i nsoi. Vzndu-l, Phillip remarc de ndat c parc se mai chircise. William prea fragil i sfrijit, dei i pstrase spiritul, puterea, delicateea i simul umorului. n felul lui, William era un om cu totul excepional, ceea ce remarc, pentru scurt vreme, i Phillip n ziua aceea. Emanuelle veni i ea de la Paris n ziua de Crciun, dar nu-i spuse lui Sarah ct de tare o ocase nfiarea lui William. Plnse ns tot drumul napoi spre Paris. Phillip plec a doua zi. Julian se ducea la schi n Courchevel, dei nu-i plcea deloc ideea de a pleca. i spuse mamei lui c, dac va avea nevoie de el, se va ntoarce imediat. Nu trebuia dect s-l cheme. Isabelle se duse s-i petreac restul vacanei la o prieten din Lyon, pe care o cunoscuse n vara precedent. Pentru ea era o mare aventur, fiind prima oar cnd pleca singur de acas pentru o perioad att de lung de timp. Dar Sarah era convins c la nou ani i putea da voie. Se ntorcea peste o sptmn i poate c pn atunci tatl ei avea s se simt mai bine. Numai c William se ubrezea pe zi ce trecea. n ziua de Anul nou era mult prea slbit pentru a putea srbtori aniversarea de un an a lui Xavier. i pregtir un mic tort, Sarah i cnt la prnz la muli ani, dup care se repezi sus s stea cu William. n ultimele zile dormise mai tot timpul, dar cnd o auzi intrnd n camer deschise ochii, dei Sarah ncercase s nu fac zgomot. i plcea s-o tie lng el. Inteniona s-l duc la spital, dar doctorii i spuseser c n-avea niciun sens, nu mai puteau face nimic pentru el. Trupul, care fusese att de chinuit n urm cu douzeci i cinci de ani, ncepea s cedeze, rnile vindecate o perioad de timp i spuneau acum cuvntul. Dar Sarah nu putea concepe s-l piard. tia c William era extrem de puternic din punct de vedere psihic i c pn la urm i putea reveni. n seara zilei de natere a lui Xavier, Sarah sttea ntins lng William, n patul lor, i l inea n brae. Deodat simi cum se aga de ea, aproape ca un copil, la fel cum fcuse odinioar i Lizzie. Cu inima zdrobit, nelese ce se ntmpla. l inu lipit la pieptul ei, l acoperi cu pturi, ncercnd s-i transmit toat puterea i dragostea ei. Cu cteva minute nainte de revrsatul zorilor, ridic ochii spre ea, o srut pe buze i scoase un suspin. Sarah l srut cu blndee pe fa, n timp ce William i ddea ultima suflare, murind linitit n braele soiei care l iubise att de mult. Rmase aa mult vreme, inndu-l n brae; lacrimile i iroiau pe obraji. Nu voia s-i dea drumul, nu putea tri fr el. La un moment, i dori s plece o dat cu el, dar l auzi pe Xavier scncind i nelese c nu era cu putin. Copilaul simise parc moartea tatlui su. Ce pierdere cumplit pentru el, pentru ei toi! Sarah l aez binior pe pat i l srut nc o dat. n timp ce soarele urca sus pe cer, iar razele de lumin scldau ncperea, Sarah l prsi pe William, nchiznd ncet ua n urma ei. Plngea. Ducele de Whitfield murise. Era vduv. 23 nmormntarea se desfur sobru, n biserica din La Marolle. Corul din localitate cnta Ave Maria, n timp ce Sarah sttea ndurerat mpreun cu copiii. Erau de fa prietenii apropiai din Paris, dar principala slujb de pomenire urma s aib loc la Londra, peste cinci zile. l ngropar lng Lizzie, la Chteau de la Meuze, dup ce Sarah avusese toat noaptea o discuie n contradictoriu cu Phillip, care susinea c de apte veacuri toi ducii de Whitfield fuseser ngropai la Whitfield. Dar Sarah nu putea fi de acord cu aa ceva. Voia s-l tie aici, cu ea, cu fiica lor, n locul pe care el l iubise att de mult, unde trise i muncise mpreun cu Sarah. Convoiul iei n tcere din biseric. Sarah o inea de mn pe Isabelle, iar Julian o cuprinsese cu braul pe dup umeri. Emanuelle venise i ea de la Paris, iar acum iei din biseric la braul lui Phillip. Formau un grup mic. Dup nmormntare, Sarah oferi un prnz la castel pentru toi cei prezeni. Localnicii veniser s-i aduc i ei un ultim omagiu. Sarah i pofti i pe ei la mas, pe acei oameni care l slujiser pe William, l cunoscuser, l iubiser. Nu-i putea imagina viaa fr el. Umblnd de colo colo prin salon, oferindu-le oamenilor vin sau dnd mna cu ei, ascultndu-i povestind despre Monsieur le Duc, Sarah umbla ca n trans. Tria acum cu totul altceva dect viaa pe care o furiser i o mprtiser amndoi vreme de peste douzeci i ase de ani. I se prea imposibil de conceput c acum totul se sfrise. Nigel, venit i el de la Londra, plnse la nmormntare, ca i Sarah. Julian o inea mbriat. Era sfiat de durere, vzndu-l acum lng Lizzie. Parc ieri fuseser amndoi acolo i sttuser de vorb despre ea despre hotrrea de a-l avea pe Xavier, care acum reprezenta pentru Sarah o mare bucurie. Tragedia era ns c bieelul n-avea s-i cunoasc niciodat tatl. Dei toat familia urma s-i poarte de grij doi frai, mama, sora totui, lui Sarah i se frngea inima de durere tiind c Xavier nu avea s-l cunoasc niciodat pe omul care fusese William. Dup dou zile plecar cu toii la Londra pentru slujba de pomenire. Serviciul divin se desfur cu mare pomp i protocol. Din asisten fceau parte toate rudele lui, inclusiv regina i vlstarele regale. Dup aceea, toat lumea se deplas la Whitfield, la ceaiul de dup-amiaz participnd patru sute de persoane. Sarah umbla ca un automat, dnd mna cu toat lumea. La un moment dat se ntoarse, auzind pe cineva n spatele ei spunnd nlimea voastr. Dar o voce de brbat ddu rspunsul. O clip, avusese senzaia c William intrase n camer, dar observ, tresrind, c era vorba de Phillip. nelese atunci pentru prima oara c fiul ei devenise acum ducele de Whitfield. Trecur cu toii printr-o perioad foarte grea, pe care Sarah n-avea s-o uite nicicnd. Nu tia unde s se duc sau ce s fac pentru a scpa de chinul care o tortura. Dac se ducea la Whitfield, i simea prezena acolo, iar la castel, cu att mai mult. Dac locuia la hotelul din Londra, nu putea dect s se gndeasc mereu la el, iar apartamentul din Paris o ngrozea, fiindc fuseser amndoi nespus de fericii acolo. La Ritz sttuser n luna de miere Pur i simplu n-avea unde s se duc, n-avea unde s se refugieze. l simea peste tot, n inim, n suflet, n minte, n fiecare dintre copii, atunci cnd i privea. Ce-ai de gnd s faci? o ntreb Phillip linitit, ntr-o bun zi, la Whitfield, cnd ea privea int pe fereastr. Sarah n-avea nici cea mai mic idee. Dintr-odat, n-o mai interesau nici afacerile lor. Ar fi fost n stare s renune bucuroas la ele. Phillip avea, ns, numai douzeci i ase de ani i nc foarte multe de nvat, iar Julian, care avea cincisprezece ani, mai avea nc mult pn s se poat ocupa de magazinul din Paris. Nu tiu, rspunse ea cu sinceritate. William se prpdise deja de o lun, dar ea tot nu-i putea reveni. Tot ncerc s-mi dau seama, dar nu izbutesc. Nu tiu unde s m duc sau ce s fac. M tot ntreb ce i-ar fi plcut lui s fac acum. Cred c i-ar fi plcut s mergi mai departe, replic deschis Phillip, n toate m refer la afaceri i cu tot ceea ce fceai mpreun cu el. Nu se poate s ncetezi s mai trieti. Dar lui Sarah i venea uneori i acest gnd. Uneori aa simt. tiu, dar nu se poate, zise el linitit. Avem cu toii o obligaie. Rspunderea lui era acum cea mai apstoare. Motenise domeniul Whitfield, din care Julian nu avea nicio parte. Avea dreptul n schimb la castel, pe care urma s-l mpart cu Isabelle i Xavier, dar asta era nedreptatea sistemului britanic. Aa c, acum, Phillip avea pe umerii lui povara titlului nobiliar, cu tot ceea ce implica acesta. Tatl lui l purtase cu mare cinste, bine, dar Sarah nu era att de sigur c Phillip i va putea urma ntru totul exemplul. i tu? l ntreb ea cu blndee. Tu ce-ai s faci acum? Aceleai lucruri ca i nainte, rspunse el ezitnd, dup care se hotr s-i spun ceva ce nu-i mrturisise nc. n curnd a vrea s-i prezint pe cineva. Prea un moment nepotrivit pentru un asemenea anun, acesta fiind motivul pentru care nu o fcuse pn atunci. Intenionase s le spun despre Cecily de Crciun, dar tatl lui fusese bolnav, nct renunase. Cineva deosebit? Mai mult sau mai puin, rspunse el evaziv, nroindu-se. Poate c putem cina mpreun nainte s plec din Anglia. Mi-ar face mare plcere, mrturisi el, sfios. Dei se purta altfel dect restul familiei, Phillip o trata pe Sarah cum se cuvenea s-o fac fa de mama lui. Sarah i reaminti de acest proiect dou sptmni mai trziu, cnd se gndea deja s se ntoarc la Paris. Emanuelle avusese nite probleme cu magazinul, iar Isabelle trebuia s renceap coala. O reinuse la Whitfield cu ea, dei Julian se ntorsese deja de cteva sptmni pentru a merge la coal. Parc spuneai de o prieten cu care ai vrea s lum masa? l iscodi ea cu blndee. Dar Phillip ezit. Oh, da dar probabil c nu ai timp nainte de plecare. Ba da, am, l contrazise ea. Am ntotdeauna timp pentru tine. Cnd ai vrea s ne vedem cu ea? Lui Phillip i prea ru c nu deschisese mai demult acest subiect, dar, Sarah l ajut s treac peste dificultatea momentului. Stabilir s mearg la cin la Connaught. Fata pe care o cunoscu acolo, a doua zi seara, nu o surprinse deloc, dei ar fi dorit. Era tipic britanic. nalt, subire, palid, aproape c nici nu vorbea. Era extrem de bine crescut, ntru totul respectabil, dar totodat i cea mai plictisitoare fat din cte se ateptase Sarah s ntlneasc la masa aceea. Era lady Cecily Hawthorne. Tatl ei era un ministru important, dar Sarah nu-i ddea seama cum de-i plcea lui Phillip. Era lipsit de orice farmec feminin, n-avea nimic cald, i indiscutabil, nu era o persoan cu care s poi rde n voie. A doua zi, nainte de a pleca n Frana, Sarah ncerc s-i spun toate astea lui Phillip, alegndu-i cu grij cuvintele. E o fat drgu, ncepu ea, la micul dejun. M bucur c i place. Phillip prea ncntat, iar Sarah ncepu s se ntrebe ct de serioas era toat povestea asta i dac era cazul s nceap s-i fac griji. Dup ce c avea pe cap un bebelu n scutece, mai trebuia s-i fac gnduri i n privina unei nurori, i asta tocmai acum, cnd nu mai avea nici sprijinul lui William. Nu exist dreptate pe lumea asta, i zise ea n gnd, ncercnd s par degajat fa de Phillip. E ceva serios? ntreb ea, strduindu-se s nu se nece cu bucata de pine prjit atunci cnd Phillip ncuviin dnd din cap. Foarte serios? S-ar putea s fie. E clar c reprezint genul de fat cu care s vrei s te nsori. neleg de ce eti de prerea asta, zise ea, ncercnd s-i pstreze calmul fa de el i ntrebndu-se totodat dac Phillip o i crede. i e o fat tare drgu, continu ea, dar crezi c e suficient de nostim? Este un aspect la care trebuie sa te gndeti. Tatl tu i cu mine ne-am distrat ntotdeauna de minune. Este un lucru important ntr-o csnicie. Nostim? exclam el, prnd uimit. Nostim? Nu neleg ce vrei s spui? Mam, zu dac te neleg. Phillip, zise ea, hotrnd s vorbeasc deschis cu el i spernd s nu regrete acest pas. Buna cretere nu este de ajuns. E nevoie de ceva mai mult puin personalitate, un om cu care s-i vin s sari mereu n pat. Phillip era suficient de mare pentru a se confrunta cu acest adevr. n plus, triau n anul 1966, la urma urmei, nu 1923. Vremurile se schimbaser. Tinerii mergeau la San Francisco cu pturile pe ei i, cu flori n pr, nu se putea ca Phillip s fie att de ncuiat. Uluitor era ns faptul c Phillip chiar avea aceste trsturi. Se uit la maic-sa de parc era ngrozit. Mda, mi dau seama c tu i tata v-ai tot ndeletnicit cu lucruri de genul sta, dar asta nu nseamn c i eu trebuie s-mi aleg nevasta dup astfel de criterii. Sarah nelese n clipa aceea c Phillip fcea o greeal enorm cstorindu-se cu fata aceea, dar tia tot att de bine c i dac i-ar spune acum lucrul sta, tot n-ar folosi la nimic. Tot mai crezi n principiul vieii duble, Phillip? C te distrezi cu o fat n timp ce te nsori cu alta? Sau i place, ntr-adevr, genul de femeie serioas, cu o educaie aleas? Fiindc, dac i place s faci dragoste cu fetele nostime i atrgtoare, dar te nsori cu o femeie respectabil, s-ar putea s ai mult de furc. Nu putea face mai mult n aceste condiii, dar remarc totui c biatul pricepuse sensul spuselor ei. Trebuie s in seama i de poziia mea, rspunse Phillip, oarecum iritat. Aa a fost cazul i cu tatl tu, Phillip. i s-a nsurat cu mine. i nu cred c a regretat. n fine, aa sper. i zmbi trist fiului ei cel mare, pe care l simea ca pe un strin. Proveneai dintr-o familie foarte bun, chiar dac erai divorat. Sarah le spusese de mult vreme tuturor, nevrnd ca ei s afle de la altcineva c mai fusese mritat cndva. S neleg atunci c nu-i place de Cecily? ntreb el glacial, ridicndu-se i pregtindu-se s plece de la mas. Ba mi place foarte mult. M gndeam numai c dac intenionezi s te nsori cu ea, trebuie s analizezi bine ce atepi din partea viitoarei tale soii. E o fat tare drgu, dar foarte sobr i nu prea comunicativ. Sarah tia de mult vreme c Phillip avea o adevrat pasiune pentru fetele de vi nobil, printre altele, din cte i se povestise la Londra i la Paris. i plcea s fie vzut i fotografiat cu fetele din lumea bun, dar n acelai timp gusta i momentele petrecute cu persoane de condiie mai dubioas. Nu ncpea nicio ndoial c Cecily fcea parte din categoria fetelor din lumea bun. Dar asta nu o fcea mai puin anost dect era. Ar fi foarte potrivit pentru rolul de duces de Whitfield, spuse Phillip sever. E ceva important, desigur. Dar i suficient totodat? simi ea nevoia s-l mai ntrebe. Cred c sunt n msur s judec cel mai bine, zise el, iar Sarah ncuviin din cap, spernd ca fiul ei s aib dreptate. Era convins, ns, c Phillip greea n aceast privin. Vreau tot ce-i mai bun pentru tine, i zise ea, srutndu-l. Se desprir, Phillip plecnd n ora, iar ea ntorcndu-se n dup-amiaza aceea la Paris, mpreun cu cei doi copii mai mici. i duse pe amndoi la castel, unde i ls cu Julian, iar ea se ntoarse pentru cteva zile la Paris, s se ocupe de afaceri. Nu mai era ns cu tot sufletul la magazin, singurul lucru pe care i-l dorea fiind s se ntoarc la castel i s mearg la mormntul lui, ceea ce Emanuelle gsea cu totul morbid. Lui Sarah i trebui mult timp ca s revin pe linia de plutire. n var ajunsese s se simt ct de ct mai normal. Phillip i anun c se va nsura cu Cecily Hawthorne. Lui Sarah i prea ru pentru el, dar nu i-ar fi spus-o niciodat, n ruptul capului. Urmau s locuiasc n apartamentul lui din Londra i s petreac mult timp la Whitfield. Cecily avea s-i in caii acolo, dar Phillip o asigur pe mama lui c putea folosi oricnd dorea pavilionul de vntoare. El i Cecily intenionau s locuiasc n cldirea principal, firete. Phillip nu pomeni niciodat despre ceilali copii. Sarah nu trebui s se ocupe de planurile de nunt. Familia Hawthorne prelu toate obligaiile n acest sens. Nunta urma s aib loc la reedina familial din Staffordshire. Familia Whitfield sosi n grup, Sarah la braul lui Julian. Nunta avea cu un taior de ln bej, fcut la Chanel. Isabelle purta o rochie alb de catifea, cu un mantou asortat bordisit cu blan de hermin, iar Xavier era mbrcat ntr-un costuma de catifea neagr, lucrat la Paris, la firma La Chteleine. Julian era nespus de chipe n costumul de zi cu care se mbrcase, iar Phillip nu arta nici el mai prejos. Mireasa era i ea foarte drgu, n rochia de dantel a bunicii ei. Era ns cam prea nalt pentru aceast toalet, iar vlul i sttea ciudat pe cap. Dac Sarah ar fi avut cu cine brfi, pe cineva ca Emanuelle, care nu venise ns la nunt, ar fi declarat c fata arta oribil, uscat ca un b, fr pic de arm sau feminitate. Nu-i dduse nici mcar osteneala de a se farda. Phillip, ns, prea foarte ncntat de ea. Nunta se celebr cu o sptmn nainte de Crciun, tnra pereche urmnd s-i petreac luna de miere n Bahamas. Sarah se tot ntreba care ar fi fost prerea lui William dac ar mai fi trit. Cnd se ntoarse n seara aceea la Claridges, se simi deprimat. Nu era deloc mulumit de prima ei nor i se ntreb dac va avea oare mai mult noroc cu celelalte. Ce existen ciudat! Copiii acetia fceau tot felul de lucruri neateptate. i alegeau singuri modul de via alturi de fiine care, n afar de ei, nu plceau nimnui. Pe timpul zborului napoi la Paris, ncepu s-i simt i mai acut lipsa lui William. ndreptndu-se apoi spre castel, se gndea c era primul Crciun pe care l petreceau fr el Trecuse un an de la moartea lui iar Xavier mplinea doi ani pe nti ianuarie. O npdir amintirile. Cnd trase maina n faa castelului, pe nserate, vzu stnd acolo un brbat care i se prea foarte cunoscut i totui nu. Uitndu-se atent la el, se ntreba dac nu cumva viseaz. Nu, nu visa. Era el iar pentru cteva clipe lui Sarah i se pru c e aproape acelai de odinioar, neschimbat. Veni agale spre ea, zmbindu-i. Sarah nu-i putea lua ochii de la el Era Joachim. 24 Cnd cobor din Rolls n faa castelului, Sarah arta de parc vzuse o stafie, ceea ce ntr-un sens chiar aa i era. Trecuser aproape douzeci i trei de ani de cnd nu-l mai vzuse. Douzeci i trei de ani de cnd o srutase, lundu-i rmas bun i plecnd cu trupele n Germania. De-atunci nu mai auzise niciodat nimic despre el i nici nu aflase dac mai triete sau nu. Se gndea ns adesea la el, mai ales n legtur cu Lizzie. Sarah cobor ncet din main; Joachim o privea intens. Sarah se schimbase foarte puin. Era tot frumoas. Prea mai demn acum, cu cteva fire albe n pr. mplinise cincizeci de ani, dar, nu i-ai fi dat aceast vrst. Cine e sta? opti Julian. Brbatul arta foarte ciudat. Btrn i slab, se uita fix la mama lor. Stai linitit, dragul meu. E un vechi prieten. Du copiii n cas. Julian l lu pe Xavier n brae i o chem pe Isabelle s vin cu ei. Intrar n castel, uitndu-se mereu n spate. Sarah se apropie ncet de el. Joachim? opti ea, n timp ce el venea agale n ntmpinarea ei, zmbindu-i ca altdat. Ce-i cu tine aici? Se hotrse att de greu s vin, abia dup muli ani. i de ce acum? Aveau attea s-i spun, attea s-l ntrebe. Bun, Sarah, zise el linitit, cuprinzndu-i minile. A trecut att de mult timp dar ari foarte bine. Numai vznd-o, inima lui Joachim btea mai repede. i mulumesc. tia c Joachim avea acum aizeci de ani, dar vrsta i lsase amprenta asupra lui. ns el supravieuise, n timp ce William murise. Nu vrei s vii nuntru? Acum ne-am ntors din Anglia, de la nunta lui Phillip, i explic ea, purtndu-se dintr-odat ca o gazd care ntmpin un musafir mult ateptat. Sarah zmbi. Se iscodeau amndoi cu privirea, ncercnd s deslueasc mai mult dect sensul simplu al cuvintelor rostite de ea. Phillip? S-a nsurat? Are douzeci i apte de ani acum, i reaminti ea, n timp ce el deschidea ua, galant, intrnd dup ea. Brusc, i ddur seama amndoi, cu aceeai strngere de inim, c Joachim locuise cndva aici. i ai mai avut i ali copii? Trei, ncuviin ea dnd din cap, dup care surse. Cel mai mic, Xavier, mplinete doi ani sptmna viitoare. Aa de mic? fcu el surprins i izbucni n rs. Oricum, vd c nu eti att de mirat pe ct am fost eu. William a fost nemaipomenit de drgu cnd a aflat. Nu voia s-i spun c William murise, cel puin nu deocamdat. Dup care i ddu seama c Joachim nici mcar nu tia c William se mai ntorsese. Avea att de multe s-i povesteasc. l pofti s ia loc n salonul principal. Joachim privea atent aceast ncpere, care i strnea attea amintiri. Mai important ns era s o priveasc pe ea. Apoi i ddu brusc seama c, dac ar fi venit cu o zi mai devreme, nici nu ar fi gsit-o. Ce te aduce aici, acum, Joachim? i venea s-i spun tu, dar se abinu. Am un frate la Paris. Am venit la el de Crciun. Suntem singuri amndoi, aa c m-a poftit la el. E mult vreme de cnd tot vreau s te vd, Sarah. Nu mi-ai scris niciodat, spuse ea, aproape n oapt; nici ea nu-i scrisese de altfel. Privind ns acum napoi, nu era convins c i-ar fi scris chiar dac ar fi tiut unde s dea de el. Poate o dat, dar tot i s-ar fi prut incorect fa de William. Imediat dup rzboi, situaia a fost foarte dificil, o lmuri el. n Berlin a fost mult vreme ca la casa de nebuni, iar cnd n sfrit am izbutit s m eliberez i s vin aici, am citit n ziare despre extraordinara supravieuire a ducelui de Whitfield. Am fost foarte fericit pentru tine, fiindc tiam ct de mult i doreai s se ntoarc. Dup aceea, am considerat c nu se cade s-i mai scriu sau s vin s te vd. Am avut intenia de cteva ori, cnd am mai fost n Frana de-a lungul anilor, dar nu mi s-a prut corect, aa c am renunat. Sarah ncuviin dnd din cap. l nelegea perfect. Din multe puncte de vedere, ar fi fost foarte straniu s se vad cu el. Sentimentele lor de odinioar nu puteau fi tgduite. Reuiser ns s se controleze amndoi, din fericire, dar chiar i aa nu te puteai preface n privina trecutului. William a murit anul trecut, i spuse ea, ndurerat. Sau, mai bine zis, anul sta, pe doi ianuarie. i, din nou, Joachim nu se prefcu c nu tie. Era de altfel, motivul pentru care se hotrse s vin pn la urm. Nu dorise niciodat s se amestece n existena lor, tiind ct de mult i iubea Sarah soul, dar acum, dup ce acesta dispruse pentru totdeauna, simise nevoia s vin i s-i mplineasc visul de-o via. tiam, am citit i eu n ziare. Sarah ddu din cap. Tot nu nelegea de ce venise, dar cu toate acestea era fericit s-l revad. Te-ai recstorit n cele din urm? Joachim cltin din cap. Niciodat. Nu putuse s-o uite n toi aceti peste douzeci de ani i nu mai ntlnise niciodat o femeie ca ea. tii, acum m ocup de afaceri cu bijuterii, zise ea ncntat, iar el ridic din sprncean. Nu zu? De data asta prea efectiv uimit. Asta e ceva nou, nu-i aa? Acum nu mai e. A fost, dup rzboi. l povesti despre toi oamenii care veniser la ei pentru a-i vinde bijuteriile i cum, plecnd de aici, se gndiser s se lanseze n afaceri. i povesti despre magazinul din Paris, de care se ocupa Emanuelle, i despre magazinul din Londra. E de-a, dreptul uluitor ceea ce-mi spui. Am s m duc pe la Emanuelle, la Paris. Dar dup aceea se rzgndi, aducndu-i aminte c fata nu-l simpatizase niciodat. Presupun c preurile sunt destul de piperate pentru buzunarul meu. Noi am pierdut tot, zise el, pe un ton neutru. Tot pmntul nostru este acum n Germania de est. i era mil de el. Omul sta inspira ceva teribil de trist. Ddea impresia unei fiine nfrnte i singuratice. i oferi un pahar cu vin i se duse s vad ce fceau copiii. Isabelle i Xavier mncau n buctrie, cu servitoarea, iar Julian se dusese sus s-i telefoneze prietenei sale. Voia s le fac cunotin cu Joachim, dar prefera s mai stea nti de vorb singur cu el. Avea strania senzaie c Joachim venise cu un scop anume. Cnd se ntoarse n salon, l gsi uitndu-se la cri. Dup cteva clipe, vzu c gsise cartea pe care i-o druise de Crciun, n urma cu douzeci de ani. Vd c ai pstrat-o, zise el ncntat, iar ea i zmbi. i eu am n continuare fotografia ta pe birou, n Germania. Afirmaia aceasta o ntrist ns pe Sarah. Trecuse att de mult timp! Poate c ar fi fost mai bine ca Joachim s pstreze chipul altei femei. i eu mai am fotografia ta. Numai c aceasta nu-i gsise niciun loc n existena ei alturi de William, ceea ce tia i Joachim foarte bine. Cu ce te ocupi acum? Arta distins, deloc srac, dar nici ca i cum ar fi avut grmezi de bani. Sunt profesor de literatur englez la Universitatea din Heidelberg. Joachim zmbi, amintindu-i amndoi de lungile lor conversaii despre Keats i Shelley. Sunt convins c eti foarte bun n acest domeniu. Joachim puse jos paharul de vin i se apropie de ea. Poate c am greit venind aici, Sarah, dar m-am gndit tot timpul la tine. Parc ieri eram aici Din pcate, adevrul este c trecuse de atunci o via de om. Trebuia s te vd s aflu dac n-ai uitat, dac pentru tine mai nsemn la fel de mult ca odinioar. Simea nevoia s-i pun o sumedenie de ntrebri. Viaa ei fusese att de plin, iar a lui, dup toate aparenele, att de goal i searbd. A trecut mult timp, Joachim mi-am adus aminte mereu de tine. Trebuia s fie sincer cu el. Atunci, te-am iubit. Da, i poate dac situaia ar fi fost diferit, dac nu eram mritat cu William dar eram iar el s-a ntors acas. i l-am iubit foarte mult. Nu-mi imaginez s mai pot iubi vreodat un alt brbat. Chiar dac ar fi vorba de cel pe care l-ai mai iubit cndva? n ochii lui se deslueau sperana i visele pierdute, dar Sarah nu-i putea da rspunsul pe care i-l dorea el. Sarah cltin din cap cu tristee. Chiar dac ar fi vorba de tine, Joachim. N-am putut atunci i nu pot nici acum Sunt mritat pe veci cu William. Bine, dar el nu mai este acum, replic el blnd, ntrebndu-se dac nu cumva se pripise venind aa de repede. Nu i n sufletul meu, aa cum era i atunci, de mult. Am fost plin de recunotin atunci, aa cum sunt i acum Nu m pot schimba, Joachim. mi pare ru, zise el, artnd ca un om distrus. i mie, recunoscu ea. Copiii intrar n camer. Isabelle, adorabil, i fcu o reveren. Xavier alerga de colo-colo, drmnd tot ce-i ieea n cale. n cele din urm apru i Julian, care o ntreb dac i d voie s ias n ora cu nite prieteni. Sarah i-l prezent lui Joachim. Ce familie frumoas ai, i zise el dup plecarea copiilor. Cel mic seamn puin cu Phillip. n timpul Ocupaiei, Phillip era exact de vrsta lui Xavier. Sarah citea n ochii lui Joachim toat afeciunea pentru fiul ei cel mare i pentru Lizzie. tia c i el se gndea acum la ea, aa c ddu din cap, ncuviinnd. M gndesc uneori la ea ntr-un fel, parc a fost fetia noastr, spuse Joachim. tiu. i William avusese aceeai senzaie. i spusese c fusese gelos pe Joachim, fiindc el avusese bucuria de a o cunoate pe Elizabeth. Era att de dulce Julian seamn oarecum cu ea. i Xavier, din cnd n cnd Isabelle, ns, e deja o persoan foarte sigur pe ea. Se vede, zmbi el. i tu eti la fel, Sarah. Tot te mai iubesc. Te voi iubi mereu. Eti exact cum mi-am imaginat c ai s fi acum doar poate ceva mai frumoas chiar i la fel de bun. Uneori mi-a dori s nu fi chiar att de perfect. mi pare ru, rse ea delicat. William a fost un brbat foarte norocos. Sper c i-a dat seama. Desigur, e un lucru pe care l-am tiut amndoi. Numai c timpul a fost prea scurt Mi-a fi dorit s triasc mai mult. Cum s-a simit dup rzboi? n ziare scria c supravieuirea a fost un miracol. Aa e. Sntatea i-a fost foarte afectat, a fost schingiuit. S-au purtat oribil, admise el, fr ezitare. ntr-un timp, mi-era ruine c sunt german. Tu n-ai fcut dect s-i ajui oamenii ct timp ai stat aici. Ceilali au fcut tot rul. N-ai de ce s te simi ruinat. Sarah l iubise i l respectase, n ciuda poziiilor lor diferite. Ar fi trebuit s ncetm mult mai de mult. Lumea nu ne va ierta niciodat pentru ceea ce am fcut, i este absolut corect. S-au svrit crime atroce. Nu putea s nu-i dea dreptate, dar mcar tiau amndoi c Joachim era cu contiina curat. Era un om bun i se purtase ca un soldat de onoare. n cele din urm, Joachim se ridic i privi din nou toat ncperea, ca i cum ar fi vrut s rein cele mai mici detalii. Acum ar trebui s m ntorc la Paris; fratele meu m ateapt deja. Mai treci pe-aici, i spuse ea, conducndu-l la plecare, dar tiau amndoi c Joachim n-avea s mai vin. l nsoi la main, iar cnd se oprir, Joachim o privi ndelung. Se citea n ochii lui ct de mult ar fi vrut s o mngie. M bucur c am reuit s te revd mi doream de atta timp s-o fac. i zmbi i o atinse uor pe obraz, aa cum fcuse i odinioar. Sarah se aplec i l srut pe obraz, dup care fcu un pas napoi, de parc ar fi reintrat din nou n prezent, lsnd trecutul n urm. Ai grij de tine, Joachim ovind cteva clipe, el se sui n cele din urm n main. Sarah nu vzu lacrimile din ochii lui. Nu vedea dect maina care se ndeprta i pe omul de odinioar. Mintea ei era plin de amintiri legate de William. Joachim ieise de mai de mult din viaa ei. Acum nu mai era niciun loc pentru el n existena lui Sarah. Cnd maina dispru complet, Sarah intr n cas i se duse la copii. 25 Cnd Julian absolvi, n 1972, cursurile de la Sorbona, cu o diplom n filosofie i lettres, Sarah se simi foarte mndr de el. Luar parte cu toii la ceremonie, cu excepia lui Phillip, care era ocupat la Londra cu achiziionarea unei colecii fabuloase de bijuterii, printre care i o superb diadem. Emanuelle apru la festivitate cu un aer foarte demn. Era mbrcat ntr-un taior bleumarin, de la Givenchy, i i pusese un set de bijuterii cu safire de la Whitfields. Ajunsese deja o femeie important. Legtura ei cu ministrul de Finane ncetase de mult s mai fie un secret. Erau mpreun de civa ani, iar el se purta plin de afeciune i respect. Soia lui era bolnav de ani de zile, copiii crescuser, aa c nu fcea niciun ru nimnui. Erau foarte discrei, el se purta frumos, iar Emanuelle inea sincer la el. Cu ani n urm i cumprase un apartament frumos pe Avenue Foch. Primeau acolo musafiri amndoi, lumea ateptnd cu nerbdare s fie invitat la petrecerile lor. Toate persoanele importante din Paris veneau s-i viziteze, iar poziia ei ca director al magazinului Whitfields strnea fascinaie i interes. Emanuelle se mbrca impecabil, iar bunul ei gust devenise deja renumit, la fel ca i bijuteriile pe care le achiziionase cu mult atenie ani de-a rndul, precum i cele primite n dar de la el. Sarah i era recunosctoare pentru c mai lucra nc la ea, mai cu seam acum, cnd Julian urma s intre i el n afaceri. Julian avea gust i un sim extraordinar n ceea ce privete creaia de bijuterii, dnd dovad de mult pricepere n acest domeniu, dar mai avea de nvat pn s devin apt s gestioneze afacerile. De mult vreme Emanuelle nu se mai ocupa direct de vnzri; avea biroul ei la etaj, fiind directrice gnrale biroul ei era vizavi de cel al lui Sarah. Deseori lsau amndou uile deschise i strigau peste hol una la cealalt, ca dou feticane ntr-un pension cnd i fac temele. Rmseser bune prietene. Prietenia ei cu Emanuelle, copiii i munca tot mai acaparant o ajutaser, de altfel, pe Sarah s supravieuiasc mai uor morii lui William. Trecuser mai bine de ase ani de atunci, ani groaznic de singuratici pentru ea. Viaa nu mai era aceeai pentru Sarah, n nicio privin. i lipseau momentele de bun dispoziie i partidele de haz mpreun cu el, toate gesturile mrunte pline de semnificaie, zmbetele, florile, profunda nelegere, chiar i punctele de vedere diametral opuse sau adeseori cele mprtite, modul lui impecabil de a gndi, nemrginita nelepciune. Toate astea dispruser acum, iar durerea pe care o resimea Sarah era aproape fizic prin intensitatea ei. Copiii constituiser i o preocupare major i permanent n toat aceast perioad. Isabelle avea aisprezece ani, iar Xavier apte. Era foarte neastmprat, iar Sarah se temea adesea s nu peasc pn la urm ceva grav. l gsea unde nici nu te ateptai pe acoperiul castelului, n vguni pe care i le spase lng grajduri, fcnd experiene cu cabluri electrice sau inventnd tot felul de obiecte ce ar fi putut oricnd s-l nenoroceasc. Reuea ns, nu se tie cum, s scape teafr de fiecare dat. Energia i ingeniozitatea lui constituiau un permanent motiv de uimire pentru Sarah. Avea, de asemenea, pasiunea pietrelor, fiind convins mereu c descoperise aur, argint sau diamante. Cum vedea ceva sclipind pe jos, se i npustea, declarnd c descoperise o bijuterie pentru Whitfields. Phillip avea deja i el copii, un biat de cinci ani i o feti de trei, Alexander i Christine, ns Sarah recunotea doar fa de Emanuelle c acetia semnau att de mult cu Cecily, nct pe ea aproape c nici nu o interesau. Erau drglai, dar foarte teri i palizi. Nu puteai s te entuziasmezi vzndu-i i nici s faci o pasiune pentru ei. Copiii erau distani i sfioi, chiar i cu Sarah. l duse de cteva ori pe Xavier la Whitfield, s se joace cu ei, dar biatul era mult mai zburdalnic dect ei i mereu fcea cte o boroboa, aa c Sarah i ddu seama pn la urm c lui Phillip nu-i prea plceau aceste vizite. De fapt, Phillip nu inea la fraii i la sora lui i nici nu se prea interesa de ei. Julian, ns, era o excepie, iar lui Sarah i se prea uneori c Phillip chiar l urte. Gelozia fa de Julian era exagerat, Sarah temndu-se uneori ca Phillip s nu-i fac vreun ru, cu att mai mult cu ct acum fratele mai mic intra i el n afaceri. Avea senzaia c i Emanuelle se temea de acelai lucru, aa c o rugase deja s fie cu ochii-n patru n aceast privin. Phillip fusese cndva prieten cu ea, Emanuelle i purtase de grij pe vremea cnd viaa ei nu era att de complicat, or Sarah tia c n multe privine ea l cunotea chiar mai bine dect ea nsi. tia de ct rutate era n stare, care erau aluziile de care se temea el, dar i ct rzbunare putea pune la cale cnd avea impresia c este contrazis. De fapt, Emanuelle era uluit c, dup atia ani, Phillip se mai nelegea nc att de bine cu Nigel. Legtura dintre ei era ciudat, o potrivire de interese meschine, dar cert rmnea faptul c nc mai funciona. Phillip nu putea suferi gndul c Julian era att de iubit de familie, de prieteni i chiar de femei. Ieea cu cele mai atrgtoare fete din ora, ntotdeauna frumoase, nostime i sclipitoare; toate l adorau. Chiar i nainte de a se nsura, Phillip ieise ntotdeauna n lume cu fete cam de proast calitate. Iar Emanuelle tia foarte bine c, n absena nevestei, tot acest gen de femei l atrgea. l vzuse la un moment dat cu o femeie de acest fel, iar el pretindea c era secretara lui i c veniser acolo pentru afaceri. Locuiau la Piaza Athne i o rugase pe Emanuelle s-i mprumute cteva bijuterii sclipitoare ca s i le dea acelei femei s le poarte pe perioada sejurului lor acolo. O rugase totodat s nu pomeneasc nimic despre asta mamei sale. Numai c acele bijuterii, purtate de ea, nu erau deloc de efect, ea fiind o femeie obosit i trecut, caraghioas cu rochiile scurte cu care se mbrca, care nici mcar nu erau de bun gust. Arta efectiv de condiie proast, iar Phillip s-ar fi zis c nu observa nimic. Lui Sarah i prea ru de el. Acum se vedea limpede c Phillip nu era fericit n csnicie. Nimeni nu duse ns lipsa lui Phillip la ceremonia de absolvire a lui Julian. Ei bine, prietene, l ntreb Emanuelle pe Julian, cnd plecau cu toii de la Sorbona, cam cnd ai vrea s ncepi s lucrezi? Mine, nest-ce pas? Julian tia ca l tachina, fiindc venea i ea la petrecerea pe care mama lui o ddea n cinstea sa la castel n aceeai sear i unde erau invitai toi prietenii lor. Bieii urmau s stea la grajduri, fetele n casa principal i n vil, iar restul oaspeilor la hotelurile din localitate. Ateptau cam trei sute de musafiri. Dup petrecere, Julian pleca pentru cteva zile pe Riviera, dar i promisese mamei s nceap lucrul de luni. Luni, promit, fcu el spre Emanuelle, rotindu-i ochii imeni care nmuiaser multe inimi. Semna grozav cu tatl lui. Jur Ridic mna solemn, iar Emanuelle pufni n rs. Ar fi fost nostim s-l aib la Whitfields. Era att de chipe, nct femeile erau n stare s cumpere orice de dragul lui. Spera, ns, s nu fie viceversa. Era neobinuit de mrinimos, la fel cum fusese i William la viaa lui. Pn s-i gseasc un apartament, Sarah i oferise locuina ei de la Paris, iar Julian abia atepta s se mute acolo. Primise n dar de la mama lui, la sfritul studiilor, o Alfa Romeo, cu care era convins c putea impresiona toate fetele. i propuse lui Emanuelle s o duc cu noua lui main pn la castel, dup ncheierea dejunului la Relais, n Plaza, dar aceasta i fgduise deja lui Sarah s mearg mpreun. l nsoi n schimb pn la castel Isabelle, iar Julian o tot tachin pentru picioarele ei lungi i fustele scurte pe care le purta. De fapt, fata arta mai degrab a douzeci i cinci de ani dect a aisprezece, ci avea. i aa cum spusese adesea Julian despre ea, Isabelle crea peste tot probleme. Flirta cu toi prietenii lui i ieise deja n ora cu mai muli dintre ei. Julian se mira mereu cum de mama lui nu lua n privina asta o atitudine mai ferm. Dar, de la moartea tatlui lor, Sarah ncepuse s fie mai blnd cu ei. Ca i cum nu ar fi avut nici dorina i nici fora de a se certa cu ei. Julian era de prere c i pe Xavier l lsa cam de capul lui, numai c biatul nu fcea lucruri grave, punea doar petarde prin grajduri i speria caii, sau fugrea vitele prin vie. Nzbtiile fcute de Isabelle erau mult mai discrete, dar i mai periculoase, dac ddea crezare celor relatate de prietenul lui, Jean-Franois. Isabelle l scosese pur i simplu din mini pe Jean-Franois n timpul unui weekend la schi, dup care i trntise ua n nas, ceea ce lui Julian i convenea de minune cnd era vorba de sora lui, dei tia c n curnd, dimpotriv, Isabelle avea s lase uile deschise n asemenea situaii. Ei, ia spune, i se adres el, n timp ce mergeau cu maina pe Route 20, spre Orleans, cu ce te mai lauzi, ce prieteni ai mai cucerit? Nimeni mai deosebit. Prea destul de rece, lucru neobinuit la ea. n general, i plcea s se laude cu ultimele ei cuceriri. n ultima vreme devenise ns secretoas, dar i tot mai frumuic. Semna cu mama ei, mai ptima ns, mai insinuant. Totul la ea inspira pasiune. Iar nevinovia ei intrinsec o fcea i mai ademenitoare. Cum merge cu coala? Isabelle continua s urmeze cursurile colii din La Marolle, ceea ce lui Julian i se prea cu totul greit. Considera c ar fi trebuit s mearg la coal n alt parte, poate la vreo mnstire. Cel puin el fusese destul de iste la vrsta ei, comportndu-se cu mult discreie; fcea pe nevinovatul i pretindea c juca tenis dup ore, cnd de fapt avea o aventur cu una dintre profesoare. Nimeni nu bnuise niciodat ceva, numai c n final femeia luase lucrurile n serios, ameninnd s se sinucid, ceea ce pe Julian l necjise teribil. Dup aceea, urmase mama unuia dintre prietenii lui, legtur la fel de complicat ca i precedenta. Aa c, pn la urm, ajunsese la concluzia c era mai bine totui s fac curte domnioarelor dect s aib de-a face cu femei mai n vrst dect el. Oricum, genul acesta de femeie continua s-l incite i acum. Era de o aviditate nemrginit la capitolul feminin. i plceau toate femeile btrne, tinere, frumoase, simple, inteligente, ba chiar i urte uneori. Isabelle l acuza c e lipsit de gust, iar prietenii lui spuneau c e venic excitat, ceea ce era adevrat, dar lui Julian nu i se prea un mare pcat. Aa era el, fericit s iubeasc oricnd orice femeie. Ce chestie tmpit i plictisitoare, i rspunse Isabelle argoas, slav Domnului ns c a venit vacana de var i am scpat la timp. Era furioas i pentru c nu plecau nicieri nainte de luna august. Mama i promisese o excursie la Capri, dar pn atunci voia s rmn la castel. Spunea c are multe lucruri de rezolvat modificri pe care dorea s le fac la magazinul din Paris, reparaii la ferm i la vie. E groaznic de plictisitor aici, se vait ea, aprinzndu-i o igar. Trase cteva fumuri i o azvrli pe geam. Julian tia c Isabelle nu fuma, voia doar s-l impresioneze. La vrsta ta, mie mi plcea. Sunt attea lucruri de fcut aici, iar mama te las s-i invii prietenii s stea la castel. Nu biei, se roi ea. Isabelle l adora, dar avea impresia uneori c Julian nu pricepea nimic, mai cu seam n ultima vreme. Hm, ciudat, o tachin el fr mil, pe mine m las ntotdeauna s chem biei. Foarte ciudat, ce s-i spun, ngn ea. Mulumesc. n fine, oricum, bine mcar c disear n-o s fie plictiseal, draga mea. Dar f bine i poart-te cum se cuvine, altfel te plesnesc. Mii de mulumiri. Isabelle nchise ochii i se tolni pe scaun. Apropo, mi place maina ta, fcu ea zmbind. Uneori i plcea i el. i mie. Drgu din partea mamei c mi-a fcut-o cadou. Daa, pe mine probabil c o s m lase s atept pn la nouzeci de ani. Isabelle considera c mama ei era absurd cu ea. Dar oricine sttea n calea dorinelor ei era un monstru. Poate c n-ar strica s-i iei carnet de conducere pn atunci. Oh, tac-i gura! Toat familia fcea glume pe seama ei, tiind ct de prost conducea. Stricase deja dou rable de maini de la castel, susinnd c nu era vina ei, ci c mainile acelea erau imposibil de condus. Julian tia ns ce vorbete, aa c pentru nimic n lume n-ar fi lsat-o s pun mna pe volanul preioasei lui maini. Ajunser la castel cu mult naintea oaspeilor. Julian se duse iute s noate puin, apoi o cut pe mama lui s vad dac nu avea nevoie de ajutor. Sarah angajase un furnizor local. Puseser peste tot mese lungi, de bufet, cteva baruri i un coviltir uria peste ringul de dans. Erau dou formaii, una din localitate, i alta renumit din Paris. Julian era emoionat i nduioat de faptul c mama lui organizase pentru el o petrecere aa de formidabil. Mulumesc, maman, zise el, cuprinznd-o cu braul nc ud. Era nalt i frumos, aa cum sttea acolo, n costumul de baie. Emanuelle, care sttea lng Sarah, se prefcu c lein la vederea lui. mbrac-te, drag. Nu tiu cum am s m descurc cu tine la birou, aa artos cum eti. Emanuelle i propuse s fie cu ochii pe fetele de la magazin. l vedea n stare pe Julian s le pofteasc la el la apartament, dup mas. tia c avea reputaia de a fi cam destrblat. Va trebui s nscocim ceva la birou, s le facem s pari mai urt, mai adug Emanuelle. Adevrul e c aa ceva era imposibil, cci Julian radia un farmec deosebit. Exact opusul fratelui su, care era stpnit i nfrnat din fire. Ar fi bine s te mbraci nainte s-i soseasc musafirii, zmbi mama lui. Oh, poate c nu, opti Emanuelle. i plcuser ntotdeauna brbaii bine fcui, iar acum se distra tachinndu-l pe Julian. Total inofensiv de altfel, fiindc Emanuelle era o veche prieten, acum n vrst de cincizeci de ani, pentru care Julian era doar un copil. Julian cobor din nou la parter, cu mult nainte de sosirea oaspeilor. mbrcndu-se, petrecuse o jumtate de or cu Xavier, cruia i spuse ntmplri cu cowboy din Vestul Slbatic. Nu tia de ce, dar Xavier era obsedat de Davy Crockett. l fascina tot ce avea legtur cu America, iar la coal i spusese cuiva c el era de fapt din New York, aflndu-se n Frana doar pentru un an, ct timp prinii erau ocupai aici cu afacerile. Ei bine, mama chiar este! se justificase el dup aceea. i dorea mai mult dect orice s fie american. ntruct nu-i cunoscuse tatl, iar pe Phillip l vedea foarte puin n ultima vreme, s-ar fi zis c Xavier nu avea niciun fel de nrudire cu spiritul britanic. Aadar, n timp ce Julian era evident francez, lui Xavier i se prea mult mai pasionant s pretind c era din New York, sau Chicago, sau chiar California. Pomenea permanent despre mtua Jane i verii pe care nu-i cunoscuse niciodat, ceea ce pe Sarah o amuza teribil. Vorbea adesea englezete cu el, iar biatul tia limba foarte bine, la fel ca i Julian de altfel, dar totui cu accent franuzesc. Julian vorbea mult mai bine dect el englezete, dar oricine i putea da seama c era francez, spre deosebire de Phillip, care avea o pronunie indubitabil britanic. Lui Isabelle nici nu-i psa de unde era, cu condiia s fie un loc ct mai ndeprtat de toate rudele ei. Ar fi vrut s nu aib nicio legtur cu nimeni, ca s poat face exact cea ce-i dorea. Te rog s fi biat cuminte ast-sear, l povui Julian pe Xavier, plecnd s-i ntmpine prietenii. Fr pozne i trsni, fr s loveti pe careva. Vreau ca la petrecerea asta s m distrez. Ce-ar fi s te uii mai bine la televizor? Nu pot, rspunse el sec, n-am televizor. Poi s te uii la cel din camera mea, i zmbi Julian. Aa imposibil cum era, l iubea efectiv. Julian i fusese ca un tat, iar lui Xavier i plcea s stea cu el. Cred c se transmite un meci de fotbal. Grozav! strig Xavier i porni spre camera fratelui su fredonnd ceva din David Crockett. Julian mai zmbea nc n sinea lui cnd ddu nas n nas cu Isabelle, pe scri. Era mbrcat cu o rochie alb, aproape transparent, care abia dac i acoperea fundul, iar pe abdomen se rezuma la un fel de plas cu gurele. Cardin? o ntreb el, ncercnd s par rece. Courrges, l corect ea. Avea un aer cochet i mult mai periculos dect bnuia ea. Cine o vedea i pierdea linitea. Mai nv i eu. Cnd o vzu, Sarah o trimise sus s-i pun alt toalet. n drum spre camera ei, Isabelle trnti toate uile de furie. Emanuelle se uita uimit la ea. Sarah oft i i lu un pahar cu ampanie. Fata asta o s m bage n mormnt. Iar dac n-o s-o fac ea, Xavier o s izbuteasc n mod sigur. Aa spuneai i despre ceilali copii, i reaminti Emanuelle. Ba nu, o corect Sarah. Phillip m dezamgea mereu fiindc era prea distant i rece, iar Julian m ngrijora fiindc se culca tot timpul cu mamele tuturor prietenilor lui, creznd c eu habar n-am. Isabelle, ns, e o fiin cu totul diferit. Refuz s se lase condus sau s se comporte raional, i nu ascult de nimeni. Emanuelle nu putea dect s-i dea dreptate. Ar fi fost ngrozit s aib o asemenea fat. Vznd-o pe Isabelle, era fericit c nu avusese niciodat copii. Xavier ns era cu totul altceva, un bieel imposibil, e drept, dar att de afectuos i de tandru, c nu-i putea rezista nimeni. Semna cu Julian, dar era mai independent i mai aventurier. Ceata de copii din familia Whitfield forma un grup tare interesant. Niciuna dintre ele nu o vzu pe Isabelle cnd i fcu din nou apariia, mbrcat cu un maiou n dungi foarte mulat pe bust i cu o fust din piele, o toalet i mai teribil dect cea iniial. Te distrezi bine? l ntreb Sarah pe Julian cteva ore mai trziu, zrindu-l. Prea cam ameit de butur, dar tia c n-avea cum s i se fac ru. Merita toat aceast petrecere, unde nimeni nu fcea nimic necuviincios. Maman, eti senzaional! n viaa mea n-am fost la o petrecere mai reuit. Prea fericit, dei era cam ciufulit i nfierbntat. Dansase ore n ir cu dou fete, fiindu-i imposibil s se decid la care s se opreasc. Pentru el, seara era plin de dileme ncnttoare. La fel ca i pentru Isabelle, de altfel. Sttea lungit n tufiurile de lng grajduri, cu un biat pe care atunci l cunoscuse. tia c e prieten cu Julian, dar nu-i aducea aminte numele lui. Sruta ns ca nimeni altul i tocmai i declarase c o iubete. n cele din urm, una dintre servitoare o zri acolo i i opti ceva discret ducesei, care apru ca prin minune pe crarea ce ducea la grajduri, mpreun cu Emanuelle, prefcndu-se c se plimb discutnd tot felul de nimicuri. Cnd o auzi, Isabelle o tuli la fug, iar cele dou femei se uitar una la cealalt i izbucnir n rs, simindu-se amndou tinere i btrne n acelai timp. n august, Sarah urma s mplineasc cincizeci i ase de ani, dei nu-i arta deloc vrsta. Tu nu fceai chestii din astea? o ntreb Emanuelle. Eu da. Ai fcut aa doar cu nemii, n timpul rzboiului, o tachin Sarah, dar Emanuelle inu s o corecteze sec: Asta era ca s obin informaii de la ei, zise ea mndr. E o minune c n-am murit toi din cauza ta, o mustr Sarah acum, dup treizeci de ani. Mi-ar fi plcut s-i omor eu pe toi, rspunse ea cu patim. Sarah i povesti despre vizita lui Joachim, imediat dup nunta lui Phillip. Nu-i spusese nimic despre asta, iar Emanuelle se art plictisit. M mir c mai e n via. Muli au fost ucii cnd s-au ntors la Berlin. Dei ca nazist era destul de cumsecade, dar un nazist rmne tot un nazist, orice ar fi Arta att de btrn, att de trist i cred c l-am dezamgit amarnic. Presupun c i nchipuia c ar putea s se ntoarc aici, acum, dup moartea lui William. Dar aa ceva ar fi fost imposibil. Emanuelle ncuviin din cap. tia ct de mult l iubise Sarah pe William. Nu se uitase la niciun alt brbat de la moartea lui William, i tia c n-avea s-o fac vreodat. ncercase totui, discret, s-i fac cunotin cu civa prieteni dup trecerea ctorva ani, dar se vedea limpede c n-o intereseaz nimic n acest sens. Nu o preocupau dect afacerile i copiii. Petrecerea lu sfrit la patru dimineaa, cnd orchestrele plecar, iar ultimii tineri rmai se aruncar n piscin. n cele din urm ajunser la castel, unde n zori Sarah le pregti omlete i cafea. Prezena lor o amuza. n ultima vreme, ajunsese s fie bucuroas c fcuse copii la o vrst att de naintat. Multe prietene de-ale ei sufereau de urt i singurtate, pe cnd ea i avea mereu n preajm. O scoteau din mini, dar cei care o cunoteau tiau c n fond i plcea. Se duse n camera ei la ora opt i zmbi vzndu-l pe Xavier care dormea butean pe patul lui Julian. Televizorul era tot aprins, dar pe ecran nu se vedeau dect punctioare, n acordurile Marseiezei. Intr n camer i nchise televizorul, i scoase lui Xavier plria de Davy Crocket, l mngie pe pr, dup care se duse n dormitorul ei i se odihni pn la amiaz. nainte ca Emanuelle s plece napoi la Paris, Sarah lu prnzul mpreun cu ea. Aveau multe lucruri de discutat. Fceau lucrri de extindere a magazinului din Paris, iar n ultima vreme Nigel i tot spusese c ar trebui s ia n considerare acelai lucru i la Londra. Aveau n continuare emblema regal, fiind acum oficial Bijutierii Coroanei. n ultimii ani, vnduser bijuterii multor efi de state, regi i regine, ca i la nenumrai arabi. Afacerile prosperau n ambele magazine, iar Sarah era entuziasmat de implicarea lui Julian. Acesta ncepu lucrul, aa cum promisese, n sptmna urmtoare, totul decurgnd fr probleme pn la vacana de o lun, care ncepea n august, cnd magazinul se nchidea. Julian plec n Grecia cu un grup de prieteni, iar Sarah se duse la Capii, cu Xavier i Isabelle. Se simir excelent acolo. Le plcur Marina Grande i Marina Picola, piaa, cluburile de pe plaj, ca de pild Canzone del Mare, dar i altele, mai populate. Isabelle studiase italiana la coal, iar cu spoiala de spaniol pe care o mai tia se considera o mare lingvist. Petrecur foarte bine cu toii. Locuiau la Quisisana, obinuiau s mnnce ngheat n pia, iar Sarah nu se putea abine s nu cerceteze i magazinele de bijuterii. Preurile i se preau ridicole, dar unele piese erau foarte frumoase. Sarah n-avea mare lucru de fcut acolo, n afar de a mnca, a citi i a se relaxa, petrecndu-i timpul cu copiii. Nu vedea nimic ru ca Isabelle s se duc singur cu taxiul la clubul de pe plaj. Se ntlni cu ea mai trziu, acolo, mpreun cu Xavier, care voia s mearg tot timpul la mgrui. n alt diminea, cnd Isabelle se dusese nainte pe plaj, Sarah i Xavier zbovir ceva mai mult n pia, s fac nite cumprturi. Ajunser la Canzone del Mare exact la timp pentru masa de prnz, dar Sarah nu reui s-i gseasc fata pe nicieri. ncepuse s intre n panic, cnd Xavier gsi sandalele lui Isabelle sub un scaun i descoperi c sora lui se afla ntr-o csu pe plaj. O gsir nuntru, fr sutienul de la costumul de baie, cu un brbat de dou ori mai n vrst dect ea, care gemea inndu-i snii n mn, n timp ce ea mngia proeminena amenintoare din slipul lui. Sarah rmase cteva clipe uitndu-se ngrozit la ei, dup care o nfc pe Isabelle i o trase afar. Ce fceai acolo, pentru numele lui Dumnezeu? tun i fulger Sarah, iar Isabelle izbucni n plns cnd l vzu pe brbat ieind din csu i ncercnd, fr succes, s se nfoare ntr-un prosop i s par stpn pe sine. Nu-i dai seama c fata mea are numai aisprezece ani? i se adres ea brbatului pe un ton veninos, reuind cu greu s-i pstreze cumptul. A putea chema poliia. Dei tia c vinovat era de fapt fiica ei, ncerca doar s-l sperie, pentru a nu mai repeta tentativa i altdat: i, dup expresia de pe chipul lui nelese c izbutise. Era un brbat foarte atrgtor, din Roma. Arta ca un play boy. Signora, mi dispiace mi-a zis c are douzeci i unu de ani. V rog s m scuzai, fcu el, uitndu-se cu prere de ru la Isabelle, care plngea isterizat lng maic-sa. Se ntoarser la hotel, iar Sarah i suger pe un ton glacial s-i petreac restul dup-amiezii n camera ei, urmnd s discute mai trziu despre ceea ce se ntmplase pe plaj. Ducndu-se ns din nou la plaj cu Xavier, i ddu seama c o simpl discuie nu era de-ajuns. Phillip i Julian aveau dreptate. Isabelle trebuia s plece la coal n alt parte. Dar unde? Asta era problema. Ce fceau amndoi acolo? ntreb Xavier, curios, cnd trecur din nou pe lng csu. Sarah se nfiora aducndu-i aminte de ce vzuse. Prostii, scumpule, fceau prostii.. Dup acest incident, o inu pe Isabelle din scurt tot restul vacanei. Atmosfera nu mai era la fel de amuzant. A doua zi, Sarah reuise deja s dea cteva telefoane. Gsise o coal minunat, lng grania cu Austria, aproape de Cortina. Putea face schi toat iarna, avea ocazia s vorbeasc att italienete, ct i franuzete i s nvee totodat s se stpneasc mai bine. Era o coal numai de fete, fr alt aezmnt de acest gen pentru biei prin mprejurimi. Sarah verificase totul cu mult atenie. i vorbi lui Isabelle despre acest proiect n ultima zi de vacan, iar fata, aa cum i era de ateptat, reaciona violent, dar Sarah rmase ferm pe poziie chiar i atunci cnd fiica ei ncepu s se smiorcie. Era spre binele ei. Dac nu pleca acolo, era convins c Isabelle putea face cine tie ce prostie rmnnd chiar nsrcinat. Nu vreau s m duc! tuna ea. Ba chiar i telefon lui Julian la magazin, la Paris. ns de data asta biatul i inu partea mamei sale. Dup Capri, plecar la Roma s-i cumpere cele necesare. Trimestrul colar ncepea peste cteva zile i nu avea niciun rost s o mai duc napoi n Frana, unde ar fi putut face cine tie ce nzbtii. Sarah i Xavier o conduser la coal, iar Isabelle fcu o mutr de parc i se necaser toate corbiile cnd vzu despre ce era vorba acolo. Localul era drgu, iar ea avea o camer mare i nsorit, de una singur. Celelalte fete erau foarte simpatice franuzoaice, englezoaice, nemoaice, italience, dou braziliene, o argentinian i o fat din Teheran. Cu totul, erau cincizeci de fete, ntregul grup prnd foarte interesant. Cei de la coala lui Isabelle din La Marolle recomandaser cu mult entuziasm aceast instituie de nvmnt, iar directorul o felicitase pe Sarah pentru buna alegere pe care o fcuse. Nu-mi vine s cred c m abandonezi aici, se vicri Isabelle, dar Sarah rmnea de neclintit n hotrrea ei. O lsar acolo, iar Sarah plnse tot drumul pn la aeroport. Se duse mpreun cu Xavier la Londra, s-l viziteze pe Phillip. Dup ce i ls fiul mpreun cu nepoii, Sarah se duse direct la magazin. Aici, totul prea n foarte bun ordine. Lu prnzul cu Phillip i rmase neplcut surprins de aluziile rutcioase la adresa lui Julian. Ce-nseamn toate astea? ntreb Sarah, candid. Ce-a fcut de eti aa de pornit mpotriva lui? Ei na, are nite idei cretine n materie de creaie. Nu-mi dau seama de ce se amestec n treburile astea, declar el ngmfat, dar Sarah i rspunse foarte calm: Fiindc l-am rugat eu. Are mult talent pentru creaia de bijuterii. Mult mai mult dect mine sau dect tine. Simte ce se poate i ce nu se poate face cu fiecare piatr preioas. Recent, hotrse s monteze un smarald de peste o sut de carate, ntreg, dei oricine altcineva ar fi preferat s-l taie. Julian ns nelesese perfect ce era mai potrivit de fcut i supraveghease n atelier fiecare etap. Nu vd ce e ru n chestia asta. Tu eti bun la alte lucruri, i reaminti Sarah. Se descurca de minune cu membrii diferitelor familii regale, tiind cum s i-i pstreze drept clieni. Aa rigid cum era, nobilii l agreau. Nu tiu de ce i tot iei aprarea, replic Phillip argos. Dac lucrul sta te consoleaz, Phillip, spuse ea, refuznd s mute din momeal, dar dezamgit de gelozia lui, i ie i iau mereu aprarea. V iubesc pe amndoi, s tii. Phillip nu mai rspunse nimic, dar se mai mbun oarecum cnd o ntreb despre Isabelle. i spuse mamei lui c auzise lucruri foarte bune despre coala aceea. S sperm c vor svri un miracol, spuse Sarah, pe un ton nu prea convins. Cnd ajunser napoi la biroul lui, Sarah observ o tnr foarte drgu care ieea din cldire. Avea picioare lungi i frumoase, purta o fust scurt, aa cum i-ar fi plcut i lui Isabelle. Fata i arunca lui Phillip o privire plin de subneles, care spunea multe. Phillip, furios, se prefcu brusc c nu o cunoate. Fata era nou i habar n-avea c Sarah era mama lui. Ce trf tmpit, se gndi el, dar Sarah remarcase deja schimbul de priviri dintre ei, hotrndu-se ns s nu comenteze n vreun fel cele ntmplate. Phillip se simi ns obligat s-i dea o explicaie, ceea ce confirm i mai bine legtura dintre ei. Nu conteaz, Phillip. Ai treizeci i trei de ani, te privete ce faci. Dup care adug cinic: Dar cu Cecily cum rmne? Pe Phillip l oc ntrebarea. i se nroi. Cum adic, e mama copiilor mei. Atta tot? fcu Sarah, privindu-l cu rceal. Bineneles c nu, eu ea e plecat deocamdat. Pentru numele lui Dumnezeu, mam n-a fost dect o glum, fata aia care flirta cu mine Las, drag, nu te ngrijora. Sarah i ddea ns seama c Phillip revenise la vechile apucturi fcea dragoste cu tot felul de trfe, fete care l amuzau cum zicea el, dar era nsurat cu alt femeie. i prea ru c nu reuise s gseasc ambele plceri ntr-o singur persoan, dar cum Phillip nu i se plnsese niciodat, renun la subiect, spre marea uurare a fiului su. A doua zi, Sarah i Xavier plecar la Paris. Julian i atepta la aeroport. Pe parcursul scurtului drum spre cas, Sarah i povesti despre vizita n Turnul Londrei, la Bijuteriile Coroanei, mpreun cu tatl lui, cnd abia se cunoscuser. Era un brbat foarte puternic? ntreb Xavier, fascinat ca ntotdeauna cnd auzea povestindu-se despre tatl su. Da, foarte, l asigur ea. i foarte bun, foarte elegant i afectuos. Era un om minunat, scumpetea mea, aa cum ai s ajungi i tu ntr-o bun zi. Aa cum i eti de fapt, n anumite privine. Julian avea i el aceleai caliti. nainte de a porni spre cas, cinar cu Julian la Paris. Acesta era fericit s fie mpreun cu ei i s afle veti despre Isabelle i despre magazinul din Londra. Sarah nu-i pomeni nimic despre ntlnirea cu Phillip, i nici despre comentariile acestuia la adresa lui. Nu voia s tulbure i mai mult apele ntre ei. n cele din urm, Sarah plec spre castel cu maina pe care o lsase la Paris. Pe drum, Xavier adormi lng ea, iar Sarah, privindu-l din cnd n cnd, i repeta ntruna ct de norocoas e. n timp ce alte femei i petreceau duminicile, cnd i cnd, cu nepoii, ea l avea tot timpul n preajma ei pe acest bieel minunat. i reaminti ct de disperat fusese cnd aflase c e nsrcinat i ct de linitit fusese William i rposata ei soacr, care l numea pe William o mare binecuvntare. Aa fusese de fapt pentru toi cei care l cunoscuser pe tot parcursul vieii, iar acum acest copila era pentru ea o adevrat binecuvntare. 26 Isabelle nu le scria dect foarte rar i doar cnd o sileau profesorii, iar atunci cnd o fcea se plngea crunt de coal. Adevrul este ns c, dup cteva sptmni, ncepuse s-i plac. i plceau rafinamentul fetelor de acolo, locurile unde mergeau i mai ales i plcea s schieze la Cortina. Avu chiar ocazia s ntlneasc mult mai muli oameni interesani dect ar fi putut s cunoasc n Frana i, dei coala o inea din scurt, reuise s-i fac o sumedenie de prieteni, i tot timpul primea scrisori i telefoane de la brbai. coala fcea toate eforturile pentru a opri aceste contacte, dar nu izbutea s le stvileasc n totalitate. La sfritul primului an petrecut acolo, Sarah i Emanuelle remarcar la Isabelle o schimbare pronunat. Asta nu nsemna neaprat c Isabelle se purta mai frumos, dar devenise ceva mai rezonabil i mult mai civilizat. nvase mult mai bine ce putea face i ce nu putea i cum s se poarte cu brbaii fr a le da impresia c i ademenea fi. Din anumite puncte de vedere, Sarah simea o uurare, dar din altele nu. E o fat periculoas, i spuse ea lui Julian ntr-o bun zi, iar el i ddu dreptate. mi tot d senzaia unei bombe care st s explodeze. Numai c acum a devenit mult mai complicat poate ca explozivele ruseti sau ca o rachet sofisticat. Julian izbucni n rs auzind-o cum o descrie pe sora lui. Nu cred s reueti vreodat s o schimbi. Nici eu nu cred, s tii. Asta m i sperie de altfel, recunoscu mama lui. Ei, ia spune, dar tu ce mai faci? Atepta de sptmni ntregi s se vad cu el. Am auzit c ai unele treburi cu una dintre cele mai bune cliente ale noastre. tiau amndoi la cine se refer. Julian se ntreba dac aflase de la Emanuelle. Contesa de Brise este o femeie foarte interesant, Julian, i mult mai periculoas dect sora ta. tiu, mrturisi el cu un rnjet, m sperie de moarte, dar o ador. Rposatul conte fusese cel de-al treilea so al ei n cincisprezece ani, iar ea avea treizeci i patru i devora brbaii. Julian era tot ce-i dorea acum. n ultima lun, cumprase bijuterii n valoare de o jumtate milion de dolari, ceea ce, desigur, i putea permite, dar tot mai venea s achiziioneze altele, cea mai mare bijuterie pe care i-o dorea, ca pe o jucrie, fiind Julian. Crezi c ai s te descurci? l ntreb ea deschis. Se temea ca Julian s nu ajung s sufere, lucru de care i era de altfel i lui fric, fcndu-l extrem de prudent. Un timp, da. M joc cu mult grij, mam, fi sigur. Bine, atunci, zmbi ea. Ce ocupai erau cu toii, cu poznele, cu partenerii i cu idilele lor! Spera din tot sufletul ca Isabelle s termine cu bine al doilea an de studii la coala din Elveia. Aa se i ntmpl, Isabelle venind acas exact cnd se celebra cea de-a douzeci i cincea aniversare a magazinului Whitfields. Sarah organizase o petrecere la castel, la care invitase apte sute de oaspei din toat Europa. Fusese poftit toat presa, urmau s lanseze focuri de artificii n prezena majoritii capetelor ncoronate din Europa. Practic, toate personalitile trebuiau s fie de fa. Emanuelle i Julian o ajutaser s organizeze totul. La petrecere aveau s vin Phillip cu Cecily i Nigel. Era fantastic. Toat lumea care fusese invitat veni la petrecere, mncarea era delicioas, artificiile extraordinare, iar bijuteriile, majoritatea de la ei, superbe. Serata se dovedi de-a dreptul perfect, punctnd o victorie major pentru Whitfields. Presa se art ncntat i cu toii o felicitar pe Sarah pentru extraordinara ei realizare. La rndul ei, Sarah mulumi i i felicit pe toi cei care o ajutaser s organizeze aceast sindrofie. A vzut-o cineva pe Isabelle? ntreb Sarah mai trziu, pe parcursul serii. Nu putuse s o ia personal de la aeroport, dar trimisese pe cineva s o ntmpine i s o aduc la petrecere. O vzuse i o srutase la sosire, nainte de a se mbrca, dar de atunci nu mai tia nimic de ea. Era prea mult lume i avea prea mult btaie de cap ca s se duc s-o caute. De-abia dac izbutise s-i gseasc pe Phillip i pe Julian. Phillip i abandonase nevasta nc de la nceputul seratei i i petrecea tot timpul cu un manechin care fcuse cteva reclame pentru ei. Dansase cu ea, spunndu-i ct de mult o plcea. Julian, la rndul lui, era ocupat cu ultimele lui cuceriri, dintre care una era o femeie mritat, iar dou ceva cam trecute, dar i o serie de fete superbe, motiv pentru care l invidiau toi brbaii, dar mai cu seam fratele lui. Pe Xavier l trimiseser la nite prieteni, ca nu cumva s fac vreo boroboa, dei, la nou ani i jumtate, ncepuse s nu mai fie att de neastmprat. Trecuse de faza Davy Crockett. Acum l fcea fericit James Bond. Julian i cumpra toate gadgeturile posibile, i l bgase deja pe furi la dou filme. Sarah i pregtise o rochie lui Isabelle, o toalet diafan din organdi roz, pe care o cumprase de la Emanuelle, la Londra. Era sigur c Isabelle avea s arate n ea ca o zn. Spera c nu se tvlea prin tufiuri cu rochia aceea frumoas. Rse n sinea ei de ideea care i trecuse prin minte. Cnd n cele din urm o gsi, Isabelle nu era n niciun tufi, ci dansa foarte decent cu un brbat mai n vrst, foarte concentrat asupra conversaiei. Sarah o privi ncntat i i fcu semn cu mna, trecnd mai departe. Toat familia arta minunat n seara aceea, pn i nora ei, care se mbrcase cu o rochie de la Hardy Amies i se coafase la Alexandre. Chteau de la Meuze arta ca un palat din basme. Ce mult i-ar fi dorit s fie i William lng ea! Ar fi fost grozav de mndru de ei, ba poate chiar i de ea i dduser mult osteneal cu restaurarea castelului, atta amar de ani. Nici nu-i venea s cread, cnd i amintea, c la nceput era o ruin drpnat. Dar de atunci trecuse mult timp. Douzeci i cinci de ani de la inaugurarea magazinului Whitfields. Treizeci i cinci de ani de cnd descoperiser castelul, n timpul lunii de miere. Cum de zburase timpul att de repede? A doua zi, presa publica articole senzaionale despre sindrofia de la castel. Toat lumea declarase c a fost petrecerea secolului i uraser magazinului Whitfields muli ani de prosperitate, cu condiia s fie cu toii poftii la viitoarea aniversare. n urmtoarele cteva zile Sarah se bucur de gloria petrecerii pe care o organizase. Nu prea reuea s se vad cu Isabelle, care se ntlnea tot timpul cu vechii ei prieteni. La optsprezece ani putea conduce maina i se bucura de mult mai mult libertate. Sarah, ns, voia s o supravegheze n continuare, iar cnd nu o gsi ntr-o dup amiaz, ncepu s se alarmeze. A plecat cu Rolls-ul, i explic Xavier. Zu? fcu Sarah surprins. n mod normal, avea voie s circule cu un Peugeot pe care l aveau la castel pentru ea i celelalte persoane de acolo. Nu tii cumva unde s-a dus, scumpete? l mai ntreb Sarah, presupunnd c Isabelle plecase n sat. Cred c s-a dus la Paris, rspunse el, lund-o din loc. Aveau un cal nou venit n grajd i trebuia s-l vad. Tot i mai plcea s se cread cowboy, uneori. n restul timpului, fcea pe exploratorul. l sun pe Julian la magazin i l rug s o supravegheze pe Isabelle, n cazul n care trecea pe-acolo. Ceea ce se i ntmpl cnd, dup o or de la convorbirea telefonic, Julian o vzu intrnd i comportndu-se ca o client. Era mbrcat ntr-o rochie verde foarte frumoas i purta ochelari fumurii. Julian o zrise pe monitorul din biroul lui de la etaj i coborse imediat s o ntmpine. Cu ce v pot fi de folos, Mademoiselle? o ntreb el cu un glas nespus de fermector, ceea ce o fcu pe Isabelle s pufneasc n rs. O brar cu diamante? Un inel de logodn? O mic diadem? O coroan ar fi foarte bine. Dar sigur c da, continu el jocul. Cu smaralde, ca s se potriveasc toaletei pe care o purtai, sau cu diamante? Realitatea e c mi-ar plcea i una i alta, i zmbi ea radioas, iar Julian o ntreb degajat ce o adusese n ora. Am venit s m ntlnesc cu un prieten i s beau un pahar. Ai condus dou ore i ceva doar ca s bei un pahar? o ntreb el. Trebuie c eti nsetat. Foarte spiritual, ce s zic. N-aveam nimic de fcut acas, aa c m-am gndit s vin pn aici. n Italia fceam adeseori aa. tii, mergeam la Cortina s lum prnzul sau s facem cumprturi. Prea extrem de rafinat i de frumoas. Era chiar senzaional. Foarte ic, o tachin el. Ce pcat c lumea de aici nu este la fel de amuzant. Julian tia c peste cteva sptmni Isabelle urma s plece n sudul Franei, la una dintre prietenele ei de la coal, la Cap Ferrat. Era nc rzgiat, dar nu ncpea nicio ndoial c se maturizase. Unde te ntlneti cu prietenul tu? La Ritz, s bem ceva. Hai cu mine, i zise el, ieind de dup tejghea. Te las eu n drum. Trebuie s duc un colier cu diamante unei vicontese. Sunt cu maina, replic ea cu rceal. n fine, de fapt, cu maina mamei. Iar el nu-i mai puse nicio ntrebare. Atunci, poate m lai tu pe mine n drum. Maina mea s-a defectat. Voiam s iau un taxi, mini el, dar inteniona s vad cu cine se ntlnea. Lu o cutie cu un ambalaj impresionant i o puse ntr-un plic, dup care iei afar i se sui n maina lui Isabelle, nemailsndu-i rgazul s obiecteze. Vorbi verzi i uscate, de parc ar fi fost perfect normal s o vad la Paris cu maina, dup care o srut la desprire, n faa recepiei, unde se opri s discute cu portarul, care l cunotea foarte bine i se preta la jocul lui. Renaud, pref-te c iei cutia asta. Poi s-o arunci dup ce plec, dar s nu te vad nimeni. A putea s i-o dau neveste-mi, i opti el, dar cred c n-ar fi mulumit cu o simpl cutie. Ce facei astzi? M in dup sor-mea, i mrturisi el, prefcndu-se n continuare c i d instruciuni. Se ntlnete cu cineva la bar i vreau s fiu sigur c e n regul. E o fat foarte frumuic. Am observat. Ci ani are? Doar optsprezece. Ohoho fluier Renaud, nelegtor. Bine c n-am o fat ca ea scuzai-m, adug el repede. N-ai putea s te duci pn acolo s vezi dac e deja cu cineva? Dup care intru i eu i m prefac c am dat de ei din ntmplare. Nu vreau s irosesc prilejul nainte s apar tipul. Julian presupunea c sora lui urma s se vad cu un brbat, prndu-i-se puin probabil ca Isabelle s fi btut atta drum pentru ntlnirea cu vreo prieten. Sigur c da, accept Renaud imediat, n timp ce strngea n palm o bancnot respectabil, dei de data asta era chiar bucuros s fie de folos. Lordul Whitfield era un tip simpatic i ddea baciuri grase. Julian se prefcea c scrie un bilet lung la recepie. Renaud se ntoarse ntr-un minut. E acolo, i ai dat de bucluc, prietene. Merd, fcu Julian pe franuzete. Cine e? l cunoti? Se temea s nu fie cine tie ce mafiot. Sigur c da. E aici tot timpul sau, oricum, de mai multe ori pe an, fcnd curte cte unei femei. Uneori mai btrn, alteori mai tnr. l cunosc i eu? Poate. Emite cecuri fr acoperire cel puin de dou ori pe sejur, i nu d niciodat baci dect dac simte c se uit cineva la el. Pare fermector, mri Julian. E complet lefter. Cred c umbl dup bani. Splendid. Exact ce ne trebuia. Cum l cheam? O s v plac principe de Venezia i San Tebaldi. Susine c este unul dintre prinii veneieni. O fi, mai tii! Sunt vreo zece mii din tia pe-aici. Cu totul altfel dect la englezi sau la francezi. Italienii aveau mai muli prini dect stomatologi. E o hahaler, dar arat bine, iar ea e tnr. Nu-i d seama de realitate. Cred c numele lui mic e Lorenzo. Ce distins! Julian era complet debusolat de ceea ce auzise. Nu-i nimic de capul lui, i reaminti recepionerul, iar Julian i mulumi din nou i se ndrept spre bar. Avea un aer degajat i foarte preocupat, extrem de aristocratic. Se vedea c e de vi nobil, cum i spunea mereu Renaud, lucru pe care l tia i el. Cu totul altfel dect prinul de Pasta, cum i zicea el. Oh, aici erai scuz-m fcu Julian, zmbind cu gura pn la urechi i prefcndu-se surprins c d peste ea, ca din ntmplare. Voiam s te srut de rmas bun. Cu un surs larg, i arunc o privire brbatului de lng ea, simulnd o ncntare deosebit de a-l fi ntlnit. Bun scuze pentru ntrerupere sunt fratele lui Isabelle, Julian Whitfield, zise el dezinvolt. i ntinse mna, degajat i relaxat. Sora lui se foia pe scaun. Prinul ns nu era deloc jenat. Avea ntr-adevr farmec i era onctuos i linguitor. Piacere Lorenzo di San Tebaldi Sunt fericit s v cunosc. Avei o sor de-a dreptul fermectoare. Mulumesc. Sunt ntru totul de aceeai prere. O srut delicat i se scuz c trebuie s plece, dar avea o ntlnire la magazin. Iei fr s se mai uite n urm i, cu toat comportarea lui strlucit, Isabelle nelese imediat c dduse de bucluc. Ieind din hotel, Julian i fcu cu ochiul portarului, dup care se ntoarse n grab la birou. De ndat ce ajunse acolo, o sun pe mama lui. Conversaia n-avu deloc un ton linititor. Maman, cred c s-ar putea s avem niel de furc. Ce e? Sau mai bine zis, cine? Era cu un domn cam de cincizeci de ani care, potrivit spuselor portarului de la Ritz, care l cunoate bine, e un prpdit vntor de zestre. E foarte drgu, dar cam lefter din cte se spune. Fir-ar s fie! exclam Sarah la captul firului. Ei, acum ce m fac eu cu ea? S-o nchid iar n cas? E cam mare pentru aa ceva. De data asta n-o s-i fie uor. tiu, oft Sarah exasperat. Isabelle nu venise acas dect de dou zile i avea deja probleme cu ea. Efectiv, nu tiu ce s m mai fac. Nici eu, zu aa. Dar tipul sta nu-mi place deloc. Cum l cheam? de parc lucrul acesta ar mai fi contat acum. Principele Lorenzo di San Tebaldi. Cred c e din Veneia. Iisuse! Asta ne mai lipsea. Un prin italian. Dumnezeule, cum poate fi att de proast!? i dau perfect dreptate. Dar trebuie s recunoti c fata noastr arat senzaional. Cu att mai ru! exclam mama ei disperat. Spune-mi, ce-ai vrea s fac? S m ntorc acolo i s-o scot de pr afar? Probabil c asta ar trebui s te rog s faci. Dar cred c e mai bine s-o lai n pace. Vine ea acas pn la urm i am s ncerc s-i bag minile n cap. Eti tare de treab. Nu, i mrturisi Sarah. Sunt obosit. Ei, nu te descuraja. Eti nemaipomenit, pe cuvnt. Asta-i prerea ta. n realitate, era micat de cuvintele lui amabile, cci avea nevoie de mbrbtare pentru nfruntarea cu Isabelle. Aceasta apru acas la miezul nopii, cu Rolls-ul. Asta nsemna c plecase din Paris pe la zece seara, ceea ce prea destul de rezonabil. Sarah cobor s-o ntmpine, dar era foarte suprat cnd fata intr n holul principal al castelului. O auzise venind i o atepta. Bun seara, Isabelle. Te-ai distrat bine? Foarte, mulumesc. Era agitat, dar rece, pregtit s-i nfrunte mama. Cum e cu maina mea? Foarte drgu scuz-m, am vrut s-i cer voie. M-am gndit c nu ai nevoie de ea. ntr-adevr, i spuse Sarah calm, n-am avut nevoie. Hai n buctrie s bei o can cu ceai. Cred c eti obosit dup atta condus. Exact de ce se temea Isabelle mai mult. Suna de ru augur. Mama ei nu zbiera, dar tonul ei era glacial. Se aezar amndou la masa din buctrie. Sarah i pregti o infuzie de ment, care pe Isabelle o lsa indiferent. M-a sunat Julian dup-amiaz, i spuse Sarah dup cteva momente, privindu-i fiica drept n ochi. Eram sigur, replic Isabelle, nervoas, tot sucind cana ntre degete. M-am ntlnit cu un vechi prieten din Italia unul dintre profesori. Da? fcu mama ei. Ce interesant. Am verificat lista de invitai i am constatat c a fost i el la sindrofie la noi, poftit de altcineva. Principele de San Tebaldi. Parc te-am vzut dansnd cu el, nu-i aa? E un brbat foarte chipe. Isabelle ncuviina din cap, netiind ce s mai spun. De data asta nu ndrznea s o contrazic; atepta doar s vad ce pedeaps o ateapt. Numai c mama ei avea mult mai multe s-i spun, iar ateptarea asta i se prea lui Isabelle de-a dreptul chinuitoare. Din pcate, continu mama ei, reputaia lui este destul de proast Vine la Paris din cnd n cnd umblnd dup doamne cu avere. Uneori i merge, alteori nu. Dar, n orice caz, draga mea, nu-i deloc o persoan recomandabil pentru tine. Sarah nu obiect n privina vrstei lui i nici pentru faptul c Isabelle plecase la Paris fr permisiunea ei. Se strduia s-i vorbeasc raional i s-i atrag atenia c tipul era un vntor de zestre. Spera ca astfel s-o impresioneze, dar situaia nu era aa. Oamenii spun mereu lucruri de genul sta despre prini fiindc sunt invidioi, rspunse ea cu candoare, nc speriat de confruntarea fi cu mama sa. n plus, simea c, de data ast, ansele de a o convinge erau minime. Ce te face s crezi asta? Aa mi-a spus el. i-a spus el aa ceva? Sarah prea ngrozit. Dar nu i-a trecut prin minte c a fcut-o tocmai pentru a se disculpa, n cazul n care lumea ar vorbi astfel despre el?! Pentru numele lui Dumnezeu, Isabelle, astea sunt vorbe goale, doar nu eti proast. Numai c n privina brbailor Isabelle era ntr-adevr foarte naiv. Aa fusese ntotdeauna, iar acum cu att mai mult. Julian dduse mai multe telefoane n dup-amiaza aceea i toat lumea i confirmase zvonurile despre noul prieten al lui Isabelle. Omul era un adevrat pericol. Nu e un tip de calitate, Isabelle. Ascult-m pe mine, se folosete de tine. Eti geloas. Nu fi ridicol! Ba da! zbier ea la maic-sa. De cnd a murit tati, n-ai mai avut pe nimeni i de-aia te simi btrn i urt, ceea ce aa i e vrei s pui tu mna pe el. Sarah rmase stupefiat la auzul unor asemenea nvinuiri, uitndu-se fix la fiica ei. i pstr totui calmul. Sper c nu crezi nici tu ce vorbeti. tim amndou c nu e adevrat. Tatl tu mi lipsete tot timpul, n fiecare clip, n fiecare ceas zise ea, cu ochii plini de lacrimi dar pentru nimic n lume nu l-a nlocui cu un vntor de zestre din Veneia. Acum locuiete la Roma, preciz Isabelle, de parc lucrul sta ar fi avut vreo importan. Mama ei cuget la cumplita nesbuin a tineretului. Uneori era consternat vznd cum tinerii i distrugeau viaa cu incontien. Pe de alt parte i ea, la aceeai vrst, nu fusese mai breaz n relaia cu Freddie, i reaminti Sarah n timp ce ncerca s-i fac fiica s revin cu picioarele pe pmnt. Puin mi pas unde locuiete, fcu Sarah, care ncepuse s-i cam piard cumptul. Pricepi sau nu? exclam ea, fr s primeasc niciun rspuns. Iar dac te mai prind c mi iei maina, s tii c pun poliia pe urmele tale, Isabelle. Bag-i minile n cap, altfel vezi tu ce peti. Ai neles? Nu mai poi s-mi dictezi ce s fac. Am optsprezece ani. i te pori ca o proast. Brbatul sta urmrete s pun mna pe banii ti, Isabelle, i pe numele tu, care este mult mai important ca al lui. Ferete-te! Nu te mai ntlni cu el. i dac nu vreau? o lu ea peste picior. Sarah nu tia ce s-i rspund. Poate c n-ar face ru s-o trimit la Whitfield pentru un timp, s stea cu nora ei cea anost i cu nepoii. Numai c Phillip nu putea fi un exemplu prea bun pentru sora lui, avnd n vedere viaa lui dezordonat i aventurile cu tot felul de trfe. Ce se ntmpla oare cu ei toi? Phillip se nsurase cu o femeie la care nu inea i nici nu inuse vreodat, pentru simplul fapt c era o persoan respectabil; Julian se culca mereu cu absolut orice femeie, ba chiar i cu mama acesteia dac se putea; iar Isabelle era nnebunit dup un terchea-berchea din Veneia. Cum de putuser, ea i William, s zmisleasc nite copii att de nesbuii? S nu te prind c se mai repet, o avertiz ea. Urc n camera ei, iar dup un timp o auzi pe Isabelle intrnd n dormitorul ei i trntind ua. Isabelle se purt frumos timp de o sptmn, dup care dispru din nou, de data asta cu Peugeot-ul. Susinea c se dusese la o prieten, la Garches. Dei nu avea probe n sens contrar, Sarah nu o credea. Atmosfera rmase ncordat pn la plecarea lui Isabelle la Cap Ferrat. Dup aceea Sarah oft uurat, dei nu-i ddea seama prea bine de ce. Coasta de Azur nu era att de departe. Dar mcar sttea la nite prieteni, i nu cu dobitocul la din Veneia. Cnd Julian se duse n sudul Franei pentru un sfrit de sptmn, i trimise de acolo maic-si ziarele din Nisa, Cannes i Monte Carlo. Erau pline de articole despre prinul de San Tebaldi i lady Isabelle Whitfield. Ce ne facem cu ea? l ntreb Sarah, disperat. Nu tiu, rspunse Julian, sincer. Dar cred c n-ar strica s mergem pn acolo. Plecar ntr-adevr sptmn urmtoare, cnd i gsir amndoi puin timp liber, i ncercar s o conving s-i bage minile n cap. Isabelle refuz ns s-i asculte, spunndu-le pe leau c l iubete, iar el o ador. Normal c te ador, prostuo, tiind ct eti de bogat, ncerc s-i explice fratele ei. Dac pune laba pe tine, s-a aranjat pe via. M dezguti! ip Isabelle. Amndoi, de fapt. Nu fi proast! se roi el. O luar s stea cu ei la hotelul Miramar, dar Isabelle izbuti s fug. Dispru efectiv de pe faa pmntului timp de o sptmn, iar cnd se ntoarse, era cu Lorenzo. Se scuz insistent pentru faptul c fuseser amndoi att de necugetai, pentru c nu se gndise ca mcar s-i sune Sarah l sget cu privirea. Fusese bolnav de spaim, dar nu ndrznise s anune poliia de teama scandalului. i nchipuia c Isabelle era cu Lorenzo Isabelle a fost att de suprat continu el cerndu-le umil iertare. Isabelle l ntrerupse ns, adresndu-se direct mamei sale: Vrem s ne cstorim. Exclus, rspunse Sarah, tios. Atunci o s fugim iar. De fiecare dat. Pn ai s m lai s m mrit. i pierzi vremea degeaba. N-am s-i ngdui niciodat aa ceva, fcu Sarah, ndreptndu-i apoi atenia spre Lorenzo. i, mai mult, am s-i tai orice subvenie material. Isabelle avea ns deja o replic. Nu poi. Nu poi s-mi tai toi banii. tii bine c tot ce mi-a lsat tati mi revine automat cnd mplinesc douzeci i unu de ani. Lui Sarah i prea ru c o luase gura pe dinainte n privina asta; ar fi preferat s nu-i fi spus niciodat de condiiile acestei moteniri. Lorenzo ns pru brusc extrem de mbrbtat de aceast veste. Julian era scrbit. Situaia era mai mult dect limpede pentru toat lumea. Cu excepia lui Isabelle, prea tnr pentru a-i da seama. Era o tnr de optsprezece ani, cu niciun fel de experien de via, i n plus i foarte senzual, ceea ce avea ca rezultat o combinaie afurisit. Am s m mrit cu el, anun ea din nou. Sarah era intrigat de faptul c Lorenzo nu spunea nimic. i lsa viitoarea mireas s se bat de una singur i pentru el. N-am s te las niciodat s te mrii cu el. N-ai cum s m mpiedici s-o fac. Ba am s fac tot ce-mi va sta n putin, jur Sarah. Lui Isabelle i scprau ochii de furie i ur. Nu vrei s fiu fericit. Niciodat n-ai vrut. M urti. De data asta, Julian interveni rspicat: ncearc refrenul sta cu alii. n viaa mea n-am auzit o nerozie mai mare. Se ntoarse apoi spre viitorul lui cumnat, spernd s poat face apel la raiunea i decena lui, ceea ce se vedea ns c i lipsea cu desvrire. Chiar vrei s te nsori cu ea n aceste condiii, Tebaldi? Nu vd sensul. Firete c nu. Mi se rupe inima vznd toate astea, fcu el dndu-i ochii peste cap. Era ridicol, ceea ce observa oricine, n afar de Isabelle. Dar ce s spun O ador. A vorbit i n numele meu. Ne vom cstori. Mai avea puin i ncepea s cnte. Julian nu tia dac s rd sau s plng. Nu te simi caraghios? Isabelle are optsprezece ani. Ai putea, la o adic, s-i fi chiar bunic. E femeia vieii mele, declar el. Singurul lucru cu adevrat remarcabil n privina lui era faptul c nu fusese niciodat nsurat. i convenise s zboare din floare n floare. De data asta, ns, profiturile aflate n joc erau mai mari. Se gndea ce bine ar fi s pun mna pe micua lady Whitfield, a crei familie avea cele mai spectaculoase afaceri cu bijuterii din Europa, asta pe lng domenii, titluri i restul averii. O adevrat bogie. Captur de profesionist, i Lorenzo tia. De ce nu vrei s mai ateptai, dac suntei amndoi att de siguri? mai ncerc Julian, dar amndoi scuturar vehement din cap. Nu se poate i pe urm dezonoarea! nc puin i Lorenzo ncepea s plng! Am petrecut o sptmn cu ea. Gndii-v la reputaia ei i dac rmne nsrcinat? Oh, Dumnezeule, fcu Sarah, prbuindu-se pe scaun. Numai gndindu-se la o asemenea eventualitate i simea c i se face ru. Un copil cu tipul sta, n familia ei, ar fi chiar mai groaznic dect cei doi copii anoti ai lui Cecily. Eti nsrcinat? o ntreb ea direct pe Isabelle. Nu tiu. Nu ne-am luat nicio msur de precauie. Splendid. Abia atept s aflu rezultatul peste cteva sptmni. Rmnea, desigur, soluia unui avort, dar nu voia s se gndeasc acum la aceast variant. Varianta posibil era cstoria. Vrem s ne cstorim n vara asta sau cel mai trziu de Crciun. La castel, zise Isabelle, de parc ar fi repetat instruciunile lui Lorenzo, ceea ce era perfect adevrat. Voia o nunt impozant i somptuoas, ca s nu se poat descotorosi de el prea uor. Ceea ce oricum nu se putea. Dac se cstoreau, era pe veci. Lorenzo fiind catolic, inteniona s se nsoare cu Isabelle la biserica catolic din Roma, dup ce fceau nunta la castel. i spusese deja lui Isabelle c nu accepta altfel. Singurul lucru care conta pentru el era s fie unii n faa Domnului. Ba chiar plnsese cnd i spusese aceste lucruri. Noroc c nu-l auzise i Sarah Se certar, discutar, se contraziser i ipar pn noaptea trziu. Julian rguise, Sarah avea deja o migren nfiortoare, iar Isabelle era ct pe-aci s leine, moment n care Lorenzo ceruse s li se aduc nite ghea, sruri i prosoape ude. n cele din urm, Sarah ced. N-avea de ales. Ar fi fugit oricum i s-ar fi cstorit pe ascuns dac nu le ddea consimmntul. ncerc s-i conving s mai atepte un an, dar nici nu voiau s aud. Lorenzo insista c era preferabil s o fac acum, n cazul n care Isabelle ar fi rmas deja nsrcinat. Ce-ar fi s ateptm s vedem dac e aa? suger Sarah, calm. Dar la sfritul serii nu mai erau de acord s atepte nici mcar pn la Crciun. Perspicace, Lorenzo sesizase ct de mult l urau i tia c, dac nu fora acum nota, aveau s gseasc o modalitate de a scpa de el. n cele din urm, czur de acord pentru sfritul lui august, la castel, cu civa prieteni apropiai, fr nimeni altcineva i fr ziariti. Lorenzo era dezamgit c nu putea avea marea nunt visat pe care ar fi meritat-o, pretindea el dar i fgdui lui Isabelle s dea o petrecere fabuloas n Italia, pentru care Sarah nu era ns dispus s aloce niciun ban. Seara fusese plin de amrciune pentru ea i pentru Julian. Isabelle plec i se duse cu Lorenzo la hotelul lui. Acum nu mai exista nicio posibilitate de a o opri. Era hotrt s mearg pn-n pnzele albe spre propria-i distrugere. * Organizar o nunt restrns, dar cu mult gust, la Chteau de la Meuze, n prezena unor prieteni apropiai. Isabelle era foarte frumoas, mbrcat cu o rochie alb scurt, fcut de Marc Bohan de la Dior, i cu o plrie asortat. Sarah era nespus de mulumit c mcar nu rmsese nsrcinat. Phillip i Cecily venir i ei din Anglia. Julian o nsoi la altar, iar Xavier inu inelul, pe care Sarah i-ar fi dorit s-l piard. Pari emoionat, i spuse Emanuelle n oapt, n timp ce sorbeau din ampanie n grdin. Cred c am s vrs n curnd, rspunse Sarah, lugubru. Cstoria fusese oficiat n grdin, de un preot catolic i un episcop protestant. Dubl ceremonie religioas, dar i dublu dezastru pentru Isabelle. Lorenzo se art entuziasmat pe tot parcursul zilei, surznd, ncercnd s farmece pe toat lumea, innd toasturi i afirmnd mereu c regret enorm c nu avusese plcerea de a-l cunoate pe duce, tatl lui Isabelle. Nu crezi c exagerezi puin? ntreb Phillip, fcnd-o i el o dat n via s rd pe mama lui. Patetic, mai adug el. Ba bine c nu. n comparaie cu el, Cecily era Greta Garbo. Avea acum dou persoane n familie pe care le detesta. Numai c Cecily o plictisea doar. Pe Lorenzo l ura, ceea ce i frngea inima, fiindc tia c atta vreme ct Isabelle era mritat cu el nu se mai putea apropia de ea. Sentimentele ei fa de soul acesteia nu erau un secret pentru nimeni. Cum de-i poate nchipui c l iubete? se ntreb Emanuelle, disperat. Numai cnd te uii la el i vezi ct e de alunecos E tnr. Nu tie nc nimic despre brbaii de genul sta, spuse Sarah cu nesfrit nelepciune. Din pcate, i va fi dat s afle multe n scurt vreme. Situaia n care se afla Isabelle i reamintea de experiena pe care o trise ea nsi cu Freddie Van Deering. I-ar fi plcut s o scuteasc pe Isabelle de acest gen de necazuri i chiar ncercase s o fac s renune, dar fr niciun rezultat. Isabelle fcuse o alegere despre care toat lumea tia c era nepotrivit, numai ea nu. Nunta i petrecerea se prelungir pn spre sear, cnd Isabelle i Lorenzo plecar. Se duceau pentru luna de miere ntr-o nou staiune din Sardinia, la prietenul lui, Aga Khan, sau cel puin aa pretindea el. Sarah i imagin ns c existau muli oameni pe care el susinea c i cunoate foarte bine, dar care aveau s se fac nevzui n civa ani, dac Lorenzo rezista att de mult. Ceea ce Sarah spera din tot sufletul s se ntmple. Au plecat spre aeroport ntr-un Rolls-Royce de nchiriat, iar familia a rmas melancolic n grdin, gndindu-se cu toii la ceea ce fcuse Isabelle i dndu-i seama c o pierduser pentru totdeauna. Numai lui Phillip prea s nu-i pese prea mult, ca de obicei. Sporovia linitit cu o prieten a lui Emanuelle i a lui Sarah. Pentru restul familiei ns fusese mai degrab o nmormntare, nu o nunt. Sarah simea ntr-un fel c dduse gre fa de fiica ei, dar i fa de soul ei. William ar fi fost distrus dac l-ar fi vzut pe Lorenzo. Sarah avu cu ea o convorbire scurt, cnd Isabelle i Lorenzo ajunser la Roma, dup care nu mai afl nimic de fiica ei pn la Crciun. Sarah telefon de cteva ori i i trimise mai multe scrisori, fr ca Isabelle s-i rspund vreodat. Se vedea c e suprat pe toi. Julian izbuti s comunice cu ea de cteva ori, aa c Sarah aflase mcar c Isabelle e bine. Niciunul dintre ei n-avea habar ns dac e fericit. Nu veni deloc pe-acas n anul urmtor i nici nu o pofti pe Sarah pe la ea. Julian se duse la un moment dat la Roma, ca s-o vad. i povesti lui Sarah c Isabelle i se pruse foarte sobr i foarte frumoas, foarte italianc totodat, iar potrivit bncii lor comune, cheltuia o avere. Isabelle cumprase un mic palazzo la Roma i o vil n Umbria. Lorenzo i luase un iaht, un nou Rolls i un Ferrari. i, din cte constatase Julian, la orizont nu se profila niciun copil. Dup un an de absen, se ntoarser de Crciun la castel, dei cam n sil. Isabelle nu spuse nimic nimnui, dar i drui mamei ei o brar din aur foarte frumoas, cu perle, de la Buccellati. Apoi Isabelle i Lorenzo plecar pe 26 decembrie la schi, la Cortina. Sarah nu reuea s-i dea seama cum le mergea i nu ndrznea nici s abordeze acest subiect n faa lui Julian. Pn la urm, ns, Emanuelle dibui adevrul. Dup o cltorie de afaceri la Londra, pentru a se ntlni cu Nigel i Phillip, Emanuelle se duse la Roma. La ntoarcere i povesti lui Sarah c, dup prerea ei, Isabelle arta ngrozitor. Avea cearcne mari, era oribil de slab i nu mai rdea deloc. i, de fiecare dat cnd o vzuse, Lorenzo nu era cu ea. Cred c are mari probleme, dar nu tiu dac e dispus deocamdat s recunoasc fa de tine. Stai pregtit s o primeti acas, fiindc sunt convins c se va ntoarce. Sper s ai dreptate, zise Sarah cu tristee. Pierderea lui Isabelle o apsa cumplit de doi ani de zile. 27 Mai trecur nc trei ani chinuitori nainte ca Isabelle s se ntoarc la Paris. Venir, poftii de Sarah, la cea de-a treizecea aniversare a magazinului Whitfields. Petrecerea avea loc la Luvru, unde nchiriaser o parte din palat. Lucrul acesta nu se mai ntmplase niciodat, iar Emanuelle a trebuit s apeleze la relaiile ei guvernamentale pentru a obine aprobarea necesar. ntreaga zon din jur urma s fie nchis. Sute de gardieni i de jandarmi aveau s asigure paza, garantnd succesul sindrofiei. Sarah tia c avea s fie o reuit. Lorenzo tia i el c era un eveniment ce nu trebuia ratat, dar Sarah rmase uluit cnd afl c acceptaser invitaia. Isabelle i Lorenzo erau cstorii deja de cinci ani, iar Sarah se resemnase de mult vreme s-i tie fata la o asemenea distan. i concentra energia i afeciunea asupra lui Xavier i Julian, chiar i asupra lui Phillip ntr-o oarecare msur, dei l vedea destul de puin. Era cstorit de treisprezece ani cu Cecily, iar aventurile lui amoroase fceau adesea obiectul unor aluzii n pres, fr a fi ns vreodat confirmate, probabil c din respect fa de poziia lui, dup cum presupunea Sarah. Dup prerea unora, se hazarda cam tare. Parisul nu vzuse nicicnd petrecere mai extraordinar dect aceea organizat de Sarah la Luvru. Doamnele invitate erau teribil de frumoase, iar domnii att de importani, nct ai fi putut forma cinci guverne din personalitile prezente la masa ei. Dintre invitai fceau parte preedintele Franei, familia Onassis, familia prinului Rainier, arabi, greci, toate notabilitile americane i toate capetele ncoronate din Europa. Toat lumea care purtase vreodat vreo bijuterie de pre era acolo, la fel ca i multe tinere care aspirau la aa ceva. ntlneai curtezane i regine, oameni bogai i celebri. n comparaie cu sindrofia de acum, petrecerea din urm cu cinci ani prea modest. Nu se precupeise nimic pentru a se garanta succesul seratei, Sarah nsi fiind entuziasmat de rezultatul obinut. edea linitit, savurndu-i victoria, privindu-i pe cei o mie de oaspei cum mncau, dansau, beau, fceau mii de graii pentru cei din jur i pentru pres. Ba unii, fr ndoial, i fceau probabil de cap, ns fr ca lucrul acesta s se observe. Julian venise cu o tnr foarte drgu, o actri despre care Sarah citise c fusese implicat ntr-un scandal. Oricum, era ceva interesant i nou n ceea ce l privea. n ultima vreme umblase cu un manechin brazilian, uluitor de frumoas. Nu ducea niciodat lips de fete, dar tia ntotdeauna s se poarte cuviincios. Toat lumea l plcea. Lui Sarah i-ar fi plcut s-i gseasc o nevast, dar la douzeci i nou de ani Julian nu ddea deloc semne c ar vrea s se nsoare. Phillip i adusese nevasta, firete, dar petrecu cea mai mare parte a seratei cu o fat care lucra la Saint Laurent. O cunoscuse la Londra cu un an nainte i, dup toate aparenele, aveau multe lucruri n comun. Phillip arunca priviri fetelor cu care era Julian, aa c remarc i de ast dat prezena actriei, fr s fac ns cunotin cu ea. Dup aceea i trebui mult vreme s o gseasc pe Cecily, care tifsuia fericit cu regele Greciei despre caii ei. Sarah constat cu satisfacie c Isabelle era una dintre cele mai frumoase femei de acolo. Avea o rochie neagr, foarte mulat pe corp, luat de la Valentino, care i scotea minunat n eviden silueta superb. Purta prul ei negru lung pe spate i i pusese nite bijuterii cu diamante colier, brar i cercei asortai, mprumutate de la Julian. N-avea ns nevoie de bijuterii pentru a atrage privirile tuturor. Era efectiv att de frumoas, nct toat lumea se uita la ea i o admira. Sarah era ncntat c Isabelle venise acas pentru aceast petrecere. Nu se amgea n privina motivului pentru care veniser. Lorenzo se agita prin mulime, umblnd dup membrii diferitelor familii regale i poznd tot timpul pentru ziare. Bineneles, Sarah remarcase acest lucru, la fel ca i soia lui, care l privea calm. Sarah nu spuse nimic. Intuia c aveau probleme, dar atepta ca Isabelle s vorbeasc prima, ceea ce nu se ntmpl. Isabelle sttu pn trziu i dans cu vechi prieteni, n special un binecunoscut prin francez care o plcuse ntotdeauna. Muli brbai erau gata s o curteze pe Isabelle, care avea douzeci i trei de ani i era foarte frumoas. Numai c era mritat cu Lorenzo de cinci ani. A doua zi, Sarah i duse pe toi la mas la Le Fouquets, dorind s le mulumeasc pentru ajutorul dat la organizarea petrecerii. i poftise, aadar, pe Emanuelle, Julian, Phillip i Cecily, Nigel, prietenul lui creator de modele, Isabelle i Lorenzo. Xavier era deja plecat. Se rugase luni de zile de Sarah s-l lase s se duc n vizit la nite vechi prieteni de-ai lui, n Kenya. Iniial, Sarah se opusese acestui proiect, dar biatul insistase, aa c pn la urm, fiind i foarte ocupat cu pregtirea sindrofiei, l lsase s plece. La paisprezece ani, Xavier nu-i dorea dect s vad lumea larg, ct mai departe cu putin. i plcea s stea cu Sarah i se simea bine n Frana, dar era totodat foarte pasionat de lucrurile exotice i necunoscute. Citise de patru ori cartea lui Thor Heyerdahl i s-ar fi zis c tia totul despre Africa i Amazon, precum i despre tot felul de locuri din lume pe care niciun membru al familiei sale nu-i dorise vreodat s le viziteze. Era un om hotrt, semnnd puin cu William, puin cu Sarah; avea ceva i din cldura sufleteasc a lui Julian, i ceva din harul lui William. Dar avea, totodat, i simul aventurii i o pasiune pentru viaa aspr pe care nimeni din familie nu Ie mprtea. Majoritatea membrilor ei preferau Parisul, Londra, Antibele sau chiar Whitfield. Suntem foarte anoti n comparaie cu el, zmbi Sarah. Xavier i scrisese deja ase scrisori despre animalele fabuloase pe care le vzuse. i ncepuse s se roage de ea s-l mai lase i altdat s se duc acolo. E clar c n privina asta nu seamn cu mine, zmbi Julian. Se simea mult mai fericit pe o sofa dect ntr-un safari. i nici cu mine, glumi Phillip pe seama lui, iar Lorenzo se lans imediat ntr-o poveste nesfrit, care plictisi pe toat lumea, despre un bun prieten de-al lui, maharajahul din Jaipur. Se simir foarte bine la dejun, n ciuda prezenei lui Lorenzo, iar dup aceea fiecare plec la treburile lui, membrii familiei Whitfield lundu-i rmas-bun de la mama lor. Julian se ducea la Saint Tropez cu nite prieteni, s se odihneasc dup osteneala implicat de pregtirile sindrofiei-mamut, iar Phillip i Cecily se suir n avionul de Londra. Nigel mai rmnea cteva zile. La Paris, mpreun cu prietenul lui, Emanuelle i Sarah se ntorceau la lucru. Numai Isabelle inteniona s mai zboveasc dup dejun. Lorenzo spuse c avea de luat ceva de la Hermes i c voia s se vad cu nite prieteni. Nu plecau dect a doua zi i, pentru prima oar de atia ani, s-ar fi zis c Isabelle dorea s stea de vorb cu mama ei. Atunci cnd rmaser n sfrit singure, mai ovia nc. Sarah o ntreb dac mai vrea o cafea. Comandar amndou un espresso, iar Isabelle veni s se aeze lng Sarah. Pn atunci sttuse n cellalt capt al mesei. n ochii ei se citea o nefericire profund. Ridic amrt privirea spre mama ei, ncercnd s-i nfrneze lacrimile. Cred c n-am dreptul s spun nimic acum, aa-i? ntreb ea necjit. Sarah o mngie cu blndee pe mn, vrnd parc s-i aline toat durerea de care voise s o fereasc de la bun nceput. Fusese ns imposibil. Nu m pot vita, avnd n vedere c tu m-ai avertizat la ce s m atept, continu Isabelle. Ba da, poi, zmbi Sarah. Ai tot dreptul. Eti nefericit, nu-i aa? se hotr ea s spun. Foarte, recunoscu Isabelle, tergndu-i o lacrim de pe obraz. N-am avut nici cea mai mic idee c aa va fi eram att de tnr i de proast tu i-ai dat seama. Am fost orbit Tot ce-i spunea acum era adevrat, dar Sarah se necji oricum, dei se ateptase la aa ceva. Nu gsea nicio consolare n faptul c avusese dreptate. Nu cnd era vorba de fetia ei. I se rupea inima vznd-o att de nefericit. ncercase de ani de zile s se mpace cu gndul c nu o mai vedea, dar durerea persistase n sufletul ei. Iar acum, constatnd ct suferea, toat nstrinarea lui Isabelle i se prea i mai inutil. Erai foarte tnr, ncerc Sarah s-i gseasc o scuz. i foarte ncpnat. Iar el foarte perfid. Isabelle ncuviin din cap amrt, fiindc tia prea bine c aa stteau lucrurile. S-a jucat cu tine cum a vrut, ca s-i ating scopul. De altfel, i manipulase pe toi, forndu-le mna i amgind-o pe Isabelle s se mrite cu el. i era uor s-o ierte pe Isabelle, dar nu i pe Lorenzo. A tiut foarte bine ce urmrete, continu Sarah. Exact. Cum am ajuns la Roma i a obinut ce voia, totul s-a schimbat. Am avut senzaia c alesese deja acel palazzo, spunea c toat lumea bun are unul i c aa trebuie s facem i noi, pentru copiii notri. La fel a fcut i cu vila din Umbria. Apoi a cumprat Rolls-ul iahtul Ferrari dup care, brusc, am nceput s nu-l mai vd. Ieea tot timpul cu prietenii i am nceput s citesc tot felul de chestii prin ziare despre el i zicea c sunt vechi prietene sau verioare. De ai fi zis c e nrudit cu jumtate din Europa, complet ea, dezndjduit, privind-o pe Sarah drept n ochi. M nal de ani de zile. Acum, nici mcar nu se mai ascunde. Face tot ce are el chef i mi spune c eu nu pot aciona nicicum. n Italia, divorul nu este acceptat. Lorenzo e rud cu trei cardinali i susine c nu o s divoreze de mine. Isabelle era disperat. Sarah nu se ateptase ca lucrurile s fi mers att de departe i nici ca Lorenzo s se poarte att de revolttor. Ce tupeu pe el s vin aici i s stea cu ei, s ia parte la petrecerea ei i s curteze toate cucoanele. Dup ce o nelase pe Isabelle. Sarah era livid. I-ai mai spus c vrei s divorezi? o ntreb Sarah ngrijorat, mngind-o pe mn. Isabelle ncuviin dnd din cap. nc de acum doi ani, cnd avea o aventur ptima cu o femeie renumit din Roma. Pur i simplu nu mai suportam. Apreau n toate ziarele. Nu vedeam ce sens avea s m mai pretez la jocul sta. ncepu s plng de-a binelea. Mi-a fost att de urt i m-am simit att de singur! Sarah o strnse la pieptul ei. Isabelle i sufla nasul i continu trista poveste. I-am mai spus o dat i anul trecut. Dar de fiecare dat mi rspunde c nu se poate, c trebuie s m mpac cu gndul c suntem cstorii pe veci. Cu contul tu n banc vrea el sa fie nsurat, nu cu tine. Asta urmrise dintotdeauna i, potrivit lui Julian, fusese extrem de norocos. Tocase o grmad din banii pe care i-i dduse Isabelle, i continua s o pun s plteasc pentru tot. Lui Isabelle nici nu i-ar fi psat, n fond, prea mult, dac l-ar fi iubit. Dar nu-l mai iubea de ani de zile. Cnd pasiunea iniial s-a stins, ceea ce s-a ntmplat foarte repede, nu a mai rmas nimic n loc. Bine mcar c n-ai fcut copii cu el, relu Sarah. Fiindc dac reueti s scapi pn la urm de el, e mai puin complicat aa. Eti nc tnr, poi face copii mai trziu. Nu cu el, decret Isabelle pe un ton sumbru, cobornd vocea. Chelnerii stteau la o distan discret. Nici mcar nu putem face copii. De data asta Sarah rmase perplex. Pn acum, nimic din ceea ce auzise nu o surprinsese prea mult. De ce? i aducea aminte de ameninrile lui Lorenzo cnd voia s se nsoare cu ea cum c Isabelle ar putea fi nsrcinat, acesta constituind i principalul motiv pentru care nu fusese de acord s atepte pn la Crciun. Or Lorenzo nu era chiar att de btrn. Avea cincizeci i patru de ani. William fusese mult mai n vrst cnd l avuseser pe Xavier, i totodat nu att de sntos. Are vreo problem? se interes Sarah. A avut o form foarte grav de oreion cnd era mic. i e sterp. Mi-a spus unchiul lui. Enzo nu mi-a pomenit niciodat nimic despre asta. i cnd l ntreb, rde. Spune c sunt foarte norocoas cu acest mijloc de contracepie natural. M-a minit, mam Mi-a spus c o s avem o droaie de copii. Lacrimile i iroiau pe obraji. Cred c a fi n stare s rmn mritat cu el, orict de mult l-a ur, numai s avem copii. Nimic nu putea umple aleanul din inima lui Isabelle. De cinci ani de zile nu o iubise nimeni. i nici nu avusese o fiin asupra creia s-i reverse dragostea. Nici mcar familia, cu care se certase din cauza lui. Exclus s te gndeti la copii n situaia asta, i spuse Sarah calm. Doar nu vrei s-i vezi crescnd ntr-o atmosfer de necazuri i suferine. Totui, nu putea accepta ideea ca fiica ei s continue aceast existen. Oricum, nu mai dormim mpreun. i asta de trei ani. Nici nu mai trece pe-acas, dect s-i mai ia cteva cmi i s bage n buzunar nite bani. Lui Sarah i reinuse atenia ceva din ceea ce i spusese Isabelle i i propuse s se gndeasc mai trziu la acest aspect. Poate c principele de San Tebaldi nu era, n fond, att de mecher pe ct se credea. Nici nu mai mi pas, de fapt, continu Isabelle. Nu-mi mai pas de nimic. Parc a fi la nchisoare. Aa i arta de altfel. La lumina zilei, Sarah constat c Emanuelle avusese dreptate cnd i povestise cum o gsise la Roma. Isabelle era palid i stoars, ngrozitor de nefericit, i asta pe bun dreptate. Vrei s te ntorci acas? Probabil c aici ai putea s obii un divor. V-ai cstorit la castel. Ne-am mai cstorit din nou n Italia, i spuse Isabelle, dezndjduit. La biseric. Dac obin un divor aici, nu ar fi legal i n Italia i, oricum, nu m-a mai putea recstori. Ar fi ilegal. Lorenzo mi tot spune c trebuie s m resemnez. Oricum, el n-are de gnd s se clinteasc. i de ast dat, aa cum procedase i nainte, Lorenzo i luase pe nepregtite, ceea ce lui Sarah nu-i plcea deloc. Era cu mult mai ru dect n cazul primei ei csnicii. Atunci, tatl ei o scosese din impas. tia c i ea trebuia s gseasc o soluie pentru a-i ajuta fiica. Cum s te ajut? Ce vrei s fac, iubito? ntreb Sarah trist. Am s discut imediat cu avocaii, dar pn una alta cred c va trebui s mai ai rbdare un timp. Gsim noi ceva pn la urm care s-l atrag mai mult dect ideea de a fi nsurat cu tine, i poate reuim s negociem cu el. Trebuia s recunoasc ns c nu va fi deloc uor. Lorenzo era un tip dur. Isabelle o privi dintr-odat ciudat. i dorea ceva foarte mult. Nu la fel de mult ca un divor sau ca un copil, dar oricum ceva ce putea s dea un sens existenei ei. Se tot gndise de o bucat de vreme, dar innd seama de rceala intervenit ntre ele, nu ndrznise s o roage. Mi-ar plcea s am un magazin, opti ea, iar Sarah rmase surprins. Ce fel de magazin? Sarah credea c se gndea la un fel de butic. Whitfieids. Era absolut convins. La Roma? Sarah nu se gndise niciodat la aa ceva. Italienii i aveau bijutierii lor Buccellati i Bulgari. Nu i trecuse niciodat prin minte s deschid un magazin la Roma, dar, desigur, ideea era incitant, dei Isabelle i se prea cam prea tnr pentru a se ocupa de afaceri. E o idee interesant. Dar eti sigur c vrei ntr-adevr? Absolut. i ce facem dac reueti s divorezi sau pur i simplu te hotrti s-l prseti, cu divor sau nu? N-am de gnd s plec de acolo. Italia mi place. Ce ursc este viaa mea cu Lorenzo i persoana lui. Se lumin la fa pentru prima oar. Am prieteni minunai, iar femeile sunt att de elegante, poart tone de bijuterii fabuloase. Mam, ar fi un succes imens, crede-m. Sarah i ddea dreptate n privina italiencelor, numai c ideea era prea nou pentru ea. Trebuia s o rumege bine mai nti. D-mi rgaz s m mai gndesc. i mai gndete-te i tu. Nu te pripi. Este o treab care presupune foarte mult munc i o implicare total. Trebuie s lucrezi enorm, ore n ir. Un magazin de genul sta nseamn mult mai mult dect s te mbraci cu toalete elegante. Stai de vorb cu Emanuelle stai de vorb cu Julian Trebuie s fi foarte sigur nainte de a te avnta n acest proiect. Numai la asta m tot gndesc de un an de zile, doar c n-am tiut cum s te rog. Ei bine, acum mi-ai spus, zmbi Sarah. Acum las-m i pe mine s m gndesc i stai de vorb cu fraii ti. Apoi redeveni grav. i las-m s m gndesc i cum te pot scpa de Lorenzo. Nu poi, rspunse Isabelle, cu tristee. Nu se tie niciodat. n adncul inimii ei, Sarah tia c banii puteau rezolva totul. Folosii cum trebuie, la momentul oportun. Spera numai ca aceast clip s vin mai repede, pentru ca Isabelle s nu mai fie nevoit s-l suporte mult vreme. Mai discutar nc o or, dup care pornir amndou, pe jos, spre magazin. Sarah era fericit s-o simt din nou aproape de ea, aa cum nu se mai ntmplase de ani de zile. O durea sufletul amintindu-i de adolescena ei i de momentul n care o pierduse, n urma cstoriei ei cu Lorenzo. Uneori avusese aceeai senzaie ca atunci cnd o pierduse pe Lizzie, fiindc de muli ani Isabelle fusese ca i moart pentru ea. Acum ns se ntorsese, iar lui Sarah i se luase o piatr de pe inim. Isabelle se despri de ea n faa magazinului i se duse s se ntlneasc la ceai cu o veche prieten cu care fusese coleg la coal i care acum urma s se mrite. Isabelle o invidia pentru inocena ei. Ce mult i-ar fi plcut i ei s o ia de la capt. tia ns c nu putea nutri nicio speran n aceast privin. Existena ei, goal i deart, avea s se sfreasc tot cu Lorenzo. Mcar dac mama ei i ddea voie s deschid un magazin, va avea i ea ceva de fcut, ceva la care s se gndeasc, n loc s stea acas i s-l urasc, plngnd de fiecare dat cnd vedea un copila. Ar fi putut tri i fr copii dac l-ar fi iubit, sau i fr dragostea lui dac ar fi avut un copil care s o aline, dar neavnd niciuna, nici alta, calvarul era dublu. Se ntreba adesea cu ce pctuise ca s aib parte de atta suferin. E prea tnr, declar Phillip rspicat, cnd Sarah i telefon. Discutase deja cu Julian, cruia ideea i se pruse incitant. i plceau multe dintre piesele vechi de la Buccellati, dar i noile creaii realizate de unii bijutieri italieni mai tineri. Julian era de prere c putea realiza la Roma ceva foarte atrgtor, diferit de magazinul din Paris, ca i de cel din Londra, fiecare avndu-i stilul i clienii si. Londra avea familia regal i vechea gard, iar Parisul lumea extravagant i monden, persoanele elegante i foarte bogate, noua aristocraie. La Roma era plin de italieni stilai, avizi de bijuterii. Nu-i aa de grav, am putea gsi pe cineva care s o ajute s administreze magazinul, i contracar Sarah obieciile. Problema care se pune, ns, este dac Roma reprezint ntr-adevr o pia adecvat. Cred c da, ncuviin Julian pe un ton linitit, aflndu-se i el n legtur telefonic simultan cu ei. Ba eu cred c habar n-ai ce vorbeti, ca de obicei, se roi Phillip, ndurernd-o pe Sarah cu brutalitatea lui. Aa se ntmpla de fiecare data. Julian era n ochii lui Phillip modelul de om la care visa i el, fr s fi reuit vreodat s-l ajung. Tnr, chipe, fermector, adorat de toat lumea, i mai cu seam de femei. Cu anii, Phillip devenise un tip nchistat i rigid, iar n loc s par senzual, cum i-ar fi dorit, ddea mai degrab impresia de viclenie. Avea patruzeci de ani, dar spre regretul lui Sarah arta mai degrab a cincizeci. Cstoria cu Cecily nu-i priise deloc, dar fusese alegerea lui, ea reprezentnd n continuare genul de soie pe care i-o dorea respectabil, mohort, bine crescut, dar de obicei aproape inexistent. i petrecea cea mai mare parte a timpului la ar, ocupndu-se de caii ei. Cumprase recent o ferm de cai n Irlanda. Cred c ar fi bine s ne ntlnim i s discutm, zise Sarah pe un ton sec. Vii tu cu Nigel aici sau vrei s venim noi la Londra? n cele din urm, ajunser la concluzia c era mai simplu ca Nigel i Phillip s vin la Paris. Isabelle i Lorenzo plecaser deja. Discutar toi cinci, timp de trei zile, iar n final Emanuelle avu ctig de cauz. Sublinie cu mult tact c dac William i Sarah n-ar fi avut curajul s ncerce, la vremea respectiv, o formul nou i diferit, aproape scandaloas pe atunci, Whitfields n-ar fi existat i dac n-ar fi continuat s dezvolte aceast afacere, ntr-o bun zi totul s-ar fi terminat. Intrau n deceniul al optulea, o perioad de mari extinderi i dezvoltri. Prerea ei era c trebuiau s se ndrepte spre Roma, poate chiar spre Germania New York lumea nu ncepea i nu se sfrea cu Londra i Parisul. Punct bine lovit, remarc Nigel. n ultima vreme, Nigel arta foarte bine, distins ca de obicei; Sarah se temea de momentul cnd el avea s se retrag din activitate. Avea deja aproape aptezeci de ani. Dar, spre deosebire de fiul ei, Nigel era receptiv la viitor, la noi idei i avea ndrzneala de a se lansa n noi ntreprinderi. Cred c Emanuelle are dreptate, adug i Julian. Nu putem sta cu braele n sn i s ne mulumim cu ce avem. Ar fi modul cel mai sigur de a ne distruge afacerile actuale. De fapt, prerea mea este c ar fi trebuit s ne gndim la asta mai de mult, chiar dac nu venea propunerea lui Isabelle. Cred c e un moment foarte propice. La lsarea serii czuser deja de acord, dei Phillip nc mai bombnea, nemulumit. Considera c deschiderea unui nou magazin n Anglia ar fi fost un lucru mult mai nelept. Dar respinser cu toii propunerea lui. n mintea lui, era convins c niciun loc de pe pmnt nu se putea asemui cu Anglia. Sarah o sun n aceeai sear pe Isabelle i i ddu vestea cea bun. Isabelle era n al noulea cer de fericire. Biata fat tnjea dup dragoste, dup o via plin, dup afeciune i un sens al existenei. Sarah i promise s vin pe la ea n sptmna urmtoare, pentru a discuta planurile legate de magazin. n timpul vizitei de cinci zile la fiica ei, Sarah nu-l vzu niciodat pe Lorenzo. Dar unde e? se ncumet Sarah s o ntrebe n cele din urm. n Sardinia, cu nite prieteni. Am auzit c are o nou amant. Drgu din partea lui, spuse Sarah pe un ton caustic, aducndu-i brusc aminte de Freddie, care i adusese trfele la petrecerea lor aniversar. i povesti pentru prima oar lui Isabelle despre acest episod din viaa ei, iar fata se uit la ea, uluit. tiam c ai mai fost mritat i c ai divorat. Dar habar n-aveam de ce. De fapt, cnd m-am fcut mai mare, nici nu m-am mai gndit la asta. Nu mi-am nchipuit niciodat c ai fi putut face i tu cndva o greeal i c ai fost nefericit Sau c fusese cstorit cu un brbat care i aducea prostituatele n casa prinilor ei! Chiar i dup patruzeci de ani, povestea asta tot mai prea incredibil. Oricine poate grei, iar eu am fcut-o din plin. La fel ca i tine. Dar, n cele din urm, am scpat cu ajutorul tatlui meu. Apoi l-am cunoscut pe tatl tu. i tu ai s ntlneti ntr-o bun zi un om minunat. Ai rbdare i ai s vezi c aa o s fie. O srut pe obraz i se ntoarse la, Excelsior, unde locuia. n anul urmtor, lucrar cu frenezie pentru amenajarea spaiului pe care l nchiriaser, pe Via Condotti. Localul era mai mare dect celelalte dou magazine i extrem de impozant. Cldirea reprezenta un adevrat punct de atracie pentru orice vizitator, iar Isabelle nu-i mai ncpea n piele de fericire. Se simea de parc ar fi avut un copila, obinuia s le spun prietenilor ei. Nu se mai gndea dect la asta, orice ar fi fcut, i nici mcar nu-i mai psa c nu-l vedea niciodat pe Enzo. Acesta i btea joc de ea i i spunea c avea s dea un mare chix. Dar Lorenzo nu o cunotea pe Sarah i nu tia de ce era ea n stare. Angaj o firm de publicitate, menit s vrjeasc presa italian. O puse pe Isabelle s dea recepii, s se implice n viaa monden din Roma ntr-un fel la care fiica ei nu se gndise niciodat. Fcea opere filantropice, organiza dejunuri i lua parte la toate evenimentele importante din Roma, Florena i Milano. Dintr-o dat, lady Isabelle Whitfield, principesa de San Tebaldi, devenise una dintre persoanele cele mai cutate din Roma. n preajma inaugurrii, pn i soul ei ncepuse s-i dea atenie. Le povestea prietenilor lui despre magazin, ludndu-se cu bijuteriile alese de el i cu faptul c lumea cumprase deja de la el. Isabelle auzi i ea de minciunile lui Lorenzo, dar nu le ddu nicio atenie. Era mult prea ocupat tot timpul, verificnd planurile, discutnd cu arhitecii, angajnd personalul. n ultimele dou luni, Emanuelle venise la Roma s o ajute. Angajar un tnr capabil, fiul unui vechi prieten de-al ei care lucrase n ultimii patru ani la Bulgari, ntr-o funcie important. Nu le fusese greu s-l conving s renune la slujba pe care o avea i s o ajute pe Isabelle n conducerea noului magazin. Tnrului nu-i venea s cread c avea un asemenea noroc. O venera pe Isabelle, iar n scurt timp se mprietenir, Isabelle plcndu-l i ea. Era detept, avea un suflet bun, era drgu i cu mult sim al umorului. Era nsurat i avea patru copii. l chema Marcello Scuri. Petrecerea de inaugurare a fost un eveniment senzaional la Roma, fiind prezent toat lumea bun din Italia, la fel ca i muli dintre clienii lor leali din Londra i Paris. Venir invitai din Veneia, Florena, Milano, Napoli, Torino, Bologna, Perugia. Oaspei din toat Italia. Munca temeinic i meticuloas pe care o depuseser timp de un an de zile era acum rspltit. Previziunile lui Sarah fuseser strlucite. Pn i Phillip trebui s admit cu prere de ru c magazinul era fabulos, iar Nigel declar c, dac ar fi s moar n momentul acela, ar muri fericit c avusese parte s vad aceast splendoare. Magazinul se potrivea perfect cu Roma, bijuteriile erau frumoase, ntr-o combinaie ideal de vechi i nou, ostentativ i discret, nefiind nici chiar foarte scumpe. Isabelle i mama ei erau entuziasmate de succesul repurtat. Tnrul director, Marcello, i Isabelle fcuser o treab excelent. Emanuelle era foarte mndr de amndoi. Cei doi frai ai lui Isabelle o felicitar pentru excelentele rezultate obinute. Dup trei zile, cnd plecar s se ocupe de magazinele lor, localul din Roma funciona deja din plin. Emanuelle plecase la Paris cu o zi nainte s rezolve o mic problem ce se ivise la magazinul de acolo. Avusese loc o spargere, dar n mod miraculos, graie excelentului sistem de securitate prevzut cu geamuri antiglon i dispozitive perfecte de nchidere a uilor, nu se furase nimic. Emanuelle dorise ns s ajung mai repede acolo pentru a mbrbta tot personalul, destul de zguduit de acest incident neplcut. Devenise tot mai complicat s asigure un sistem de protecie antifurt. Pn acum, ns, datorit unei securiti excelente, ambele magazine fuseser scutite de spargeri. Pe parcursul zborului spre Paris, mpreun cu Julian, Sarah se gndea nc la reuita inaugurrii magazinului din Roma. l ntreb pe fiul ei dac se simise bine, iar el i confirm. l vzuse stnd de vorb cu o tnr principes foarte drgu, iar apoi cu un manechin renumit de la Valentino. Femeile din Roma erau desigur foarte frumoase, dar lui Sarah i se prea c Julian se mai potolise la acest capitol. Avea aproape treizeci de ani i ncepuse deja s duc o via mai echilibrat. ntr-o vreme fusese de nestpnit, dar, potrivit relatrilor din ziare, acum se schimbase. nainte de a ateriza la Orly, Julian i explic mamei lui motivul noii lui atitudini. O mai ii minte pe Yvonne Charles? o ntreb el candid, iar Sarah cltin din cap. Pn atunci discutaser despre afaceri, aa c nu-i ddea seama dac era vorba de vreo client de-a lor. Doar dup nume. De ce? Am cunoscut-o i eu? E actri. Ai cunoscut-o la petrecerea de aniversare de anul trecut. Da, printre ali o mie de invitai probabil. Bine c nu m-a lsat memoria, cum m temeam. Brusc, ns, i aminti de ea, dar nu de la petrecere, ci din ceea ce citise la un moment dat n ziare. N-a fost implicat ntr-un divor scandalos acum civa ani dup care s-a recstorit? Parc am citit undeva despre ea Dar de ce? Julian se simi foarte ncurcat, regretnd c mama lui avea o memorie att de bun. La cei aizeci i patru de ani ai ei era la fel de ager la minte, la fel de puternic, dei ceva mai blnd, i la fel de drgu ca ntotdeauna. O iubea nespus, dar uneori i-ar fi dorit parc s nu dea atta atenie tuturor detaliilor nesemnificative. Cam aa ceva rspunse el. De fapt, acum divoreaz iari. Am cunoscut-o ntre dou csnicii ba poate chiar n timpul lor, i zise Sarah n gnd, cunoscndu-i fiul i ne-am rentlnit recent, din ntmplare, acum cteva luni. La momentul potrivit, cum s-ar spune, i zmbi Sarah. Uneori, Julian i se prea nc teribil de tnr. Ai avut noroc. Da, aa e. Ceva n privirea lui o nspimnta pur i simplu. E o fat cu totul deosebit, mai adug el. Firete, cu dou csnicii la activ Ci ani are? Douzeci i patru. Dar e foarte matur pentru vrsta ei. Te cred. Sarah nu prea tia ce s-i mai spun i nici nu-i ddea seama unde voia el s ajung, dar presimea c finalul avea s-i displac. Vreau s m nsor cu ea, spuse Julian calm. Sarah simi c se prbuete direct pe pist, ca i cum avionul ar fi rmas fr carcas. Oh! exclam ea, ncercnd s nu par uimit. Dar inima i btea cu putere. i cnd ai luat hotrrea asta? Sptmna trecut. Numai c am fost att de prini cu inaugurarea magazinului, c n-am vrut s-i spun pn ce nu scpam de grija asta. Ce drgu din partea ta, coment Sarah n gnd. Era minunat c se gndise s se nsoare cu o fat divorat de dou ori i c i spusese totui i ei. O s-i plac, ai s vezi, continu Julian. Sarah spera ca Julian s aib dreptate, dei pn acum nu-i plcuse niciunul dintre partenerii de via alei de copiii ei. ncepuse s renune la sperana de a mai avea vreodat nurori sau gineri care s i se par ct de ct suportabili, darmite s-i mai i ndrgeasc. Pn acum situaia nu fusese deloc fericit la acest capitol. Cnd am s-o cunosc i eu? Curnd. Ce-ai zice de vineri seara? Am putea cina la Maxims, nainte s plec la Paris. Ar fi splendid, zmbi el afectuos. Sarah se ncumet apoi s-l ntrebe ceva ce poate ar fi fost mai bine s treac sub tcere. Chiar eti hotrt n privina asta? Absolut. De asta se temuse i Sarah. Apoi, uitndu-se la ea, Julian pufni n rs. Mam ai ncredere n mine Sarah i-ar fi dorit din tot sufletul s fie aa, ns senzaia neplcut din capul pieptului i spunea c Julian fcea o greeal. Iar cnd se ntlnir la Maxims, vineri seara, intuiia deveni certitudine. Nu se putea tgdui c fata era frumoas o frumusee blond, rece, glacial, aa cum vezi la suedeze. Era nalt, subire, cu pielea alb, ochi mari albatri, pr blond deschis, pe care l purta desfcut pe umeri. i povesti c fusese manechin de la paisprezece ani, dar apoi se apucase de film, fiind actri de la vrsta de aptesprezece ani. n apte ani jucase n cinci filme, iar Sarah i aminti vag de un scandal n care fusese la un moment dat implicat pe motiv c se culcase cu regizorul, dei era nc minor. Mai fusese apoi ceva legat de primul ei divor, cnd era mritat cu un actor la fel de tnr i de nesbuit ca i ea. Cel de-al doilea so fusese o alegere mai interesant. Se mritase cu un playboy german, de la care ncercase s pun mna pe o sum fabuloas de bani. Julian susinea ns c, n privina asta, lucrurile erau acum rezolvate. Aa c putea s se cstoreasc de Crciun. Lui Sarah nu-i prea venea deloc s sar n sus de bucurie, ci mai curnd s se duc acas i s plng. Povestea se repeta. Din nou, unul din copiii ei cdea orbete n capcana ntins de altul, refuznd s vad realitatea. De ce nu se mulumea s triasc doar o aventur cu ea? De ce se amgea singur c fata asta era soia potrivit pentru el? Fata era frumoas, extrem de atrgtoare din punct de vedere fizic, dar ochii ei erau reci, prnd foarte calculat. Fiina ei nu sugera nimic spontan, sincer sau afectuos. Dup felul cum se uita la el, Sarah intui c fata l plcea, l dorea, dar fr s-l iubeasc. Totul i sugera c avea de-a face cu o profitoare. Iar Julian se amgea amarnic vznd n ea o feti adorabil, pe care o iubea. Ei bine? ntreb el, fericit, cnd Yvonne se duse s-i refac machiajul, la sfritul mesei. Nu-i aa c e nemaipomenit? Nu-i place? Julian era orbit. Sarah se simea sfrit. Aa pise i cu ceilali copii. l btu uor pe mn i recunoscu c fata este frumoas, asta fr s mint. A doua zi, cnd Julian i aduse cteva ziare, ncerc s discute lucrurile cu mult discreie. Csnicia este ceva foarte serios, ncepu ea, simindu-se ca o bab pisloag. Este i prerea mea, confirm el, amuzat de introducerea pedant a mamei sale. Dar nu era genul ei. De obicei era foarte direct, dar acum se vedea c se teme oarecum. Mai trecuse o dat prin aa ceva, iar acum nu voia s-l piard i pe Julian. Cu el, tia prea bine c era altceva. Isabelle fusese ptima i tnr; Julian ns i adora mama, fiind mai puin probabil s o resping cu totul. Cred c vom fi foarte fericii, relu el optimist, ceea ce o ajut pe Sarah s continue. Nu sunt chiar att de sigur. Yvonne nu-i o fat ca oricare, Julian. Are o carier i i poart singur de grij de zece ani. Fugise de-acas la paisprezece ani, renunnd la coal pentru a deveni manechin. tie s rzbeasc n via, continu Sarah. i urmrete n primul rnd propriul ei interes, poate chiar mai mult dect binele vostru comun. Nu sunt convins c o intereseaz ce faci i c vrea de la csnicie acelai lucru pe care l vrei i tu. Asta ce nseamn? C umbl dup banii mei? Posibil. N-ai dreptate, fcu el suprat. N-avea nici un drept s se amestece, se gndea el. Prerea lui Sarah era ns diferit, tiind c avea tot dreptul s intervin n calitatea ei de mam. A obinut o jumtate de milion de dolari de la soul ei din Berlin, mai spuse el. Drgu din partea ei, coment Sarah cu rceal. i ct timp au fost cstorii? Opt luni. S-a desprit de el fiindc a silit-o s fac un avort. Eti sigur? n ziare scria parc, dac mi-aduc eu bine aminte, c l-a prsit pentru fiul unui antreprenor grec miliardar, care i-a dat ns papucii pentru o franuzoaic oarecare. Tare complicai mai sunt indivizii tia cu care ai tu de-a face! E o fat de treab, care a avut o via grea. Nu a cunoscut niciodat bucuria de a fi iubit. Mama ei a fost o femeie de moravuri uoare, iar pe tatl ei nu l-a cunoscut niciodat. A prsit-o pe maic-sa nainte ca ea s se nasc, iar mama s-a descotorosit de ea cnd avea doar treisprezece ani. Cum ai fi vrut, m rog, s urmeze cine tie ce coal nalt, ca sor mea? Cu toate astea, sora lui fcuse o grmad de greeli, pe cnd fata asta nu. Fcea n schimb calcule abile. Julian era una din przile ei. Sper s ai dreptate. Nu vreau s te vd nefericit mai trziu. Trebuie s ne lai s trim cum vrem noi, replic el, suprat. Nu e cazul s ne spui ce s facem. ncerc s n-o fac. tiu, fcu Julian, strduindu-se s se calmeze. Nu voia s se certe cu ea. Era doar trist c Yvonne nu-i fcuse mamei sale o impresie mai bun. Fusese nebun dup ea de cum o vzuse. M deranjeaz c ai mereu senzaia c tii ce e bine pentru noi, ceea ce nu este ntotdeauna aa. Dei trebuia s admit n sinea lui c lucrul acesta nu se ntmplase prea des. Oricum, considera c avea dreptul s fac aa cum dorea el. Sper ca de data asta s m nel, rspunse ea cu tristee. Ne dai binecuvntarea ta? Lucrul acesta nsemna foarte mult pentru el. O adorase ntotdeauna. Dac vrei tu. Se aplec i l srut, cu lacrimi n ochi. Te iubesc att de mult nu vreau s suferi vreodat. N-am s sufr. Radia de fericire. Julian plec, iar Sarah rmase singur n apartamentul ei, gndindu-se. La William, la copiii ei, i ntrebndu-se de ce erau cu toii att de nesbuii. 28 Julian i Yvonne s-au cstorit la primria din La Marolle, de Crciun. A urmat apoi un dejun somptuos la castel, n prezena a patruzeci de oaspei. Julian prea nespus de fericit. Yvonne purta o rochie scurt bej, de dantel, fcut la Givenchy, care i se prea lui Sarah o variant mai modern a rochiei ei de mireas la cstoria cu William. Dar aici se opreau toate similitudinile. Fata avea un aer rece i o duritate care efectiv o speriau pe Sarah. Emanuelle observase i ea acelai lucru, iar cele dou femei stteau acum linitite ntr-un col i rdeau amar. De ce avem noi parte mereu de situaii de felul acesta? spuse Sarah, cltinnd din cap i uitndu-se la prietena ei, care i puse blnd mna pe umr. i-am mai spus de fiecare dat cnd vd ce peti, mulumesc cerului c n-am avut niciodat copii. Lucrul acesta nu era ns ntru totul adevrat. Erau momente cnd o invidia totui, mai ales acum, la btrnee. M tot ntreb uneori, poate c nu-i neleg eu. Uite, ea e un sloi de ghea, iar el i nchipuie c l ador. Sper s nu-i dea seama niciodat de adevr, zise Emanuelle pe un ton linitit. Nu-i mai spuse lui Sarah c Julian i cumprase viitoarei lui neveste un inel cu un diamant de treizeci de carate, cadou de nunt, i c mai comandase i dou brri asortate. Fata se descurca aadar foarte bine, iar Emanuelle era convins c acesta era doar nceputul. Isabelle venise i ea la nunt, de ast dat fr Lorenzo. Era pregtit s le povesteasc o mulime de minunii despre magazinul din Roma. Totul mergea strlucit, singurul lucru care o deranja fiind faptul c trebuiau s cheltuiasc foarte muli bani pe paznici. Situaia n Italia era dificil, din cauza aciunilor teroritilor i ale Brigzilor Roii. Afacerile ns prosperau spectaculos. Phillip recunoscuse pn la urm c se nelase n aceast privin. Dar nu acceptase s vin la nunta fratelui su. Lui Julian ns nici nu-i psa. N-avea ochi i urechi dect pentru Yvonne. Acum era a lui. Plecau n Tahiti pentru a-i petrece luna de miere. Yvonne i spusese c-i dorise dintotdeauna s ajung acolo, dar c nu izbutise niciodat. La ntoarcere urmau s se opreasc la Los Angeles, la mtua Jane, sora lui Sarah. Sarah nu o mai vzuse de ani de zile, dar continuaser s pstreze legtura, iar Julian inea foarte mult la spiritul de familie. i lui Yvonne i convenea aceast oprire, pentru c voia s-i fac o serie de cumprturi la Beverly Hills. Sarah i conduse la plecare, mpreun cu oaspeii. Isabelle mai rmase la castel pn la Anul nou, ceea ce lui Sarah i fcu o mare plcere. Srbtorir mpreun ziua de natere a lui Xavier, care mplinea aisprezece ani. Isabelle spunea c nici nu-i venea s cread c timpul trecuse att de repede, n mintea ei Xavier fiind tot copil. Sarah rse amuzat de aceste reflecii. Gndete-te numai ce simt eu cnd m uit la tine, la Julian i la Phillip. Parc ieri erai nite copilai, iar acum Gndul i zbur la anii tinereii, i la William. Ce fericii fuseser Tot i mai simi lipsa, nu-i aa? ntreb Isabelle cu blndee, iar Sarah ncuviin din cap. E un sentiment ce i rmne pe via, trebuie numai s te obinuieti cu el. Aa fusese i cnd o pierduse pe Lizzie. Nu ncetase nicio clip s o iubeasc sau s nu-i mai simt lipsa, dar se obinuise pn la urm cu aceast durere zilnic, pn cnd, n cele din urm, ajunsese o povar suportabil. Isabelle nu tia ns nimic despre aceste lucruri. Faptul c nu avea copii constituia pentru ea un motiv permanent de suferin. O cuprindea atunci ura fa de Lorenzo, dei n ultima vreme nu se mai gndise att de mult la asta. Din fericire, era mult prea ocupat cu magazinul pentru a mai avea timp de altceva. Sarah era foarte ncntat de faptul c reuiser s deschid un magazin la Roma, condus de fata ei. i pru ru cnd Isabelle plec; iar viaa i continu cursul ei tihnit. Anul trecu repede. Dintr-odat, se trezi c era var. Veniser cu toii n vizit de ziua ei. mplinea aizeci i cinci de ani, ceea ce o cam speria. Insistaser ns cu toii s vin s o srbtoreasc la castel, ceea ce pentru Sarah era o adevrat mngiere. Nu suport gndul c sunt att de btrn, recunoscu ea fa de Isabelle. De data asta venise i Lorenzo, ceea ce nu prea i convenea. Isabelle era ntotdeauna mai ncordat cnd l tia prin preajm. Aveau ns multe de discutat despre magazin, aa c Isabelle mai uita de prezena lui. Venir, desigur, i Phillip i Cecily. Cecily era foarte bine dispus i povestea tuturor despre noul ei cal. Era implicat n activitatea echipei olimpice britanice de echitaie, iar ea i prinesa Anne tocmai fuseser mpreun la vntoare, n Scoia. Erau bune prietene nc din vremea anilor de coal. Cecily nu prea s-i dea seama de faptul c Phillip nu vorbea cu ea i nici nu o asculta. Vorbea ntruna, fr s-i pese. Veniser i copiii lor. Alexander i Christine. Aveau paisprezece i doisprezece ani, iar Xavier, dei mai mare dect ei, ncerca s-i distreze. i duse la not, n piscin, juc tenis cu ei, tachinndu-i mereu pentru c i spuneau unchiul Xavier, ceea ce pe copii i amuza copios. n cele din urm i fcur apariia Julian i Yvonne, n noul lui Jaguar ultimul tip. Yvonne era mai drgu dect oricnd, dar destul de apatic, Sarah nereuind s-i dea seama dac era din cauza cldurii sau a plictiselii. Dup toate probabilitile, weekend-ul nu avea cum s-i entuziasmeze prea mult pe niciunul, reflecta Sarah, simindu-se vinovat c i adusese pe toi acolo. Oricum, era un bun prilej de a le vorbi despre cltoria ei n Botswana cu Xavier. Fusese o excursie fascinant, n timpul creia avusese ocazia s viziteze, i nite rude de-ale lui William, la Cape Town. Adusese mici cadouri pentru fiecare. Xavier venise cu fosile extraordinare i cu roci de tot felul, nite nestemate rare, nelefuite, i o colecie ntreag de diamante negre. Avea o adevrat pasiune pentru pietre i se pricepea s le aleag, intuind fr gre valoarea lor, chiar aa cum erau, n stare brut. Intuia de asemenea modul optim de prelucrare, menit s le pstreze farmecul natural. i plcuser n mod deosebit minele de diamante pe care le vzuser la Johannesburg i ncercase s o conving pe mama lui s ia acas un tanzanit de mrimea unui grepfrut. N-aveam nici cea mai mic idee ce s fac cu el, le explic ea dup ce termin de povestit. Sunt foarte la mod acum la Londra, zise Phillip, care nu era ns prea bine dispus. Nigel fusese cam bolnav n ultima vreme i inteniona s se retrag la sfritul anului, ceea ce pentru Phillip era o perspectiv ngrijortoare. i spuse mamei lui c va fi imposibil s-l nlocuiasc dup atia ani, iar Sarah renun s-i aduc aminte ct de mult l urse la nceput. Toi aveau s-i duc lipsa, dar ndjduia ca Nigel s-i amne hotrrea. Continuar s discute despre excursia n Africa i, la dejun, Sarah se scuz n cele din urm dac i plictisise cumva cu povetile ei. Enzo se uita mereu n sus, iar Yvonne ddea semne de nerbdare. Dup prnz, Cecily dori s vad grajdurile, dar Sarah o inform c nu avea acolo nimic nou, dect aceiai cai btrni i obosii. Cecily insist totui s-i vad. Lorenzo se duse s trag un pui de somn; Isabelle se pregtea s-i arate mamei sale nite schie pe care le fcuse, iar Julian i promise lui Xavier i copiilor lui Phillip s-i ia la o plimbare cu maina lui cea nou. n felul acesta, Phillip i Yvonne rmaser singuri, simindu-se oarecum ciudat. De cnd se cstorise cu Julian, Phillip nu o ntlnise dect o singur dat. Recunotea c fata arta senzaional. Avea prul att de blond, nct sub razele soarelui de amiaz prea aproape alb. Phillip o invit s fac un tur prin grdini. n timpul plimbrii, Yvonne i se adres cu nlimea voastr, ceea ce lui Phillip nu i se prea deloc deplasat. Se vedea ns oricum c era ncntat de titlul de lady Whitfield. i povesti despre scurta ei experien la Hollywood, iar Phillip prea fascinat. Mergnd i discutnd ntruna, Yvonne se apropiase tot mai mult de el. Phillip simea mirosul prului ei i, cnd privea n jos, i zrea snii. Aflndu-se lng ea, aproape c nu se mai putea stpni, copleit de senzualitatea ei. Eti foarte frumoas, i zise el, deodat, n timp ce ea l privea sfioas. Ajunseser n captul parcului cu trandafiri. Aerul era att de fierbinte i de calm, nct lui Yvonne i-ar fi plcut s se dezbrace. Mulumesc, spuse ea, cobornd pleoapele. Genele lungi i atingeau obrajii. Brusc, Phillip ntinse mna i o mbri. Nu se putea stpni, copleit de o dorin pe care nu i-o mai controla. i strecur mna sub rochia ei, iar Yvonne gemu, lipindu-se de el. Oh, Phillip spuse ea ncet, ca i cum l-ar fi ndemnat s continue. i cuprinse snii ntre mini, frmntndu-i. Dumnezeule, eti adorabil, opti el, trgnd-o uor pe iarb, lng el. Rmaser aa, pn cnd pasiunea lor ajunse aproape de punctul culminant. Nu nu se poate, zise ea n oapt, trgndu-i rochia peste genunchi. Aici nu se poate Obiecta, aadar, n privina locului, nu a actului n sine sau a persoanei. Numai c Phillip nu se mai putea abine. Trebuia s o aib. Fremta de dorin, iar aa cum stteau ntini acolo, sub soarele strlucitor, nimic nu l-ar mai fi oprit. Se cufund ncet n ea, dureros, apoi cu o pasiune nestvilit. Yvonne se lipea de el, ndemnndu-l, ademenindu-l, chinuindu-l, andu-i dorina i tachinndu-l, pn cnd strigtul lui Phillip rsun n aerul neclintit din jur. Se terminase. Zceau amndoi alturi, gfind. Phillip o privea, nevenindu-i s cread ceea ce se petrecuse i ct de nemaipomenit fusese totul. Nu mai ntlnise o femeie ca ea. i tia c o dorete, c vrea s mai fac dragoste cu ea mereu i mereu Doar privind-o, i dorina l npdi iari. Excitat, se cufund din nou n ea, fr un cuvnt. Nu se auzeau dect gemetele ei, pn ce ajunser amndoi la orgasm. Dumnezeule, eti nemaipomenit, i opti el, ntrebndu-se dac nu cumva i auzise cineva. Practic, ns, nu-i mai psa. Totul l lsa insensibil, cu excepia acestei femei care l scotea din mini. i tu la fel, sufl ea, simindu-l pulsnd nc n adncul ei. N-am mai simit niciodat aa ceva, zise femeia, iar el o crezu. Apoi i trecu ceva prin minte i se trase uor napoi pentru a o privi mai bine. Nici chiar cu Julian? Yvonne scutur din cap, ceva din privirea ei spunndu-i parc mai mult. E vreo problem ntre voi? ntreb el plin de speran. Yvonne ridic din umeri i se lipi de fratele mai mare a lui Julian. Intuise ea de mult vreme c un lord e altfel dect un duce, i c al doilea nscut nu e totuna cu fratele lui mai mare. Or ei i surdea ideea de a fi duces i nu doar lady. Nu nu-i acelai lucru, zise ea cu tristee. Nu tiu. Ridic din umeri, prnd dezndjduit. Poate c ceva nu e n regul cu el n-avem o via sexual opti ea. Phillip o privea uluit, zmbind de fericire. Chiar aa? Ce surpriz! Julian era un impostor. Reputaia lui era egal cu zero. i cnd se gndea c n toi aceti ani l urse pentru asta. Degeaba. E de-a dreptul uluitor, coment el. M-am ntrebat chiar dac nu e cumva homosexual. Yvonne fcea pe ruinata. Pe Phillip l nduio farmecul ei ingenuu. Dar nu, cred doar c nu e bun de nimic. Sute de femei ar fi hohotit la auzul acestei afirmaii, numai c Yvonne era o actri desvrit, mai cu seam n prezena lui Phillip. mi pare ru, zise Phillip, ceea ce de fapt nu era adevrat. Era entuziasmat. i displcea ideea c trebuia s se ridice de lng ea i s se mbrace amndoi. Tocmai i trsese fermoarul la pantaloni cnd observar c trebuiau s caute chiloii lui Yvonne prin tufele de trandafiri. Se prpdeau de rs imaginndu-i ce ar fi spus mama lui dac i-ar fi gsit azvrlii acolo. Cred c i-ar fi zis c s-a distrat puin i grdinarul, rnji Phillip. Yvonne izbucni att de tare n rs, nct czu iar pe jos, tvlindu-se prin iarba mtsoas. Ademenit de coapsele ei lungi, Phillip fcu iar dragoste cu ea. Cred c ar trebui s ne ntoarcem, spuse el cu regret. Toat viaa lui se schimbase radical n numai dou ore. Crezi c poi scpa cumva de el disear? o ntreb Phillip gndindu-se unde s se duc amndoi. Poate la vreun hotel din localitate. Dup care i veni o idee i mai bun: vechile barci de la grajduri. Mai erau nc acolo zeci de saltele i pturi pe care le folosiser pentru cai. Nu suporta gndul de a petrece o noapte fr ea, iar faptul c era un lucru interzis l incita i mai mult. Am s ncerc, rspunse ea, plin de speran. Niciodat nu se distrase mai bine de cnd se mritase a treia oar. Era specialitatea ei. Viaa dubl. i plcea la nebunie. Primul ei so avea un frate geamn. Iar nainte de a-l prsi, se culcase deja cu fratele lui, ba chiar i cu tatl. Cu Klaus fusese ceva mai complicat, dar foarte amuzant. Julian era adorabil, dar att de naiv! Din mai se plictisea ngrozitor. Iar Phillip era lucrul cel mai frumos care i se ntmplase n ultimul an posibil chiar vreodat. Se ntoarser amndoi pe drum, pind alturi, atingndu-se n treact cu minile, fcnd aparent o conversaie normal, dei n oapt Yvonne i tot spunea ct de mult l iubete ct de bine fusese cu el ct de excitat era i cum de-abia ateapt s se fac noapte Cnd ajunser la castel, reuise s-l scoat din mini. Phillip era mbujorat la fa i parc pierdut cnd l vzur pe Julian aprnd cu Jaguarul lui cel nou. Hei! le fcu el cu mna. Ce-ai fcut voi amndoi pn acum? Ne-am plimbat prin parcul cu trandafiri, rspunse ea pe un ton drgla. Pe zpueala asta? Avei curaj, nu glum. Putanii coborr i ei din main. Julian remarc, n fine, c fratele lui arta foarte ncins i stors. i venea s rd, vzndu-l, dar se abinu. Scumpete, te-a necjit ru? o ntreb el dup plecarea lui Phillip. Nu m mir c a fost n stare s te trasc prin parc pe o asemenea canicul. N-a fcut-o cu rutate, opti ea n timp ce urcau n camera lor s fac dragoste nainte de cin. n seara aceea, cina se desfur ntr-o atmosfer de mare veselie. Toat lumea avusese o zi bun i erau cu toii bine dispui. Cecily izbutise s dibuiasc prin hambar nite vechi ei militare germane care o fascinau i o ntreb pe Sarah dac ar putea lua una cu ea n Anglia, la care Sarah i rspunse c era liber s-i aleag tot ce poftea. Xavier fusese lsat s conduc noua main a lui Julian, copiii mai mici se simiser excelent i ei, iar n ciuda prezenei lui Lorenzo, Isabelle era evident relaxat i fericit. Tinerii cstorii preau, de asemenea, ntr-o dispoziie excelent. Phillip avea un aer cam rezervat, dar la el nu era ceva neobinuit. Pn i srbtorita prea resemnat acum cu acea cifr ngrozitoare care reprezenta vrsta ei. Era fericit s-i aib pe toi cu ea i mulumit totodat c aniversarea propriu-zis trecuse parc pe planul doi. i prea ru c aveau s plece cu toii a doua zi dup-amiaz. Vizitele lor erau ntotdeauna scurte, dar mcar acum, dup ce Isabelle revenise printre ei, deveniser mult mai plcute. Rmaser mult vreme n sufragerie n seara aceea, Julian punndu-i tot felul de ntrebri despre perioada Ocupaiei din timpul rzboiului. Prea fascinat de cele povestite de Sarah. Cecily voia s tie ci cai adpostiser acolo i ce rase, iar Yvonne sttea tot timpul n spatele lui Julian i i masa umerii. Enzo moia ntr-un fotoliu confortabil, Isabelle juca pasionat cri cu fratele ei mai mic, n timp ce Phillip bea coniac i fuma trabucuri, privind afar, spre grajduri. n cele din urm, Julian nelese ce urmrea Yvonne, aa c disprur amndoi sus dup ce el i srut mama. Cecily plec i ea. Spunea c se simte istovit dup excursia n Scoia. n cele din urm, dispru i Phillip. Enzo continua s moie, iar Isabelle i Sarah tifsuir o bun bucat de vreme dup ce Xavier se dusese i el la culcare. Casa era cufundat n linite. Afar era lun plin. Ce noapte frumoas de ziua ei! Mncaser tort i buser ampanie. Sarah se simise foarte bine nconjurat de copii. ntre timp, la etaj, Yvonne recurgea la toate cunotinele ei n materie de amor pentru a-i chinui brbatul. Erau scheme deprinse n Germania, care l scoteau pur i simplu din mini pe bietul om. Aa c dup o jumtate de or, extenuat i satisfcut, Julian se cufund ntr-un somn adnc. Yvonne se strecur discret din camer, zmbind mulumit. i pusese nite jeani i un tricou. Porni n fug spre grajduri. Cecily dormea i ea. Luase nite somnifere, aa cum obinuia, ca s fie sigur c poate dormi bine. Asta chiar cu riscul mahmurelii trectoare de a doua zi de dimineaa. Sforia deja cnd Phillip iei din camer, mbrcat cu aceleai haine de la cin. N-avea ns cine s-l aud. Intr n grajduri pe ua din spate, oprindu-se o clip pentru a-i obinui ochii cu ntunericul. Apoi o zri, la numai civa pai. Frumoas i strlucitoare sub razele lunii, arta ca o nluc, goal-puc, clare pe o a. Se duse n spatele ei i o trase lng el. Gemu de plcere, lipit de ea, simindu-i pielea satinat. l cuprinsese o dorin arztoare. O trase de pe a i o duse n brae spre una din saltele. Acolo locuiser soldaii germani. Fcea dragoste cu ea, implornd-o s nu-l prseasc niciodat. Sttur ntini acolo ore n ir. innd-o n brae, Phillip nelese c viaa lui se schimbase complet. Nu putea renuna la ea era extraordinar att de deosebit de puternic ca un drog fr de care de acum nainte nu mai putea supravieui. Isabelle urc la culcare dup ora unu noaptea, dup ce reuise s-l trezeasc pe Lorenzo i s-l trimit sus. Sarah rmase singur n salon, ntrebndu-se ce urma s se mai ntmple. Nu putea continua aa la nesfrit. Mai devreme sau mai trziu, Lorenzo trebuia s accepte s se despart de Isabelle. O inea ostatic, iar Sarah n-avea de gnd s ngduie ca situaia s se perpetueze la nesfrit. Numai gndindu-se la asta se nfuria cumplit. Isabelle era o fat att de frumoas i avea dreptul la o via mai bun dect ceea ce i oferea el. Se dovedise exact att de ticlos pe ct bnuiser iniial, ba poate chiar mai ru. Gndindu-se la asta, Sarah iei n curtea interioar, sub razele lunii. i veneau n minte unele nopi de var din timpul rzboiului, cnd Joachim era acolo i discutau pn noaptea trziu despre Rilke, Schiller i Thomas Mann ncercnd amndoi s uite de rzboi, de rnii, de teama c poate William nu mai era n via. Gndindu-se la toate astea, porni instinctiv spre csu. Acum nu mai locuia nimeni acolo. Cldirea era nefolosit de mult vreme. Casa noului paznic era mai aproape de poart i mult mai modern. Sarah se hotrse, ns, s pstreze i vechea csu, din raiuni sentimentale. Acolo locuise iniial cu William, n timp ce restaurau castelul, acolo se nscuse i murise Lizzie. Visnd nc la vremurile acelea i fcndu-i plimbarea nainte de culcare, auzi un zgomot venind dinspre grajduri. Era un geamt stins i ea se ntreb dac nu cumva era rnit vreun cal. Pstrau acolo vreo ase, n cazul n care cineva ar fi avut chef de clrit, dar majoritatea erau btrni i nu prea grozavi. Deschise ncetior ua. Totul prea n ordine, animalele erau linitite, dar deodat auzi nite zgomote dinspre vechile barci. Nite sunete ciudate. Nu-i ddea seama ce poate fi, aa c porni ntr-acolo, s se lmureasc. Nici nu-i trecuse prin minte c ar avea de ce se teme, aa c nu luase nicio furc pentru a se apra n caz c ar fi fost vorba de vreun intrus sau de vreun animal turbat. Intr nuntru i aprinse lumina, dnd cu ochii de cele dou trupuri nlnuite. Phillip i Yvone. Erau goi amndoi i nu ncpea nicio umbr de ndoial asupra a ceea ce fceau. Se uit cteva clipe la ei, uluit, dup care vzu expresia ngrozit de pe chipul lui Phillip. Se ntoarse cu spatele, ca s-i lase s se mbrace, dup care reveni la ei, furioas. I se adres nti lui Yvonne, fr s ovie o clip. Cum ndrzneti s-i faci aa ceva lui Julian? Cum ndrzneti, trtur, cu fratele lui, n casa lui, sub acoperiul meu! Cum ndrzneti?! Yvonne scutur din cap, aruncndu-i pletele blonde pe umeri, fr s spun nimic. Nu se sinchisise nici mcar s se mbrace. Sttea acolo, neruinat n goliciunea ei. i tu! se ntoarse spre Phillip. Tot de prostii te ii i neli nevasta, invidios pe fratele tu. Mi-e scrb de tine. M-ai fcut de ruine, Phillip. Sttea i se uita la ei, tremurnd de durere pentru Julian, pentru ea, pentru ceea ce fcuser din vieilor lor, pentru totala lips de respect pe care o vdeau fa de ceilali. Dac aflu c treaba asta continu, dac se mai ntmpl vreodat, oriunde, am s le spun imediat lui Cecily i lui Julian. Pn atunci, am s pun s fii urmrii amndoi. N-avea nici cea mai mic intenie s fac aa ceva, dar nici nu avea de gnd s le treac pn la urm cu vederea infidelitile, mai ales n casa ei i pe socoteala lui Julian, care nu merita aa ceva. Mam mi pare teribil de ru, fcu Phillip, care izbutise s se acopere cu o ptur. l ngrozea faptul c i prinsese. A fost ceva neobinuit Nu tiu ce s-a ntmplat izbucni el, gata s plng parc. tie ea foarte bine, n-ai grij, replic Sarah brutal, privind-o pe Yvonne drept n ochi. S nu cumva s se mai repete, i zise ea din nou. Te previn, ine minte. Se ntoarse apoi pe clcie i iei. Afar, se rezem de trunchiul unui copac i ncepu s plng de mhnire, de ruine, de jen pentru ei, pentru ea. ntorcndu-se agale spre castel, nu se gndea dect la Julian i la nenorocirea n care se bgase singur. Ce nesbuii erau copiii ei. De ce oare nu izbutea niciodat s-i ajute? 29 Pe drumul de la castel spre cas, Yvonne fu neobinuit de tcut fa de Julian. Nu prea suprat, ci pur i simplu nu vorbea prea mult. n ziua plecrii, n aer plutise o atmosfer ciudat, aproape ca ameninarea unei furtuni, i spuse Xavier mamei sale, cnd rmaser singuri. Vremea era totui canicular i foarte nsorit. Sarah nu pomenise nimnui despre ceea ce vzuse, dar faptul c Phillip i Yvonne tiau era deja suficient. Ceilali i vedeau aadar de treburile lor, neavnd habar de cele petrecute n grajduri n noaptea aceea. Toat lumea ar fi rmas interzis, poate cu excepia lui Lorenzo, care s-ar fi amuzat, i a lui Julian, care ar fi fost distrus. Cnd ajunser la Paris, Julian o ntreb pe Yvonne dac se ntmplase ceva care o necjise. Nu, ridic ea din umeri. Numai c m-am plictisit. ns cnd Julian ncerc s fac dragoste cu ea n seara aceea, Yvonne se mpotrivi. Ce s-a ntmplat? insist el. Cu o noapte nainte fusese att de pasionat, iar acum, dintr-odat, se purta cu atta rceal. Era mereu imprevizibil, schimbtoare, dar lui Julian i plcea. Ba uneori i plcea chiar mai mult cnd l refuza, cci i se prea mai excitant. i nchipui c i de data asta era doar un joc, numai c acum atitudinea lui Yvonne era categoric n aceast privin. nceteaz sunt obosit m doare capul. Nu mai recursese niciodat la o asemenea scuz. Yvonne era nc nciudat de cele petrecute n noaptea precedent, cnd Sarah reacionase de parc era stpna lumii, ameninndu-i, iar Phillip se umilise ca un copil n faa ei. Yvonne se nfuriase pn ntr-att, nct l plmuise cnd rmseser singuri, ceea ce pe el l excitase att de mult, nct fcuser din nou dragoste. Sttuser n grajduri pn la ase dimineaa. Iar acum se simea obosit i enervat, vzndu-i pe toi ct erau de influenabili cnd era vorba de mama lor. Las-m n pace, repet ea. Erau amndoi bieii mamei, la fel ca i snoaba aia de sor a lor. tia c nimeni nu o agreeaz. Dar puin i psa. Obinea ce voia. Iar acum, poate chiar mai mult, dac Phillip se inea de promisiune i venea de la Londra s-o vad. Mai putea folosi nc vechiul ei studio din le Saint Louis; sau puteau merge la hotelul unde sttea el; sau, de ce nu, puteau face amor chiar aici, n patul lui Julian, dac voia, indiferent de ce spunea ticloasa aia btrn. Numai c acum n-avea chef de nimeni i cu att mai puin de soul ei. Te doresc acum insist Julian, excitat de refuzul ei. Intui totodat la ea ceva animalic i ciudat, ca la o fiar rapace care se apropiase de el. Instinctiv, parc adulmeca la ea mirosul altcuiva i voia s pun din nou stpnire pe fiina ei. Ce s-a ntmplat? o tot ntreb el, ncercnd s-o excite cu dezmierdrile. Numai c de data asta Yvonne nu reaciona. Am uitat s-mi iau astzi pilula, spuse ea. Le iei mai trziu, opti el rguit, lipindu-se de ea. Adevrul era ns c pastilele se terminaser cu o zi nainte, iar acum trebuia s fie prudent cteva zile. Fcuse destule avorturi la viaa ei, iar de plozi nici nu voia s aud, cu Julian sau cu oricine altcineva. Iar dac soul ei ar fi insistat totui n aceast privin, era decis s se duc s-i lege trompele, fr tirea lui. Nu conteaz pilulele, spuse Julian, ntorcndu-se cu faa la ea. Brusc, aa cum pise i fratele lui cu o noapte nainte, l cuprinse o dorin nvalnic. Aa i se ntmplase lui Yvonne cu toi brbaii, nc de la vrsta de doisprezece ani. tia perfect ce urmreau toi. i ddea seama ce voia Julian acum, numai c de data asta ea nu avea de gnd s accepte. Prefera s-l chinuie. Sttea ntins, cu picioarele desfcute i cu ochii larg deschii, dar dac se apropia de ea, era hotrt s-l loveasc. Numai c Julian nu mai era n stare s se stpneasc. l incitase prea mult refuzndu-l, aa cum sttea lungit acolo, goal i frumoas, cu picioarele desfcute, cu trupul ademenitor, prefcndu-se ns c nu-l dorete. ncepu s fac dragoste cu ea, brutal, surprinzndu-i partenera care se nfior de plcere. Dup aceea regret ns. Era efectiv suprat pe el. Fir-ar s fie! exclam ea, rsucindu-se de lng el. Ce s-a ntmplat? Julian prea jignit de purtarea ei ciudat. i-am spus c nu vreau. Dac rmn nsrcinat? Ei i? fcu el amuzat. O s avem un copil i gata. Nu, nu vreau, se roi ea. Sunt prea tnr nu vreau nc s am copii. Abia ne-am cstorit. tia ct de mult i dorea el s aib copii, dar deocamdat nu era pregtit s-i spun mai mult. Bine, bine. Du-te i f o baie fierbinte sau un du rece sau, n fine, ia-i pilula. mi pare ru. Ceea ce nu era deloc adevrat. Nimic nu i-ar fi convenit mai mult dect s tie c rmsese nsrcinat. Dup trei sptmni, Julian veni acas pe neateptate i o gsi vomnd la toalet. Oh, srcua de tine, zise el, ajutnd-o s se bage n pat. Ai mncat ceva care i-a fcut ru sau ai fcut vreo grip? Nu o vzuse niciodat att de bolnav. Yvonne l privea cu ur. tia perfect ce se ntmplase cu ea. Era deja a aptea oar. n ultimii doisprezece ani fcuse ase chiuretaje, iar acum trebuia s mai fac unul. Se simise ru de la nceput, aa c i dduse perfect seama ce pise, la fel ca i n situaiile precedente. N-am nimic, insist ea. M simt perfect. Julian regret c trebuia s o lase singur i s se ntoarc la birou. n seara aceea i pregti o sup, dar Yvonne o vom i pe asta. ntruct nici a doua zi dimineaa nu se simise mai bine, Julian se gndi s vin acas fr s o previn, ca s aib grij de ea. Cum Yvonne nu era acas, rspunse el la telefon. Era asistenta doctorului care i confirma c avortul era programat a doua zi dimineaa. Ce? zbier el n aparat. Anulai! N-o s vin. Telefon apoi la birou, contramandnd toate ntlnirile din dup-amiaza aceea. Yvonne veni acas la ora patru, fiind luat prin surprindere de furia cu care o ntmpin Julian. A sunat doctorul, ncepu el. Yvonne l privi, ntrebndu-se o clip dac aflase. nelese ns imediat c aa stau lucrurile cnd vzu ct este de suprat. Julian era livid. De ce nu mi-ai spus c eti nsrcinat? Fiindc e prea devreme nu suntem pregtii pentru aa ceva i Privindu-l, se ntreba dac o va crede. Doctorul mi-a spus c e prea curnd dup avortul la care m-a silit Klaus. Ct pe-aci s nghit aceast minciun, Julian i aminti ns brusc: Asta a fost acum un an. Nu mi-am revenit nc de tot. ncepu s plng. Vreau s avem un copil, Julian, dar nu nc. Uneori nu noi decidem n aceast privin. Nu vreau s faci niciun chiuretaj. Ei bine, dar eu vreau, rspunse ea, ncpnat. N-avea de gnd s accepte hotrrea lui. n plus, nu era deloc momentul potrivit pentru o sarcin. Phillip venea s o vad, aa c numai asta i mai lipsea acum. Voia s scape de ftul din pntece imediat. Nu te las s faci aa ceva. Se certar toat noaptea. A doua zi, Julian nu plec la birou de team c Yvonne s nu se duc la doctor. Cnd i ddu seama ct era de ferm pe poziie, Yvonne ncepu s se poarte josnic. Era existena ei n joc, sau aa credea ea. i spuse cuvinte urte, dureroase. Ia ascult, ce naiba! Scap de asta orice ai face tu s-ar putea s nici nu fie copilul tu. Julian rmase siderat, de parc i-ar fi fugit pmntul de sub picioare. Se trase napoi, nevenindu-i s dea crezare celor spuse de ea. Vrei s spui c e copilul altcuiva? se uit la ea, ngrozit i uluit. S-ar putea, admise Yvonne, impasibil. N-ai vrea s-mi spui i mie despre cine e vorba? S-a ntors cumva iari javra aia de grecotei? l vzuse de dou ori nainte s se cstoreasc i tia c Yvonne l considera foarte atrgtor. Brusc, pe Yvonne ncepu s-o amuze comicul situaiei. Copilul ei era probabil zmislit cu ducele de Whitfield. ncepu s rd cu poft, aproape isteric, nemaiputnd s se opreasc. Julian o plmui ca s-i vin n fire. Ce te-a apucat? Ce prostie ai fcut? Acum Yvonne renunase deja la tot; tia c l pierduse pe Julian n clipa n care refuzase s-i fac un copil. Nu mai avea ce stoarce de la el. Jocul se terminase. Era momentul s se concentreze asupra lui Phillip. Dac vrei s tii rnji ea cu rutate m-am culcat cu fratele tu. Aa c probabil copilul e al lui, nu-i mai face griji n privina asta. Julian o privi ngrozit, copleit de mhnire. Se aez pe pat i ncepu s rd i s plng n acelai timp. Foarte nostim, fcu el, tergndu-i ochii. Nu mai rdea. Nu-i aa? Asta a fost i prerea mamei tale. Era hotrt s-i spun tot. Nu-i mai psa. Nu-l iubise niciodat. i convenise un timp, dar acum tiau amndoi c se terminase. Ne-a gsit n grajduri, la castel. Fcnd amor. Julian se cutremur de scrb. tie i mama de chestia asta? ntreb el, ngrozit. Cine altcineva a mai aflat? Soia lui Phillip, cumva? Habar n-am, ridic ea din umeri. Presupun c o s trebuiasc s-i spunem dac am s fac un copil cu el. i btea joc de el, evident, fiindc n-avea de gnd s fac niciun copil, dect dac Phillip divora de Cecily i se mrita cu ea. Atunci, poate da, cine tie? Julian o privea distrus. Fratele meu i-a fcut o vasectomie acum civa ani, fiindc soia lui nu mai voia copii. Nu i-a spus? Sau nu i-a psat? Julian tia exact cnd se ntmplase i c ea purta de fapt copilul lui. Se petrecuse n noaptea n care Yvonne uitase s-i ia pilula, iar el o silise s fac dragoste. Apoi i trecu altceva prin minte i i spuse, privind-o cu furie i ur: Nu neleg cum de-ai putut s-mi faci aa ceva, de ce? Eu nu m-a fi purtat niciodat aa cu tine. Dar ascult bine ce-i spun: Dac te-ai mritat cu mine din interes, nu pupi un sfan de la mine dac nu faci copilul sta. Dac l lepezi, am s am grij s nu capei niciun ban de la mine, de la familia mea, de la nimeni. i nu te mai amgi c fratele meu o s te ajute. Copilul din pntecele tu e o fiin o bucic de via i e al meu. Mi-l doresc. Dup asta poi s pleci. Poi s te duci la Phillip dac vrei. N-o s se nsoare niciodat cu tine. E prea la ca s-i prseasc nevasta. Poi s faci ns ce pofteti. Am s-i asigur o pensie frumuic. Dar dac mi ucizi pruncul, Yvonne, s-a terminat cu totul. Nu vezi un sfan de la mine. Vorbesc serios. M amenini? l privea cu atta ur, nct Julian nu nelegea cum de-i putuse nchipui c l iubete. Exact. i repet, dac nu faci copilul sta, ba chiar dac l avortezi accidental, nu-i dau niciun ban. l pstrezi, l faci i mi-l dai mie, atunci divorm i i asigur o rent cu onoruri Batem palma? Va trebui s m mai gndesc. Julian veni spre ea i o apuc de pr; trgnd-o violent. F bine i gndete-te repede. Iar dac mi omori copilul, s tii c te omor i eu cu mna mea. O azvrli cu dispre i plec de-acas. Lipsi ore n ir. Se mbt i plnse, iar cnd se ntoarse acas era att de cherchelit, nct aproape c uitase de ce se suprase att de ru. A doua zi dimineaa, Yvonne i spuse c accepta s fac acest copil, dar c voia mai nti s pun la punct un aranjament. Julian i rspunse c avea s vorbeasc la birou cu avocaii lui. i spuse ns limpede c dorete ca Yvonne s locuiasc n continuare cu el, chiar dac se muta n camera de oaspei, fiindc vrea s fie sigur c se ngrijete cum trebuie pe timpul sarcinii. n plus, dorea s fie de fa la naterea copilului. Te ursc, trnti Yvonne pe un ton veninos, care nu mai lsa nicio umbr de ndoial asupra sentimentelor pe care le nutrea la adresa lui sau a acelui copil. Yvonne detest fiecare moment al acestei sarcini. n primele luni, Phillip veni s o viziteze, dar n cele din urm, de Crciun, renun. n starea n care era, femeia nu-l mai amuza, iar situaia era mult prea complicat. Nu-l deranja c Julian avea cunotin de relaia lor, ba chiar i plcea aceast idee. Numai c tia c i mama era la curent, iar cu ea nu voia s aib de-a face. i spuse lui Yvonne c intenioneaz s plece cu ea n vacan, n iunie, dup ce se va nate copilul. Yvonne l ura tot mai mult pe Julian. Reuise s strice totul, periclitnd tot ce-i dorise ea de la via. l dorea pe Phillip mai mult dect orice pe lume, voia s fie ducesa lui. Phillip i spusese c ar fi posibil ca pn la urm s-i prseasc nevasta, numai c acum nu era deloc momentul potrivit pentru aa ceva, avnd n vedere c mama ei era foarte bolnav, iar Cecily era tare necjit; apoi, mai era i problema copilului O ndemn s aib rbdare i s-i pstreze calmul. Doar la auzul acestor cuvinte, Yvonne devenea i mai isteric i tot mai furioas pe Julian. ncepu apoi s-l sune pe Phillip mereu, tachinndu-l, incitndu-l, la birou, acas, n cele mai ciudate momente, amintindu-i mereu de ceea ce fceau ei mpreun. Brusc, Phillip ardea iar de patim, iar ateptarea pn n iunie i se prea chinuitoare. l scosese iari din mini. Vorbeau la telefon zilnic, ba chiar de mai multe ori pe zi, i ntotdeauna pe teme sexuale. Yvonne i spunea mereu ce dezmierdri cunotea i i vorbea despre ce vor face dup naterea copilului. Phillip era ncntat. Yvonne i Julian aproape c nici nu-i mai vorbeau. Ea se mutase n alt camer. Se simea ru i arta prost. Vrsturile continuar pn n luna a asea, revenind i la sfritul sarcinii. Julian era de prere c un motiv important l constituiau furia i ura din ea. Pe chitana telefonic erau evideniate convorbiri permanente cu Phillip, dar renun s mai fac vreun comentariu. N-avea habar ce avea s se ntmple pn la urm ntre ei i ncerca s-i spun mereu c, de fapt, nu-i pas, dar adevrul era c toate acestea l mhneau profund. Singurul lucru care l mai nveselea era ideea c urma s aib un copila. Yvonne nu formulase nicio pretenie asupra copilului nu ceruse s-i fie ncredinat, nu pretinsese zile de vizit. Copilul i aparinea lui Julian n totalitate. i era dispus s plteasc pentru asta. Dup natere. Nu avu dect o singur discuie cu mama lui, n cursul creia i explic motivul pentru care inteniona s-i vnd o parte din aciunile pe care le deinea la firm. Toate economiile lui se vor epuiza atunci cnd avea s o plteasc pe Yvonne. mi pare ru c m-am bgat singur n porcria asta, se scuz el fa de Sarah, ntr-o bun zi. Dar mama lui i spuse c scuzele erau absurde, fiind vorba de viaa lui. Nu datora nimnui explicaii. Tu eti singurul care are cel mai mult de suferit. mi pare doar ngrozitor de ru pentru c s-a ntmplat aa, spuse Sarah. i mie dar mcar am s am un copil, fcu el zmbind i se ntoarse la rzboiul rece din apartamentul lui. Angajase deja o doic pentru copil, i pregtise o camer, iar Isabelle i promisese s vin de la Roma s-i dea o mn de ajutor. Julian n-avea nici cea mai mic idee cum s ngrijeasc un bebelu, dar era dispus s nvee srguincios. Yvonne i comunicase deja c de la spital urma s se duc direct n apartamentul ei. Tranzacia lor ajungea astfel la capt. Iar n contul ei din banc se aduga suma de un milion de dolari. Urma s nasc n mai, dar la sfritul lui aprilie Yvonne ncepu deja s-i strng lucrurile, ca i cum abia atepta s plece. Julian o privea fascinat. N-ai niciun fel de sentiment pentru copilaul sta? o ntreb el cu tristee. De el era inutil s mai ntrebe. Cunotea ns rspunsul la ntrebare. Pe Yvonne nu o mai interesa dect Phillip. De ce s am? Nici mcar nu l-am vzut. N-avea niciun fel de instinct matern, niciun fel de remucare. Nu o preocupa dect ideea de a continua relaia cu Phillip. Acesta i spusese c fcuse deja rezervrile necesare n Mallorca, pentru prima sptmn din iunie. De fapt, nici nu-i psa unde mergeau. Tot ce conta era s fie cu el. Inteniona s obin de la el tot ce voia. Pe nti mai, Julian primi un telefon la birou. Lady Whitfield tocmai se internase n clinica de la Neuilly, aceeai unde se nscuse i el, spre deosebire de fratele i sora lui, care veniser pe lume moii de tatl lor, la castel. La plecare, Emanuelle l ntreb dac nu cumva dorete s-l nsoeasc, dar Julian scutur din cap i iei grbit, ndreptndu-se spre main. Dup o jumtate de or ajunsese la spital i se plimba n lung i-n lat, nerbdtor s-l cheme n sala de natere, fiindu-i team la un moment dat c Yvonne ar fi putut s se opun. Dup cteva minute, ns, o sor veni i i ddu un halat verde de bumbac i un fel de casc de du, spunndu-i unde s se schimbe. Apoi l ndrum spre camera de natere. Yvonne, n durerile facerii, l privea cu ur. mi pare ru fcu el, fiindu-i mil de ea. ncerc s o in de mn, dar ea se trase, apucndu-se bine de mas. Avea contracii puternice, dar sora spunea c totul decurge perfect i foarte repede pentru prima natere. Sper s se termine repede, i opti lui Yvonne. Te ursc, i trnti ea cu dispre, ncletnd din dini i ncercnd s se consoleze la gndul milionului care o atepta n banc. Oribil modalitate de a face avere! Dup ctva timp, durerile se mai potolir. i fcur o injecie. Julian era nelinitit, ntrebndu-se daca totul era cum trebuie. Ce ciudat! Sttea acolo cu femeia pe care nu o mai iubea i care, la rndul ei, l ura, ateptnd s li se nasc pruncul. Totul i se prea de domeniul absurdului i regreta c nu rugase totui pe cineva s vin cu el. Se simea singur i prsit. Durerile se nteir din nou. Julian recunotea n sinea lui c i era teribil de mil de ea. Prea ngrozitor. Natura n-avea cum s tie despre nepsarea ei fa de acest copil sau despre faptul c urma s-l abandoneze, fcnd-o s plteasc din plin preul venirii lui pe lume. Yvonne se munci mult vreme, din rsputeri, iar la un moment dat, uitnd de ura ei, l ls pe Julian s o ajute. O inea de umeri i de mini. Toi cei din salon o mbrbtau, pn cnd, spre sear, n cele din urm, se auzi un scncet slab. Doctorul inea ntre mini o feioar roie i suprat. Lui Yvonne i se umplur ochii de lacrimi, la vederea copilului, i pentru o clip zmbi. Apoi ntoarse capul. Doctorul i ddu pruncul lui Julian, care plngea fr jen, fericit, frecndu-i nasul de obrjorii lui. O clip, puiul lui ncet s mai plng. Dumnezeule, ce frumos e! exclam el privindu-i fiul. Dup care, cu blndee, l ntinse spre Yvonne, dar ea cltin din cap i se trase napoi. Nu voia s-l vad. l lsar pe Julian s duc bebeluul n salon, unde rmase cteva ore pn ce o aduser i pe Yvonne. Aceasta l rug s plece, pentru a putea s-i telefoneze lui Phillip. i spuse asistentei s duc pruncul n sala de nou-nscui i s nu i-l mai aduc. l privi pe brbatul care era tatl copilului ei, omul cu care se mritase, dar pe chipul ei nu se citea niciun sentiment. Cred c ne putem lu rmas-bun, zise ea, calm. Pe Julian l coplei o imens tristee pentru amndoi. Fusese o zi plin de emoii pentru el. Privind-o i ncuviinnd din ochi, l podidir lacrimile. mi pare tu c totul s-a sfrit prost ntre noi, spuse el trist. Copilaul e tare frumos, nu-i aa Presupun, fcu ea, ridicnd din umeri. Am s-i port de grij, opti el, dup care se apropie i o srut pe obraz. Dup atta efort fcut la natere, Yvonne renuna totui la copilul lor. Julian simea c i se frnge inima. Plngea. nainte ca el s ias pe u, Yvonne i spuse prozaic: Mulumesc pentru bani. Asta nsemna Julian pentru ea, o surs de venit. Plec, lsnd-o s-i triasc existena dup bunul ei plac. Yvonne se extern a doua zi. Banii intraser deja n cont. inndu-se de cuvnt, Julian o pltise cu un milion de dolari pentru copilul lor. Julian duse copilul acas cu doica. l botezar Maximilian. Max. Numele i se potrivea. Dup-amiaz, Sarah veni de la castel mpreun cu Xavier, iar Isabelle sosi cu un avion de la Roma, n aceeai sear. ezu ore n ir n balansoar, cu el n brae. n scurta lui existen pe aceast lume, pruncul i pierduse deja mama, dar ctigase n schimb o familie care l primea cu bucurie. Isabelle se topea vzndu-l. Ce norocos eti, i opti ea fratelui ei n aceeai sear, privindu-l pe Max care dormea. N-a fi zis acelai lucru acum ase luni. Dar acum, da. A meritat toat suferina. Se ntreba pe unde era Yvonne, cum se simea, dac nu-i prea ru. Dar apoi, cnd se ntinse n pat, sufletul i mintea i erau pline de bucuria fiului mult dorit. 30 Familia se reuni din nou n anul acela, de ziua de natere a lui Sarah, dei nu n totalitate. Yvonne dispruse, desigur, iar Phillip se abinuse discret s-i fac apariia, scuzndu-se c e foarte prins cu treburi la Londra. Sarah auzise de la Nigel cum c Phillip i Cecily se despreau, fiind deja n proces, dar nu-i spuse nimic lui Julian. Julian veni, firete, cu Max i o doic, dei el era cel care se ocupa aproape n exclusivitate de copil. Se vedea limpede c e fericit i mndru. Sarah l urmrea cu admiraie cnd l schimba pe Max, i fcea baie, l hrnea, l mbrca. Singurul aspect trist al acestui spectacol era durerea ntiprit pe chipul lui Isabelle. Discutau deja mai fi acum, iar de data asta ea venise la castel fr Lorenzo. Pentru toi, vara aceasta avea o semnificaie deosebit, fiind ultima vacan a lui Xavier acas. n toamn pleca s studieze la Yale, ceea ce nsemna c ncepea studiile universitare cu un an mai devreme, la vrsta de aptesprezece ani. Sarah era foarte mndr de el. Obinuse note maxime la tiinele politice i, de asemenea, la geologie, ca obiect secundar. Inteniona s-i desvreasc anul de practic undeva n Africa, pentru realizarea unui proiect special. O s ne fie tare dor de tine, i mrturisi Sarah, i toi fur de acord. Inteniona ca, n absena lui, s petreac mai mult timp la Paris i mai puin la castel, de team s nu-i fie urt singur. La vrsta de aizeci i ase de ani i plcea s declare c toi copiii ei se descurc perfect n afaceri, dar cu toate astea continua s fie vigilent, la fel ca i Emanuelle, care mplinise i ea aizeci de ani. Lui Sarah i se prea aproape de necrezut. Xavier era foarte entuziasmat la gndul c pleca s studieze la Yale, iar Julian promisese s treac pe la el cu ocazia unei viitoare deplasri de afaceri la New York. Cei doi frai discutau fericii despre aceste planuri, n timp ce Isabelle i Sarah se retrseser n grdin. Isabelle o ntreb discret ce se ntmpl cu Phillip. Auzise i ea c cei doi se despreau, iar despre aventura lui cu Yvonne aflase deja de la Emanuelle nc din vara precedent. Urt treab, spuse Sarah oftnd, nc zguduit de aceste ntmplri. Bine mcar c Julian trecuse cu bine peste incidentele neplcute, mai cu seam dup naterea bieelului. Te cam necjim, mmico, nu-i aa? ntreb Isabelle, mhnit, iar Sarah zmbi. Voi v necjii singuri, spuse Sarah, iar Isabelle pufni n rs. Vreau s-i spun ceva. Oh? Enzo a acceptat n fine s se mute? Nu, fcu Isabelle, cltinnd din cap. Dar Sarah observ c era mai linitit dect fusese n ultimii ani. Sunt nsrcinat. Ce! exclam Sarah. tia c nu exist nicio speran n aceast privin. Zu? Prea entuziasmat. Vai, scumpa mea, ce minunat! continu ea, lund-o pe dup umeri. Credeam ce-a zis Lorenzo? Cred c nu-i mai ncape n piele. Totui, ideea de a ti aceast csnicie cimentat astfel nu o ncnta pe Sarah. Mam, nu cu el. Doamne Sfinte! Lucrurile se complicau din nou. Se aez pe un parapet i ridic privirea spre Isabelle. Ce-ai mai fcut iar? E un brbat minunat. l cunosc de un an Mam Nu s-a putut altfel am douzeci i ase de ani, nu pot continua s duc aceeai existen deart am nevoie de cineva pe care s-l iubesc cineva cu care s stau de vorb Te neleg, spuse ea pe un ton linitit i sincer. Nu putea suferi gndul c Isabelle era att de singur i att de lipsit de orice speran. Dar un copil? Enzo tie? I-am spus. Speram s se nfurie att de ru, nct s plece, dar a zis c nu-i pas. Toat lumea va crede c e copilul lui. De fapt, le-a i spus unor prieteni sptmna trecut, iar acetia l-au felicitat. E nebun, mam. Nu, lacom! replic Sarah sec. i tatl copilului? El ce spune? Cine e? E neam, din Mnchen. Este preedintele unei fundaii extrem de importante de acolo, iar soia lui, o persoan foarte renumit, nu vrea s divoreze. Are treizeci i ase de ani i au fost nevoii s se cstoreasc pe cnd el avea doar nousprezece. Duc existene complet separate, numai c ea nu vrea s treac prin ruinea i jena unui divor. Deocamdat. Dar el ce prere are despre ruinea de a avea un copil din flori? ntreb ea tios. Nu prea-i pas. Nici mie de altfel. Ce crezi c a putea face altceva? l vezi pe Lorenzo acceptnd s plece? Vom ncerca. i tu, ce ai s faci? o iscodi ea. Eti fericit? Este ceea ce i doreti? Da, l iubesc, mam. l cheam Lukas von Ausbach. Am auzit de familia asta, ceea ce nu are prea mult importan n situaia de fa. Crezi c se va nsura vreodat cu tine? Dac poate, da. Era sincer cu mama ei. i dac nu poate? Dac nevast-sa nu vrea s se despart? Atunci ce faci? Atunci, am s am mcar i eu un copil. i-o dorise att de mult, mai ales dup ce Julian l avusese pe Max. Apropo, cnd ar trebui s nati? n februarie. Ai s vii? o ntreb Isabelle ncetior, iar Sarah ncuviin. Bineneles. O nduioase rugmintea lui Isabelle. Julian a aflat? Isabelle i rspunse c i spusese n dimineaa aceea. i ce-a zis? C sunt i eu la fel de nebun ca i el, zmbi Isabelle. E ceva genetic, coment Sarah, ridicndu-se. Pornir napoi spre castel. Oricum, un lucru era cert: copiii ei nu-i ddeau niciodat prilejul s se plictiseasc. * n septembrie, Xavier plec la Yale, aa cum fusese stabilit. Julian se duse n octombrie la New Haven, s-l viziteze. Se simea foarte bine, i plcea coala, avea doi colegi de camer deosebit de simpatici i o prieten foarte atrgtoare. Julian i invit la cin i petrecur cu toii minunat. Xavier adora stilul de via american, iar de ziua Recunotinei plnuia s-i fac o vizit mtuii lui, n California. Cnd se ntoarse la Paris, Julian afl c Phillip i Cecily divorau. De Crciun, vzu o fotografie a fratelui su i a fostei sale neveste n Tatler. I-o art i lui Sarah cnd veni la magazin, iar aceasta se ncrunt. Nu-i fcea nicio plcere. Crezi c o s se nsoare cu ea? o ntreb ea pe Emanuelle ceva mai trziu, cnd stteau de vorb. Tot ce se poate. Emanuelle nu mai avea deloc ncredere n Phillip, mai cu seam n ultima vreme. Ba s-ar putea s-o fac anume pentru a-l necji pe Julian. Invidia i gelozia fa de fratele lui rmseser la fel de puternice, dac nu chiar mai intense n ultimii ani. Xavier veni acas de Crciun, iar zilele trecur rapid, ca de obicei. Cnd se ntoarse napoi la coal, Sarah plec la Roma s se mai ocupe de magazin i s o ajute pe Isabelle s se pregteasc de natere. Marcello continua s lucreze la magazin, muncind din greu, aa cum fcuse de la bun nceput. Sarah zmbi auzind-o pe fiica ei cum ddea instruciuni n italian nainte de a se retrage. Era frumoas, numai c se fcuse absolut imens. i aduse aminte de propriile ei sarcini, toi copiii ei fiind foarte mari la natere. Isabelle prea n al noulea cer de fericire. La puin timp dup sosirea la Roma, Sarah i invit ginerele la dejun. Se duser la El Toul i, la scurt timp dup felul nti, Sarah trecu direct la subiect. Lorenzo, uite ce e, suntem amndoi oameni n toat firea. Era foarte aproape de vrsta ei. Isabelle i Lorenzo erau deja cstorii de nou ani. Considera c preul era mult prea mare pentru a rscumpra o greeal din tineree, aa c ncerca din toate puterile s-i ajute fiica. Tu i Isabelle nu mai suntei fericii mpreun de mult vreme. Acest copil n fine, tim amndoi care e realitatea. Cred c e cazul s punem punct, nu eti de aceeai prere? Nu voi nceta niciodat s o iubesc pe Isabelle, rspunse el patetic. Sarah fcu un efort suprem pentru a-i pstra cumptul. Sunt convins. Dar cred c e ceva teribil de dureros pentru voi amndoi, iar pentru tine n mod special. Se hotrse s schimbe tactica fa de el i s-l trateze ca pe o victim. i acum a mai intervenit i situaia asta att de jenant i de penibil pentru tine, cu copilul pe care l ateapt Isabelle. Nu crezi c e momentul prielnic s faci nite investiii rentabile i s accepi ca Isabelle s-i duc propria existen, fr tine? Nu tia cum s-i spun altfel. Ct vrei? i se prea cam tios, dei o tenta i formula asta. Regreta mai mult dect oricnd c William nu mai era lng ea, s-o ajute. Dar Enzo prinsese deja aluzia. Investiii? ntreb el plin de speran. Da, avnd n vedere poziia ta, ar fi foarte important s deii nite aciuni n America, sau n Italia, dac preferi. Aciuni? Ct de multe? Nu mai mnca i o asculta atent pe Sarah. Tu cam la ct de gndeti? Ma fcu el cu un gest tipic italienesc Nu tiu cinci zece milioane de dolari? ncerca s vad reacia lui Sarah, dar aceasta cltin din cap. Mi-e team c nu se poate. Unu, dou milioane, poate. Dar categoric nu mai mult. ncepuser tratativele, iar Sarah era mulumit de evoluia discuiei. Era pretenios, dar i lacom totodat, nct nu-i era greu s-l fac s accepte ce voia ea. i casa din Roma? Ar trebui s discut nti cu Isabelle, desigur, dar sunt sigur c ea i poate gsi altceva. Casa din Umbria? Lorenzo voia chiar tot. Nu tiu ce s spun, Lorenzo. Va trebui s stm de vorb cu Isabelle n privina asta. Lorenzo ncuviin dnd din cap, fr s-o contrazic. tii, afacerile, magazinul de bijuterii merg foarte bine. Da, aa e, accept Sarah, fr alte comentarii. M-ar interesa foarte mult s devenim prieteni. Lui Sarah i veni s se ridice i s-i dea o palm, dar se abinu. Aa ceva nu va fi posibil. Vorbeam despre nite investiii cu banii jos, nu despre parteneriat n afaceri. neleg. Va trebui s m mai gndesc. Sper s o faci, spuse Sarah pe un ton calm, achitnd nota de plat, ntruct Lorenzo nu schiase niciun gest. Sarah nu-i pomeni nimic lui Isabelle despre dejun. Nu voia s-i dea sperane inutile, n cazul n care Lorenzo nu muca din momeal i se ncpna s menin starea de lucruri existent. Sarah ndjduia ns din tot sufletul s nu fie aa. Isabelle urma s nasc peste o lun. Era nerbdtoare s i-l prezinte pe Lukas lui Sarah. Lukas nchiriase un apartament la Roma pentru dou luni, avnd acolo un proiect, pentru a putea fi cu Isabelle la naterea copilului. Sarah se art ntru totul de prerea lui Isabelle. De data asta, fiica ei fcuse o alegere bun. Singurul lui defect erau soia i familia din Mnchen. Era un brbat tnr, nalt i usciv, brunet ca i Isabelle, i plcea s stea n aer liber, s schieze, adora copiii, arta i muzica, i era nzestrat cu un excelent sim al umorului. ncerca s o conving pe Sarah s deschid un magazin la Mnchen. Acum nu mai e vorba de decizia mea, replic ea rznd, iar Isabelle o mustr, ridicnd un deget. Oh, ba da, mam, tu decizi, nu te mai preface c nu-i aa. n fine, nu-i vorba numai de decizia mea. Ei, i-atunci ce crezi? insist fiica ei. Cred c e prea devreme s lum aceast hotrre. Iar dac ai s deschizi un magazin la Mnchen, cine o s se ocupe de cel din Roma? Marcello l poate conduce cu ochii nchii i fr mine. Toat lumea l iubete. i lui Sarah i plcea de el, dar totui un nou magazin nsemna o hotrre important. Petrecur mpreun o sear minunat, iar Sarah i spuse dup aceea lui Isabelle c Lukas i plcea la nebunie. Lu din nou masa cu Lorenzo, dar acesta nu ajunsese nc la o concluzie definitiv. Sarah o ntrebase discret pe Isabelle ce prere avea despre cele dou case, iar fata recunoscu sincer c nu le putea suferi i c nu-i psa dac Enzo le lua pe amndou, cu condiia de a-i reda n schimb libertatea. De ce? o ntreb ea pe mama ei. Sarah i ddu un rspuns evaziv. De data asta, ns, la dejun, Sarah scoase asul din mnec i-i reaminti lui Lorenzo c existau motive de anulare a cstoriei chiar din punctul de vedere al bisericii catolice. Isabelle putea invoca drept motiv al despririi modul fraudulos n care aceasta fusese ncheiat, avnd n vedere faptul c Lorenzo se nsurase cu ea tiind c el este sterp, i fr s-i spun acest lucru. Sarah l studia calm, dar ferm, pufnind-o aproape rsul la gndul panicii care l cuprinse pe Lorenzo. Acesta ncerca s nege faptul c ar fi tiut c nu putea avea copii, dar Sarah nu se ls amgit. Reduse oferta financiar de la dou milioane de dolari la un milion i i propuse s ia el cele dou case. Lorenzo i spuse c avea s-i comunice rspunsul lui i plec, lsnd-o pe Sarah s achite i aceast not de plat. Julian telefona la fiecare cteva zile, interesndu-se de sntatea lui Isabelle. Pe la mijlocul lui februarie, Isabelle era nnebunit. Lukas trebuia s se ntoarc la Mnchen peste dou sptmni, iar ea nu mai ntea o dat. Dar pe zi ce trecea se fcea tot mai mare. ncetase s mai lucreze, aa c nu avea nimic de fcut dect s mearg la cumprturi i s mnnce ngheat. i de ce cumperi numai poete? o ntreb fratele ei, nedumerit, ntrebndu-se dac nu cumva avea vreo nou idee fix. Sunt singurele lucruri care mi se vor mai potrivi dup aceea. Nici pantofi nu mai pot pune n picioare, att sunt de umflat. Julian rse amuzat, dup care adopt un ton serios i i spuse c l sunase Yvonne, pentru a-i aduce la cunotin c se va mrita cu Phillip n aprilie. O s fie foarte interesant peste civa ani, coment Julian cu amrciune. Cum am s-i explic eu lui Max c mtua lui e de fapt maic-sa sau viceversa? Nu te mai frmnta att. Poate c pn atunci ai s-i gseti alt mmic. M strduiesc, zise el, ncercnd s par degajat, dei amndoi tiau foarte bine c Julian era nc foarte necjit de legtura lui Yvonne cu Phillip. Fusese o lovitur grea pentru el i o jignire grav din partea lui Phillip. Dorina de a-i rni fratele i pasiunea pe care i-o strnise nevasta acestuia fuseser de fapt motivele ce-l determinaser pe Phillip s procedeze aa. Probabil c m-a urt ntotdeauna mult mai mult dect am bnuit eu, admise el cu tristee. Cel mai mult, de fapt, se urte pe sine, spuse Isabelle, neleapt. Cred c ne-a invidiat pe toi de la bun nceput. Cine tie, poate fiindc a regretat perioada din rzboi, cnd a avut-o pe mama numai pentru el. Nu-mi dau seama exact. Dar un lucru tiu sigur: nu este un om fericit. i nici cu Yvonne nu va fi fericit. Singurul motiv pentru care se mrit cu el este ca s ajung duces de Whitfield. Chiar crezi c aa stau lucrurile? Nu-i ddea seama dac supoziia aceasta i convenea mai mult, dar reprezenta mcar o explicaie. Sunt sigur, spuse Isabelle fr s ovie. Din clipa n care l-a cunoscut s-a vzut clar c asta a urmrit. n fine, se alege i el cu o bucic bun, rse el. Iar Isabelle chicoti i ea. M bucur c i-a mai trecut. Ai face bine s revii i tu mai repede la normal. Haide, zu, nate i tu o dat, o tachin el. ncerc! Isabelle fcea mult micare, parcurgnd zilnic kilometri ntregi cu Lukas. Se ducea la cumprturi cu mama ei. Fcea gimnastic, nota n piscina unei prietene. Trecuser trei sptmni de la termenul cnd ar fi trebuit s nasc. Isabelle era nnebunit. Pn cnd, n sfrit, ntr-o bun zi, dup o plimbare prelungit i o farfurie de spaghetti la restaurant, simi ceva ciudat. Erau acas la Lukas, unde locuia i ea. Nu mai vorbise cu Lorenzo de dou sptmni i puin i psa ce fcea i cu ce se mai ndeletnicea. Dup ce i spuse i lui de senzaia ciudat, Lukas o puse s se plimbe prin apartament, susinnd c n felul acesta putea declana durerile facerii. Isabelle i telefon mamei sale la hotel, iar aceasta veni imediat cu un taxi. Sttur mpreun pn la miezul nopii, bnd vin i discutnd. Isabelle, ns avea un aer distrat, nu mai rdea la glume, iar cnd Lukas o ntreb cum se simte, se nfurie de-a binelea. M simt bine, ceea ce nu s-ar fi zis ns dup faa ei. Sarah nu era hotrt dac s mai rmn sau s plece, nevrnd s-i deranjeze. Dar tocmai cnd se decisese s-i ia rmas bun, lui Isabelle i se rupse apa, iar durerile se nteir. Debutul acestei nateri i reamintea lui Sarah de felul cum venise Isabelle pe lume, cu impetuozitate i n mare vitez. Numai c ea fusese atunci la al patrulea copil, iar Isabelle era la primul. Nu se putea s fie la fel de rapid. Cnd i telefonar doctorului la clinica Salvator Mundi, acesta le spuse s vin imediat, fr s mai zboveasc. Cnd plecar cu toii, n maina lui Lukas, pe via delle Mura Gianicolensi, Sarah era foarte emoionat pentru fiica ei. Avea s se bucure n sfrit de copilul pe care i-l dorise att de mult. Spera ca ntr-o bun zi s se poat bucura la fel i de Lukas. l merita. Asistentele de la spital erau foarte drgue. O instalar pe Isabelle n salonul de nateri, o ncpere foarte modern. n acest rstimp, le oferir cafea lui Sarah i lui Lukas. Isabelle ncepuse deja s se simt destul de neplcut, iar dup o or spuse c avea o apsare teribil. Lukas nu se dezlipi de lng ea n tot acest timp, innd-o de mn, tergnd-o pe frunte cu ervete umede, tamponndu-i buzele. Sarah i privea. Era minunat s-i vad att de apropiai i de ndrgostii, amintindu-i ntr-un fel de minunata relaie pe care o avusese i ea cu William. Lukas nu era la fel de distins, de chipe sau nalt. ns era un om bun, inteligent i o iubea pe fiica ei. l ndrgea din ce n ce mai mult. n cele din urm, Isabelle ncepu s mping, n timp ce Lukas o inea. Din cnd n cnd, epuizat, se lsa pe spate, iar el o ajuta, masndu-i umerii. La un moment dat, dup mai multe eforturi, vzur capul copilului, apoi totul se desfur rapid. Era feti i semna leit cu Isabelle. Sarah ncepu s plng privindu-i fiica. Isabelle plngea i ea de bucurie, innd fetia n brae. Lukas le mbri pe amndou. Un spectacol de neuitat. n zori, cnd Sarah se ntoarse la hotel, avea sufletul plin de dragoste pentru ei. A doua zi dimineaa, cnd l sun pe Lorenzo i l chem la ea, Sarah era hotrt s accepte orice condiie ar fi pus el. Numai c Lorenzo reinuse ameninarea lui Sarah. Voia amndou casele, iar n final czur de acord pentru suma de trei milioane de dolari. Dei preul era mare, libertatea lui Isabelle era i mai important. Cnd se duse dup-amiaz la spital, i comunic isprava i lui Isabelle, care zmbi uurat i fericit. Cum adic? Sunt liber? Sarah ncuviin din cap i se aplec s o srute. Isabelle i spuse c nici nu-i putea dori un dar mai frumos. Lukas surdea ncntat, innd fetia n brae. N-ai vrea s venii cu mine n Germania, nlimea voastr? o ntreb Lukas pe Isabelle, iar Sarah rse, amuzat. Lukas i prelungi ederea la Roma cu nc dou sptmni, dup care ns trebui s plece i s se ocupe de afaceri. Sarah rmase pn ce Isabelle veni acas de la spital i o ajut s-i gseasc o locuin. Sarah era topit dup feti. Ultimii doi nepoi i produseser o bucurie imens, comenta ea cu Emanuelle. Micuul Max era cel mai drgu bieel pe care l vzuse de cnd era Julian mic, iar Adrianna o frumusee de feti. n anul acela, de ziua lui Sarah se adun un grup foarte interesant. Isabelle cu fetia, Julian cu Max. Xavier i petrecea vara n Africa, dar i expediase de acolo dou smaralde extraordinare, mpreun cu instruciuni privind modul de cizelare. Urmau s comande dou inele imense, ptrate, despre care Xavier era de prere c ar arta fabulos pe minile lui Sarah. Aceasta i ddu toate detaliile lui Julian, care rmase impresionat de frumuseea acestor pietre preioase. Phillip apru cu Yvonne, fiind deja cstorii. Situaia nu era uoar pentru Julian. Sarah socotea c Phillip fcuse o josnicie venind cu ea la castel, sub nasul lui Julian. Acesta ns i pstr foarte bine cumptul. Era interesant ns dezinteresul total al lui Yvonne fa de copilul pe care l adusese pe lume cu un an nainte. Pe timpul ederii acolo, nici mcar nu binevoi s-l vad. i petrecea tot timpul mbrcndu-se i fardndu-se, plngndu-se de camera care era ori prea clduroas ori prea friguroas, criticnd-o pe servitoare c nu o ajut ndeajuns. i punea enorm de multe bijuterii, ceea ce o intriga pe Sarah. Se vedea c l toac de bani pe Phillip. Pretindea ca toat lumea s i se adreseze cu nlimea voastr, ceea ce i amuza pe toi, mai cu seam pe Sarah. Yvonne nu-i ddea seama c toat lumea i btea joc de ea, chiar i Julian. Dar, ca de obicei, tot Isabelle o surprinse pe Sarah cel mai mult. Stteau amndou i se jucau pe iarb cu Adrianna. Fetia avea ase luni i ncepuse s mearg de-a builea, fiind foarte interesat de nite fire de iarb care i se preau tare gustoase. Isabelle i spuse mamei sale c era din nou nsrcinat i c urma s nasc n martie. Presupun c e copilul lui Lukas, nu? ntreb Sarah, calm. Bineneles, rse Isabelle. l adora i nu fusese n viaa ei att de fericit. i mprea timpul ntre Roma i Mnchen, totul fiind perfect, n afara faptului c era tot nsurat, chiar dac numai de form. Exist vreo posibilitate s divoreze curnd? ntreb Sarah, dar Isabelle cltin din cap n semn c nu. Nu cred. E capabil de orice, numai s nu se despart de el. Dar nu tie c el are deja alt familie, n alt parte? Cu doi copii? Poate c asta ar convinge-o mai uor. Nu, nc n-a aflat. Dar Lukas m-a asigurat c o s-i spun dac nu va mai avea ncotro. Isabelle, eti sigur? ntreb Sarah. Dac nu o prsete, iar tu rmi singur pentru totdeauna cu aceti doi copii? Atunci nu mi-ar mai rmne dect s-i iubesc, aa ai fcut i tu cu Phillip i Elizabeth cnd tati era plecat n rzboi, iar tu nici mcar nu tiai dac ai s-l mai vezi vreodat. Uneori nu poi avea garanii n astfel de situaii, zise ea, cu nelepciune. Sunt dispus s accept i aceast posibilitate. Sarah o respecta pentru atitudinea ei. Desigur, nu ducea o via convenional, dar existena ei era corect i cinstit. Pn i societatea din Roma acceptase situaia aa cum se prezenta. Isabelle i reluase lucrul la magazin, proiecta i crea bijuterii, iar afacerile mergeau foarte bine. Mai avea nc n minte ideea unui magazin la Mnchen. Poate, dac se mrita pn la urm cu Lukas, putea deschide un astfel de magazin acolo. Era o pia foarte bun pentru bijuterii i puteau gsi totodat oameni foarte pricepui n acest domeniu. Divorul lui Isabelle urma s se ncheie la sfritul anului, ceea ce nsemna c viitorul copil n-avea s mai poarte numele lui Enzo, un obstacol pe care Isabelle era dispus s-l treac fr regret. Sarah nu mai era ngrijorat pentru ea cnd Isabelle plec la Roma cu Adrianna. Cnd rmase complet singur, se gndi din nou la ct de interesante erau existenele copiilor ei. Interesante, dar nu i simple. 31 Trei ani mai trziu, Xavier absolvi cursurile Universitii de la Yale cu onoruri. Majoritatea membrilor familiei venir s asiste la eveniment. Sarah i Emanuelle sosir mpreun, Julian venise cu Max, firete, care avea patru ani acum i distrugea tot ce-i ieea n cale; Isabelle venise i ea, dar fr copii. Era din nou nsrcinat, dar se obinuiser deja cu toii s-o vad aa. Al treilea copil n patru ani. Adrianna i Kristian erau la Mnchen, cu Lukas. Tot nu divorase, dar Isabelle prea s se fi mpcat cu situaia. Cum era i de ateptat, Phillip i Yvonne nu catadicsir s vin. Yvonne era la o staiune din Elveia, iar Phillip susinea c e mult prea ocupat. i trimisese ns lui Xavier un ceas din noua colecie de la Whitfields. Ceasul era creaia lui Julian. Dup ncheierea frumoasei ceremonii de la Yale, se duser cu toii la New York, la Carlyle. Julian l tachina pe Xavier, spunndu-i c venise timpul s deschid un magazin la New York, dar fratele lui, diplomat, rspunse c proiectul se putea adeveri ntr-o bun zi. tiau ns cu toii c dorina lui cea mai mare era n primul rnd s cutreiere lumea. Urma s plece direct n Botswana. Lua avionul pn la Londra, iar de acolo pornea spre Cape Town. Dorea ca n urmtorii ani s gseasc pietre preioase rare pentru Whitfields. Dup aceea, era posibil s se stabileasc undeva, dei nu fcu nicio promisiune ferm n acest sens. Era mult prea fericit n jungl, cu trncopul, puca i rucsacul n spinare, pentru a se gndi la responsabilitatea unui magazin de bijuterii cum erau cele din Paris, Londra i Roma. Prefera s umble n cutarea norocului, fcnd ntr-un fel pe exploratorul pentru ei toi. I se potrivea mult mai bine acest stil de via. l respectau toi pentru fermitatea deciziei, recunoscnd c era altfel dect ei. Cred c i se trage de la plria aia de la Davy Crockett, de cnd erai putan! l tachin Julian. Se prea poate, zmbi Xavier, imperturbabil ca de obicei. Era un biat tare chipe, semnnd cel mai mult cu William, dei n multe alte privine era foarte diferit de tatl su. Se mprietenise la Yale cu o fat foarte interesant. Aceasta se pregtea s urmeze cursurile de la Medical School din Harvard, dar abia din toamna acelui an, aa c pn atunci acceptase s-l nsoeasc pe Xavier la Cape Town. Nimic nu-l mai interesa ns prea mult deocamdat, n afar de cltorii i pietre preioase. La ceremonia de absolvire a cursurilor, Sarah i pusese cele dou inele cu smaralde pe care le primise de la el. Isabelle i Julian gsiser n seara aceea o ngrijitoare pentru Max. Stteau aadar mpreun n Bemelmans Bar, ascultnd muzica lui Boby Short care cnta n ncperea alturat, unde se aflau Sarah i Emanuelle. Xavier se dusese s cineze cu prietena lui la Greenwich Village. Crezi c o s se mai nsoare vreodat cu tine? o ntreb Julian pe leau, uitndu-se la burta ei imens. Isabelle se mulumi s zmbeasc, ridicnd din umeri. Cine tie? Nici nu cred c-mi mai pas. Suntem ca i cstorii. E prezent oricnd am nevoie de el, iar copiii s-au nvat cu drumurile lui. Isabelle petrecea mult vreme la Mnchen, cu el. Era un aranjament foarte convenabil, cu care se obinuise pn i Sarah. Soia lui Lukas aflase deja de doi ani despre Isabelle, cu toate astea refuza n continuare divorul. Aveau nite afaceri de familie foarte complicate, inclusiv nite domenii n nord, n care investiser mpreun, iar soia lui fcea tot ce-i sttea n putin ca s-i imobilizeze fondurile i s-l mpiedice s divoreze. Poate, ntr-o bun zi, mai adug Isabelle. Pn atunci ns, suntem fericii. Se vede, recunoscu Julian. Te invidiez pentru putii tia. Ei, i tu ce faci? Am auzit nite zvonuri la Roma, l tachin ea. Nu da crezare tuturor chestiilor pe care le citeti, spuse el, roind. Dei avea treizeci i ase de ani, nu se mai recstorise. Exista ns o femeie de care era foarte ndrgostit. Bine. Atunci spune-mi adevrul. Cum o cheam? Consuelo de la Varga Quesada. i spune ceva? Vag. N-a fost tatl ei ambasador la Londra, acum civa ani? Exact. Mama ei e american, cred c un fel de verioar ndeprtat cu mama. Consuelo e minunat, am cunoscut-o iarna trecut, cnd am fost n Spania. E artist plastic. Dar problema e c e catolic, iar eu sunt un brbat divorat. Nu cred c prinii ei au fost prea ncntai cnd le-a spus. Dar tu nu te-ai nsurat dup canoanele bisericii catolice, aa c n concepia lor ar trebui s fi celibatar. Dup ce divorase de Lorenzo, Isabelle devenise expert n acest domeniu. Bine mcar c pusese punct acestui capitol din viaa ei. Asta aa e. Dar cred c sunt prudeni. Consuelo are numai douzeci i cinci de ani i, oh, Isabelle, e att de dulce, dac ai ti ce mult i-ar plcea i ie! l ador pe Max i zice c vrea o droaie de copii. Consuelo arta ea nsi ca o feti, constat Isabelle, vzndu-i fotografia. Avea nite ochi cprui imeni i prul lung, castaniu. Tenul msliniu i ddea un uor aer exotic. E chiar aa serios? Dac aa stteau lucrurile, era prima dat cnd Julian se implica sentimental dup desprirea de Yvonne. Restul nu fuseser dect aventuri trectoare. Mi-ar plcea s fie. Dar nu prea tiu cum vor reaciona prinii ei n ceea ce m privete. Sau chiar i ea. Ar trebui s se simt foarte norocoi. Eti cel mai drgu brbat pe care l-am ntlnit vreodat, Julian, zise ea, i-l srut cu afeciune. inea foarte mult la el. Mulumesc. A doua zi diminea plecar fiecare la treburile lor. Julian la Paris, apoi n Spania; Isabelle la Mnchen, ca s fie mpreun cu Lukas i copiii; Sarah i Emanuelle napoi la Paris. Iar Xavier la Cape Town, cu prietena lui. Ce psri migratoare suntem cu toii, rzleii prin toat lumea ca nomazii, remarc Sarah, n timp ce Concorde-ul i lua zborul. N-a zice. Emanuelle zmbea. Urma s plece mpreun cu ministrul de Finane ntr-o lung vacan. Soia acestuia murise n anul acela, iar el o ceruse de nevast. Dup atia ani, fusese un adevrat oc pentru ea. Dar ideea o tenta. Fuseser mpreun mult vreme i l iubea. Ar trebui s te mrii cu el, o ndemn Sarah, n timp ce beau ampanie i mncau caviar. Dup atia ani, aura de respectabilitate m-ar putea oca. ncearc, fcu Sarah, btnd-o amical pe mn. Dup aterizare, Sarah o porni de ndat spre castel, gndindu-se la copiii ei. Ndjduia ca lui Isabelle s nu-i fie dat s atepte la fel de mult ca Emanuelle pentru a se mrita. O amuza ideea s i-o nchipuie pe Emanuelle mritat acum erau prietene de atta vreme realizaser alturi attea lucruri nvaser att de mult mpreun. 32 Sarah se ntoarse agale spre fereastr, s-i priveasc. Ce nostimi erau ct de diferii ce dragi i erau. Zmbea vzndu-i cum coboar din maini. Phillip i Yvonne din Rolls; era frumoas i, ca de obicei, mbrcat ostentativ i cu prea multe bijuterii. La treizeci i cinci de ani, Yvonne nu-i arta vrsta. Prea de douzeci de ani, dar fcea multe eforturi pentru a se ngriji. Nu se gndea dect la propria ei persoan i la nimeni altcineva; i urmrea tot timpul interesul. Phillip se izbise deja de mult vreme de aceast problem. Dup nou ani, tot se mai simea vrjit de ea, numai c uneori sentimentele lui erau mprite. Se ntreba dac nu cumva Julian fusese n fond mulumit s scape de ea. Dar gndul acesta l decepiona teribil. Isabelle sosi dup ei, ntr-un microbuz nchiriat la aeroport. mpreun cu Lukas, ncepu s descarce crucioare, biciclete i tot felul de obiecte pentru copii. Veniser cu cinci copii, trei ai lor, iar doi ai lui, din cstoria anterioar. Isabelle ridic privirea spre fereastra de la etaj, de parc presimea c Sarah e acolo, dar nu o vzu. Isabelle lu copilul cel mic de la Lukas care se pregtea s duc bagajele nuntru. Copiii lor urcau n fug treptele spre etaj i sporoviau glgioi, ntrebndu-se unde e bunica lor. Isabelle rmase cteva clipe zmbindu-i lui Lukas, amuzat de ecoul glasurilor lor. Se simea mplinit prin csnicia cu el. Julian sosi cu un Mercedes 600, pe care socrul lui i-l oferise, insistnd n mod deosebit s-i accepte darul. Maina era imposibil, avnd mereu nevoie de reparaii, dar altfel frumoas i ncptoare pentru toi copiii lor. Consuelo cobor innd de mn cele dou fetie, care semnau leit cu tatl lor. Julian glumea cu Max, care la nou ani era un biat tare frumos. Consuelo era din nou nsrcinat, urmnd s nasc n toamn. Al treilea copil n patru ani: Julian i Consuelo nu pierduser vremea. i apoi, n cele din urm, Xavier, cu sacul de voiaj sub bra, ntr-un vechi jeep pe care l mprumutase de cine tie unde. Era foarte bronzat, fiind acum un brbat puternic i bine legat. Vzndu-l, Sarah se simi npdit de amintiri. Dac nchidea puin ochii, parc l vedea pe William venind spre ea. Privindu-i pe toi, se gndea la el, la viaa trit mpreun, la lumea pe care o cldiser, la copiii pe care i iubiser, care piser singuri n existenele pe care i le aleseser, se poticniser i se rtciser, pentru ca apoi s regseasc drumul cel drept. Erau cu toii oameni puternici, buni, afectuoi. Unii mai mult dect alii, unii mai uor de neles dect ceilali, sau mai uor de iubit. Dar ea i iubea pe toi. Trecnd din nou pe lng masa cu fotografii, se opri s le priveasc William Joachim i Lizzie i purta i pe ei n suflet. Locul lor era n inima ei. Se zri apoi pe ea ntr-o fotografie, n braele mamei sale la nceput de via cnd avea cu aptezeci i cinci de ani mai puin, vrst pe care o mplinea a doua zi. Extraordinar. Ct de repede zburaser anii, clipele bune i rele, lipsite de for i puternice, toate tragediile, victoriile, ctigurile i pierderile. Auzi un ciocnit n u. Era Max cu surioarele lui. Te cutam, spuse el emoionat. M bucur c ai venit, le zmbi Sarah, ndreptndu-se spre el, mndr i puternic. l mbri cu afeciune, dup care le srut pe cele dou fetie. La muli ani! spuser toi n cor, iar cnd Sarah ridic privirea, i vzu n pragul uii Julian i Consuelo Lukas i Isabelle. Phillip i Yvonne Xavier iar dac ar fi nchis ochii, l-ar fi vzut i pe William. l simea acolo, printre ei, alturi de ea ca ntotdeauna, n inima ei clip de clip. La muli ani! strigar ei la unison, iar ea le zmbi, nevenindu-i s cread c aptezeci i cinci de ani att de extraordinari trecuser aa de repede. Sfrit Cuprins 1 .............................................................................................................................. 4 2 .............................................................................................................................. 9 3 ............................................................................................................................ 27 4 ............................................................................................................................ 43 5 ............................................................................................................................ 76 6 ............................................................................................................................ 88 7 ............................................................................................................................ 98 8 .......................................................................................................................... 115 9 .......................................................................................................................... 120 10 ........................................................................................................................ 149 11 ........................................................................................................................ 175 12 ........................................................................................................................ 198 13 ........................................................................................................................ 219 14 ........................................................................................................................ 238 15 ........................................................................................................................ 247 16 ........................................................................................................................ 267 17 ........................................................................................................................ 284 18 ........................................................................................................................ 299 19 ........................................................................................................................ 309 20 ........................................................................................................................ 329 21 ........................................................................................................................ 340 22 ........................................................................................................................ 351 23 ........................................................................................................................ 357 24 ........................................................................................................................ 365 25 ........................................................................................................................ 372 26 ........................................................................................................................ 388 27 ........................................................................................................................ 406 28 ........................................................................................................................ 425 29 ........................................................................................................................ 437 30 ........................................................................................................................ 448 31 ........................................................................................................................ 461 32 ........................................................................................................................ 465